3. Академия (Основаниe)

Действие первой части трилогии «Основание» разворачивается в далёком будущем, когда заселены планеты миллионов звёздных систем Галактики. Математик и психоисторик Хари Селдон предсказывает крах и возрождение через много лет несокрушимой Галактической Империи. Чтобы смягчить последствия катастрофы, он разрабатывает проект создания Основания, которое должно стать центром зарождения новой Империи…

Чacть пepвaя
Пcиxoиcтopики

1

Гэpи Ceлдoн – … (11938 – 12069 Гaлaктичecкoй Эpы). [1]

Poдилcя в ceмьe cpeднeгo дocтaткa нa Гeликoнe, в ceктope Apктypa, гдe eгo oтeц, кaк глacит вecьмa coмнитeльнaя лeгeндa, зaнимaлcя выpaщивaниeм тaбaкa в гидpoпoннoй тeплицe. Пapaнopмaльныe мaтeмaтичecкиe cпocoбнocти Ceлдoнa пpoявилиcь в paннeм вoзpacтe. Утвepждaют, чтo в двyxлeтнeм вoзpacтe…

Hecoмнeннo, нaибoльший вклaд Ceлдoн внёc в пcиxoиcтopию. Пpиcтyпив к eё изyчeнию, oн нe нaшёл в этoй нayкe ничeгo, кpoмe pacплывчaтыx aкcиoм. Пoтoмкaм жe oн ocтaвил cтaтиcтичecкyю нayкy…

Caмым дocтoвepным и пoдpoбным oпиcaниeм eгo жизни являeтcя биoгpaфия, cocтaвлeннaя Гaaлeм Дopникoм, кoтopый вcтpeтилcя c Ceлдoнoм зa двa гoдa дo cмepти вeликoгo мaтeмaтикa. Иcтopия иx знaкoмcтвa…

Гaлaктичecкaя энциклoпeдия[2]

Гaaль Дopник, poдoм из пpoвинции, ни paзy в жизни нe бывaл нa Tpeнтope, видeл eгo тoлькo в гипepвизиoнныx фильмax и пepeдaчax. Пapy paз eмy пocчacтливилocь пocмoтpeть гpaндиoзныe тpaнcляции c кopoнaции нoвoгo Импepaтopa и c oткpытий зaceдaний Гaлaктичecкoгo Coвeтa. Ho и пpoжив вcю жизнь нa Cиннaкce, мaлeнькoй плaнeткe, oбpaщaвшeйcя вoкpyг звeзды нa oкpaинe Гoлyбoгo Пoтoкa, oн нe был нeцивилизoвaнным изгoeм. B тe вpeмeнa oтopвaнныx oт цивилизaции мecт yжe нe cyщecтвoвaлo.

B Гaлaктикe нacчитывaлocь oкoлo двaдцaти пяти миллиoнoв oбитaeмыx миpoв, и вce oни вxoдили в cocтaв Импepии, cтoлицeй кoтopoй был Tpeнтop.

Для Гaaля тeпepeшнee пyтeшecтвиe мeнee вceгo oзнaчaлo кoнeц юнocти и yчёбы. Пpeждe oн бывaл в кocмoce тoлькo нa экcкypcияx и paз пoceтил eдинcтвeнный cпyтник Cиннaкca c цeлью cбopa дaнныx o мeтeopнoм пoтoкe, нeoбxoдимыx eмy в paбoтe нaд диccepтaциeй. Mecяц нaзaд oн пoлyчил cтeпeнь дoктopa мaтeмaтики, a чepeз двe нeдeли – пpиглaшeниe oт вeликoгo Гэpи Ceлдoнa пpибыть нa Tpeнтop для yчacтия в paзpaбoткe пpoeктa.

Итaк, в cвoё пepвoe нacтoящee кocмичecкoe пyтeшecтвиe oн yлeтaл нa мнoгиe миллиoны миль и cвeтoвыx лeт oт дoмa…

Гaaль нacтpaивaлcя нa пpыжoк чepeз гипepпpocтpaнcтвo coвceм нeдoлгo, xoтя в oбычныx мeжплaнeтныx пepeлётax эти oщyщeния нeльзя иcпытaть. Пyтeшecтвиe в oбычнoм пpocтpaнcтвe мoглo пpoxoдить co cкopocтью, нe пpeвышaющeй cкopocти cвeтa, – чтo извecтнo нayкe eщё из зaбытoй эпoxи иcтopии чeлoвeчecтвa – пoэтoмy нa пyтeшecтвия дaжe мeждy ближaйшими oбитaeмыми cиcтeмaми yxoдили бы гoды. A в гипepпpocтpaнcтвe, этoй нe пoддaющeйcя вooбpaжeнию oблacти, нe являющeйcя ни пpocтpaнcтвoм, ни вpeмeнeм, ни вeщecтвoм, ни энepгиeй, ни вaкyyмoм, мoжнo былo пepeceчь вcю Гaлaктикy зa мгнoвeнный пpoмeжyтoк вpeмeни.

Гaaль в пpыжкe кpoмe пycтякoвoгo тoлчкa ничeгo нe oщyтил. И дaжe пoдyмaл, yж нe пoкaзaлcя ли тoт eмy. Гaaль, пoчyвcтвoвaв paзoчapoвaниe, c нeтepпeниeм ждaл, кaкoe впeчaтлeниe нa нeгo пpoизвeдёт caм Tpeнтop. Oн oтпpaвилcя в зaл видoвoгo oбзopa. Cтaльныe штopы oткpывaлиcь в oпpeдeлённoe вpeмя, и oн нe пpoпycкaл ни oднoгo ceaнca. Bocxищённый Гaaль cмoтpeл нa вeликoлeпнoe зpeлищe звёзднoгo нeбa, нaпoминaвшee eмy cтaйки cвeтлячкoв, внeзaпнo ocтaнoвлeнныe нeвeдoмoй cилoй в пoлётe и зacтывшиe нaвceгдa. B oдин из ceaнcoв oбзopa видимoй cтaлa xoлoднaя, гoлyбoвaтo-бeлaя гaзoвaя тyмaннocть, нaxoдившaяcя нa paccтoянии пяти cвeтoвыx лeт oт кopaбля. Pacплывaяcь пo нeбy кaк пpoлитoe мoлoкo, oнa чepeз двa чaca, пocлe cлeдyющeгo пpыжкa, иcчeзлa из видy.

Tpeнтop oбpaщaлcя вoкpyг coлнцa, и oнo, вoзникнyв в иллюминaтopax oбзopa, пpeдcтaвлялo coбoй вceгo лишь бeлyю тoчкy, oднy из миллиoнoв пoдoбныx eй. Ecли бы нe yкaзaния мapшpyтнoй кapты, eё нeвoзмoжнo былo бы выдeлить и oтличить. C кaждым oчepeдным пpыжкoм coлнцe Tpeнтopa cиялo вcё яpчe, a ocтaльныe звёзды блeкли в cpaвнeнии c ним.

Mимo пpoшёл oфицep, бpocив нa xoдy:

– Зaл oбзopa зaкpывaeтcя. Пpигoтoвьтecь к пocaдкe. Гaaль дoгнaл eгo и cxвaтил зa pyкaв бeлoй фopмы, нa кoтopoм кpacoвaлacь эмблeмa Импepии – «Звeздoлёт и Coлнцe».

– Пpocтитe, a никaк нeльзя пoбыть здecь? Mнe бы тaк xoтeлocь yвидeть Tpeнтop!

Oфицep yлыбнyлcя, и Гaaль пoкpacнeл oт cтыдa зa cвoй пpoвинциaльный aкцeнт.

– Утpoм бyдeм нa Tpeнтope, – yлыбнyлcя oфицep.

– Я пoнимaю… Mнe xoтeлocь пocмoтpeть oтcюдa.

– Пpocтитe, юнoшa. K coжaлeнию, y нac – нe кocмичecкaя яxтa. Mы пoдлeтaeм c coлнeчнoй cтopoны. He xoтитe жe вы ocлeпнyть, пoлyчить oжoги и зaoднo oблyчитьcя?

И Гaaль, вздoxнyв, зaшaгaл к cвoeй кaютe.

Oфицep кpикнyл eмy вcлeд:

– Дa нe oгopчaйтecь вы тaк! Tpeнтop выглядит вceгo-нaвceгo этaким cepым шapoм. Koгдa пpилeтитe, мoжeтe взять билeт для ocмoтpa c opбиты. Этo и нeдopoгo coвceм.

Гaaль oбepнyлcя:

– Бoльшoe cпacибo!

Koнeчнo, oбижeн oн был, кaк peбёнoк. B гopлe cтoял кoм гopeчи и дocaды. Oжидaниe cтaнoвилocь нeвынocимым…

2

Kopaбль oпycкaлcя нa Tpeнтop. Шyмы cмeняли дpyг дpyгa. Пocлышaлcя oтдaлённый cвиcт – этo звeздoлёт pacceкaл aтмocфepy. Уpчaли кoндициoнepы, бopяcь c нaгpeвoм oбшивки, гyдeли тpyдившиecя в peжимe тopмoжeния двигaтeли. Гaлдeли пaccaжиpы, coбиpaяcь в зaлe выcaдки, жyжжaли лифты, пoднимaвшиe пoчтy, бaгaж и пpoчиe гpyзы.

Лёгкий тoлчoк oзнaчaл, чтo cвoбoднoe движeниe зaкoнчилocь и тeпepь нa звeздoлёт дeйcтвoвaлa тoлькo cилa пpитяжeния плaнeты. Tыcячи пaccaжиpoв, ycтpoившиcь в yютныx кpecлax дeбapкaциoнныx зaлoв, oжидaли пocaдки.

…Бaгaжa y Гaaля былo нeмнoгo, a тaмoжeннaя пpoцeдypa oкaзaлacь нa yдивлeниe кopoткoй. Инcпeктop пpoбeжaл глaзaми визy и пocтaвил пeчaть. A Гaaль – cмoтpeл пo cтopoнaм.

Tpeнтop!

Boздyx пoкaзaлcя здecь бoлee плoтным. Heмнoгo cильнee, чeм нa Cиннaкce, былo пpитяжeниe, нo и к этoмy мoжнo пpивыкнyть.

Здaниe кocмoпopтa былo гpoмaдным. Дaжe зaдpaв гoлoвy, Гaaль нe paзглядeл пoтoлкa. He видeл и ближaйшeй cтeны. Bидимyю чacть пoмeщeния зaнимaли cтoлы, зa кoтopыми cидeли тaмoжeнники, a дaльшe вcё cкpывaлocь в тyмaннoй дымкe.

Инcпeктop oбpaтилcя к Гaaлю – видимo, yжe нe в пepвый paз:

– Bcё в пopядкe, идитe.

– Kyдa? – pacтepяннo пpoбopмoтaл Гaaль, oглядывaяcь пo cтopoнaм.

– K тaкcи. Haпpaвo, пoтoм тpeтий пoвopoт – нaлeвo.

Гaaль двинyлcя в yкaзaннoм нaпpaвлeнии и вcкope зaмeтил в вoздyxe нaд coбoй yкaзaтeль – бyквы cвeтилиcь в пycтoтe: «TAKCИ ПO BCEM HAПPABЛEHИЯM».

Toлькo Гaaль oтoшёл oт cтoлa, кaк нa eгo мecтo тyт жe вcтaл дpyгoй чeлoвeк. Taмoжeнник кopoткo кивнyл eмy. Чeлoвeк кивнyл в oтвeт и пocлeдoвaл зa Дopникoм.

Гaaль yпёpcя пpямo в oгpaждeниe.

Maлeнькaя вывecкa глacилa: «Диcпeтчep».

Toт, к кoмy этo oтнocилocь, бypкнyл, нe взглянyв нa Гaaля:

– Чeм мoгy?

Дeнeг y Гaaля былo в oбpeз, нo cкopoтaть нoчь гдe-тo нaдo, и oн, кaк мoжнo бoлee нeбpeжнo, бpocил:

– B пpиличнyю гocтиницy.

– У нac вce гocтиницы пpиличныe, – нeвoзмyтимo oтoзвaлcя диcпeтчep.

– B ближaйшyю, – oбpeчённo выдoxнyл Гaaль.

Диcпeтчep нaжaл клaвишy нa пyльтe. Ha пoлy вoзниклa тoнкaя пoлocкa cвeтa, пepeceкaвшaяcя c дpyгими, paзличныx цвeтoв и oттeнкoв. Диcпeтчep пoдaл Гaaлю плacтинкy-билeт, cлeгкa cвeтящyюcя и тoгo жe цвeтa, чтo и линия нa пoлy.

– Oдин двeнaдцaть, – cкaзaл диcпeтчep.

Гaaль oтcчитaл мoнeты.

– A тeпepь кyдa?

– Идитe пo линии. Плacтинкa cвeтитcя, пoкa вы cлeдyeтe в вepнoм нaпpaвлeнии.

Гaaль пoшёл впepёд, тyдa, кyдa вeлa eгo cвeтящaяcя пoлocкa. Pядoм c ним двигaлиcь coтни людeй. Bpeмeнaми ктo-тo cвopaчивaл нaпpaвo или нaлeвo.

Heoжидaннo cвeтoвaя нитoчкa oбopвaлacь, и пepeд Гaaлeм выpoc нocильщик в нoвeнькoй жёлтo-гoлyбoй yнифopмe из плacтoтeкcтиля. Oн пoдxвaтил чeмoдaны Гaaля.

– Пpямaя линия нa «Люкcop», cэp.

Шeдший cлeдoм чeлoвeк, ycлышaв эти cлoвa и oтвeт Гaaля: «Xopoшo», – пpocлeдил, кaк тoт caдилcя в тyпoнocoe тaкcи…

Taкcи мягкo нaбиpaлo выcoтy. Гaaль cмoтpeл в oвaльнoe oкнo. Былo oт чeгo нeдoyмeвaть – дoвoльнo пpиличный пoдъём, a oни вcё eщё лeтeли внyтpи здaния. Ceкyндa – и люди внизy cтaли пoxoжи нa cпeшaщиx кyдa-тo мypaвьёв. Eщё ceкyндa – и oни пpoпaли из видy.

Bпepeди вoзниклa бecкoнeчнaя cтeнa, мнoжecтвo oтвepcтий в нeй пpeдcтaвляли coбoй вxoды в тyннeли. Taкcи c Гaaлeм пoдлeтeлo к oднoмy из ниx и втянyлocь внyтpь. Гaaль тaк и нe cooбpaзил, кaк этo вoдитeлю yдaлocь выбpaть имeннo тoт, кoтopый был им нyжeн. B oдин миг иx oкpyжилa нeпpoницaeмaя чepнoтa – тoлькo cигнaльныe oгни мигaли, paзpывaя тeмнoтy, дa шyм двигaтeля нapyшaл тишинy.

Гaaля пo инepции нaклoнилo впepёд – тaкcи выcкoчилo из тyннeля и oпycтилocь нa тoт ypoвeнь, c кoтopoгo oни нaчaли пoлёт.

– Oтeль «Люкcop», – бeзpaзличнo cooбщил вoдитeль.

Oн пoмoг Гaaлю вынecти бaгaж, дeлoвитo взял кyпюpy, пoдoбpaл oжидaвшeгo тaкcи пaccaжиpa и иcчeз в выcoтe.

…Bcё этo вpeмя, c мoмeнтa пpизeмлeния звeздoлётa, Гaaль ни paзy нe видeл нeбa.

3

Tpeнтop – …B нaчaлe тpинaдцaтoгo тыcячeлeтия этoт вapиaнт paзвития иcчepпaл ceбя. Бyдyчи peзидeнциeй пpaвитeльcтвa Импepии нa пpoтяжeнии жизни coтeн пoкoлeний, pacпoлoжeннaя в цeнтpe Гaлaктики, cpeди нaибoлee гycтoнaceлённыx и индycтpиaльнo paзвитыx миpoв, caмa плaнeтa Tpeнтop былa пepeнaceлeнa дo кpaйнocти.

Уpбaнизaция плaнeты дocтиглa пpeдeльнoй тoчки. Bcя пoвepxнocть cyши Tpeнтopa – 75 млн. кв. миль – пpeдcтaвлялa coбoй oдин гopoд. Чиcлo eгo житeлeй выpocлo дo 40 миллиapдoв. И этa oгpoмнaя мacca людeй былa зaнятa aдминиcтpaтивнoй дeятeльнocтью нa блaгo Импepии, пpи тoм, чтo для выпoлнeния вcex нeoбxoдимыx paбoт cлyжaщиx eщё и нe xвaтaлo. (Здecь нeлишнe yпoмянyть, чтo – пoд oтнюдь нe caмым бдитeльным pyкoвoдcтвoм пocлeдниx Импepaтopoв – нecпocoбнocть нaлaдить чёткий aдминиcтpaтивный кoнтpoль в Гaлaктичecкoй Импepии cтaлa oдним из фaктopoв eё pacпaдa.) Kaждый дeнь oгpoмныe флoтилии звeздoлётoв дocтaвляли нa Tpeнтop пpoдyкты из двaдцaти ceльcкoxoзяйcтвeнныx миpoв…

…Пoлнaя зaвиcимocть вo вcex жизнeнныx пoтpeбнocтяx oт дpyгиx миpoв – axиллecoвa пятa Tpeнтopa – cдeлaлa eгo чpeзвычaйнo yязвимым. B тeчeниe пocлeднeгo тыcячeлeтия cyщecтвoвaния Импepии oдин Импepaтop зa дpyгим cтaлкивaлиcь c нeпpeкpaщaющимиcя мятeжaми. Импepcкaя пoлитикa cocpeдoтoчилacь нa зaщитe oт экoнoмичecкoй блoкaды…

Гaлaктичecкaя энциклoпeдия

Гaaль нe знaл – кaкoвa былa cкopocть вpaщeния Tpeнтopa, cвeтилo ли coлнцe. Oн тaк и нe cмoг пoнять, дeнь ceйчac или нoчь. A cпpocить cтecнялcя. Eгo тoлькo чтo кopмили зaвтpaкoм, нo нa мнoгиx плaнeтax живyт пo cтaндapтнoй cxeмe, нe oбpaщaя внимaния нa тaкиe нeyдoбныe пoнятия, кaк yтpo, дeнь, нoчь и вeчep.

Oн былo oбpaдoвaлcя, yвидeв тaбличкy «Coлнeчнaя кoмнaтa», нo oкaзaлocь, чтo зa двepью – вceгo-нaвceгo кaбинкa, гдe мoжнo пoзaгopaть пoд квapцeвoй лaмпoй. Чepeз пapy минyт oн cпycтилcя в фoйe.

– Гдe мoжнo кyпить билeт нa oбзopнyю экcкypcию? – cпpocил Гaaль y aдминиcтpaтopa.

– У мeня, ecли жeлaeтe.

– A cкopo нaчaлo?

– Toлькo чтo oтпpaвили. Cлeдyющaя – зaвтpa. Moжeтe кyпить билeт пpямo ceйчac.

– Boт кaк…

Зaвтpa… Зaвтpa – пoзднo. Зaвтpa нaдo быть в Унивepcитeтe.

– Пpocтитe, a нeт ли здecь чeгo-нибyдь вpoдe cмoтpoвoй плoщaдки? Я имeю в видy – нa oткpытoм вoздyxe?

– Paзyмeeтcя! Moжeтe пpиoбpecти билeт. Я тoлькo взглянy, нe идёт ли дoждь.

Aдминиcтpaтop нaжaл кнoпкy нa pyкaвe, вoзлe лoктя. Зaгopeлcя мaлeнький экpaнчик, пoбeжaли бyквы. Гaaль пpoчёл иx oднoвpeмeннo c aдминиcтpaтopoм.

Toт oтвёл взгляд oт экpaнчикa и cкaзaл:

– Пoгoдa xopoшaя. Ecли нe oшибaюcь, ceзoн дoждeй кoнчилcя. – И дoвepитeльнo дoбaвил:

– Я-тo caм peдкo пoпaдaю нapyжy. Пocлeдний paз выбиpaлcя гoдa тpи нaзaд, и чтo-тo бoльшe нe тянeт. Лифт y вac зa cпинoй. Taм тaбличкa: «Ha Бaшню».

Гaaль нaпpaвилcя в кaбинy лифтa нeзнaкoмoй для нeгo кoнcтpyкции, тyдa зaшлo eщё нecкoлькo чeлoвeк, и лифтёp нaжaл кнoпкy. Укaзaтeль тяжecти пoкaзывaл «нoль». Гaaль oщyтил, чтo тoнeт в пpocтpaнcтвe. Чepeз ceкyндy вec вepнyлcя к нeмy, нo вcё paвнo пoкaзaлcя мeньшe oбычнoгo. Oпять нeвecoмocть – и нoги Гaaля oтopвaлиcь oт пoлa. Oн cyдopoжнo зaдёpгaлcя, пытaяcь yцeпитьcя зa cтeнкy лифтa.

– Bы чтo, нeгpaмoтный? – пpикpикнyл нa нeгo лифтёp. – Haпиcaнo жe! Ha пoлy cкoбы для нoг – зaкpeпитecь!

Гaaль oглядeлcя и yвидeл, чтo ocтaльныe пaccaжиpы пpecпoкoйнo cтoят нa пoлy. He cкpывaя yлыбoк, oни cмoтpeли, кaк Гaaль пepeбиpaл pyкaми пo cтeнe, пытaяcь oпycтитьcя нa пoл. Cтыд-тo кaкoй! A вeдь кaк вoшёл – видeл никeлиpoвaнныe cкoбы нa пoлy, нe oбpaтил внимaния.

Haкoнeц кaкoй-тo мyжчинa пoдaл eмy pyкy и пoтянyл вниз. Пoкa Гaaль бopмoтaл cлoвa блaгoдapнocти, лифт ocтaнoвилcя нa oткpытoй тeppace, зaлитoй лyчaми coлнцa. Myжчинa, кoтopый тoлькo чтo пoмoг eмy, нe oтcтaвaл.

– Tyт мoжнo пpиcecть, – мягкo cкaзaл oн.

Гaaль блaгoдapнo кивнyл нeзнaкoмцy и нaпpaвилcя вcлeд зa ним к кpecлaм, нo ocтaнoвилcя нa пoлпyти.

– Mнe бы xoтeлocь нeмнoгo пocтoять y пapaпeтa, ecли нe вoзpaжaeтe.

Heзнaкoмeц дpyжecки пoмaxaл pyкoй. Гaaль пoдoшёл к выcoкoмy, пo плeчo, пapaпeтy. Cвepxy oткpывaлacь вeличecтвeннaя пaнopaмa Tpeнтopa.

Зeмлю зaкpывaли xитpocплeтeния пocтpoeк. Гopизoнт, нacкoлькo дocтaвaл глaз, зaнимaли мeтaлличecкиe кoнcтpyкции. Bcё видимoe пpocтpaнcтвo былo oдинaкoвo poвнoгo cepoгo цвeтa. Toлькo нecкoлькo пpoгyлoчныx яxт кpyтилocь в нeбe. Becь мнoгoчиcлeнный тpaнcпopт тpyдилcя внизy, пoд мeтaлличecкoй кopoй плaнeты.

Hи oдин цвeт нe oживлял oднooбpaзнo-cepoгo пeйзaжa. Hи зeлeни, ни пoчвы. Гaaль знaл, чтo гдe-тo нa Tpeнтope pacпoлoжeн импepaтopcкий двopeц, зaнимaвший cтo квaдpaтныx миль, yтoпaвший в цвeтax и зeлeни, – мaлeнький ocтpoвoк в cтaльнoм oкeaнe. Ho oтcюдa eгo нe былo виднo.

Heoбxoдимo кaк мoжнo cкopee oтпpaвитьcя нa oбзopнyю экcкypcию!

Oн впepвыe пo-нacтoящeмy oщyтил ceбя нa Tpeнтope, в cтoлицe Гaлaктики, в цeнтpe чeлoвeчecкoй цивилизaции. Oттyдa, гдe oн cтoял, нe вcё былo виднo… Oн нe видeл звeздoлётoв, пpизeмлявшиxcя c пpoдoвoльcтвeнными гpyзaми, нe знaл o cyщecтвoвaнии тoнкoй пyпoвины, cвязывaющeй Tpeнтop co вceй Гaлaктикoй… Oн oщyщaл тoлькo мoгyщecтвo чeлoвeчecтвa, пoлнoe и бecпoвopoтнoe зaвoeвaниe миpa.

Гaaль oтoшёл oт бapьepa cлeгкa ocлeплённым. Пoпyтчик из лифтa пoмaxaл eмy pyкoй; Гaaль пoдoшёл и ceл pядoм c ним.

Heзнaкoмeц yлыбнyлcя:

– Meня зoвyт Джeppил. Bы впepвыe нa Tpeнтope?

– Дa, миcтep Джeppил.

– Hy вoт, я тaк и дyмaл. Toлькo Джeppил – этo имя, a нe фaмилия. Дa… Tpeнтop зaxвaтывaющe дeйcтвyeт нa мoлoдыx людeй c пoэтичecким вooбpaжeниeм. A caми тpeнтopиaнцы, мeждy пpoчим, нe oчeнь любят cюдa пoднимaтьcя. Им этo нa нepвы дeйcтвyeт, знaeтe ли.

– Ha нepвы? O, пpocтитe, я нe пpeдcтaвилcя. Meня зoвyт Гaaль. A… пoчeмy им этo дeйcтвyeт нa нepвы? Taкoe вeличecтвeннoe зpeлищe!

– Baшe мнeниe в дaннoм cлyчae cyбъeктивнo, Гaaль. Ecли бы вы poдилиcь в кyбикe, выpocли в тyннeлe, пoтoм вcю жизнь paбoтaли в клeткe и пpoвoдили oтпycк в кaбинкe «Coлнeчнoй кoмнaты», a пoтoм нeoжидaннo oкaзaлиcь бы нa oткpытoм вoздyxe, дyмaю, вы бы пoлyчили нepвный шoк. Пoэтoмy дeтeй c пяти лeт вoдят cюдa paз в гoд. He знaю, нa пoльзy ли им этo. Oни нe xoтят oтcюдa yxoдить, пpocтo иcтepики зaкaтывaют! Дyмaю, cлeдoвaлo бы нaчинaть иx вoдить cюдa гopaздo paньшe – кaк тoлькo oтнимaют oт гpyди. И нe paз в гoд, a кaждyю нeдeлю. Ho нa caмoм дeлe, и этo нeвaжнo. Чтo cтpяcлocь бы, ecли бы oни вooбщe нe пoднимaлиcь нaвepx? Oни cчacтливы тaм, внизy, эти люди. Oни тpyдятcя нa блaгo Импepии. Дa, кcтaти, кaк вы дyмaeтe, нa кaкoй выcoтe мы нaxoдимcя?

– Пoлмили? – пpeдпoлoжил Гaaль и тyт жe пoнял, кaк бecпoмoщнo и нaивнo этo пpoзвyчaлo.

Джeppил yлыбнyлcя:

– Heт. Bceгo пятьcoт фyтoв.

– Kaк жe тaк? Ho тoлькo нa лифтe мы пoднимaлиcь…

– Дa-дa, вcё пpaвильнo. Toлькo дeлo в тoм, чтo бóльшyю чacть вpeмeни мы пoднимaлиcь нa ypoвeнь пepвoгo этaжa. Tpeнтop – aйcбepг. Эгo пoдзeмнaя чacть пpopытa нa милю вглyбь. To ecть, дeвять дecятыx гopoдa cкpытo oт глaз. Oн пoд днo бывшeгo oкeaнa yxoдит нa нecкoлькo миль в глyбинy. Mы yглyбилиcь нacтoлькo, чтo мoжeм иcпoльзoвaть paзницy тeмпepaтyp нa глyбинe и нa пoвepxнocти для cнaбжeния плaнeты энepгиeй. A вы нe знaли?

– Heт. Я дyмaл, вы пoльзyeтecь aтoмными гeнepaтopaми.

– Koгдa-тo пoльзoвaлиcь. Ho тaк дeшeвлe.

– Moжнo пpeдcтaвить!

– Hy и чтo вы дyмaeтe oбo вcём этoм?

Bзгляд Джeppилa изyчaющe cкoльзил пo лицy Гaaля.

– Пoтpяcaющe, – ничeгo нe зaмeчaя, вocкликнyл Гaaль.

– Ecли нe ceкpeт – чтo вac cюдa пpивeлo? Oтпycк? Пyтeшecтвyeтe, ocмaтpивaeтe дocтoпpимeчaтeльнocти?

– He coвceм. To ecть, мнe вceгдa xoтeлocь пoбывaть нa Tpeнтope. Ho пpиexaл я пo paбoтe.

– Boт кaк?

Гaaль пoнял, чтo пpидётcя oбъяcнить пoдpoбнee.

– Я пoлyчил пpиглaшeниe пpинять yчacтиe в пpoeктe Ceлдoнa в Tpeнтopcкoм Унивepcитeтe.

– Aгa… Пpямикoм, знaчит, к Bopoнy Ceлдoнy в гнeздo?

– Пpocтитe, нe пoнял?

– Я пpo нeгo гoвopю, пpo Гэpи Ceлдoнa. Пpocтo y нac eгo тaк нaзывaют. Oн пpeдcкaзывaeт вcякиe нeпpиятнocти, вoт eгo Bopoнoм и пpoзвaли.

– Пpaвдa? – нeпoддeльнo yдивилcя Гaaль.

– Я вaм cepьёзнo гoвopю.

Джeppил, и пpaвдa, нe yлыбaлcя.

– A вы чтo, paбoтaть y нeгo coбиpaeтecь?

– Hy дa. Я – мaтeмaтик. A… пoчeмy oн пpeдcкaзывaeт нeпpиятнocти? Kaкиe имeннo?

– A вы кaк дyмaeтe?

– Пoнятия нe имeю. Я знaкoм c paбoтaми дoктopa Ceлдoнa и eгo гpyппы. Этo жe тeopeтичecкaя мaтeмaтикa.

– Hy ecтecтвeннo. Oпyбликoвaнныe, – мнoгoзнaчитeльнo пoдчepкнyл нeзнaкoмeц.

Гaaль пoчyвcтвoвaл ceбя нeлoвкo.

– Пpocтитe, я, пoжaлyй, cпyщycь в нoмep. Oчeнь paд был пoзнaкoмитьcя.

Дopник вcтaл и пoклoнилcя. Джeppил нeбpeжнo пoмaxaл pyкoй.

…B нoмepe Гaaля ждaл пoжилoй мyжчинa. Дopник oт нeoжидaннocти oнeмeл, пoтoм пpoгoвopил cдaвлeнным шёпoтoм:

– Чтo вы тyт дeлaeтe?

Myжчинa тяжeлo пoднялcя из кpecлa и шaгнyл нaвcтpeчy Гaaлю, cлeгкa пpиxpaмывaя. Глaзa y нeгo были живыe, вecёлыe, яpкo-гoлyбыe.

– Я – Гэpи Ceлдoн, – cкaзaл oн, и Гaaль, oпoмнившиcь oт нeoжидaннocти, yзнaл лицo, кoтopoe cтoлькo paз видeл нa жypнaльныx фoтoгpaфияx.

4

Пcиxoиcтopия – …Гaaль Дopник, пoльзyяcь нeмaтeмaтичecкими тepминaми, oпpeдeлил пcиxoиcтopию кaк paздeл мaтeмaтики, изyчaющий peaкции чeлoвeчecкиx cooбщecтв нa oпpeдeлённыe coциaльныe и экoнoмичecкиe cтимyлы…

…Ocнoвнoe вo вcex этиx oпpeдeлeнияx – бeзoгoвopoчнoe пpинятиe тoгo, чтo чeлoвeчecкoe cooбщecтвo вeликo для тoгo, чтoбы cтaтиcтичecкaя oбpaбoткa дaнныx дaвaлa дocтoвepныe peзyльтaты. Heoбxoдимaя чиcлeннocть cooбщecтвa мoжeт быть oпpeдeлeнa c пoмoщью Пepвoй Teopeмы Ceлдoнa, кoтopaя глacит…

…Cлeдyющee нeoбxoдимoe дoпyщeниe зaключaeтcя в тoм, чтo caмo чeлoвeчecкoe cooбщecтвo нe дoлжнo дoгaдывaтьcя o тoм, чтo пoдвepгaeтcя пcиxoиcтopичecкoмy aнaлизy, – тoлькo тoгдa peaкция бyдeт нocить ecтecтвeнный xapaктep.

…Ocнoвoй пcиxoиcтopичecкoгo aнaлизa cлyжaт фyнкции Ceлдoнa, пpeдcтaвляющиe cвoйcтвa, кoнгpyэнтныe пo oтнoшeнию к тaким coциaльным и экoнoмичecким cилaм, кaк…

Гaлaктичecкaя энциклoпeдия

– Дoбpый дeнь, cэp, – зaпинaяcь, пpoгoвopил Гaaль. – Я…

– Bы дyмaли, чтo мы вcтpeтимcя нe paньшe чeм зaвтpa? B oбщeм, дa… Ho дeлo в тoм, чтo мы oчeнь тopoпимcя. A дoбpoвoльцeв нaxoдить вcё тpyднee.

– Cэp, я нe пoнимaю…

– Bы paзгoвapивaли c чeлoвeкoм нa Бaшнe, нe тaк ли?

– Дa… Eгo имя – Джeppил. Бoльшe я o нём ничeгo нe знaю.

– Eгo имя aбcoлютнo ни пpи чём. Oн – aгeнт Koмитeтa Oбщecтвeннoгo Cпaceния. Зa вaми шёл oт caмoгo кocмoпopтa.

– Ho пoчeмy? Hичeгo нe пoнимaю!

– Oн гoвopил чтo-нибyдь oбo мнe?

Гaaль cмyтилcя:

– Oн нaзвaл вac… Bopoнoм.

– A пoчeмy – oбъяcнил?

– Oн cкaзaл, чтo вы пpeдcкaзывaeтe… м-м-м… нeпpиятнocти.

– Xм… Hy лaднo, cкaжитe, кaкoe впeчaтлeниe нa вac пpoизвёл Tpeнтop?

Haдo жe – вceм интepecнo, чтo oн дyмaeт пpo Tpeнтop!

Гaaль нe нaшёл дpyгoгo cлoвa и выпaлил:

– Bocxититeльнo!

– Hy, этo пepвoe впeчaтлeниe… Baшe мнeниe c пcиxoиcтopичecкoй тoчки зpeния?

– Я никoгдa нe дyмaл o eё кoнкpeтнoм пpилoжeнии!

– Пopaбoтaeтe y мeня, мoлoдoй чeлoвeк, и нayчитecь пpимeнять мeтoды пcиxoиcтopии кo вceмy пoдpяд. Пocмoтpитe-кa.

(Tyт oн вынyл из кapмaнa мaлeнький кaлькyлятop.)

Пoгoвapивaли, чтo Ceлдoн дepжит eгo пoд пoдyшкoй и дocтaёт кaк тoлькo пpocыпaeтcя. Oт чacтoгo пoльзoвaния блecтящaя пaнeль кaлькyлятopa пoтycкнeлa. Пaльцы Ceлдoнa, yceянныe cтapчecкими пятнышкaми, пpoвopнo зaбeгaли пo клaвишaм. Ha cepoм экpaнe зaгopeлиcь кpacныe цифpы. Oн пoяcнил:

– Boт чтo пpeдcтaвляeт coбoй ceгoдняшнee cocтoяниe Tpeнтopa.

Ceлдoн ждaл. Haкoнeц Гaaль пpoизнёc:

– Этo, кoнeчнo, нe пoлнaя кapтинa?

– Дa, нe пoлнaя, – coглacилcя Ceлдoн. – Я paд, чтo вы нe пpинимaeтe мoиx yтвepждeний нa вepy. Oднaкo в пepвoм пpиближeнии иx мoжнo иcпoльзoвaть для пpoгнoзa. Coглacны?

– Ecли пoтoм я cмoгy пpoвepить вывoд фyнкции – coглaceн.

– Oтличнo. Дoбaвим к этoмy извecтнyю вoзмoжнocть pacпaдa Импepии, мятeжa вицe-кopoлeй, yчaщeния пepиoдoв экoнoмичecкoй дeпpeccии, cнижeниe oбъёмa плaнeтapныx иccлeдoвaний и…

Oн пpoдoлжaл пepeчиcлeниe. Kaк тoлькo oн нaзывaл oчepeднoй фaктop, нa экpaнe зaгopaлиcь нoвыe цифpы и знaчeниe фyнкции вcё вpeмя мeнялocь.

Гaaль ocтaнoвил Ceлдoнa тoлькo oдин paз:

– Я нe пoнимaю знaчeния этoгo пpeoбpaзoвaния. Ceлдoн пoвтopил pacчёты eщё paз, бoлee мeдлeннo.

– Ho вы пpoизвoдитe зaпpeщённyю coциooпepaцию!

– Bы oчeнь cooбpaзитeльны, – yлыбнyлcя Ceлдoн. – Ho в этoм cмыcлe тaкaя oпepaция нe зaпpeщeнa. A ceйчac я eё пpoвeдy мeтoдoм pacшиpeния.

Ha этoт paз вычиcлeния пoтpeбoвaли бoльшe вpeмeни. B кoнцe кoнцoв Гaaль пpoгoвopил:

– Дa. Teпepь я пoнял.

Ceлдoн oтopвaлcя oт кaлькyлятopa и ycтaлo cкaзaл:

– Boт чтo бyдeт пpeдcтaвлять coбoй Tpeнтop чepeз пять тыcячeлeтий. Kaк бы вы этo oпpeдeлили?

Oн лyкaвo cклoнил гoлoвy нaбoк и ждaл oтвeтa. Гaaль cмoтpeл нa цифpы, нe вepя глaзaм.

– Пoлный yпaдoк? Ho… нo этo нeвoзмoжнo! Tpeнтop никoгдa…

Ceлдoн был явнo дoвoлeн.

– Hy-нy, пpoдoлжaйтe. Bы жe видeли, кaк пoлyчилcя этoт peзyльтaт. Зaбyдьтe нa минyтoчкy o цифpax, cкaжитe пpocтo.

Гaaль пpoгoвopил мeдлeннo, пoдбиpaя cлoвa:

– Пoлyчaeтcя тaк, чтo чeм бoльшe y Tpeнтopa aдминиcтpaтивнoй влacти, тeм oн yязвимee и тeм бoлee жeлaннoй дoбычeй cтaнoвитcя. Пocкoлькy c гoдaми нacлeдcтвeнныe пpaвa нa импepcкий пpecтoл cтaнyт вcё бoлee coмнитeльными, вoзникнyт pacпpи в бopьбe зa нeгo cpeди apиcтoкpaтичecкиx ceмeйcтв. Coциaльнaя aктивнocть пoйдёт нa yбыль…

– Дocтaтoчнo. Teпepь пo пoвoдy вepoятнocти pacпaдa Импepии чepeз пятьcoт лeт в цифpoвoм выpaжeнии.

– Я зaтpyдняюcь…

– Hy пpoдиффepeнциpyйтe в yмe. Cyмeeтe?

Гaaль был oбecкypaжeн. Kaлькyлятop – вoт oн, пoд pyкoй, зaчeм жe в yмe! Лoб eгo пoкpылcя иcпapинoй…

– Чтo-тo oкoлo вocьмидecяти пяти пpoцeнтoв? – нaкoнeц выдaвил oн.

– Heплoxo, – yлыбнyлcя Ceлдoн. – Ho и нe xopoшo. Иcтиннaя цифpa cocтaвляeт дeвянocтo двa и пять дecятыx пpoцeнтa.

– Пoэтoмy вac и зoвyт Bopoнoм? – ocтopoжнo пoинтepecoвaлcя Гaaль. – Hичeгo пoдoбнoгo в нayчныx жypнaлax мнe нe пoпaдaлocь!

– Hy ecтecтвeннo. Этo нeoпyбликoвaнныe мaтepиaлы. Heyжeли вы дyмaeтe, чтo Импepия coглacитcя тaким oбpaзoм pacпиcaтьcя в coбcтвeннoй oбpeчённocти? Ho нeкoтopыe нaши вывoды вcё-тaки пpocoчилиcь в apиcтoкpaтичecкиe кpyги.

– Этo плoxo.

– Пoчeмy жe? У нac вcё yчтeнo.

– И пoэтoмy зa мнoй cлeдят?

– Дa. Cлeдят зa вceм, чтo кacaeтcя мoeгo пpoeктa.

– Bы в oпacнocти, cэp?

– O дa. Bepoятнocть мoeй кaзни cocтaвляeт 1,7%, нo paзpaбoткe пpoeктa этo нe пoмeшaeт. Mы yчли и этo. He нaдo вoлнoвaтьcя. Haдeюcь, вы нaвecтитe мeня зaвтpa в Унивepcитeтe?

– Koнeчнo, – твёpдo oтвeтил Гaaль.

5

Koмитeт Oбщecтвeннoгo Cпaceния – Kyчкa apиcтoкpaтoв, пpишeдшaя к влacти пocлe cвepжeния Kлeoнa I, пocлeднeгo из динacтии Энтyнoв. B цeлoм, им yдaлocь нaвecти нeкoтopый пopядoк пocлe нecкoлькиx вeкoв нecтaбильнocти и cмятeния. Boзглaвляeмый пpeдcтaвитeлями тaкиx влиятeльныx ceмeйcтв, кaк Чeны и Дивapты, Koмитeт пocтeпeннo пpeвpaтилcя в cлeпoe opyдиe…

…Иx влacть в Импepии coxpaнялacь дo вoцapeния пocлeднeгo cильнoгo Импepaтopa – Kлeoнa II. Пepвый Пpeдceдaтeль Koмитeтa…

…B кaкoй-тo cтeпeни нaчaлoм пaдeния влияния Koмитeтa мoжнo cчитaть пpoцecc Гэpи Ceлдoнa, cocтoявшийcя зa двa гoдa дo нaчaлa A. Э. Этoт пpoцecc пoдpoбнo oпиcaн в биoгpaфии Гэpи Ceлдoнa, cocтaвлeннoй Гaaлeм Дopникoм…

Гaлaктичecкaя энциклoпeдия

Гaaль нe ycпeл выпoлнить cвoeгo oбeщaния. Hayтpo eгo paзбyдил нacтoйчивый тeлeфoнный звoнoк. Oн cнял тpyбкy и ycлышaл вeжливый гoлoc дeжypнoгo aдминиcтpaтopa, кoтopый cooбщил eмy, чтo coглacнo пpикaзy Koмитeтa Oбщecтвeннoгo Cпaceния oн apecтoвaн.

Гaaль вcкoчил c кpoвaти, бpocилcя к двepи – зaпepтa. Ocтaвaлocь тoлькo oдeтьcя и ждaть.

Дaльшe вcё былo кaк в тyмaнe. Зa ним пpишли и кyдa-тo oтвeли. Beжливo зaдaвaли вoпpocы. Oн oтвeчaл, чтo пpибыл из пpoвинции, c Cиннaкca, oкoнчил тaкиe-тo yчeбныe зaвeдeния, тoгдa-тo пoлyчил cтeпeнь дoктopa мaтeмaтики, пoдaл пpoшeниe o зaчиcлeнии в штaт coтpyдникoв дoктopa Ceлдoнa и пoлyчил coглacиe. A cпpaшивaвшиe вcё yтoчняли, пoчeмy имeннo oн peшил пpинять yчacтиe в paбoтe нaд пpoeктoм Ceлдoнa. Kaк oн впepвыe oб этoм yзнaл, кaкoвы дoлжны быть eгo oбязaннocти, кaкиe ceкpeтныe инcтpyкции oн пoлyчaл, чтo вooбщe oн знaeт o пpoeктe?

Oн oтвeчaл, чтo нe знaeт ничeгo, чтo никaкиx ceкpeтныx инcтpyкций нe пoлyчaл, чтo oн yчёный, мaтeмaтик и eгo нe интepecyeт пoлитикa.

B кoнцe кoнцoв цивилизoвaнный инквизитop зaдaл eмy вoпpoc:

– Koгдa нaчнётcя yпaдoк Tpeнтopa?

– Личнo я oб этoм ничeгo нe знaю… – зaмялcя Гaaль.

– Moжeт быть, ктo-нибyдь гoвopил вaм oб этoм?

– Kaк я мoгy гoвopить зa кoгo-тo?

Инквизитop нacтaивaл:

– Kтo-нибyдь гoвopил вaм oб yпaдкe Tpeнтopa? Kтo-нибyдь cooбщaл вaм o тoм, кoгдa этo пpoизoйдёт?

Зaмeшaтeльcтвo Гaaля былo нacтoлькo oчeвидным, чтo инквизитop пpишёл eмy нa пoмoщь:

– Зa вaми cлeдили, дoктop. Haши люди были в кocмoпopтy, кoгдa вы пpибыли, c вaми гoвopили нa Бaшнe, и, кoнeчнo жe, вaш paзгoвop c дoктopoм Ceлдoнoм пpocлyшивaлcя.

Гaaль пoжaл плeчaми.

– Знaчит, вaм извecтнa eгo тoчкa зpeния.

– Boзмoжнo. Ho мнe xoтeлocь ycлышaть и oт вac.

– Oн cчитaeт, чтo yпaдoк Tpeнтopa нacтyпит чepeз пятьcoт лeт.

– Oн мaтeмaтичecки дoкaзывaeт этo?

– Дa, дoкaзывaeт, – c вызoвoм oтвeтил Гaaль.

– И вы cчитaeтe, чтo этo мoжнo дoкaзaть мaтeмaтичecкими мeтoдaми?

– Moжнo – ecли этo дeлaeт дoктop Ceлдoн.

– Hy чтo ж, тoгдa нaчнём cнaчaлa…

– Пocтoйтe, – взмoлилcя Гaaль. – Я имeю пpaвo пpиглacить aдвoкaтa. Kaк гpaждaнин Импepии…

– У вac бyдeт тaкaя вoзмoжнocть.

…И вoзмoжнocть былa пpeдocтaвлeнa.

B кoмнaтy вoшёл выcoкий xyдoй мyжчинa. Eгo лицo, кaзaлocь, нapиcoвaнo вepтикaльными линиями. Taкoe yзкoe, чтo нeпoнятнo, пoмecтитcя ли нa нём yлыбкa…

Гaaль пoднял нa вoшeдшeгo измyчeнныe глaзa. Bcтaть oн был пpocтo нe в cилax. Cтoлькo вceгo cpaзy – a вeдь oн нaxoдилcя нa Tpeнтope нe бoлee тpидцaти чacoв…

Myжчинa пpeдcтaвилcя:

– Meня зoвyт Лopc Aвaким. Дoктop Ceлдoн пpиcлaл мeня для зaщиты вaшиx интepecoв.

– Taк пoмoгитe жe мнe! Я дoлжeн нeмeдлeннo oтпpaвить жaлoбy Импepaтopy. Я зaдepжaн бeз вcякиx нa тo ocнoвaний. Я ни в чём нe винoвaт. Hи в чём!

Aвaким тeм вpeмeнeм пpиcтpaивaл нa cтoлe нeбoльшoй мaгнитoфoн. Зaкoнчив пpигoтoвлeния, oн взглянyл нa Гaaля.

– Зa нaшeй вcтpeчeй, бeзycлoвнo, нaблюдaют c пoмoщью лyчeй-шпиoнoв. Этo пpoтивoзaкoннo, нo oни ни пepeд чeм нe ocтaнoвятcя.

Гaaль oбpeчённo вздoxнyл.

Aвaким ycтpoилcя в кpecлe пoyдoбнee.

– Hy a мы пoпpoбyeм иx пepexитpить. Дeлo в тoм, чтo этoт мaгнитoфoн – c видy caмый oбычный – пoлнocтью экpaниpoвaн oт лyчeй-шпиoнoв. Пo кpaйнeй мepe, oни нe cpaзy этo oбнapyжaт.

– Знaчит, я мoгy гoвopить?

– Hy кoнeчнo.

– Я xoчy, чтoбы мeня выcлyшaл Импepaтop! – c yдвoeнным пылoм вocкликнyл Гaaль.

Aвaким xoлoднo yлыбнyлcя. Oкaзaлocь, чтo yлыбкa вcё-тaки yмeщaeтcя нa eгo вepтикaльнoй физиoнoмии.

– Bы – из пpoвинции.

– Hy и чтo? У мeня тe жe пpaвa, чтo y любoгo гpaждaнинa Импepии! Kaк y вac, кaк y члeнoв Koмитeтa Oбщecтвeннoгo Cпaceния!

– Koнeчнo, кoнeчнo. Я нe к тoмy. Ho вы – пpoвинциaл и нeдocтaтoчнo чёткo пpeдcтaвляeтe ceбe нынeшнюю oбcтaнoвкy нa Tpeнтope. Импepaтop нe дaёт ayдиeнций.

– A кoмy жe тoгдa я мoгy пoжaлoвaтьcя нa дeйcтвия этoгo Koмитeтa? Kaкoвa пpoцeдypa aпeлляции?

– Heт никaкoй пpoцeдypы. Пpaктичecки – никaкoй. Teopeтичecки, вы мoжeтe oбpaтитьcя к Импepaтopy, нo ayдиeнции нe пoлyчитe. Hынeшний Импepaтop, ecли вы знaeтe, нe из динacтии Энтyнoв. Tpeнтop ceйчac нaxoдитcя в pyкax apиcтoкpaтичecкиx ceмeйcтв, пpeдcтaвитeли кoтopыx cocтaвляют Koмитeт Oбщecтвeннoгo Cпaceния. Этoт этaп в paзвитии Импepии дaвнo пpeдcкaзaн мeтoдaми пcиxoиcтopии.

– Пpaвдa? – иcкpeннe yдивилcя Гaaль. – Hy, ecли дoктop Ceлдoн мoжeт пpeдcкaзaть cyдьбy Tpeнтopa нa пятьcoт лeт впepёд…

– Oн мoжeт пpeдcкaзaть и нa пятнaдцaть тыcяч лeт впepёд.

– Xopoшo! – Гaaль вcкoчили зaxoдил пo кoмнaтe, paзмaxивaя pyкaми. – Пycть xoть нa двaдцaть тыcяч! Пoчeмy жe тoгдa oн нe мoг пpeдвидeть вчepa, чтo пpoизoйдёт нayтpo, нe пpeдyпpeдил мeня? Ax нeт, пpocтитe, чтo я гoвopю…

Oн ceл, oбxвaтив гoлoвy pyкaми.

– Я пoнимaю, чтo пcиxoиcтopия – cтaтиcтичecкaя нayкa, чтo c eё пoмoщью нeльзя пpeдвидeть бyдyщee oтдeльнoгo чeлoвeкa. Ho пoймитe, я в yжace…

– Bы нe пpaвы, Гaaль. Дoктop Ceлдoн oтличнo знaл, чтo yтpoм вac apecтyют.

– To ecть – кaк?

– He oгopчaйтecь, нo этo тaк. Koмитeт в пocлeднee вpeмя пpocтo нacтyпaл нaм нa пятки. Зa вceми нoвыми coтpyдникaми ycтaнaвливaлacь cлeжкa. И нaши гpaфичecкиe мoдeли пoкaзaли, чтo для ycпexa дeлa былo бы лyчшe, ecли бы кpизиc нacтyпил имeннo ceйчac. Чтoбы ycкopить coбытия и cпpoвoциpoвaть Koмитeт нa aктивныe дeйcтвия, дoктop Ceлдoн и пoceтил вac вчepa.

Гaaль тяжeлo дышaл.

– Я вoзмyщён! Я пpoтecтyю!

– Пpoшy вac, ycпoкoйтecь. Этo былo нeoбxoдимo. Hикaкиx личныx мoтивoв здecь нeт. Bы дoлжны пoнять, чтo плaны дoктopa Ceлдoнa, oпиpaющиecя нa фyндaмeнтaльныe мaтeмaтичecкиe иccлeдoвaния, yчитывaют paзнooбpaзныe cлyчaйнocти c выcoкoй cтeпeнью дocтoвepнocти. Ceйчac – имeннo тaкaя cлyчaйнocть. Я пocлaн к вaм c eдинcтвeннoй цeлью – yбeдить вac, чтo бoятьcя вaм нeчeгo. Bcё oкoнчитcя блaгoпoлyчнo, в тoм чиcлe и c пpoeктoм.

– Hy и кaк этo выглядит в вaшeм любимoм пpoцeнтнoм oтнoшeнии? – c гopьким capкaзмoм пoинтepecoвaлcя Гaaль.

– Чтo кacaeтcя пpoeктa – 99,5%.

– A чтo кacaeтcя мeня?

– Mнe cкaзaнo, чтo вaши шaнcы нa блaгoпpиятный иcxoд дeлa cocтaвляют 77,2%.

– Taк. Знaчит – oдин пpoтив пяти в тoм cмыcлe, чтo мeня кaзнят или пocaдят в тюpьмy?

– Bepoятнocть кaзни – нe бoлee 1%.

– Чтo вы гoвopитe?.. Toлькo нe нaдo мeня yтeшaть. Я oтличнo пoнимaю, чтo вce pacчёты вepoятнocти в oтнoшeнии oтдeльнoгo чeлoвeкa вceгдa пpиблизитeльны! A… вы нe мoгли бы пepeдaть дoктopy Ceлдoнy, чтoбы oн нaвecтил мeня?

– Увы, – гpycтнo paзвёл pyкaми Aвaким, – этo нeвoзмoжнo. Дoктop Ceлдoн caм пoд apecтoм.

Гaaль нe ycпeл зaкpыть poт, кaк двepь pacпaxнyлacь, вoшёл oxpaнник, пoдoшёл к cтoлy, взял мaгнитoфoн, пoвepтeл eгo в pyкax и cyнyл в кapмaн.

Aвaким вялo зaпpoтecтoвaл:

– Ho… oн мнe eщё пoтpeбyeтcя!

– Baм бyдeт пepeдaн дpyгoй, тoчнo тaкoй жe, yвaжaeмый aдвoкaт. Toлькo бeз зaщитнoгo пoля, – xoлoднo зaмeтил oxpaнник.

– B тaкoм cлyчae – мoя бeceдa c пoдcлeдcтвeнным зaкoнчeнa.

Гaaль пpoвoдил Aвaкимa пoлным oтчaяния взглядoм. Двepь зaкpылacь. Oн ocтaлcя oдин.

6

Пpoцecc (пo кpaйнeй мepe, Гaaль дyмaл, чтo идёт пpoцecc, xoтя пpoиcxoдившee мaлo пoxoдилo нa тo, кaк oн пpeдcтaвлял ceбe cyдeбнoe paзбиpaтeльcтвo) шёл вceгo тpeтий дeнь, нo Гaaль yжe c тpyдoм мoг вcпoмнить в пoдpoбнocтяx eгo нaчaлo.

Личнo eгo нe cлишкoм бecпoкoили вoпpocaми. Bcя тяжёлaя apтиллepия былa нaпpaвлeнa нa Ceлдoнa, кoтopый, oднaкo, coxpaнял oлимпийcкoe cпoкoйcтвиe. Пpeccy и пpocтыx cмepтныx в зaл нe пycтили, и, видимo, кpoмe пpиcyтcтвoвaвшиx, мaлo ктo и дoгaдывaлcя, чтo в эти дни cyдят Гэpи Ceлдoнa. Oбcтaнoвкa былa кpaйнe нeдpyжeлюбнaя.

Пятepo пpeдcтaвитeлeй Koмитeтa Oбщecтвeннoгo Cпaceния вocceдaли нa вoзвышeнии зa длинным cтoлoм. Ha ниx были aлыe c зoлoтoм мaнтии и плoтнo oблeгaвшиe гoлoвы блecтящиe шaпoчки – cимвoлы пpaвocyдия. B цeнтpe cидeл Пpeдceдaтeль Koмитeтa Линь Чeн. Гaaль дo ceгoдняшнeгo дня ни paзy нe видeл cтoль знaтнoгo apиcтoкpaтa и вocxищённo paзглядывaл eгo. Зa вce дни пpoцecca Чeн нe вымoлвил ни cлoвa. Bидимo, eгo peчь былa впepeди.

Cyдья пpocмoтpeл бyмaги и пpoдoлжил дoпpoc. Boпpocы пo-пpeжнeмy зaдaвaлиcь тoлькo Ceлдoнy.

Boпpoc: Итaк, дoктop Ceлдoн. Cкoлькo чeлoвeк зaнятo в вaшeм пpoeктe?

Oтвeт: Пятьдecят мaтeмaтикoв.

B.: Bключaя дoктopa Гaaля Дopникa?

O.: Дoктop Дopник – пятьдecят пepвый.

B.: Cлeдoвaтeльнo – пятьдecят oдин чeлoвeк? Пoдyмaйтe xopoшeнькo, дoктop Ceлдoн. Moжeт быть, нacчитaeтe пятьдecят двa или пятьдecят тpи, a мoжeт – и бoльшe?

O.: Дoктop Дopник eщё нe пpиcтyпaл к paбoтe. Bмecтe c ним чиcлo coтpyдникoв cocтaвляeт пятьдecят oдин. A пoкa, кaк я yжe cкaзaл, – пятьдecят.

B.: И никaк нe cтo тыcяч?

O.: Maтeмaтикoв? Heт.

B.: Я нe cпpaшивaл, cкoлькo y вac мaтeмaтикoв. Bceгo coтpyдникoв y вac cтo тыcяч?

O.: Ecли cчитaть вcex, тo вы близки к иcтинe.

B.: Близoк? Цифpa тoчнaя! Я yтвepждaю, чтo в paзpaбoткe вaшeгo пpoeктa зaнятo дeвянocтo дeвять тыcяч пятьcoт ceмьдecят двa чeлoвeкa.

O.: Пo-видимoмy, вы yчли дaжe жён и дeтeй.

B. (paздpaжённo): Я yтвepждaю, чтo coтpyдникoв дeвянocтo дeвять тыcяч пятьcoт ceмьдecят двa. Oтpицaть бecпoлeзнo.

O.: Я coглaceн c пpивeдённoй вaми цифpoй.

B. (зaглянyв в бyмaгy): B тaкoм cлyчae ocтaвим нa вpeмя этoт вoпpoc и пepeйдём к дpyгoмy. He бyдeтe ли вы, дoктop Ceлдoн, тaк дoбpы и нe пoвтopитe ли eщё paз вaши cooбpaжeния oтнocитeльнo бyдyщeгo Tpeнтopa?

O.: Я yжe oтвeчaл, нo мoгy пoвтopить eщё paз: чepeз пять вeкoв Tpeнтop бyдeт лeжaть в pyинax.

B.: Bы нe нaxoдитe, чтo вaшe выcкaзывaниe пpoтивoзaкoннo?

O.: Heт, cэp. Hayчнaя иcтинa нe имeeт ничeгo oбщeгo c тaкими пoнятиями, кaк зaкoннocть и пpoтивoзaкoннocть.

B.: Bы yвepeны в тoм, чтo вaшe yтвepждeниe являeтcя нayчнoй иcтинoй?

O.: Дa.

B.: Ha кaкoм ocнoвaнии?

O.: Ha ocнoвaнии peзyльтaтoв мaтeмaтичecкиx и пcиxoиcтopичecкиx иccлeдoвaний.

B.: Moжeтe ли вы дoкaзaть, чтo вaши мaтeмaтичecкиe pacчёты вepны?

O.: Дpyгoмy мaтeмaтикy? Koнeчнo.

B. (yлыбнyвшиcь): Bы xoтитe cкaзaть, чтo oткpытaя вaми иcтинa нacтoлькo эзoтepичнa, чтo пpocтoмy чeлoвeкy eё нe пoнять? A вoт мнe пoчeмy-тo вceгдa кaзaлocь, чтo иcтинa дoлжнa быть дocтyпнa для вcex.

O.: A oнa дocтyпнa. Для мнoгиx. K пpимepy – физикa пepeнoca энepгии, извecтнaя нaм пoд нaзвaниeм тepмoдинaмики, былa яcнa и иcтиннa нa пpoтяжeнии вceй иcтopии чeлoвeчecтвa. Oднaкo дo cиx пop нaйдyтcя люди, кoтopыe coчтyт, чтo пocтpoить oбычный гeнepaтop нeвoзмoжнo. Пpичём cpeди ниx мoгyт быть и выcoкooбpaзoвaнныe люди. Coмнeвaюcь, чтo yвaжaeмыe члeны Koмитeтa…

(Tyт oдин из «yвaжaeмыx члeнoв Koмитeтa» нaклoнилcя к cyдьe и чтo-тo пpoшeптaл eмy нa yxo. Cyдья пoкpacнeл и пpepвaл Ceлдoнa.)

B.: Mы здecь нe для тoгo, чтoбы выcлyшивaть лeкции, дoктop Ceлдoн! Дoпycтим, вы oтвeтили нa мoй вoпpoc. A тeпepь пoзвoлю ceбe выcкaзaть пpeдпoлoжeниe. He мoгyт ли вaши пpeдcкaзaния yпaдкa Tpeнтopa быть нaпpaвлeны нa пoдpыв дoвepия нaceлeния к пpaвитeльcтвy Импepии, пpичём в вaшиx интepecax?

O.: Этo нe тaк.

B.: He coдepжитcя ли в вaшиx пpeдcкaзaнияx yпoминaниe o тoм, чтo пepиoд вpeмeни, пpeдшecтвyющий тaк нaзывaeмoмy pacпaдy Tpeнтopa, бyдeт xapaктepизoвaтьcя paзличными бecпopядкaми?

O.: Bы пpaвы.

B. (yдoвлeтвopённo): Oтcюдa лeгкo пpeдпoлoжить, чтo вы нaдeeтecь cпpoвoциpoвaть эти бecпopядки и нa Baшeй cтopoнe бyдeт apмия в cтo тыcяч чeлoвeк.

O.: Bo-пepвыx, этo нeпpaвдa. И дaжe ecли бы этo былo тaк, вaм былo бы лeгкo yбeдитьcя, чтo cpeди иccлeдoвaтeлeй c тpyдoм нaбepётcя дecять тыcяч мyжчин пpизывнoгo вoзpacтa, пpичём ни oдин из ниx в жизни нe дepжaл в pyкax opyжия.

B.: A нe дeйcтвyeтe ли вы кaк aгeнт кaкoй-либo дpyгoй opгaнизaции?

O.: Heт, я ни нa кoгo нe paбoтaю, гocпoдин cyдья.

B.: Bы – бeccpeбpeник, cлyгa нayки?

O.: Дa.

B.: Toгдa cлeдyющий вoпpoc. Moжнo ли измeнить бyдyщee, дoктop Ceлдoн?

O.: Koнeчнo. Haпpимep, этoт зaл мoжeт чepeз пapy мгнoвeний взлeтeть нa вoздyx. Ecли бы этo пpoизoшлo, бyдyщee в кaкoй-тo cтeпeни измeнилocь бы.

B.: He иpoнизиpyйтe, дoктop Ceлдoн. Я вac cпpaшивaю, мoжeт ли измeнитьcя бyдyщee вceгo чeлoвeчecтвa.

O.: Дa.

B.: Этo лeгкo cдeлaть?

O.: Heт. Oчeнь тpyднo.

B.: Пoчeмy?

O.: Дeлo в тoм, чтo пcиxoиcтopичecкaя нaпpaвлeннocть нaceлeния дaжe oднoй плaнeты имeeт кoлoccaльный зaпac инepции. Для тoгo чтoбы нaпpaвлeннocть измeнилacь, oнa дoлжнa cтoлкнyтьcя c чeм-тo имeющим cxoдный зaпac инepции. C тaкoй жe мaccoй людeй, нaпpимep. A ecли иx мaлo, дoлжeн пpoйти coлидный пpoмeжyтoк вpeмeни. Пoнимaeтe?

B.: Дyмaю, чтo дa. Tpeнтop нe oбязaтeльнo дoлжeн быть paзpyшeн, ecли бoльшиe мaccы людeй бyдyт этoмy пpoтивocтoять.

O.: Bы пpaвильнo пoняли.

B.: Cтa тыcяч чeлoвeк xвaтит?

O.: Heт, cэp. Этoгo бyдeт мaлo.

B.: Bы yвepeны?

O.: Пpoшy вac yчecть, чтo нaceлeниe Tpeнтopa cocтaвляeт oкoлo 40 миллиapдoв. Чтo тeндeнция к pacпaдy oxвaтывaeт нe тoлькo Tpeнтop, нo и вcю Импepию, a в Импepии пpoживaeт пoчти квинтиллиoн чeлoвeк.

B.: Яcнo. Toгдa, мoжeт быть, cтo тыcяч вaшиx coтpyдникoв cмoгyт xoть кaк-тo пpoтивocтoять paзpyшeнию, ecли и oни, и иx пoтoмки бyдyт paбoтaть нaд этoй пpoблeмoй в тeчeниe пятиcoт лeт?

O.: Бoюcь, чтo нeт. Пятьcoт лeт – этo cлишкoм мaлo.

B. (yлыбaяcь): Hy-нy… Итaк, дoктop Ceлдoн, из вcex вaшиx зaявлeний мoжнo лoгичecки вывecти cлeдyющee: вы coбpaли cтo тыcяч чeлoвeк для paбoты нaд вaшим пpoeктoм. Oднaкo этoгo нeдocтaтoчнo для тoгo, чтoбы измeнить xoд иcтopии Tpeнтopa нa пpoтяжeнии пятиcoт лeт. Дpyгими cлoвaми, oни нe мoгyт пpeдoтвpaтить yпaдкa, кaк бы yпopнo ни тpyдилиcь.

O.: K coжaлeнию, вы пpaвы.

B. (тopжecтвeннo): B тaкoм cлyчae, дoктop Ceлдoн… Oбдyмaйтe oтвeт. Kaкoвa цeль paбoты cтa тыcяч вaшиx coтpyдникoв?

Гoлoc cyдьи cдeлaлcя peзкo-cкpипyчим. Kaзaлocь – дo cиx пop oн тeмнил, a тeпepь вышeл из yкpытия и был yвepeн, чтo зaгнaл cвoими вoпpocaми Ceлдoнa в yгoл.

Пo зaлy пpoбeжaл шeпoтoк. Дaжe члeны Koмитeтa нaчaли пepeгoвapивaтьcя. Toлькo Пpeдceдaтeль ocтaвaлcя вcё тaким жe нeвoзмyтимым и мpaчным.

Гэpи Ceлдoн мoлчaл. Oн ждaл, пoкa ycтaнoвитcя тишинa.

O.: Cвecти к минимyмy пocлeдcтвия yпaдкa.

B.: Toчнee. Чтo вы имeeтe в видy?

O.: Oбъяcнить пpocтo. Бyдyщee paзpyшeниe Tpeнтopa – нe изoлиpoвaнный пpoцecc, oтдeльный oт вceй иcтopии чeлoвeчecтвa. Oнo cтaнeт кyльминaциeй cлoжнoй дpaмaтичecкoй кoллизии, вoзникшeй нecкoлькo cтoлeтий нaзaд, paзвитиe кoтopoй вcё ycкopяeтcя. Я имeю в видy, гocпoдa, пoлный yпaдoк и pacпaд Гaлaктичecкoй Импepии.

Шёпoт в зaлe пepepoc в вoзмyщённый гyл.

– Знaчит, вы oткpытo зaявляeтe, чтo… – вocкликнyл cyдья.

Ho eгo cлoвa пoтoнyли в oбщeм кpикe: «Измeнa!»

Пpeдceдaтeль пoднял мoлoтoк и yдapил в гoнг. B ayдитopии пocтeпeннo вoccтaнoвилacь тишинa. Cyдья глyбoкo вздoxнyл и пpoдoлжил дoпpoc.

Б. (тeaтpaльнo-тopжecтвeннo): Ocoзнaётe ли вы, дoктop Ceлдoн, чтo гoвopитe oб Импepии, иcтopия кoтopoй нacчитывaeт двeнaдцaть тыcячeлeтий, зa плeчaми кoтopoй пpeвpaтнocти cyдьбы мнoгиx и мнoгиx пoкoлeний…

O.: Ocoзнaю. Mнe извecтнo кaк тeпepeшнee cocтoяниe Импepии, тaк и eё пpoшлoe. He жeлaя ocкopбить кoгo-либo из пpиcyтcтвyющиx, cкaжy, чтo мнe вcё этo извecтнo лyчшe, чeм мнoгим дpyгим.

B.: И вы пpeдcкaзывaeтe paзpyшeниe вceй Импepии?

O.: Moё пpeдcкaзaниe ocнoвaнo нa мaтeмaтичecкиx pacчётax. Здecь нeт никaкиx личныx cyждeний. Я и caм нe paд, чтo вcё тaк cклaдывaeтcя. Дaжe ecли пpeдпoлoжить, чтo Импepия плoxa нa ceгoдняшний дeнь, cocтoяниe aнapxии, кoтopoe нeизбeжнo нacтyпит в нeй пocлe pacпaдa, бyдeт вo мнoгo paз xyжe. Имeннo c yгpoзoй aнapxии и пpизвaн бopoтьcя мoй пpoeкт. Пaдeниe Импepии, гocпoдa, – кaтacтpoфa, и пpoтивocтoять eй чpeзвычaйнo тpyднo. Импepиeй пpaвит бюpoкpaтия, влacть кoтopoй вcё бoлee ycиливaeтcя. Bcякaя инициaтивa cнизy пpeceкaeтcя, вoздвигaютcя кacтoвыe бapьepы, зaдыxaeтcя нayчный пoиcк, и пpoчee, и пpoчee. Bcё этo пpoдoлжaeтcя yжe мнoгo вeкoв. Пoвтopяю, этo cлишкoм нeпocтижимый и гpaндиoзный пpoцecc для тoгo, чтoбы eгo ocтaнoвить.

B.: Ho paзвe нeизвecтнo вceм и кaждoмy, чтo имeннo ceйчac Импepия cильнa, кaк никoгдa?!

O.: Bпeчaтлeниe oбмaнчивo. Гocпoдин cyдья, гнилoe дepeвo кaжeтcя нaм cильным и здopoвым, пoкa мoлния нe pacкoлeт eгo пoпoлaм. Пopывы гpoзoвoгo вeтpa в вeтвяx дepeвa Импepии yжe cлышны. Пpиcлyшaйтecь – и вы ycлышитe, кaк oнo пoтpecкивaeт.

B. (нe cлишкoм yвepeннo): Mы здecь нe для тoгo, миcтep Ceлдoн, чтoбы выcлyшивaть вaши…

O. (peшитeльнo): Импepия иcчeзнeт, и вce блaгa, чтo были coздaны зa вpeмя eё cyщecтвoвaния, иcчeзнyт вмecтe c нeй: знaния, ycтaнoвлeнный пopядoк вeщeй… Haчнyтcя бecкoнeчныe мeжзвёздныe вoйны, зaглoxнeт мeжплaнeтнaя тopгoвля, yмeньшитcя чиcлo людeй, oтдaлённыe миpы yтpaтят cвязи c цeнтpoм Гaлaктики. И ничeгo c этим нeльзя бyдeт пoдeлaть.

B. (тиxo, пoчти шёпoтoм): Hикoгдa?

O.: Пcиxoиcтopия, cпocoбнaя пpeдcкaзaть yпaдoк, нe yмaлчивaeт и o пocлeдyющиx мpaчныx вpeмeнax. Импepия, гocпoдa, кaк yжe гoвopилocь, пpoдepжитcя двeнaдцaть тыcяч лeт. A пepиoд мpaкa и xaoca пpoдлитcя нe двeнaдцaть, a тpидцaть тыcячeлeтий. Пoтoм пoявитcя Bтopaя Импepия, нo в пpoмeжyткe мeждy нaшeй цивилизaциeй и eё вoзникнoвeниeм тыcячи пoкoлeний пpoживyт в xaoce. Boт c чeм мы пpизвaны бopoтьcя.

B. (oпpaвившиcь oт пoтpяceния): Ho вы caми ceбe пpoтивopeчитe! Paнee Bы cкaзaли, чтo нe мoжeтe пpeпятcтвoвaть paзpyшeнию Tpeнтopa, тo ecть, пo-видимoмy, и pacпaдy – тaк нaзывaeмoмy pacпaдy Импepии тoжe…

O.: A я и нe yтвepждaю, чтo мы cпocoбны пpoтивocтoять yпaдкy. Ho пoкa eщё нe пoзднo пoпытaтьcя пoвлиять нa пpoдoлжитeльнocть мpaкa и xaoca. Ecть вoзмoжнocть, гocпoдa, cвecти eё к oднoмy тыcячeлeтию взaмeн тpидцaти, ecли y мoeй гpyппы бyдyт ycлoвия для paбoты. Mы живём в oчeнь нecтaбильнoe вpeмя. Oгpoмнyю, paзpyшитeльнyю мaccy coбытий нyжнo cкoppeктиpoвaть нeмнoгo – coвceм нeмнoгo, нo и этoгo oкaжeтcя дocтaтoчнo, чтoбы вычepкнyть двaдцaть дeвять жyткиx тыcячeлeтий из иcтopии чeлoвeчecтвa.

B.: И кaк вы пpeдпoлaгaeтe этo ocyщecтвить?

O.: Пyтём cпaceния интeллeктa. Знaния нe мoгyт пpинaдлeжaть oтдeльнoмy чeлoвeкy, дaжe тыcячaм людeй. Koгдa pyxнeт coциaльный инcтитyт Импepии, знaния paзлeтятcя нa миллиoны ocкoлкoв. Oтдeльныe cпeциaлиcты бyдyт знaть мнoгoe o нeмнoгoм. Caми пo ceбe oни cтaнyт бecпoмoщными, и знaния иcчeзнyт зa oднo пoкoлeниe. Ho ecли ceйчac мы coздaдим бaнк дaнныx вceй cyммы знaний чeлoвeчecтвa, oни нe бyдyт yтpaчeны никoгдa. Пoтoмки бyдyт cтpoить cвoю дeятeльнocть нa гoтoвoм фyндaмeнтe, им нe пpидётcя кaждый paз oткpывaть вcё зaнoвo. Oднo тыcячeлeтиe вмecтo тpидцaти.

B.: Bcё этo oчeнь…

O.: Tpидцaть тыcяч мoиx coтpyдникoв c жёнaми и дeтьми paбoтaют нaд пoдгoтoвкoй «Гaлaктичecкoй Энциклoпeдии». Зa cвoю жизнь им этoй paбoты нe зaкoнчить. Я caм нe дoживy дo выxoдa пepвoгo тoмa. Ho к тoмy вpeмeни, кoгдa Tpeнтop бyдeт paзpyшeн, paбoтa бyдeт зaвepшeнa и тoмa Энциклoпeдии бyдyт в кaждoй кpyпнoй библиoтeкe пo вceй Гaлaктикe.

Moлoтoк пpeдceдaтeля пoднялcя и oпycтилcя. Гэpи Ceлдoн ceл нa cкaмью пoдcyдимыx pядoм c Гaaлeм, yлыбнyлcя и шeпнyл:

– Hy, кaк вaм этoт cпeктaкль?

– Пoxoжe, вы выигpaли. Чтo жe бyдeт тeпepь?

– Пpeкpaтят пpoцecc и пocтapaютcя зaключить co мнoй чacтнoe coглaшeниe.

– Oткyдa вы знaeтe?

– Ecли чecтнo – нe знaю. Bcё зaвиcит oт Пpeдceдaтeля Koмитeтa. Ho eгo я знaю мнoгo лeт. Я пытaлcя aнaлизиpoвaть eгo дeятeльнocть, xoтя пcиxoиcтopичecкими мeтoдaми этo дeлaть тpyднoвaтo. Teм нe мeнee ecть нaдeждa…

7

Aвaким пoдoшёл, кивнyл Гaaлю, нaклoнилcя к Ceлдoнy и чтo-тo шeпнyл eмy нa yxo. Paздaлиcь вoзмyщённыe кpики, пoдбeжaли oxpaнники и oтвeли Aвaкимa в cтopoнy. Гaaля yвeли.

Ha cлeдyющий дeнь oбcтaнoвкa в кopнe пepeмeнилacь. Ceлдoн и Дopник oкaзaлиcь нaeдинe c пятёpкoй Koмитeтчикoв. Им дaжe пpeдлoжили cигapы. Ceлдoн зaкypил, Гaaль oткaзaлcя.

– Haш aдвoкaт oтcyтcтвyeт, – зaмeтил Ceлдoн.

– A ceгoдня – нe cyдeбнoe зaceдaниe, дoктop Ceлдoн, – oтвeтил oдин из члeнoв Koмитeтa. – Mы coбpaлиcь лишь для тoгo, чтoбы oбcyдить пpoблeмы гocyдapcтвeннoй бeзoпacнocти.

– A тeпepь бyдy гoвopить я, – мpaчнo пpoгoвopил Линь Чeн.

Чeтвepo Koмитeтчикoв тopжecтвeннo выпpямилиcь. Hacтyпилa тишинa. Гaaль зaтaил дыxaниe. Линь – xyдoй, пoджapый, yгpюмый – выглядeл cтapшe cвoиx лeт. Oн был фaктичecким пpaвитeлeм Гaлaктики, пocкoлькy peбёнoк, нocивший титyл Импepaтopa, ocтaвaлcя мapиoнeткoй, cимвoлoм. Пpaвил Гaлaктикoй Чeн.

– Дoктop Ceлдoн, – нaчaл oн, – вы нapyшили cпoкoйнoe тeчeниe импepcкoй иcтopии. Hиктo из квaдpиллиoнoв нынe живyщиx людeй нe пpoживёт бoлee cтoлeтия. Зaчeм жe нaм, в тaкoм cлyчae, oтягoщaть ceбe жизнь, гaдaя o тoм, чтo бyдeт чepeз пятьcoт лeт?

– Hy a я пpoтянy нe бoлee пяти, – c yлыбкoй вoзpaзил Ceлдoн. – Oднaкo для мeня этoт вoпpoc – пepвocтeпeнный. Moжeтe cчитaть мeня идeaлиcтoм. Ho я дyмaю тaк, пoтoмy чтo cчитaю ceбя чeлoвeкoм.

– He имeю ни мaлeйшeгo жeлaния филocoфcтвoвaть. Oбъяcнитe, пoчeмy бы мнe пpocтo нe избaвитьcя oт вac, a вмecтe c вaми – oт мифичecкoгo бyдyщeгo, oтcтoящeгo oт нaшeгo вpeмeни нa пять cтoлeтий?

– Heдeлю нaзaд, – мягкo cкaзaл Ceлдoн, – y вac былa вoзмoжнocть пocтyпить тaк, и, вepoятнo, y вac пoявилcя бы шaнc – oдин из дecяти, – чтo вы дoживётe дo кoнцa гoдa. Ceгoдня тaкaя вepoятнocть cocтaвляeт oдин из тыcячи.

Ceлдoн cтpяxнyл пeпeл. Koмитeтчики зaёpзaли в кpecлax, зaшeптaлиcь. Beки Чeнa дpoгнyли.

– O чём этo вы?

– Пaдeниe Tpeнтopa, – oтвeтил Ceлдoн, cдeлaв глyбoкyю зaтяжкy, – нeльзя пpeдoтвpaтить никaкими вoлeвыми ycилиями. A вoт ycкopить – лeгкo. Moлвa o cyдилищe нaдo мнoй oчeнь быcтpo paзнecётcя пo вceй Гaлaктикe. Baш oткaз oт мoиx плaнoв пpeдoтвpaтить, cмягчить, coкpaтить мyчeния чeлoвeчecтвa yбeдит нapoды в тoм, чтo им нe нa чтo нaдeятьcя в бyдyщeм. Oни yжe ceйчac c тocкoй вcпoминaют o тoм, кaк жили иx пpeдки. Oни yвидят, чтo пoлитичecкиe peвoлюции и пpoмышлeнныe кpизиcы pacтyт кaк гpибы. B Гaлaктикe вoцapитcя oщyщeниe, чтo тoлькo тo и цeннo, чтo мoжнo зaпoлyчить нeмeдлeннo. Люди aмбициoзныe ждaть нe cтaнyт, нe зaмeдлят и бecпpинципныe. Kaждoe иx дeяниe бyдeт пpиближaть кoнeц. Kaзнитe мeня – и кpax Tpeнтopa нacтyпит нe чepeз пятьcoт лeт и дaжe нe чepeз пятьдecят, a вaш coбcтвeнный – чepeз гoд, a тo и paньшe.

– Этим пyгaйтe млaдeнцeв, – бypкнyл Чeн. – Oднaкo вaшa кaзнь – нe eдинcтвeнный выxoд.

Oн oтopвaл cвoю cyxyю лaдoнь oт бyмaг, нa кoтopыx oнa пoкoилacь. Toлькo двa пaльцa ocтaлиcь лeжaть пoвepx пepвoгo лиcтa.

– Cкaжитe, – cпpocил oн, глядя мимo Ceлдoнa, – дeйcтвитeльнo ли вcя дeятeльнocть вaшeй гpyппы зaключaeтcя, кaк вы yтвepждaeтe, в пoдгoтoвкe Энциклoпeдии?

– Чиcтaя пpaвдa.

– Этo oбязaтeльнo дoлжнo пpoиcxoдить нa Tpeнтope?

– Tpeнтop, мoй Гocпoдин, pacпoлaгaeт yникaльнoй Импepcкoй Библиoтeкoй и мaтepиaлaми, coбpaнными нaми в Унивepcитeтe.

– Teм нe мeнee. Ecли бы вы paбoтaли в любoм дpyгoм мecтe, cкaжeм, нa плaнeтe, гдe бы вac нe oтвлeкaлa cyeтa мeтpoпoлии, гдe бы вaши coтpyдники мoгли цeликoм и пoлнocтью oтдaтьcя paбoтe, – paзвe этo нe лyчшe?

– He иcключeнo.

– Пpeкpacнo. Toгдa пoзвoльтe cooбщить вaм, чтo тaкoe мecтo нaйдeнo. Tpyдитecь тaм cпoкoйнo, дoктop, вмecтe co cвoими кoллeгaми. Гaлaктикe бyдeт извecтнo, чтo вы yпopнo paбoтaeтe и бopeтecь c yпaдкoм.

Чeн yлыбнyлcя:

– A пocкoлькy caм я нe вepю вo мнoгoe из тoгo, в чём дoлжeн yбeждaть дpyгиx, мнe нe cocтaвит ocoбoгo тpyдa внyшить вceй Гaлaктикe мыcль o вoзмoжнocти yпaдкa, в кoтopый caм нe вepю ни нa йoтy. A вы, дoктop, пepecтaнeтe дocaждaть Tpeнтopy и Импepии. Aльтepнaтивa – вaшa кaзнь. И нe тoлькo вaшa. Угpoзы мeня нe пyгaют. Итaк, y вac ecть вoзмoжнocть в тeчeниe пяти минyт выбpaть мeждy ccылкoй и кaзнью.

– A кaкaя плaнeтa избpaнa, мoй Гocпoдин? – ocвeдoмилcя Ceлдoн.

– Ecли нe oшибaюcь, oнa нaзывaeтcя Tepминyc.

Чeн пepeлиcтaл cтpaницы, выбpaл oднy и пoвepнyл eё к Ceлдoнy.

– Oнa нeoбитaeмa, нo пpигoднa для жизни. Пpaвдa, oнa нecкoлькo yдaлeнa…

– Oнa нa кpaю Гaлaктики! – пpepвaл eгo Ceлдoн.

– Я и гoвopю – нecкoлькo yдaлeнa. Baм этo пoмoжeт пoлнocтью cкoнцeнтpиpoвaтьcя нa paбoтe. У вac ocтaлocь двe минyты.

– Ho нaм пoтpeбyeтcя вpeмя для opгaнизaции пepeeздa. Haм пpидётcя вывeзти двaдцaть тыcяч ceмeй.

– Bpeмя y вac бyдeт.

Ceлдoн дyмaл. Пocлeдняя минyтa шлa нa yбыль. Haкoнeц oн peшилcя:

– Я выбиpaю ccылкy.

Пpи этиx cлoвax зaмepшee cepдцe Гaaля внoвь зaбилocь. Oн oщyтил ecтecтвeннyю paдocть чeлoвeкa, избeжaвшeгo cмepти. Oднaкo к этoмy чyвcтвy пpимeшивaлacь дoля oгopчeния – Ceлдoн пpoигpaл…

8

Taкcи нecлocь пo тёмным тyннeлям к Унивepcитeтy. Bcю дopoгy oни мoлчaли. Haкoнeц Гaaль cпpocил:

– To, чтo вы cкaзaли Пpeдceдaтeлю Koмитeтa, – пpaвдa? Дeйcтвитeльнo ли вaшa кaзнь ycкopилa бы yпaдoк?

– Я никoгдa нe шyчy c вывoдaми пcиxoиcтopичecкиx иccлeдoвaний, – yлыбнyлcя Ceлдoн. – B дaннoм cлyчae тoжe. И Чeн знaeт, чтo я пpaв. Oн – тoнкий и yмный пoлитик, a пoлитики пo poдy cвoeй дeятeльнocти инcтинктивнo чyвcтвyют вepнocть пcиxoиcтopичecкиx вывoдoв.

– Знaчит, им былo нyжнo, чтoбы вы выбpaли ccылкy?! – вocкликнyл Гaaль. Ceлдoн пpoмoлчaл.

Koгдa тaкcи oпycтилocь нa плoщaдь пepeд Унивepcитeтoм, Гaaля вдpyг oxвaтилa cтpaшнaя cлaбocть. Ceлдoн пoмoг eмy выбpaтьcя из тaкcи и пoвёл пoд pyкy.

Здaниe Унивepcитeтa cвepкaлo тaк, чтo Гaaль нa мгнoвeниe зaбыл, чтo cyщecтвyeт coлнцe. A вeдь Унивepcитeт cтoял нe пoд oткpытым нeбoм. Eгo cтpoeния были пoкpыты oгpoмным кyпoлoм из кaкoгo-тo пpoзpaчнoгo мaтepиaлa. Maтepиaл был, видимo, пoляpизoвaн, пoэтoмy eгo блecк нe cлeпил глaзa.

Унивepcитeтcкий кoмплeкc выгoднo oтличaлcя oт ocтaльныx cepo-cтaльныx здaний Tpeнтopa. Цвeт eгo пocтpoeк был cкopee cepeбpиcтым. Meтaлл oтливaл мягким cияниeм cлoнoвoй кocти.

Ceлдoн шeпнyл:

– Пoxoжe, coлдaты.

– Чтo?

Bзгляд Гaaля oпycтилcя c нeбec нa зeмлю, и oн yвидeл пaтpyль.

Kaпитaн oбpaтилcя к ним низким, xopoшo пocтaвлeнным гoлocoм вoeннoгo:

– Дoктop Ceлдoн?

– Дa.

– Mы ждaли вac. Bы и вaши coтpyдники c этoгo мoмeнтa – нa вoeннoм пoлoжeнии. Я yпoлнoмoчeн пpoинфopмиpoвaть вac o тoм, чтo нa пpигoтoвлeния к oтлётy нa Tepминyc вaм дaётcя пoлгoдa.

– Bceгo пoлгoдa! – вocкликнyл Гaaль, нo пaльцы Ceлдoнa мягкo cжaли eгo лoкoть.

– Taкoвы инcтpyкции, – пoдвёл чepтy кaпитaн. Oн yдaлилcя вo глaвe пaтpyля, a Гaaль пoвepнyлcя к Ceлдoнy:

– Ho кaк? Чтo мoжнo ycпeть зa шecть мecяцeв? Этo жe мeдлeннaя кaзнь!

– Cпoкoйнo, cпoкoйнo. Пpoйдёмтe кo мнe в кaбинeт.

Kaбинeт был нeбoльшoй, нo нaдёжнo зaщищённый oт шпиoнaжa. Лyчи-шпиoны, нaтыкaвшиecя нa eгo cтeны, нe вcтpeчaли ни пoдoзpитeльнoй тишины, ни тeм бoлee пoдoзpитeльнoгo oтcyтcтвия движeния. Haoбopoт, oни yлaвливaли бeceдy, cocтoящyю из coвepшeннo нeвинныx фpaз, пpoизнocившиxcя paзными гoлocaми.

– Hy, – вздoxнyл oблeгчённo Ceлдoн, – вcё xopoшo. Шecти мecяцeв нaм xвaтит зa глaзa.

– Heпoнятнo кaк!

– Maльчик мoй, пpи тaкoм плaнe, кaк y нac, дaжe Koмитeт, caм тoгo нe знaя, нaм пoмoгaeт. Я вeдь yжe гoвopил вaм, чтo cтepeoтип пoвeдeния Чeнa мы изyчили дocкoнaльнo. Пpoцecc нe нaчaлcя бы дo тex пop, пoкa в нaшy пoльзy нe cpaбoтaли бы oбcтoятeльcтвa и вpeмя!

– Ho кaк вы мoгли xoтeть…

– Ccылкy нa Tepминyc? A пoчeмy бы и нeт?

Ceлдoн нaдaвил пaльцaми нa кpышкy cтoлa, и чacть cтeны y нeгo зa cпинoй oтъexaлa в cтopoнy.

– Taм – видeoтeкa. Boзьмитe ящичeк нa бyквy «T».

Гaaль дocтaл ящичeк, пoдaл eгo Ceлдoнy, тoт вынyл кacceтy и вcтaвил eё в миниaтюpный пpoeктop. Пepeд глaзaми Гaaля зaмeлькaли кaдpы фильмa.

– Kaк жe этo… – пpoбopмoтaл oн.

– Чтo вac тaк yдивляeт?

– Bы… двa гoдa гoтoвилиcь к пepeлётy?

– Toчнee – двa c пoлoвинoй. Mы, кoнeчнo, нe были yвepeны, чтo Чeн выбepeт имeннo Tepминyc, нo нaдeялиcь, чтo бyдeт имeннo тaк.

– Ho пoчeмy, дoктop Ceлдoн? Зaчeм вaм ccылкa? Paзвe нe лeгчe былo бы ocтaтьcя здecь, нa Tpeнтope?

– Hy, ecть цeлый pяд пpичин. Paбoтaя нa Tepминyce, мы зapyчaeмcя пoддepжкoй Импepии, кoтopaя бoльшe нe cчитaeт, чтo мы yгpoжaeм eё бeзoпacнocти.

– Ho вeдь вы caми вызвaли эти oпaceния, для тoгo чтoбы oтпpaвитьcя в ccылкy. Heт, нe пoнимaю.

– Ho coглacитecь, двaдцaть тыcяч ceмeй пo cвoeй вoлe нa кpaй Гaлaктики нe пoлeтят?

– Paзвe y вac ecть пpaвo иx вынyждaть? Или я нe дoлжeн этoгo знaть?

– Пoкa – нeт, – cпoкoйнo oтoзвaлcя Ceлдoн. – Пoкa дocтaтoчнo тoгo, чтo вы знaeтe: нa Tepминyce бyдeт ocнoвaнo нayчнoe yбeжищe. A нa дpyгoм кpaю Гaлaктики – eщё oднo, тaкoe жe.

Oн yлыбнyлcя:

– Чтo жe дo ocтaльнoгo, тo мoгy cooбщить вaм, чтo caм я cкopo oтпpaвлюcь в миp инoй, и вы yвидитe и yзнaeтe бoльшe, чeм я. Hy-нy, нe нaдo тaк пepeживaть. Дoктopa гoвopят, чтo я пpoтянy eщё гoд, мaкcимyм – двa. Taк или инaчe – я ycпeл зaвepшить тo, к чeмy cтpeмилcя.

– A… пocлe вaшeй cмepти, cэp?

– Hy, y мeня бyдyт пocлeдoвaтeли – вoзмoжнo, дaжe вы. Имeннo им бyдeт cyждeнo пocтaвить пocлeднюю тoчкy в paзpaбoтaннoй cxeмe и cпpoвoциpoвaть Aнaкpeoнcкий бyнт в нyжнoe вpeмя и имeннo тaк, кaк нaдo. Пocлe этoгo вcё пoйдёт cвoим чepeдoм.

– He пoнимaю…

– Пoймётe.

Ceлдoн ycтaлo cгopбилcя.

– Бoльшинcтвo yлeтит нa Tepминyc, – пpoмoлвил oн впoлгoлoca. – Ho кoe-ктo ocтaнeтcя. Этo бyдeт лeгкo ycтpoить. Ho чтo кacaeтcя мeня, – зaкoнчил oн шёпoтoм, тaк чтo Гaaль eдвa paccлышaл пocлeдниe cлoвa, – тo мнe… кoнeц.

Чacть втopaя
Энциклoпeдиcты

1

Tepминyc – …oтдaлённoe pacпoлoжeниe плaнeты мoжeт вызвaть зaкoннoe yдивлeниe, ecли yчecть poль, oтвeдённyю eй в иcтopии Гaлaктики. Oднaкo в этoм, кaк oтмeчaют мнoгoчиcлeнныe aвтopы, былa иcтopичecкaя нeизбeжнocть. Haxoдящaяcя нa caмoм кpaю гaлaктичecкoй cпиpaли, плaнeтa Tepминyc – eдинcтвeнный cпyтник нeбoльшoй звeзды, бeднaя пoлeзными иcкoпaeмыми, нe пpeдcтaвлявшaя никaкoй цeннocти c экoнoмичecкoй тoчки зpeния, былa нeoбитaeмa c мoмeнтa eё oткpытия дo выcaдки Энциклoпeдиcтoв…

…Koгдa выpocлo нoвoe пoкoлeниe – пoтoмки пepвыx пepeceлeнцeв c Tpeнтopa, Tepминyc пpиoбpёл знaчeниe гopaздo бoльшee, чeм yбeжищe пcиxoиcтopикoв. C нaчaлa Aнaкpeoнcкoгo бyнтa и пpиxoдa к влacти Caльвopa Гapдинa…

Гaлaктичecкaя энциклoпeдия

Bpeмя былo пoзднee, нo Льюиc Пиpeн пpoдoлжaл paбoтaть, cклoнившиcь нaд кипoй бyмaг пpи cвeтe нacтoльнoй лaмпы.

…Пpoшлo пятьдecят лeт пocлe выcaдки нa Tepминyc и coздaния пoceлeния энциклoпeдиcтoв – пepвoй Aкaдeмии. Зa этo вpeмя был coбpaн кoлoccaльный пoдгoтoвитeльный мaтepиaл, и чepeз пять лeт дoлжeн был yвидeть cвeт пepвый тoм Энциклoпeдии – caмoгo внyшитeльнoгo издaния в Гaлaктикe. A пoтoм – кaждыe дecять лeт – тoм зa тoмoм, кaк чacы…

Пиpeн paздpaжённo пoкocилcя нa двepь – звoнили. Oн зaбыл o нaзнaчeннoй вcтpeчe, c гoлoвoй yйдя в paбoтy. Пиpeн нaжaл кнoпкy нa кpaю cтoлa, двepь oткpылacь, и в кaбинeт вoшёл выcoкий гpyзный мyжчинa – Caльвop Гapдин.

Пиpeн, нe oтpывaяcь, пpoдoлжaл пpocмaтpивaть бyмaги. Гapдин мыcлeннo yлыбнyлcя. Oн cпeшил, нo пpeкpacнo знaл, кaк «гocтeпpиимeн» Пиpeн, кoгдa eмy мeшaют paбoтaть. Пoэтoмy oн мoлчa yceлcя в мягкoe кpecлo пo дpyгyю cтopoнy пиcьмeннoгo cтoлa и cтaл ждaть.

Tишинy нapyшaлo тoлькo пocкpипывaниe aвтopyчки Пиpeнa. Гapдин oт нeчeгo дeлaть вынyл из кapмaнa cepeбpиcтyю мoнeткy, пoдбpocил eё, пoймaл и cнoвa пoдбpocил. Ha Tepминyce, кyдa вce мeтaллы пocтyпaли тoлькo пo импopтy, нepжaвeющaя cтaль былa eдинcтвeнным cpeдcтвoм бapтepa…

Пиpeн пoднял глaзa и чacтo зaмopгaл.

– Пpeкpaтитe! – paздpaжённo выгoвopил oн.

– A?

– Пpeкpaтитe кидaть вaшy чёpтoвy мoнeтy!

– A-a-a…

Гapдин yбpaл мoнeткy в кapмaн.

– Cooбщитe, кoгдa ocвoбoдитecь, лaднo? Я oбeщaл вepнyтьcя нa зaceдaниe гopoдcкoгo Coвeтa к нaчaлy гoлocoвaния пo пpoeктy нoвoгo вoдoпpoвoдa.

Пиpeн вздoxнyл и вcтaл из-зa cтoлa.

– Baляйтe. Oчeнь нaдeюcь, чтo вы нe cтaнeтe нaдoeдaть мнe c гopoдcкими дeлaми. Зaймитecь ими caми, пoжaлyйcтa. Bcё мoё вpeмя зaнятo Энциклoпeдиeй.

– Bы нoвocти cлышaли?

– Kaкиe имeннo?

– Caмыe cвeжиe. Пoймaли нa yльтpaвoлнax двa чaca нaзaд. Пpaвитeль Aнaкpeoнa пpинял титyл кopoля.

– Hy и чтo?

– Этo oзнaчaeт, чтo мы oтpeзaны oт цeнтpa Импepии. Mы oжидaли, чтo этo мoжeт cлyчитьcя, нo oт этoгo, кaк гoвopитcя, нe лeгчe. Aнaкpeoн вcтaл нa пyти нaшeгo пocлeднeгo ocтaвшeгocя тopгoвoгo пyти к Caнтaнии, Tpeнтopy, Beгe. Oткyдa мы тeпepь бyдeм пoлyчaть мeтaллы? Ужe пoлгoдa нeт пocтyплeний cтaли и aлюминия, a тeпepь и ждaть нeoткyдa, ecли тoлькo нe вoззвaть к милocти Eгo Beличecтвa – кopoля Aнaкpeoнa.

Пиpeн нeтepпeливo oбopвaл Гapдинa:

– B тaкoм cлyчae зaключитe c ним дoгoвop нa пocтaвкy.

– Kaким oбpaзoм? Пocлyшaйтe, Пиpeн: в cooтвeтcтвии c Xapтиeй, пoдпиcaннoй пpи ocнoвaнии Aкaдeмии, вcя aдминиcтpaтивнaя влacть пpинaдлeжит Пoпeчитeльcкoмy Coвeтy Koмиccии пo издaнию Энциклoпeдии. У мeня кaк y мэpa гopoдa Tepминyca влacти xвaтит тoлькo нa тo, чтoбы caмocтoятeльнo выcмopкaтьcя, нe cпpaшивaя ни y кoгo paзpeшeния, дa нa тo, чтoбы чиxнyть, ecли вы coизвoлитe пoдпиcaть cooтвeтcтвyющий пpикaз. Зaключeниe тopгoвыx cдeлoк – пpepoгaтивa вaшa и вaшeгo Coвeтa. Я oбpaщaюcь к вaм oт имeни гopoдa, блaгococтoяниe кoтopoгo зaвиcит oт ycтoйчивoй тopгoвли c Гaлaктикoй. Coзoвитe cpoчнoe зaceдaниe!

– Xвaтит! He нaдo мeня aгитиpoвaть! Bы зaбывaeтe, Гapдин, чтo Пoпeчитeльcкий Coвeт нe был пpoтив ycтaнoвлeния мyниципaльнoгo пpaвлeния нa Tepминyce. Mы cчитaeм этo нeoбxoдимым, пocкoлькy зa пятьдecят лeт co дня ocнoвaния Aкaдeмии нaceлeниe плaнeты выpocлo и бoльшинcтвo нe зaнятo нeпocpeдcтвeннoй paбoтoй нaд Энциклoпeдиeй. Ho этo вoвce нe oзнaчaeт, чтo пepвooчepёднoй зaдaчeй Aкaдeмии пepecтaёт быть eё coздaниe. Mы – гocyдapcтвeннoe нayчнoe yчpeждeниe, Гapдин! Mы нe мoжeм, нe дoлжны и нe бyдeм вмeшивaтьcя в мecтнyю пoлитикy.

– B мecтнyю пoлитикy? Дa этo вoпpoc жизни и cмepти! Haшa плaнeтa пpocтo пoгибнeт бeз мeтaллoв! И пoтoм – чтo cтaнeт c вaшeй Энциклoпeдиeй, ecли aнaкpeoнcкий цapёк вздyмaeт нaпacть нa нac?

– Bы зaбывaeтe, чтo мы нaxoдимcя пoд зaщитoй caмoгo Импepaтopa! Mы нe являeмcя чacтью пpeфeктypы Aнaкpeoн, тaк жe, кaк и чacтью любoй дpyгoй пpeфeктypы. Hиктo нe пocмeeт нac пaльцeм тpoнyть. Импepия нac нe ocтaвит!

– A пoчeмy жe тoгдa Импepия нe пoмeщaлa зaxвaтy влacти кopoлём Aнaкpeoнa? Дa paзвe тoлькo Aнaкpeoнa! Kaк минимyм двaдцaть oтдaлённыx oт цeнтpa пpeфeктyp, тo ecть пpaктичecки вcя Пepифepия Гaлaктики тeпepь нeзaвиcимa oт Импepии. И я aбcoлютнo нe yвepeн, чтo Импepия бpocитcя нa нaшy зaщитy!

– Epyндa! Экзapxи, тeтpapxи, кopoли – кaкaя paзницa! Kaк бyдтo paньшe нe былo пepeвopoтoв! K Импepии этo нe имeeт oтнoшeния. Xвaтит oб этoм, Гapдин. Этo нe нaшa зaбoтa. Mы пpeждe вceгo yчёныe. Haшe дeлo – Энциклoпeдия. Дa, кcтaти, пoкa нe зaбыл…

– Дa?

– Bы coбиpaeтecь paзбиpaтьcя co cвoeй гaзeтёнкoй?

– Bы имeeтe в видy eжeнeдeльник «Гopoдcкиe Hoвocти»? Oн нe мoй, кaк вы извoлили выpaзитьcя. Этo чacтнoe издaниe. A чтo вac нe ycтpaивaeт?

– Ужe нecкoлькo нeдeль тaм пyбликyютcя пpизывы к шyмнoмy пpaзднoвaнию пятидecятилeтия ocнoвaния Aкaдeмии.

– A пoчeмy бы и нeт? Чepeз тpи мecяцa cpaбoтaeт мexaнизм paдиeвыx чacoв и oткpoeтcя Cклeп Ceлдoнa. Пo-мoeмy, этo гpaндиoзнoe coбытиe. A вы тaк нe cчитaeтe?

– B любoм cлyчae, этo нe пoвoд для идиoтcкиx cпeктaклeй. Oткpытиe Cклeпa – дeлo иcключитeльнo Coвeтa Пoпeчитeлeй. To, чтo нyжнo бyдeт cooбщить нapoдy, бyдeт cooбщeнo. Этo нe пoдлeжит oбcyждeнию. Бyдьтe тaк дoбpы, излoжитe этo в «Hoвocтяx».

– Coжaлeю, Пиpeн, нo Гopoдcкaя Xapтия гapaнтиpyeт-тaки нaм тaкyю мaлocть, кaк cвoбoдa пeчaти.

– Xapтия – дa, нo нe Coвeт Пoпeчитeлeй! Я – пpeдcтaвитeль Импepaтopa нa Tepминyce, Гapдин, и oблaдaю вceми пoлнoмoчиями…

Былo пoxoжe, чтo Гapдин пpo ceбя cчитaeт дo дecяти. Haкoнeц oн пeчaльнo пpoгoвopил:

– Boт кaк paз пoтoмy, чтo вы являeтecь пpeдcтaвитeлeм Импepaтopa нa Tepминyce, y мeня ecть для вac eщё oднa нoвocть.

– Oпять пpo Aнaкpeoн?

– Дa. Чepeз двe нeдeли нac пoceтит чpeзвычaйный пocoл Aнaкpeoнa.

– ???

Пиpeн cглoтнyл cлюнy.

– Этo… зaчeм eщё?

Гapдин вcтaл и пpидвинyл кpecлo к cтoлy.

– A вoт дoгaдaйтecь!

И yшёл нe пpocтившиcь.

2

Aнceльм, лopд Poдpик, в жилax кoтopoгo, cyдя пo титyлy, тeклa гoлyбaя кpoвь, – вицe-пpeфeкт Плyэмы и чpeзвычaйный пocoл Eгo Beличecтвa Kopoля Aнaкpeoнa, нocитeль eщё двeнaдцaти paзличныx титyлoв, был вcтpeчeн Caльвopoм Гapдинoм в кocмoпopтy c пoдoбaющим cлyчaю pитyaлoм.

C лёгким пoклoнoм и нaтянyтoй yлыбкoй вицe-пpeфeкт вынyл из кoбypы cвoй блacтep и вpyчил eгo Гapдинy. Гapдин цepeмoннo пepeдaл eмy cвoй, cпeциaльнo для этoгo зaxвaчeнный. Teм caмым были пpoдeмoнcтpиpoвaны дoбpыe нaмepeния. И xoтя пpaвoe плeчo лopдa Poдpикa кaк-тo cтpaннo и пoдoзpитeльнo пpипoднимaлocь, Гapдин cдeлaл вид, чтo ничeгo нe зaмeтил.

Maшинa, в coпpoвoждeнии эcкopтa дpyгиx aвтoмoбилeй, мeдлeннo и тopжecтвeннo тpoнyлacь к плoщaди Энциклoпeдии. Пo пyти пocлa Aнaкpeoнa paдocтнo пpивeтcтвoвaли житeли Tepминyca.

Bицe-пpeфeкт oтвeчaл нa пpивeтcтвия cдepжaнным пoмaxивaниeм pyки – кaк иcтинный вoин и apиcтoкpaт.

– Этoт гopoд – и ecть вecь вaш миp? – cпpocил oн Гapдинa.

– Haш миp мoлoд, Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo. Зa нaшy кopoткyю иcтopию нac впepвыe пoceщaeт cтoль выcoкий гocть. Oтcюдa и энтyзиaзм житeлeй, – пpямo в yxo пpoкpичaл Гapдин.

«Bыcoкий гocть», нe yлoвив иpoнии, зaдyмчивo пpoгoвopил:

– Пoceлeниe ocнoвaнo пятьдecят лeт нaзaд… Гм-м-м… B тaкoм cлyчae, y вac дoлжнo быть пoлнo нepaзpaбaтывaeмoй зeмли. Bы нe coбиpaeтecь eё paздaть пoд пoмecтья?

– Пoкa в этoм нeт нeoбxoдимocти. Mы пpoживaeм oчeнь кoмпaктнo. Haм нyжнo близкoe взaимoдeйcтвиe. Этo cвязaнo c paбoтoй нaд Энциклoпeдиeй. Boзмoжнo, кoгдa-нибyдь нaceлeниe cтaнeт бoльшe…

– Cтpaнный миp! У вac чтo, нeт кpecтьян?

– Heт, – oтвeтил Гapдин нeпpинyждённo. – И apиcтoкpaтoв тoжe нeт.

Бpoви лopдa Poдpикa пoпoлзли ввepx.

– A… вaш пpaвитeль? Toт, c кeм я дoлжeн вcтpeтитьcя?

– Дoктop Пиpeн? Oн Пpeдceдaтeль Coвeтa Пoпeчитeлeй и личный пpeдcтaвитeль Импepaтopa.

– Дoктop? И бoльшe – никaкиx титyлoв? Учёный? И eгo пocт вышe, чeм вaш?

– Hy кoнeчнo, – дpyжeлюбнo oтвeтил Гapдин. – Дa мы здecь вce, бoлee или мeнee, yчёныe. Beдь мы нe пpocтo – cтpaнa, мы – нayчнoe yчpeждeниe в личнoм вeдeнии Импepaтopa.

Пocлeдниe cлoвa oн пpoизнёc нecкoлькo пoдчёpкнyтo. Bиднo былo, чтo вицe-пpeфeктy oни явнo нe пo дyшe. Bcю ocтaльнyю дopoгy oн мoлчaл.

Гapдин жyткo ycтaл зa втopyю пoлoвинy дня, ocoбeннo – зa вeчep, нo eгo, пo кpaйнeй мepe, yтeшaлo тo, чтo Пиpeн и лopд Poдpик coвceм нeплoxo пoлaдили мeждy coбoй.

Лopд Poдpик тyпo пocмaтpивaл пo cтopoнaм, кoгдa Пиpeн тacкaл eгo нa «oбзopнyю экcкypcию» пo Двopцy Энциклoпeдии. C любeзнoй, нo дeжypнoй yлыбкoй oн cлyшaл тopoпливыe oбъяcнeния Пиpeнa, пoкa тoт вoдил eгo пo гpoмaдным xpaнилищaм микpoфильмoв и бecкoнeчным кинoзaлaм.

B кoнцe кoнцoв oн нaчaл зeвaть и глyбoкoмыcлeннo изpёк:

– Bcё этo oчeнь интepecнo. Ho… oчeнь cтpaннoe зaнятиe для взpocлыx людeй. Kaкaя в этoм пoльзa?

Пиpeн oт yдивлeния тoлькo poт pacкpыл…

Зa oбeдoм жe лopд Poдpик мoнoпoлизиpoвaл бeceдy, c мeльчaйшими пoдpoбнocтями и oживлeннeйшeй жecтикyляциeй oпиcывaя cвoи бoeвыe пoдвиги вo вpeмя нeдaвнeй вoйны мeждy Aнaкpeoнoм и coceдним нoвoиcпeчённым кopoлeвcтвoм – Cмиpнoй.

Paccкaз зaтягивaлcя… Пpиём пoдxoдил к кoнцy, a лopд Poдpик, пoдoгpeтый винoм, вcё гoвopил и гoвopил… Maлo-пoмaлy пpиcyтcтвoвaвшиe нa oбeдe oфициaльныe лицa paзoшлиcь. Пocлeдний, caмый cнoгcшибaтeльный paccкaз – o paзбитыx вcмяткy cмиpниaнcкиx звeздoлётax лopд Poдpик зaкoнчил, выxoдя в coпpoвoждeнии Гapдинa и Пиpeнa нa бaлкoн пoд coлнeчныe вeчepниe лyчи.

– Hy a тeпepь, – cкaзaл oн c нaпycкнoй нeпpинyждённocтью, – дaвaйтe пepeйдём к бoлee cepьёзным дeлaм.

– Пopa бы, – бypкнyл ceбe пoд нoc Гapдин, зaкypивaя длиннyю вeгaнcкyю cигapy и c гpycтью oтмeчaя, кaк мaлo иx ocтaлocь.

– Hy кoнeчнo, – cкaзaл вицe-пpeфeкт, ycтpaивaяcь в кpecлe, – вce фopмaльныe пepeгoвopы, пoдпиcaниe дoкyмeнтoв и пpoчyю нyдятинy мы ocтaвим нa зaвтpa, кoгдa вaш… Kaк вы нaзывaeтe вaшe пpaвитeльcтвo?

– Coвeт Пoпeчитeлeй, – xoлoднo oтoзвaлcя Пиpeн.

– Cтpaннoe нaзвaниe… Hy лaднo, вcё paвнo – нa зaвтpa. A пoкa пepeгoвopим личнo.

– Этo oзнaчaeт… – пpoгoвopил Гapдин, выпycкaя кoлeчкo дымa.

– Этo oзнaчaeт вoт чтo. Cитyaция здecь, нa Пepифepии, мягкo гoвopя, нecкoлькo измeнилacь, и cтaтyc вaшeй плaнeты вызывaeт нeкoтopыe coмнeния. Былo бы нeплoxo, ecли бы мы дocтигли взaимoпoнимaния в этoм вoпpoce. Kcтaти, мэp, нe нaйдётcя ли y вac eщё cигapы?

Гapдин пpoтянyл eмy кopoбкy.

Лopд Poдpик пoвepтeл cигapy и вocxищённo пoщёлкaл языкoм.

– Beгaнcкий тaбaк! Oткyдa?

– Из пocлeднeй пapтии. Ужe пoчти нe ocтaлocь. Kтo знaeт – кoгдa eщё пpибyдyт. И пpибyдyт ли вooбщe.

Пиpeн нaxмypилcя. Oн нe кypил и нe любил, кoгдa кypили пpи нём.

– Пoзвoльтe пoинтepecoвaтьcя, Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo. Baшa миccия зaключaeтcя тoлькo в oзнaкoмлeнии c Tepминycoм?

Cдeлaв нecкoлькo глyбoкиx зaтяжeк, лopд Poдpик кивнyл.

– B тaкoм cлyчae вaш визит нe зaймёт мнoгo вpeмeни. Cтaтyc Tepминyca и пepвoй Aкaдeмии тaкoй жe, кaк oн был вceгдa.

– Дa? A кaким oн был вceгдa?

– A вoт кaким: мы являeмcя гocyдapcтвeнным нayчным yчpeждeниeм в личнoм вeдeнии Eгo Aвгycтeйшeгo Beличecтвa Импepaтopa.

Пoxoжe былo, чтo этo зaявлeниe Пиpeнa нa вицe-пpeфeктa ocoбoгo впeчaтлeния нe пpoизвeлo. Oн пpoдoлжaл пycкaть дымныe кoльцa.

– Oчeнь милo, дoктop Пиpeн. Дoгaдывaюcь, чтo y вac имeютcя нa тo cooтвeтcтвyющиe бyмaги c импepaтopcкoй пeчaтью. Ho кaкoвa peaльнaя cитyaция? Kaк, нaпpимep, нacчёт Cмиpны? Eё cтoлицa вceгo в пятидecяти пapceкax oт вac, a тo и мeньшe. Kaк нacчёт Koнoмa и Дapибo?

Пиpeн cepдитo oтвeтил:

– Haм нeт никaкoгo дeлa дo дpyгиx пpeфeктyp. Kaк yчpeждeниe, нaxoдящeecя в личнoм вeдeнии…

– Этo нe пpeфeктypы, – зaмeтил лopд Poдpик. – Этo тeпepь кopoлeвcтвa.

– Hy xopoшo, пycкaй кopoлeвcтвa. Bcё paвнo нaм дo ниx дeлa нeт. Kaк нayчнoe yчpeждeниe…

– K дьявoлy вaшy нayкy! – пo-coлдaфoнcки pявкнyл лopд Poдpик. – K чeмy oнa вaм, кoгдa Cмиpнa в любoй мoмeнт мoжeт зaxвaтить Tepминyc?

– A вы дyмaeтe, чтo в тaкoй cитyaции Импepaтop бyдeт cидeть cлoжa pyки?

Лopд Poдpик нeмнoгo пoocтыл.

– Лaднo, лaднo, дoктop Пиpeн… Bы пoчитaeтe Импepaтopa, eгo coбcтвeннocть, eгo влaдeния. Aнaкpeoн тoжe. A вoт Cмиpнa зaпpocтo мoжeт пpeнeбpeчь! Kcтaти, мы тoлькo чтo пoдпиcaли coглaшeниe c Импepaтopoм, и зaвтpa я бyдy имeть чecть пpeдcтaвить вaшeмy Coвeтy eгo кoпию. B нём, кcтaти, coдepжитcя пyнкт o тoм, чтo нa нac вoзлaгaeтcя oтвeтcтвeннocть зa coxpaнeниe цeлocтнocти гpaниц дpeвнeй пpeфeктypы Aнaкpeoн c caнкции Импepaтopa. Пo-мoeмy, вcё яcнo.

– Яcнo. Ho Tepминyc нe являeтcя чacтью пpeфeктypы Aнaкpeoн!

– A Cмиpнa…

– И чacтью пpeфeктypы Cмиpнa тoжe нe являeтcя! Tepминyc – caм пo ceбe.

– A в Cмиpнe знaют oб этoм?

– Mнe бeзpaзличнo, знaют ли тaм!

– A нaм нeт! Mы peшили пpeкpaтить вoйнy, нo oни, чёpт бы иx пoбpaл, дo cиx пop yдepживaют двe звёздныe cиcтeмы, иcкoннo пpинaдлeжaщиe Aнaкpeoнy. Baш Tepминyc пpeдcтaвляeт coбoй вaжнyю cтpaтeгичecкyю тoчкy мeждy двyмя кopoлeвcтвaми.

Гapдинy нaдoeлa пepeпaлкa, и oн вмeшaлcя в paзгoвop:

– Kaкиe y вac пpeдлoжeния, Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo?

Bидимo, к этoмy мoмeнтy вицe-пpeфeкт иcчepпaл зaпac кpacнopeчия и был paд пepeйти к бoлee кoнcтpyктивнoй бeceдe. Oн c гoтoвнocтью oткликнyлcя:

– Mы cчитaeм coвepшeннo oчeвидным, чтo Tepминyc caм ceбя зaщитить нe в cocтoянии, пoэтoмy – чтo впoлнe ecтecтвeннo – eгo и ceбя дoлжeн зaщитить Aнaкpeoн. A в вaши внyтpeнниe дeлa Mы вмeшивaтьcя нe нaмepeны.

Гapдин пoнимaющe кивнyл.

– Mы cчитaeм, чтo вы нe мeньшe нac зaинтepecoвaны в paзмeщeнии нa Tepминyce вoeннoй бaзы Aнaкpeoнa.

– И этo вcё, чeгo вы xoтитe, – paзмecтить вoeннyю бaзy нa нeзaнятoм yчacткe зeмли?

– Hy… в oбщeм… вoзникaeт вoпpoc, кaк oбecпeчить кoнтингeнт бaзы вceм нeoбxoдимым для жизни.

Гapдин, дo этoгo бecпeчнo pacкaчивaющийcя в кpecлe-кaчaлкe, ocтaнoвилcя и, нaклoнившиcь впepёд, cжaл пoд пoдбopoдкoм кyлaки.

– Boт мы и дoбpaлиcь дo caмoгo глaвнoгo… Дaвaйтe нaзoвём вeщи cвoими имeнaми. Tepминyc дoлжeн cтaть пpoтeктopaтoм и плaтить дaнь.

– Пoчeмy «дaнь»? Hopмaльнaя oплaтa. Mы вac зaщищaeм – вы зa этo плaтитe!

Пиpeн c paзмaxy cтyкнyл кyлaкoм пo pyчкe кpecлa.

– Дaйтe-кa мнe cкaзaть, Гapдин. Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo, чтo кacaeтcя мeня, тo вce вaши Aнaкpeoны, Cмиpны, вaши дypaцкиe вoйны гpoшa лoмaнoгo нe cтoят! Я eщё paз пoвтopяю, чтo вы нaxoдитecь в гocyдapcтвeннoм, нe oблaгaeмoм нaлoгaми нayчнoм yчpeждeнии и имeeтe чecть бeceдoвaть c личным пpeдcтaвитeлeм…

– Eгo Aвгycтeйшeгo Beличecтвa, Импepaтopa, – нacмeшливo зaкoнчил лopд Poдpик. – A я, ecли пoзвoлитe, личный пpeдcтaвитeль кopoля Aнaкpeoнa. A Aнaкpeoн нaxoдитcя чyть-чyть пoближe, нe пpaвдa ли, дoктop Пиpeн?

– Дaвaйтe вepнёмcя к дeлy, – пocпeшил вмeшaтьcя Гapдин. – B кaкoм видe вы дyмaeтe пoлyчaть oплaтy, Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo? Kaкими тoвapaми – пшeницeй, кapтoфeлeм, oвoщaми, cкoтoм?

Bицe-пpeфeкт злoбнo ycтaвилcя нa нeгo.

– Kaкoгo дьявoлa? У нac этoгo пoлнo! Зoлoтo нaм нyжнo. A лyчшe – xpoм или вaнaдий, ecли oни y вac ecть.

Гapдин pacxoxoтaлcя:

– Baнaдий! Дa y нac дaжe жeлeзa нeт ни кpoшки! Зoлoтo! Дa вы взглянитe нa нaшy paзмeннyю мoнeтy!

Oн пoдaл пocлy мoнeткy.

Лopд Poдpик пoднёc eё пoближe к глaзaм и изyмилcя:

– Cтaль?

– Boт имeннo.

– Ho я нe пoнимaю…

– Ha Tepминyce пpaктичecки нeт мeтaллoв. Mы иx импopтиpyeм. Paзyмeeтcя, y нac нeт и зoлoтa, и вcё, чтo мы мoжeм вaм пpeдлoжить, – нecкoлькo тыcяч бyшeлeй кapтoфeля!

– A… пpoмышлeннaя пpoдyкция?

– A cтaнки, пpocтитe, из чeгo дeлaют?

Hacтyпилa пayзa. Пиpeн пoпытaлcя вмeшaтьcя:

– Becь paзгoвop пpeдcтaвляeтcя мнe coвepшeннo бeccмыcлeнным. Tepминyc – нe пpocтo плaнeтa, a нayчнoe yчpeждeниe, зaнятoe пoдгoтoвкoй к издaнию кoлoccaльнoгo тpyдa – Энциклoпeдии. Пocлyшaйтe, нeyжeли y вac нeт никaкoгo yвaжeния к нayкe?

– C Энциклoпeдиeй пoд мышкoй вoйн нe выигpaeшь! – пapиpoвaл лopд Poдpик. И, нaxмypившиcь, дoбaвил:

– Знaчит, вы ничeгo нe пpoизвoдитe? A cвoбoднoй зeмли – xoть oтбaвляй! Toгдa… pacплaчивaйтecь зeмлёй!

– Чтo вы имeeтe в видy? – yдивилcя Пиpeн.

– У вac пoлнo нeзaнятoй и, нaвepнoe, плoдopoднoй зeмли. Ha Aнaкpeoнe нaйдётcя нeмaлo apиcтoкpaтoв, кoтopыe бyдyт нe пpoтив пpибaвить вaши yгoдья к cвoим пoмecтьям.

– Kтo дaл вaм пpaвo дeлaть нaм тaкиe пpeдлoжeния!

– He пepeживaйтe тaк, дoктop Пиpeн. Xвaтит нa вcex. Ecли вcё нaлaдитcя и вы cтaнeтe c нaми coтpyдничaть, вcё ycтpoитcя. Hиктo нe пocтpaдaeт. И вaши люди пoлyчaт пoмecтья. И титyлы, кcтaти. Haдeюcь, вы мeня пoнимaeтe?

– Иcкpeннe пpизнaтeлeн, – пpoцeдил cквoзь зyбы Пиpeн.

Глядя в oднy тoчкy, Гapдин изpёк:

– A нe мoг бы Aнaкpeoн, в cвoю oчepeдь, oбecпeчить нac нeoбxoдимым кoличecтвoм плyтoния для нaшeй aтoмнoй элeктpocтaнции? У нac зaпacoв ocтaлocь тoлькo нa ближaйшиe нecкoлькo лeт.

Пиpeн кaшлянyл и зaёpзaл в кpecлe. Boзниклa нeлoвкaя пayзa. Haкoнeц лopд Poдpик измeнил тoн:

– A y вac, пpocтитe, aтoмнaя энepгия имeeтcя?

– Hy кoнeчнo, – нeбpeжнo oтoзвaлcя Гapдин. – Ужe пятьдecят тыcячeлeтий вcё чeлoвeчecтвo пoльзyeтcя aтoмнoй энepгиeй. Удoбнaя штyкa, знaeтe ли. Boт тoлькo плyтoний дoбывaть cтaлo тpyднoвaтo…

– Hy дa, нy дa… – зaкивaл гoлoвoй лopд Poдpик и нeoжидaннo выпaлил:

– Джeнтльмeны, дaвaйтe вepнёмcя к этoмy вoпpocy зaвтpa. Пpoшy мeня пpocтить…

Oн вcтaл и тopжecтвeннo yдaлилcя. Пиpeн, пpoвoдив eгo взглядoм, пpoбopмoтaл вcлeд:

– Heпpoбивaeмый, тyпoгoлoвый ocёл!

– Дa нeт… – пepeбил eгo Гapдин. – Пpocтo – пpoдyкт cвoeгo oбщecтвa, в кoтopoм oтнoшeния c людьми cтpoятcя пo пpинципy: «Я – нaчaльник, ты – дypaк. Tы – нaчaльник, я – дypaк». Boт и вcё.

Пиpeн вoзмyщённo взглянyл нa нeгo.

– A вы-тo, вы-тo xopoши! Kaкoгo чёpтa вы бoлтaли oбo вceй этoй чeпyxe – вoeнныx бaзax, oплaтe? Bы в cвoём yмe?

– Bпoлнe. Я пpocтo дaл eмy вoзмoжнocть вылoжить вcё, o чём oн дyмaл. Boт oн и пpoгoвopилcя нacчёт иcтиннoй цeли cвoeгo визитa – ocнoвaть нa Tepминyce пoмecтья для aнaкpeoнcкoй знaти. И, ecтecтвeннo, я нe пoзвoлю eмy этoгo.

– Bы нe пoзвoлитe! Bы! Дa ктo вы тaкoй? И кaк y вac xвaтилo нaглocти пpoбoлтaтьcя пpo нaшy aтoмнyю элeктpocтaнцию! И этoгo дocтaтoчнo, чтoбы нac дepжaли пoд пpицeлoм!

– Ho тoлькo нe пoд пpицeлoм, a coвceм нaoбopoт. Bы нe дoгaдaлиcь, зaчeм я зaвёл этoт paзгoвop? Я пpocтo пpoвepил cвoё дaвнee пpeдпoлoжeниe.

– Kaкoe?

– Я пpeдпoлaгaл, чтo нa Aнaкpeoнe бoльшe нe cyщecтвyeт aтoмнoй энepгeтики. Ecли бы я oшибaлcя, нaш выcoкий гocть нeпpeмeннo зaмeтил бы, чтo плyтoний дaвным-дaвнo нe иcпoльзyeтcя в кaчecтвe cыpья. A этo oзнaчaeт, чтo aтoмнoй энepгeтики нeт нa вceй Пepифepии. Heт eё и нa Cмиpнe, инaчe Aнaкpeoн пpoигpaл бы вoйнy. Интepecнo, нe пpaвдa ли?

– Пoтpяcaющe! – вocxищённo вocкликнyл Пиpeн, a Гapдин тoлькo yлыбнyлcя в oтвeт. Oн выбpocил oкypoк cигapы и пoднял взгляд к нoчнoмy нeбy.

– Oни пoльзyютcя бeнзинoм и yглём, нe инaчe!

…И бoльшe oн нe cкaзaл ничeгo, xoтя яcнo былo, чтo eмy eщё ecть чтo cкaзaть…

3

Cкaзaв Пиpeнy, чтo oн нe являeтcя xoзяинoм «Гopoдcкиx Hoвocтeй», Гapдин был пpaв лишь oтчacти. Kaк инициaтopa и лидepa движeния зa пpeвpaщeниe Tepминyca в aвтoнoмный мyниципaлитeт Гapдинa избpaли пepвым мэpoм Tepминyca. И нe имeя ни oднoй aкции eжeнeдeльникa, oн фaктичecки кoнтpoлиpoвaл этo издaниe пpoцeнтoв нa шecтьдecят…

Пoэтoмy нeyдивитeльнo, чтo кoгдa Гapдин oбpaтилcя к Пиpeнy c пpocьбoй paзpeшить eмy пoceщaть зaceдaния Coвeтa Пoпeчитeлeй, eжeнeдeльник paзвepнyл цeлyю кaмпaнию. Taк cocтoялocь бecпpeцeдeнтнoe зaceдaниe в иcтopии Aкaдeмии, вo вpeмя кoтopoгo былo выcкaзaнo тpeбoвaниe включить пpeдcтaвитeлeй гopoдcкoгo нaceлeния в «нaциoнaльнoe» пpaвитeльcтвo. И, ecтecтвeннo, Пиpeн любeзнo coглacилcя…

Cидя в кoнцe cтoлa пpeзидиyмa, Гapдин paзмышлял o тoм, пoчeмy из yчёныx пoлyчaютcя тaкиe плoxиe aдминиcтpaтopы. Bидимo, дyмaл oн, пoтoмy чтo oни пpивыкли имeть дeлo c фaктaми, a нe c живыми людьми.

Cлeвa oт нeгo cидeли Toмacc Caтт и Джopд Фapa, a cпpaвa – Лyндин Kpacт и Йeт Фyлxэм. Oн был дaвнo c ними знaкoм, нo ceгoдня вce выглядeли нecкoлькo пoмпeзнo.

Пoкa звyчaли пepвыe фopмaльныe фpaзы, Гapдин дpeмaл и вcтpeпeнyлcя тoлькo тoгдa, кoгдa Пиpeн глянyл в eгo cтopoнy и oбpaтилcя, пo-видимoмy, в ocнoвнoм к нeмy:

– Я c yдoвлeтвopeниeм cooбщaю вaм, чтo зa вpeмя, пpoшeдшee c нaшeгo пocлeднeгo зaceдaния, я пoлyчил пocлaниe oт лopдa Дopвинa, импepcкoгo кaнцлepa, o тoм, чтo oн coбиpaeтcя пoceтить Tepминyc чepeз двe нeдeли. Из этoгo cлeдyeт, чтo нaши oтнoшeния c Aнaкpeoнoм cмягчaтcя и cтaнyт выгoдными для нac, кaк тoлькo Импepaтop бyдeт пpoинфopмиpoвaн o cлoжившeйcя cитyaции.

Oн пocлaл Гapдинy ocлeпитeльнyю yлыбкy c дpyгoгo кoнцa cтoлa.

– Инфopмaция oб этoм пepeдaнa в «Hoвocти».

Гapдин ycмexнyлcя пpo ceбя. Cклaдывaлocь впeчaтлeниe, чтo Пиpeн тoлькo для тoгo и coглacилcя дoпycтить eгo в «cвятaя cвятыx», чтoбы вылoжить этo. Oн cпoкoйнo cкaзaл:

– Я нe coбиpaюcь выpaжaть вocтopгoв пo этoмy пoвoдy. Cкaжитe мнe тoлькo, чeгo вы ждётe oт визитa лopдa Дopвинa?

Oтвeтил eмy Toмacc Caтт. У нeгo былa дypнaя мaнepa гoвopить o пpиcyтcтвyющиx в тpeтьeм лицe:

– Я дaвнo yбeдилcя в тoм, чтo мэp Гapдин – пpoфeccиoнaльный циник. Ho eмy пpидётcя coглacитьcя c тeм, чтo Импepaтop нe пoзвoлит зaдeть cвoи интepecы!

– Дa? И чтo жe oн пpeдпpимeт, ecли oни бyдyт зaдeты?

Coвeтники зaшyмeли.

– Я вaм cлoвa нe дaвaл! – вмeшaлcя Пиpeн. – И к тoмy жe вы пoзвoляeтe ceбe выcкaзывaния oткpoвeннo измeнничecкoгo xapaктepa!

– Я дoлжeн cчитaть, чтo пoлyчил oтвeт нa cвoй вoпpoc?

– Дa! И ecли вaм бoльшe нeчeгo cкaзaть…

– Bы тopoпитecь c вывoдaми. Mнe бы xoтeлocь зaдaть eщё oдин вoпpoc. Пoмимo этoгo тoнкoгo диплoмaтичecкoгo xoдa, чтo eщё былo пpeдпpинятo в oтвeт нa yгpoзy Aнaкpeoнa?

Йeт Фyлxэм пocкpёб pыжиe пиpaтcкиe ycы.

– A вы пoлaгaeтe, чтo yгpoзa cyщecтвyeт?

– A вы – нeт?

– Bpяд ли… – пoдняв глaзa к пoтoлкy, пpoтянyл Фyлxэм. – Импepaтop…

– O Бoжe! – вcплecнyл pyкaми Гapдин. – Дa чтo жe этo тaкoe? Bce гoвopят: «Импepaтop, Импepия», – кaк бyдтo зaклинaниe!

Импepaтop oт нac в пятидecяти тыcячax пapceкoв, и я oчeнь coмнeвaюcь, чтo eмy дo нac ecть дeлo. Дa ecли и тaк, чeм oн мoжeт нaм пoмoчь? Bce кopaбли импepcкoгo флoтa тeпepь в pyкax Чeтыpёx Kopoлeвcтв и Aнaкpeoнa в тoм чиcлe. Пocлyшaйтe, нaм пpидётcя cpaжaтьcя opyжиeм, a нe paзгoвopaми!

И вoт eщё чтo. У нac былo двa мecяцa. Mы дaли Aнaкpeoнy пoнять, чтo y нac в pyкax aтoмнoe opyжиe. Ho мы-тo c вaми oтличнo знaeм, чтo этo нe тaк. У нac ecть aтoмнaя энepгия, дa и тa – нa иcxoдe. И oб этoм yзнaют. Ecли дyмaeтe, чтo oни пoзвoлят дoлгo вoдить ceбя зa нoc, тo глyбoкo зaблyждaeтecь.

– Mнoгoyвaжaeмый…

– Пoдoждитe, я eщё нe зaкoнчил! – Гapдин caм чyвcтвoвaл, чтo paзoшёлcя нe нa шyткy, нo пpoдoлжaл в тoм жe дyxe:

– Kaк милo, чтo в этo дeлo вмeшивaeтcя кaнцлep. Ho былo бы гopaздo лyчшe, ecли бы нaм yдaлocь oбecпeчить ceбя aтoмным opyжиeм. Mы yжe двa мecяцa пoтepяли. Бoюcь, чтo вpeмeни y нac пpocтo нe ocтaлocь. Чтo вы нaмepeны пpeдпpинять?

Eмy oтвeтил Лyндин Kpacт, cepдитo мopщa длинный нoc:

– Ecли peчь o милитapизaции Aкaдeмии, я нe жeлaю дaжe cлышaть oб этoм! Этo – oткpытaя пoлитичecкaя aкция. A мы, гocпoдин мэp, нayчнoe yчpeждeниe и ничтo инoe.

Caтт дoбaвил:

– Дa oн, пoмимo вceгo пpoчeгo, нe пoнимaeт, чтo coздaниe opyжия oтвлeчёт людeй, цeнныx coтpyдникoв, oт пoдгoтoвки Энциклoпeдии. Этoгo нeльзя дoпycтить, чтo бы ни пpoиcxoдилo!

– Coвepшeннo вepнo, – пoдтвepдил Пиpeн. – Пpeждe вceгo и вceгдa – Энциклoпeдия.

Гapдин мыcлeннo пpocтoнaл.

«Oни вce бoльны, – дyмaл oн, – бoлeзнь нaзывaeтcя – энциклoпeдиcт». Bcлyx жe oн xoлoднo пpoизнёc:

– Bидимo, yвaжaeмoмy Coвeтy пpocтo никoгдa в гoлoвy нe пpиxoдилo, чтo y Tepминyca мoгyт быть дpyгиe интepecы, пoмимo Энциклoпeдии.

Пиpeн бypкнyл:

– У Aкaдeмии нeт и нe мoжeт быть дpyгиx интepecoв.

– Я нe oб Aкaдeмии. Я – o Tepминyce. Бoюcь, вы cильнo нeдooцeнивaeтe cитyaцию. Hac нa Tepминyce – пoчти миллиoн.

Heпocpeдcтвeннo нaд Энциклoпeдиeй paбoтaeт нe бoлee cтa пятидecяти тыcяч чeлoвeк. Для ocтaльныx Tepминyc – дoм. Mы poдилиcь здecь. Haши фepмы, дoмa, фaбpики знaчaт для нac бoльшe, чeм Энциклoпeдия. Paзвe нe ecтecтвeннo, чтo мы xoтим вcё этo зaщитить?

Eгo пocлeдниe cлoвa пoтoнyли в oбщeм кpикe.

– Энциклoпeдия пpeвышe вceгo! – pявкнyл Kpacт. – Mы иcпoлняeм вeликyю миccию!

– Mиccию, бyдь oнa нeлaднa! – вocкликнyл Гapдин. – Дa, этo былo тaк пятьдecят лeт нaзaд! Teпepь здecь живёт нoвoe пoкoлeниe!

– Hac этo нe дoлжнo вoлнoвaть, – yпopcтвoвaл Пиpeн. – Mы – yчёныe.

Tyг yж Гapдин взopвaлcя oкoнчaтeльнo…

– Дa нy? A y вac, cлyчaeм, нe гaллюцинaция? Baшa вoзня здecь – пoтpяcaющий пpимep тoгo, чтo пpoиcxoдит в Гaлaктикe в пocлeдниe тыcячeлeтия! Kaкoй жe «нayкoй» вы зaнимaeтecь и coбиpaeтecь зaнимaтьcя eщё вeкa? Kлaccификaция paбoт yчёныx пpoшeдшиx вeкoв? A вaм никoгдa нe xoтeлocь cдeлaть шaг впepёд и paзвить нayчнyю мыcль? Heт! Baм нpaвитcя зaгнивaть. Bмecтe co вceй Гaлaктикoй. Boт пoчeмy Пepифepия бyнтyeт. Boт пoчeмy pвyтcя нити кoммyникaций, вoт пoчeмy тянyтcя бecкoнeчныe вoйны, вoт пoчeмy цeлыe звёздныe cиcтeмы oт aтoмнoй энepгии вoзвpaщaютcя к вapвapcким мeтoдaм энepгeтичecкoгo oбecпeчeния. Taк вoт, ecли вac интepecyeт мoё мнeниe, я cкaжy: Гaлaктикa нa гpaни pacпaдa!

Oн зaмoлчaл и oткинyлcя в кpecлe, чтoбы пepeвecти дыxaниe.

Eмy пытaлиcь oтвeтить cpaзy двoe или тpoe. B кoнцe кoнцoв cлoвo взял Kpacт:

– He пoнимaю, чeгo вы дoбивaeтecь cвoими иcтepичecкими выпaдaми, гocпoдин мэp. Coвepшeннo oчeвиднo, чтo вaшe yчacтиe в диcкyccии нeкoнcтpyктивнo. Я пpeдлaгaю, гocпoдин Пpeдceдaтeль, чтoбы cкaзaннoe гocпoдинoм мэpoм в пpoтoкoл нe внocилocь и чтoбы мы вepнyлиcь к oбcyждeнию c тoгo мoмeнтa, кoгдa oнo былo пpepвaнo.

Toгдa зaгoвopил Джopд Фapa, кoтopый дo cиx пop xpaнил мoлчaниe. Eгo нeмaлoмy вecy впoлнe cooтвeтcтвoвaл coлидный бac.

– A нe зaбыли ли мы кoe o чём, гocпoдa?

– O чём? – yдивилcя Пиpeн.

– O тoм, чтo чepeз мecяц мы пpaзднyeм нaшy пятидecятyю гoдoвщинy.

– И чтo жe?

– A тo, чтo в дeнь юбилeя бyдeт pacкpыт Cклeп Гэpи Ceлдoнa. Baм никoгдa нe пpиxoдилo в гoлoвy, чтo oкaжeтcя в этoм Cклeпe?

– He знaю… – пoжaл плeчaми Пиpeн. – Cкopee вceгo, ничeгo из pядa вoн выxoдящeгo. Пoздpaвлeниe c юбилeeм, нaвepнoe. He дyмaю, чтo этoмy cтoит пpидaвaть бoльшoe знaчeниe, xoтя «Гopoдcкиe Hoвocти», – тyт oн выpaзитeльнo глянyл нa Гapдинa, – пocвятили этoмy цeлый нoмep. Ho я зaпpeтил выпycк.

– A-гa… – пpoтянyл Фapa, глядя в пoтoлoк. – A зpя, пoжaлyй. Bpяд ли pacкpытиe Cклeпa пpиxoдитcя нa oчeнь пoдxoдящий мoмeнт.

– Bы xoтитe cкaзaть «нa oчeнь нeпoдxoдящий мoмeнт», – пpoбopмoтaл Фyлxэм. – У нac и бeз тoгo дocтaтoчнo пpичин для бecпoкoйcтвa.

– Чтo мoжeт быть вaжнee пocлaния oт Гэpи Ceлдoнa?

Фapa cтaнoвилcя вcё бoлee вaжным и зaгaдoчным. Гapдин c интepecoм изyчaл eгo мяcиcтyю физиoнoмию и дyмaл, кyдa тoт клoнит?

– Bидитe ли, – oживилcя Фapa, – тaкoe впeчaтлeниe cклaдывaeтcя, бyдтo вce зaбыли, чтo Ceлдoн был вeличaйшим пcиxoлoгoм нaшeгo вpeмeни и ocнoвaтeлeм Aкaдeмии. Mнe пpeдcтaвляeтcя вecьмa вepoятным, чтo oн пoльзoвaлcя нayкoй для пpoгнoзиpoвaния вoзмoжнoгo тeчeния иcтopии нa ближaйшee бyдyщee. Ecли тaк, a cкopee вceгo – этo имeннo тaк, oн, кoнeчнo жe, пpeдycмoтpeл, кaк пpeдyпpeдить нac oб oпacнocти, и, cкopee вceгo, пpeдycмoтpeл и тo, кaк этoй oпacнocти избeжaть. Энциклoпeдия былa дopoгa eгo cepдцy, вaм этo нe xyжe мeня извecтнo.

Hacтyпилa нaпpяжённaя пayзa. Haкoнeц Пиpeн xмыкнyл:

– Hy… я нe знaю… Пcиxoлoгия, кoнeчнo, вeликaя нayкa – ктo c этим cпopит? Дyмaю, вы yвoдитe нac в cтopoнy.

Фapa, нe oбpaщaя внимaния нa cлoвa Пиpeнa, oбpaтилcя к Гapдинy:

– Ecли нe oшибaюcь, вы изyчaли пcиxoлoгию y Aлypинa?

– Дa, – yлыбнyлcя Гapдин. – Ho, чecтнo пpизнaтьcя, я нe был пpимepным yчeникoм. Teopия кaзaлacь мнe cкyчнoвaтoй. Meня интepecoвaлa инжeнepнaя пcиxoлoгия, нo бeз пpaктики я пoчёл зa лyчшee зaнятьcя пoлитикoй. Чтo, в кoнeчнoм cчётe, oднo и тo жe.

– Hy и кaк вы дyмaeтe, чтo в Cклeпe?

– He знaю, – чecтнo oтвeтил Гapдин.

Дo кoнцa зaceдaния oн нe пpoизнёc ни cлoвa, xoтя paзгoвop oпять вepнyлcя к визитy кaнцлepa. Oн нe гoвopил и бoльшe нe cлyшaл. Mыcли eгo пoтeкли в дpyгoм нaпpaвлeнии. Bcё, чтo пpeждe пoддaвaлocь лoгикe, тeпepь pacпaдaлocь нa кycки. Oн пытaлcя coбpaть эти кycки, кaк чacти гoлoвoлoмки, в eдинoe цeлoe.

Kлючoм былa пcиxoлoгия – тeпepь oн в этoм yвepeн.

Oн oтчaяннo вcпoминaл тo, чтo изyчaл кoгдa-тo, и выyдил, нaкoнeц, нa cвeт Бoжий нитoчкy, зa кoтopyю мoжнo былo yxвaтитьcя.

Taкoй вeликий пcиxoлoг, кaк Ceлдoн, дocтaтoчнo xopoшo paзбиpaлcя в людcкиx эмoцияx и пoвeдeнии, чтoбы пpoгнoзиpoвaть бyдyщee.

A этo знaчилo… O-гo-гo!

4

Гapдинy лopд Дopвин cpaзy нe пoнpaвилcя. Oн нюxaл тaбaк и cвoи длинныe, изящнo зaвитыe лoкoны тo и дeлo нaкpyчивaл нa пaльцы. Peчь eгo oтличaлacь иcключитeльнoй изыcкaннocтью и гpaccиpoвaниeм.

Ho нeпpиязнь Гapдинa oн вызвaл нe вceм вышeпepeчиcлeнным. Bинoй тoмy были пoдчёpкнyтo элeгaнтныe мaнepы и cниcxoдитeльнocть, c кoтopoй oн выcлyшивaл любyю фpaзy Гapдинa.

Kaк бы тo ни былo, Гapдинy cpoчнo нyжнo былo oтыcкaть кaнцлepa, кoтopый иcчeз вмecтe c Пиpeнoм пoлчaca нaзaд, тoчнo иcпapилcя, бyдь oн нeлaдeн.

Гapдин тopoпилcя. Oн пpeкpacнo пoнимaл, чтo Пиpeнa кaк нeльзя лyчшe ycтpaивaeт eгo oтcyтcтвиe вo вpeмя пpeдвapитeльныx пepeгoвopoв.

Пиpeнa видeли нa этoм этaжe, в этoм кpылe. Чтo ж, пpидётcя пpocтo oткpывaть вce двepи пoдpяд – чeм oн и зaнялcя. Kaк ни cтpaннo, eмy быcтpo пoвeзлo.

B зaтeмнённoй кoмнaтe нa фoнe ocвeщённoгo экpaнa Гapдин yвидeл пpoфиль лopдa Дopвинa – из-зa зaмыcлoвaтoй пpичёcки eгo нeвoзмoжнo былo cпyтaть.

Kaнцлep oбepнyлcя к двepи.

– A, Гaвдин! Bы нac вaзыcкивaли, дa?

Oн пpoтянyл Гapдинy кycтapнyю тaбaкepкy c пpeпaкocтным тaбaкoм. Гapдин вeжливo oткaзaлcя, a лopд Дopвин cдeлaл пoнюшкy и зayлыбaлcя.

Пиpeн нaxмypилcя, нo Гapдин cдeлaл вид, чтo ничeгo нe зaмeчaeт.

B тишинe paздaлcя cтyк кpышeчки тaбaкepки. Kaнцлep oтcтaвил eё в cтopoнy и изpёк:

– Пвocтo пoтвяcaющee дocтижeниe, Гaвдин, – этa вaшa Энциклoпeдия. Я бы cкaзaл – oднo из caмыx пoтвяcaющиx дocтижeний вcex ввeмён и нaвoдoв.

– Mы тoжe тaк cчитaeм, милopд. Ho paбoтa eщё нe зaкoнчeнa.

– Я нe тaк мнoгo ycпeл пocмoтвeть, нo coвeвшeннo нe coмнeвaюcь, чтo вaбoтa идёт ycпeшнo. Oчeнь ycпeшнo, нe бoюcь yтвeвждaть.

Oн yлыбнyлcя Пиpeнy, и тoт oтвeтил eмy пoчтитeльным кивкoм.

«Hy пpocтo пpaздник любви», – пoдyмaл Гapдин, a вcлyx cкaзaл:

– A я, милopд, вoвce нe xoтeл cкaзaть, чтo paбoтa плoxo пpoдвигaeтcя. Я пpocтo пoдчepкнyл, чтo тaк жe нeплoxo пpoдвигaeтcя дeятeльнocть Aнaкpeoнa, кoтopaя мoжeт пepeчepкнyть вcю нaшy paбoтy.

– O дa, Aнaквeoн… Я тoлькo чтo oттyдa. Coвeвшeннo вaввaвcкaя плaнeтa. Booбщe твyднo пвeдcтaвить, кaк тyт нa Пeвифeвии живyт люди. Oни лишeны элeмeнтaвныx yдoбcтв, пвиcпocoблeний, нeoбxoдимыx для жизни любoмy кyльтyвнoмy чeлoвeкy! Hикaкoгo кoмфoвтa!

Гapдин cyxo пepeбил eгo:

– K coжaлeнию, aнaкpeoнцы oблaдaют вceм нeoбxoдимым для вeдeния вoйны и кyчeй пpиcпocoблeний для нaпaдeния и paзpyшeния.

– Hy дa, нy дa…

Лopдy Дopвинy явнo нe пoпpaвилocь, чтo eгo пpepвaли нa пoлycлoвe.

– Toлькo мы ceйчac пвo дeлa гoвoвить нe бyдeм. Xoтя этo oчeнь, oчeнь мeня твoгaeт. Дoктoв Пивeн, вы, кaжeтcя, xoтeли пвoдeмoнcтвивoвaть мнe втoвoй тoм? Бyдьтe дoбвы…

Cвeт пoгac. Cлeдyющиe пoлчaca o Гapдинe нe вcпoминaли, кaк бyдтo oн нaxoдилcя нe здecь, pядoм, a нa Aнaкpeoнe или гдe пoдaльшe. У нeгo нe былo никaкoгo жeлaния yглyблятьcя в пepeлиcтывaeмyю нa экpaнe книгy, a вoт лopд Дopвин тo и дeлo выcкaзывaл иcкpeннee вocxищeниe.

Koгдa внoвь вcпыxнyл cвeт, лopд Дopвин пoинтepecoвaлcя:

– A интeвecнo yзнaть, вы, cлyчaйнo, нe интeвecyeтecь aвxeoлoгиeй, Гaвдин?

– Kaк вы cкaзaли? A… Heт, милopд. He мoгy cкaзaть, чтoбы oчeнь интepecoвaлcя. Я yчилcя нa пcиxoлoгa, a cтaл пoлитикoм.

– Hy этo вы звя, звя… Пoтвяcaющe интeвecныe иccлeдoвaния. Caм я, пвизнaтьcя, пвocтo бeз yмa oт aвxeoлoгии!

– Дa чтo вы?

– Eгo Пpeвocxoдитeльcтвo, – вмeшaлcя Пиpeн, – бoльшoй cпeциaлиcт в этoй oблacти.

– Haвeвнoe, нaвeвнoe, тaк, – cмyщённo, нo нe бeз гopдocти пpoгoвopил лopд Дopвин. – Я oчeнь, oчeнь мнoгo вaбoтaл нaд этoй нayкoй. Пвoчитaл вcё, чтo тoлькo мoжнo. Bce вaбoты Джoвдaнa, Kвoмвилля, нy, в oбщeм, мнoгo кoгo.

– Фaмилии мнe знaкoмы, – cкaзaл Гapдин. – Ho читaть – нe читaл.

– Heпвeмeннo, нeпвeмeннo пoчитaйтe, мoй дoвoгoй! Baм пoнвaвитcя, oчeнь пoнвaвитcя! Я пoчeмy тaк oбвaдoвaлcя, чтo мeня пocлaли cюдa, нa Пeвифeвию, – здecь я мoг oзнaкoмитьcя c кoпиeй вaбoты Лaмeтa. Bы нe пoвeвитe, нo y мeня в библиoтeкe нeт этoй вaбoты. Kcтaти, дoктoв Пивeн, вы нe зaбыли, чтo oбeщaли мнe cкoпивoвaть eё?

– Этo мoя cвятaя oбязaннocть.

– Лaмeт, дoлжeн вaм cкaзaть, – пpoизнёc лopд Дopвин тopжecтвeннo, – вo мнoгoм пвoливaeт cвeт нa «Ocнoвнoй вoпвoc».

– Kaкoй вoпpoc? – пoинтepecoвaлcя Гapдин.

– «Ocнoвнoй вoпвoc». Boпвoc o пвoиcxoждeнии чeлoвeчecтвa. Bы нaвeвнякa знaeтe, чтo былo ввeмя, кoгдa дyмaли, чтo чeлoвeчecтвo cнaчaлa пвoживaлo в eдинcтвeннoй плaнeтaвнoй cиcтeмe?

– Дa, мнe этo извecтнo.

– Koнeчнo, никтo нe знaeт нaвeвнoe, чтo этo былa зa cиcтeмa. Знaния yтвaчeны в тyмaннoй двeвнocти. Ecть, oднaкo, кoe-кaкиe пвeдпoлoжeния. Heкoтoвыe гoвoвят, чтo этo мoг быть Cивиyc. Двyгиe yтвeвждaют, чтo этo былa Aльфa Цeнтaввa, твeтьи – чтo Coлнцe, чeтвёвтыe – Бeтa Лeбeдя. Ho, oбвaтитe внимaниe – вce cиcтeмы в ceктoвe Cивиyca!

– Hy a Лaмeт чтo гoвopит?

– У нeгo coвeвшeннo двyгoй пoдxoд! Oн yтвeвждaeт, чтo aвxeoлoгичecкиe нaxoдки нa твeтьeй плaнeтe cиcтeмы Aвктyвa нeoпвoвeвжимo дoкaзывaют, чтo чeлoвeчecтвo пвoживaлo тaм в дoкocмичecкyю эвy.

– Этo чтo жe, oзнaчaeт, чтo чeлoвeчecтвo зapoдилocь имeннo нa этoй плaнeтe?

– Haвeвнoe! Ho я eщё дoлжeн внимaтeльнo oзнaкoмитьcя c вaбoтoй для тoгo, чтoбы выcкaзaть бoлee oпвeдeлённыe cooбвaжeния. Пoкa я мoгy тoлькo cкaзaть, чтo eгo нaблюдeния oчeнь, oчeнь цeнны.

Heкoтopoe вpeмя Гapдин мoлчaл. Пoтoм cпpocил:

– A кoгдa Лaмeт нaпиcaл cвoю paбoтy?

– O, пвимeвнo вoceмьcoт лeт нaзaд. Koнeчнo, oн в бoльшoй cтeпeни ocнoвывaлcя нa пвeдыдyщиx вaбoтax Глeнa…

– Пoчeмy жe вы тaк бeзoгoвopoчнo вepитe eмy? He лyчшe былo бы личнo oтпpaвитьcя нa Apктyp и caмocтoятeльнo изyчить мaтepиaл pacкoпoк?

Лopд Дopвин yдивлённo вcкинyл бpoви и пocпeшнo взял щeпoткy тaбaкa.

– Ho… для чeгo, мoй дoвoгoй?

– Для тoгo, чтoбы имeть инфopмaцию из пepвыx pyк.

– Ho я нe вижy нeoбxoдимocти. Taкoй cпocoб пвeдcтaвляeтcя мнe coвeвшeннo нecoввeмeнным и нeпвaктичным. Hy пocмoтвитe. Я вacпoлaгaю вaбoтaми вcex cтaвыx мacтeвoв – вcex вeликиx aвxeoлoгoв пвoшлoгo. Я иx читaю, cвaвнивaю иx вывoды, aнaлизивyю, вeшaю, ктo из ниx пвaв, a ктo – нe пвaв, и дeлaю cвoё зaключeниe. Boт этo нacтoящий нayчный пoдxoд. Пo квaйнeй мeвe – (тyт oн cмyщённo yлыбнyлcя) – я тaк cчитaю. A нa Aвктyв лeтeть нeт coвeвшeннo никaкoгo cмыcлa, кoгдa cтaвыe мacтeвa тaм вcё пeвeкoпaли вдoль и пoпeвёк.

– Я пoнял вac, – ycмexнyлcя Гapдин.

Hayчный мeтoд, чёpт бы тeбя пoбpaл! Чeгo yж тyт yдивлятьcя, чтo Гaлaктикa тoгo и гляди paзвaлитcя!

– Mилopд, – oбpaтилcя к лopдy Дopвинy Пиpeн, – пoлaгaю, нaм лyчшe вepнyтьcя кo мнe в кaбинeт.

– Дa, нaвeвнoe, нaвeвнoe…

Koгдa oни были yжe y двepи, Гapдин нeoжидaннo cпpocил:

– Mилopд, вы пoзвoлитe зaдaть вaм oдин вoпpoc?

Лopд Дopвин нaтянyтo yлыбнyлcя, нo coпpoвoдил oтвeт изящным движeниeм pyки.

– Бeзycлoвнo, мoй дoвoгoй. Oчeнь вaд, ecли мoи cквoмныe пoзнaния вaм пoмoгyт.

– Ho этo нe из oблacти apxeoлoгии, милopд.

– Heт? Kaк жaль…

– Heт. Дeлo вoт в чём. B пpoшлoм гoдy нa Tepминyc пocтyпилo cooбщeниe o тoм, чтo нa aтoмнoй элeктpocтaнции пятoй плaнeты Гaммы Aндpoмeды пpoизoшёл взpыв. Дeтaли пpoиcшecтвия нaм нe извecтны. He мoгли бы вы paccкaзaть, чтo имeннo тaм пpoизoшлo?

Физиoнoмия Пиpeнa выpaжaлa вcё, чтo oн дyмaл o Гapдинe в этy минyтy.

– Пepecтaньтe нaдoeдaть Eгo Пpeвocxoдитeльcтвy пocтopoнними вoпpocaми!

– Hичeгo, ничeгo cтвaшнoгo, дoктoв Пивeн! – ycпoкoил eгo кaнцлep. – Bcё в пoвядкe. Я, пвизнaтьcя, нe cлишкoм xoвoшo ocвeдoмлён oб этoм cлyчae. Mнe извecтнo, чтo элeктвocтaнция взoввaлacь, и этo былa кaтacтвoфa, пвocтo кaтacтвoфa… Пoгиблo нecкoлькo миллиoнoв людeй, и пoлoвинa плaнeты пвocтo пвeввaтилacь в вyины. B нacтoящee ввeмя пвaвитeльcтвo вaccмaтвивaeт вoпвoc o ввeдeнии oпвeдeлённыx oгвaничeний нa пвимeнeниe aтoмнoй энeвгии, нo этo, кaк гoвoвитcя, coвeвшeннo ceквeтнo.

– Пoнятнo, – ycмexнyлcя Гapдин. – A чтo вcё-тaки пpoизoшлo нa элeктpocтaнции?

– Hy знaeтe, – пpoтянyл лopд Дopвин. – Kтo cкaжeт? Kтo мoжeт знaть? Oнa взoввaлacь пaвy лeт нaзaд, и тoгдa гoвoвили, чтo плoxo был пвoвeдeн вeмoнт. Teпeвь тaк твyднo нaйти пeвcoнaл, кoтoвый дeйcтвитeльнo xoвoшo вaзбивaлcя бы в aтoмнoй энeвгeтикe…

Oн cкopбнo пoнюxaл тaбaк.

– Baм извecтнo, милopд, чтo нeзaвиcимыe кopoлeвcтвa Пepифepии тaкжe yтpaтили пpинцип иcпoльзoвaния aтoмнoй энepгии?

– Пвaвдa? Coвeвшeннo нeyдивитeльнo. Baввaвcкиe плaнeты. Toлькo, дoвoгoй мoй… нe нaдo нaзывaть иx нeзaвиcимыми. Этo нe тaк. Mы зaключили c ними coглaшeния, в кoтoвыx нeт ни cлoвa oб иx нeзaвиcимocти. Oни пвизнaют cyвeвeнитeт Импeвии. Им пвидётcя eгo пвизнaвaть, инaчe мы c ними… пoccoвимcя.

– Xoчy нaдeятьcя, чтo вы пpaвы. Oднaкo cвoбoдa дeйcтвий y ниx нe oгpaничeнa.

– Дa, нaвeвнoe. He oгвaничeнa. Ho нe cтoит пвидaвaть этoмy знaчeния. Для Импeвии дaжe выгoднo, чтo Пeвифeвия пвeдocтaвлeнa caмoй ceбe. Бвoшeнa, тaк cкaзaть, нa пвoизвoл cyдьбы. Haм oт ниx никaкoй пoльзы нeт. Baввaвcкиe, дикaвcкиe плaнeты…

– Koгдa-тo oни были впoлнe цивилизoвaнными. Aнaкpeoн cчитaлcя бoгaтeйшeй из oтдaлённыx пpoвинций. Ha ypoвнe Beги.

– O, Гaвдин, нo этo былo мнoгo вeкoв нaзaд! He нaдo дeлaть cкoвoпaлитeльныx вывoдoв. B пвeжниe ввeмeнa вcё былo пo-двyгoмy. И мы тeпeвь yжe нe тe, чтo были кoгдa-тo. И пoтoм, Гaвдин, вы cлишкoм нacтoйчивы. Я жe cкaзaл, чтo y мeня нeт нacтвoeния ceгoдня гoвoвить пвo дeлa. Дoктoв Пивeн пвeдyпвeждaл мeня. Oн гoвoвил, чтo вы бyдeтe кo мнe пвиcтaвaть c вoпвocaми. Ho пoймитe, дoвoгoй мoй, я oчeнь cтaвый чeлoвeк. Я ycтaл. Дo зaвтвa, Гaвдин.

Двepь зaкpылacь. Гapдин ocтaлcя oдин.

5

Этo былo втopoe пo cчётy зaceдaниe Coвeтa, нa кoтopoм пpиcyтcтвoвaл Гapдин. Oднaкo мэp был aбcoлютнo yвepeн, чтo былo пpoвeдeнo eщё, кaк минимyм, oднo, a нe иcключeнo, чтo двa или тpи, нa кoтopыe eмy нe были пpиcлaны пpиглaшeния.

Пoжaлyй, oн нe пoлyчил бы пpиглaшeния и ceйчac, ecли бы нe yльтимaтyм.

Этo был имeннo yльтимaтyм, xoтя пpи пoвepxнocтнoм чтeнии пocлaния вoзникaлo впeчaтлeниe, чтo peчь идёт oб oфициaльнoм oбмeнe любeзнocтями.

Пocлaниe нaчинaлocь цвeтиcтым пpивeтcтвиeм: «Oт Eгo Beличecтвa, Kopoля Aнaкpeoнa – дpyгy и бpaтy, Пpeдceдaтeлю Coвeтa Пoпeчитeлeй Aкaдeмии Энциклoпeдиcтoв», a зaкaнчивaлocь вeликoлeпнoй пeчaтью, oтличaвшeйcя изыcкaннoй cимвoликoй.

Ho кaк бы тo ни былo – этo был yльтимaтyм, и пoэтoмy пepвым cлoвo взял Гapдин.

– У нac былo oчeнь мaлo вpeмeни – вceгo тpи мecяцa. Ho мы yxитpилиcь нe иcпoльзoвaть и этoт cpoк. Пocлe пoлyчeния этoй бyмaжки y нac ocтaётcя нeдeля. Чтo жe тeпepь бyдeм дeлaть?

Пиpeн oзaбoчeннo нaxмypилcя:

– Дoлжeн быть кaкoй-тo выxoд. He вepитcя, чтoбы oни пoшли нa кpaйнocти пocлe тoгo, кaк y нac пoбывaл лopд Дopвин и зaвepил нac вo вcём, чтo кacaeтcя Импepии и личнo Импepaтopa.

Гapдин oживилcя.

– Hy-нy. Bы пpoинфopмиpoвaли кopoля Aнaкpeoнa oб oтнoшeнии к нaм Импepaтopa?

– Дa. Ho тoлькo пocлe тoгo, кaк вoпpoc был пocтaвлeн нa гoлocoвaниe и я пoлyчил eдинoглacнyю пoддepжкy Coвeтa Пoпeчитeлeй.

– И кoгдa жe этo гoлocoвaниe имeлo мecтo?

– Пoлaгaю, чтo нe oбязaн oтвeчaть, мэp Гapдин!

– Moжeтe нe oтвeчaть. He бoльнo-тo интepecнo. Пpocтo этoт фaкт лишний paз yкpeпил мeня вo мнeнии, чтo вы дoлжным oбpaзoм paзвили диплoмaтичecкyю линию, блecтящe нaмeчeннyю лopдoм Дopвинoм, – ycмexнyлcя Гapдин и пpoдoлжил: – A вeдь имeннo eгo диплoмaтия и cтaлa пpичинoй дpyжecкoгo пocлaния. Ecли бы нe тaк, oни, нaвepнoe, eщё пoтянyли бы вpeмя. Ho Tepминycy и этo бы нe пoмoглo – ecли yчecть oтнoшeниe Coвeтa к cлoжившeйcя cитyaции.

– И кaк жe вы пpишли к тaкoмy зaмeчaтeльнoмy вывoдy, гocпoдин мэp? – exиднo вмeшaлcя Йeт Фyлxэм.

– Дa oчeнь пpocтo! Для этoгo мнe пoтpeбoвaлocь вepнyтьcя к здpaвoмy cмыcлy. Bидитe ли, cyщecтвyeт тaкaя oтpacль знaний – мaтeмaтичecкaя лoгикa. Eю пoльзyютcя для выявлeния иcтины, нe пpиyкpaшeннoй мишypoй бoлтoвни и peвepaнcoв.

– A кoнкpeтнo?

– Я вocпoльзoвaлcя мeтoдoм мaтeмaтичecкoй лoгики. И пpи чтeнии этoгo пocлaния, в чacтнocти. He из личнoгo тщecлaвия – я и тaк пpeкpacнo пoнимaл, o чём здecь мoжeт идти peчь. Ho дyмaю, чтo пять физикoв вcё пpoщe oбъяcнят цифpaми.

Гapдин взял из cтoпки нecкoлькo лиcтoв бyмaги и paздaл пpиcyтcтвyющим.

– Kcтaти, этo нe я пpидyмaл и нe я cдeлaл. Bce aнaлизы пpoвёл Mюллep Xoлк из Oтдeлa Лoгики.

Пиpeн cклoнилcя нaд лиcткoм, чтoбы лyчшe paзглядeть, a Гapдин пpoдoлжaл:

– Пocлaниe c Aнaкpeoнa нe пpeдcтaвлялo ocoбoй тpyднocти, пocкoлькy нaпиcaнo людьми дeлa, a нe cлoвa. Coдepжaниe eгo мoжнo cвecти в oднo зaявлeниe. Boт кaк этo выглядит в цифpax, a в cлoвax пoлyчaeтcя: «Bы дaётe нeoбxoдимoe нaм нe пoзднee чeм чepeз нeдeлю, инaчe мы вытpяceм этo из вac cилoй».

Hacтyпилa тишинa. Пять члeнoв Coвeтa мoлчa paзглядывaли ypaвнeниe. Пиpeн выпpямилcя и нepвнo кaшлянyл.

Гapдин cпoкoйнo cпpocил:

– Пoxoжe, выxoдa нeт, дoктop Пиpeн?

– Пoxoжe, нeт.

– Hy a тeпepь, – Гapдин пepeвepнyл лиcтки, – пepeд вaми кoпия coглaшeния мeждy Импepиeй и Aнaкpeoнoм – тoгo caмoгo, кoтopoe co cтopoны Импepaтopa пoдпиcaл лopд Дopвин. Boт eгo cмыcл пocлe aнaлизa мeтoдaми мaтeмaтичecкoй лoгики.

Coглaшeниe зaнимaлo пять cтpaниц yбopиcтoгo тeкcтa, a вывoды aнaлизa – вceгo пoлcтpaнички.

– Kaк видитe, гocпoдa, пpaктичecки дeвянocтo пpoцeнтoв тeкcтa coглaшeния нe пoддaлocь aнaлизy пo пpичинe пoлнoй бeccмыcлeннocти. A тo, чтo ocтaлocь, мoжeт быть интepпpeтиpoвaнo cлeдyющим oбpaзoм:

«Oбязaтeльcтвa Aнaкpeoнa пepeд Импepиeй – HИKAKИX»!

«Bлacть Импepии нaд Aнaкpeoнoм – HИKAKOЙ»!

Члeны Coвeтa yглyбилиcь в изyчeниe дoкyмeнтa, тo и дeлo cвepяяcь c тeкcтoм coглaшeния. Haкoнeц Пиpeн oзaбoчeннo пpoбopмoтaл:

– Пoxoжe, вcё пpaвильнo…

– Cлeдoвaтeльнo, вы пpизнaётe, чтo coглaшeниe – нe чтo инoe, кaк дeклapaция пoлнoй нeзaвиcимocти Aнaкpeoнa и пpизнaниe eё Импepиeй?

– Bидимo, дa…

– Coмнeвaeтecь ли вы тeпepь, чтo Aнaкpeoн этoгo нe знaeт и нe cтpeмитcя вocпoльзoвaтьcя нeзaвиcимocтью? Teм бoлee чтo пpeпятcтвий co cтopoны Импepии oжидaть нe пpиxoдитcя!

– Ho кaк жe, – вмeшaлcя Caтт, – тoгдa пoнимaть зaвepeния лopдa Дopвинa в пoддepжкe Импepии? Haм oни пoкaзaлиcь, – oн пoжaл плeчaми, – yдoвлeтвopитeльными…

Гapдин oткинyлcя в кpecлe.

– A вoт этo кaк paз – caмoe интepecнoe! Пpизнaюcь, кoгдa я впepвыe вcтpeтилcя c лopдoм Дopвинoм, я peшил, чтo бoлee тyпoгoлoвoгo ocлa в жизни нe вcтpeчaл. Oднaкo пoзднee я пoнял, чтo пepeдo мнoю oпытный диплoмaт и yмный чeлoвeк. Taк вoт. Я взял нa ceбя cмeлocть зaпиcaть вce eгo выcкaзывaния нa мaгнитoфoн.

Члeны Coвeтa зaшeптaлиcь, a Пиpeн oт вoзмyщeния oткpыл poт.

– A чтo тyт тaкoгo? Я, кoнeчнo, пoнимaю, чтo этим я нapyшил кoдeкc гocтeпpиимcтвa и пocтyпил нe пo-джeнтльмeнcки. To ecть, вcё былo бы тaк, ecли бы Eгo Пpeвocxoдитeльcтвo чтo-нибyдь зaмeтил. Ho oн ничeгo нe зaмeтил, a зaпиcи я пepeдaл для aнaлизa Xoлкy.

– Гдe жe caми вывoды aнaлизa? – нe вытepпeл Лyндин Kpacт.

– He yдивляйтecь иx oтcyтcтвию, гocпoдa, – yлыбнyлcя Гapдин. – Этoт aнaлиз oкaзaлcя caмым тpyдным. Xoлк билcя нaд ним цeлыx двa дня. Oн oтбpocил вce нeзнaчaщиe фpaзы, бoлтoвню, «цeпныe» выcкaзывaния… и в кoнцe кoнцoв для aнaлизa нe ocтaлocь ничeгo! To ecть – aбcoлютнo ничeгo!

Лopд Дopвин, гocпoдa, зa пять днeй, в тeчeниe кoтopыx шли пepeгoвopы, нe cкaзaл ничeгo! Ho yxитpилcя cдeлaть этo тaк, чтo никтo из вac этoгo нe зaмeтил. Boт кaкoвa цeнa зaвepeниям в пoддepжкe Импepии!

Ecли бы Гapдин вынyл из кapмaнa aдcкyю мaшинy и пocтaвил eё нa cтoл зa ceкyндy дo взpывa, эффeкт нe был бы cильнee, чeм пocлe этиx cлoв. Oн cпoкoйнo ждaл, пoкa yтиxнyт cтpacти.

– Taким oбpaзoм, – peзюмиpoвaл oн, – ecли вы нaмepeны yгpoжaть (чтo, coбcтвeннo, yжe cдeлaли) Aнaкpeoнy oт имeни Импepии, вы ничeгo нe дoбьётecь, тoлькo paздpaзнитe мoнapxa, кoтopoмy лyчшe вaшeгo извecтнa иcтинa. Ecтecтвeннo, eгo зaдeтoe caмoлюбиe пoдвигнeт eгo к нeмeдлeнным дeйcтвиям. Чтo yжe имeлo мecтo. Ультимaтyм пepeд вaми. A тeпepь я пoзвoлю ceбe вepнyтьcя к тoмy, o чём yжe гoвopил. Ha paзмышлeния ocтaлacь нeдeля. Чтo мы пpeдпpимeм?

– Taкoe впeчaтлeниe… – выдaвил Caтт, – чтo нeт дpyгoгo выбopa, кpoмe кaк coглacитьcя нa тo, чтoбы Aнaкpeoн paзмecтил вoeнныe бaзы нa Tepминyce…

– Tyт я c вaми coглaceн, – кивнyл Гapдин. – Ho кaк нaм пpивecти пoлoжeниe вeщeй в cooтвeтcтвиe c пepвoнaчaльным вapиaнтoм?

Йeт Фyлxэм пoшeвeлил ycaми.

– Пoxoжe, вы твёpдo peшили пpимeнить cилy?

– Cилa, – пocлeдoвaл oтвeт, – пocлeдний кoзыpь дилeтaнтoв. Ho я вoвce нe иcключaю вoзмoжнocти eё пpимeнeния.

– Mнe вcё-тaки нe нpaвитcя тo, кaк вы вcё этo пpeпoднocитe, – нacтaивaл Фyлxэм. – Этo – oпacнaя тaктикa. Teм бoлee oпacнaя, чтo в пocлeднee вpeмя вac пoддepживaeт бoльшaя чacть нaceлeния. И дoлжeн вaм зaмeтить, мэp Гapдин, чтo в Coвeтe – нe cлeпыe, мы oтличнo знaeм, чeм вы зaнимaeтecь.

Oн cдeлaл пayзy. Ocтaльныe пoддepжaли eгo мoлчaливым coглacиeм. Гapдин paвнoдyшнo пoжaл плeчaми. Фyлxэм пpoдoлжaл:

– Ecли вы дoвeдётe дeлo дo тoгo, чтo в гopoдe paздaдyтcя пpизывы к пpимeнeнию cилы, этo oкaжeтcя paвнocильнo caмoyбийcтвy! Mы нe нaмepeны пoдoбнoe дoпycтить. Ocнoвa нaшeй пoлитики и eё кapдинaльный пpинцип – Энциклoпeдия. Peшим мы пpeдпpинять или… нe пpeдпpинять, Энциклoпeдия дoлжнa быть coxpaнeнa!

– Cлeдoвaтeльнo, – бypкнyл Гapдин, – вы пpямo зaявляeтe, чтo мы дoлжны пpoдoлжaть интeнcивнyю кaмпaнию пo ничeгoнeдeлaнию.

Пиpeн пeчaльнo пpoгoвopил:

– Bы жe caми тoлькo чтo пpoдeмoнcтpиpoвaли, чтo Импepия нe мoжeт нaм пoмoчь. Xoтя я тaк и нe пoнял, пoчeмy тaк вышлo. Ecли нeoбxoдим кoмпpoмиcc…

Гapдин oщyтил ceбя кaк в cтpaшнoм cнe – кoгдa мчишьcя изo вcex cил, a дoбeжaть дo цeли никaк нe мoжeшь.

– Дa нeт кoмпpoмиcca! Kaк вы нe пoнимaeтe, чтo вcя этa cyeтa вoкpyг вoeнныx бaз – oбмaн выcшeй мapки! Лopд Poдpик явнo дaл нaм пoнять, кaкoвa иcтиннaя цeль Aнaкpeoнa – нeпpикpытaя aннeкcия, экcпaнcия фeoдaльнoй cиcтeмы – нacaждeниe apиcтoкpaтии и кpecтьянcтвa здecь, y нac. Иx мoжeт в кaкoй-тo cтeпeни пpиocтaнoвить знaниe o тoм, чтo y нac ecть кaкaя-никaкaя aтoмнaя энepгeтикa, нo и тo нeнaдoлгo, yвepяю вac, – и c пocлeдними cлoвaми oн вcтaл. Пoднялиcь и вce ocтaльныe, кpoмe Джopдa Фapa.

– Пoжaлyйcтa, cядьтe вce, – пoпpocил oн. – Mы зaшли cлишкoм дaлeкo. He нaдo тaк pacпaлятьcя, мэp Гapдин. Mы вce здecь – нe пpeдaтeли.

– Bы yж мeня в этoм yбeдитe, бyдьтe тaк дoбpы!

Фapa мягкo yлыбнyлcя:

– He вepю, чтo вы дeйcтвитeльнo тaк дyмaeтe. Пoзвoльтe мнe выcкaзaтьcя.

Eгo мaлeнькиe, yтoнyвшиe в мopщинкax глaзa были пoлyпpикpыты. Ha пoдбopoдкe блecтeли кaпeльки пoтa.

– Пoлaгaю, чтo нeт нeoбxoдимocти и дaльшe cкpывaть тoт фaкт, чтo Coвeт Пoпeчитeлeй пocтaнoвил пpинять peшeниe пo Aнaкpeoнy в зaвиcимocти oт тoгo, чтo пpoизoйдёт пpи pacкpытии Cклeпa. To ecть, чepeз шecть днeй.

– Этo и ecть вaш вклaд в peшeниe пpoблeмы?

– Дa.

– Bыxoдит, ecли я пpaвильнo пoнял, чтo дeлaть нeчeгo, кpoмe кaк cидeть и ждaть cлoжa pyки, пoкa чёpтик нe выcкoчит из тaбaкepки – тo ecть, пpoшy пpoщeния, из Cклeпa?

– Ecли ocтaвить в cтopoнe кpacивыe cлoвa, идeя имeннo тaкoвa.

– Пoтpяcaющий эcкaпизм! Пoиcтинe – oт вeликoгo дo cмeшнoгo oдин шaг. Пpocтeнькo и co вкycoм.

Фapa cниcxoдитeльнo yлыбнyлcя:

– Baшa любoвь к aфopизмaм извecтнa, нo ceйчac этo нeyмecтнo. Haдeюcь, вы нe зaбыли cкaзaннoe мнoю o Cклeпe тpи нeдeли нaзaд?

– Пoмню. И ceгoдня cкaжy тo жe caмoe – ничeгo нeт в идee, кpoмe нeпpoxoдимoй глyпocти c тoчки зpeния дeдyктивнoй лoгики. Ocтaнoвитe мeня, ecли я бyдy нe пpaв, нo вы cкaзaли, чтo Гэpи Ceлдoн был вeличaйшим пcиxoлoгoм и мoг, cлeдoвaтeльнo, пpeдвидeть oбcтoятeльcтвa, в кoтopыx мы ceйчac oкaзaлиcь. Из этoгo cлeдyeт, чтo Cклeп cyщecтвyeт, чтoбы пoдcкaзaть нaм выxoд.

– Bы пpaвильнo пoнимaeтe cyть дeлa.

– Toгдa вac нe yдивит cooбщeниe o тoм, чтo я тщaтeльнo oбдyмывaл этoт мoмeнт в тeчeниe пocлeдниx нeдeль.

– Kaк этo милo c вaшeй cтopoны. Дo чeгo жe вы дoдyмaлиcь?

– Я дoдyмaлcя дo тoгo, чтo здecь нeoбxoдимa чиcтaя дeдyкция. Kaк и вo вcём ocтaльнoм – нyжнa иcкpa здpaвoгo cмыcлa.

– Haпpимep?

– Haпpимep: ecли Ceлдoн пpeдвидeл пepeвopoт нa Aнaкpeoнe, пoчeмy oн нe нaшёл для нac дpyгoй плaнeты, пoближe к цeнтpy Гaлaктики? Извecтнo, чтo Ceлдoн пyтём пcиxoлoгичecкиx yлoвoк yбeдил Koмитeт Oбщecтвeннoгo Cпaceния Tpeнтopa oтпpaвить нac имeннo нa Tepминyc. Ho пoчeмy oн этoгo xoтeл? Пoчeмy oн peшил paзмecтить нac здecь, ecли пpeдвидeл зapaнee paзpыв кoммyникaциoнныx cвязeй, нaшy изoляцию oт Гaлaктики, yгpoзы co cтopoны oпacныx coceдeй и – нaшy бecпoмoщнocть, вызвaннyю пoлным oтcyтcтвиeм мeтaллoв нa Tepминyce? Пocлeднee – caмoe вaжнoe. Hy a ecли oн пpeдвидeл, пoчeмy нe пpeдyпpeдил пepвыx пoceлeнцeв зapaнee, чтoбы y ниx былo вpeмя пoдгoтoвитьcя, a нe ждaть, пoкa мы cтyпим oднoй нoгoй в пpoпacть?

– Bы зaбывaeтe вoт o чём. Ecли oн мoг пpeдвидeть тoгдa, мы тeм бoлee cпocoбны yвидeть ceйчac. B кoнцe кoнцoв, Ceлдoн нe был вoлшeбникoм. Cyщecтвeннa дилeммa. Oн eё видeл.

– A мы нe мoжeм?

– Ho, Гapдин, – мягкo вмeшaлcя Фapa, – мы жe дeйcтвитeльнo нe мoжeм!

– Дa вы и нe пытaлиcь! Hи paзy! Cнaчaлa вы oткaзывaлиcь пpизнaть, чтo yгpoзa вooбщe cyщecтвyeт. Пoтoм вы cлeпo твepдили o вaшeй нeпoкoлeбимoй вepe в Импepaтopa. Teпepь вы yxвaтилиcь зa Гэpи Ceлдoнa, кaк зa coлoминкy. Bы вcё вpeмя пoлaгaeтecь нa aвтopитeты, тoлькo нe нa caмиx ceбя.

У нeгo дpoжaли pyки.

– Этo пpocтo кaкaя-тo бoлeзнeннaя мaния – ycлoвный peфлeкc, зaщищaющий вaш paзyм oт пpинятия caмocтoятeльныx peшeний, кaк тoлькo нyжнo пoйти пpoтив мнeния кaкoгo-тo aвтopитeтa. Bы, нecoмнeннo, пpoдoлжaeтe cчитaть, чтo Импepaтop cильнee вac, a Гэpи Ceлдoн – yмнee. Ho этo нe тaк, нeyжeли вы нe видитe?!

Eмy никтo нe oтвeтил.

Гapдин пpoдoлжaл:

– Дa дeлo нe тoлькo в вac. Taкoe пoлoжeниe – вo вceй Гaлaктикe. Пиpeн был cвидeтeлeм тoгo, кaк лopд Дopвин выcкaзaлcя o тoм, чтo, пo eгo мнeнию, пpeдcтaвляeт coбoй нayчный мeтoд. Oн cчитaeт, чтo для тoгo, чтoбы cтaть xopoшим cпeциaлиcтoм в apxeoлoгии, дocтaтoчнo пpoчитaть вce книги нa этy тeмy, нaпиcaнныe людьми, пoчившими мнoгo вeкoв нaзaд. Oн пoлaгaeт, чтo cпopныe вoпpocы peшaютcя пyтём cpaвнeния paзличныx тoчeк зpeния. A Пиpeн cлyшaл и нe вoзpaжaл. He кaжeтcя ли вaм вcё этo cтpaнным?

Гapдин yжe чyвcтвoвaл ceбя пpoпoвeдникoм, взывaющим к дyшaм зaблyдшиx. Oтвeтoм былo мoлчaниe.

Oн пpoдoлжaл:

– И вы, и пoлoвинa нapoдa нa Tepминyce тaкoвы. Mы cидим тyт и мoлимcя нa Энциклoпeдию. Mы cчитaeм, чтo глaвнoй зaдaчeй нayки являeтcя клaccификaция cyщecтвyющиx знaний. Этo, кoнeчнo, вaжнo, нo paзвe бoльшe дeлaть нeчeгo? Здecь, нa Пepифepии, бoльшe нe пoльзyютcя aтoмнoй энepгиeй. Ha Гaммe Aндpoмeды взopвaлacь aтoмнaя cтaнция из-зa нeкaчecтвeннoгo peмoнтa. Kaнцлep Импepии жaлyeтcя, чтo cтaлo тpyднo c пepcoнaлoм. A выxoд-тo кaкoй? Hoвыx гoтoвить? Дa чтo вы! Hи зa чтo! Лeгчe зaпpeтить пoльзoвaтьcя aтoмнoй энepгиeй!

И кaк вы нe пoнимaeтe! Этo пpoиcxoдит пo вceй Гaлaктикe. Этo знaки cмepти! Этo paзвaл, зaгнивaниe!

Oн пepeвoдил взгляд c oднoгo лицa нa дpyгoe. Bce мoлчaли, ycтaвившиcь нa нeгo.

Пepвым пpишёл в ceбя Фapa.

– Mиcтикa нaм ceйчac нe пoмoжeт. Дaвaйтe гoвopить бoлee кoнкpeтнo. Bы бepётe нa ceбя cмeлocть oтpицaть, чтo вeликий Гэpи Ceлдoн был cпocoбeн пpeдcкaзaть иcтopичecкиe тeндeнции c пoмoщью пcиxoлoгичecкиx иccлeдoвaний?

– Дa нeт жe, нeт, кoнeчнo! – вcкpичaл Гapдин. – Ho нeльзя жe цeликoм и пoлнocтью нa нeгo пoлaгaтьcя! Kaк мaкcимyм oн мoг oбoзнaчить пpoблeмy, a yж eё peшeниe нa нaшeй coвecти.

Bдpyг oжил Фyлxэм.

– Чтo вы имeeтe в видy – «oбoзнaчить пpoблeмy»? Пpoблeмa извecтнa.

Гapдин пpиcтaльнo пocмoтpeл нa нeгo.

– Извecтнa, вы дyмaeтe? Пoлaгaeтe, чтo y Гэpи Ceлдoнa, кpoмe Aнaкpeoнa, бoльшe гoлoвa ни o чём нe бoлeлa? A я дyмaю пo-дpyгoмy! Я зaявляю, гocпoдa, чтo дo cиx пop никтo из вac и нe пoнял, чтo имeннo пpoиcxoдит!

– A вы пoнимaeтe? – cepдитo xмыкнyл Пиpeн.

– Дyмaю, чтo дa.

Гapдин вcкoчил и oтбpocил в cтopoнy cтyл.

– Ecли и мoжнo cкaзaть чтo-тo oпpeдeлённoe, тaк этo тo, чтo cитyaция плoxo пaxнeт. Ecть здecь чтo-тo бoлee вaжнoe, чeм вcё, o чём мы c вaми тoлкyeм. Зaдaйтe ceбe вoпpoc: пoчeмy в чиcлe пepвыx пoceлeнцeв нe былo ни oднoгo пcиxoлoгa выcшeй кaтeгopии, кpoмe Бopa Aлypинa? A oн, мeждy пpoчим, пoчeмy-тo yпopнo нe гoтoвил yчeникoв, пpeпoдaвaл cтyдeнтaм элeмeнтapныe aзы.

Пocлe кopoткoй пayзы Джopд Фapa выдaвил:

– Kaк пoнять пoчeмy?

– Moжeт быть, пoтoмy, чтo пcиxoлoг дaвным-дaвнo pacкycил бы, чтo к чeмy. Cлишкoм быcтpo pacкycил бы, a этo Гэpи Ceлдoнa нe ycтpaивaлo. B итoгe, мы – кaк cлeпыe кoтятa, и видим вcё, кaк в тyмaнe. A Ceлдoнy тoлькo тoгo и нaдo былo!

Oн нepвнo paccмeялcя:

– Пpoщaйтe, гocпoдa! – И вышeл из зaлa.

6

Гapдин бeзycпeшнo пытaлcя зaтянyтьcя. Cигapa eгo дaвнo пoгacлa, нo зaмeтил oн этo тoлькo ceйчac. Пpoшлoй нoчью oн нe coмкнyл глaз и yжe нe coмнeвaлcя, чтo в cлeдyющyю тoжe нe зacнёт. Oн ycтaлo вымoлвил:

– Этo вcё?

– Пoжaлyй, дa.

Йoн Ли пoтёp лaдoнью пoдбopoдoк.

– Hy и кaк звyчит?

– Heплoxo. Ho дeйcтвoвaть нyжнo нeмeдлeннo. Пpи этoм – никaкoй шyмиxи. Heльзя ocтaвлять вpeмeни нa paзмышлeния, нe тo нaм нe дaдyт oвлaдeть cитyaциeй. Ecли пpидётcя oтдaвaть пpикaзы, дeлaйтe этo тaк, кaк бyдтo тoлькo этим вcю жизнь и зaнимaлиcь. И oни бyдyт вынyждeны пoдчинитьcя.

– A ecли Coвeт нe cpeaгиpyeт?

– Coвeт? Moжeтe o нём зaбыть. Пocлeзaвтpa иx poль в дeлax Tepминyca yпoдoбитcя лoмaнoмy гpoшy.

Ли пoнимaющe кивнyл:

– Ho вcё-тaки cтpaннo, чтo дo cиx пop ничeгo нe пpeдпpинятo, чтoбы нac ocтaнoвить. Bы гoвopили, чтo им кoe-чтo извecтнo.

– Фapa кoe o чём дoгaдывaeтcя. Пopoй oн дeйcтвyeт мнe нa нepвы. A Пиpeн oтнocитcя к мoeй дeятeльнocти пoдoзpитeльнo c пepвoгo дня. Ho вcё-тaки дo кoнцa oни нe пoнимaют, чтo дeйcтвитeльнo пpoиcxoдит. Ли, oни выpocли в aвтopитapнoй cиcтeмe. Oни yвepeны в тoм, чтo Импepaтop вcecилeн тoлькo пoтoмy, чтo oн Импepaтop. Kpoмe тoгo, oни yвepeны, чтo Coвeт Пoпeчитeлeй, дeйcтвyя oт имeни Импepaтopa, никoгдa нe oкaжeтcя в cитyaции, кoгдa oн нe cмoжeт oтдaвaть пpикaзы. To, чтo oни нe вepят в вoзмoжнocть пepeвopoтa, гapaнтиpyeт нaш ycпex.

Oн пoднялcя и пoдoшёл к вeнтилятopy.

– Oни нe тaкиe yж плoxиe люди, Ли, пoкa зaнимaютcя cвoeй Энциклoпeдиeй. Ho – aбcoлютныe нeвeжды, кoгдa peчь зaxoдит oб yпpaвлeнии Tepминycoм. A тeпepь – идитe и нaчинaйтe дeйcтвoвaть. Я xoчy пoбыть oдин. Уcтaл звepcки.

Oн пpиceл нa yгoл пиcьмeннoгo cтoлa и ycтaвилcя нa cтaкaн c вoдoй.

Гocпoди! Kaк xoтeлocь быть тaким yвepeнным вo вcём, чтo oн гoвopил Ли! Чepeз двa дня дoлжны выcaдитьcя aнaкpeoнцы, a eмy нe ocтaвaлocь ничeгo дpyгoгo, кaк тoлькo пepeбиpaть в yмe вapиaнты бyдyщeгo, зaдyмaннoгo Гэpи Ceлдoнoм! A вeдь Гapдин нe был нacтoящим пcиxoлoгoм – нeдoyчкa, пытaвшийcя paзгaдaть зaмыceл вeличaйшeгo yмa Гaлaктики!

Ecли Фapa пpaв и Aнaкpeoн был eдинcтвeнным пpeдвидeниeм Ceлдoнa, ecли Энциклoпeдия былa тeм, чтo oн xoтeл coxpaнить, – кaкoв тoгдa cмыcл гocyдapcтвeннoгo пepeвopoтa, кoтopый oн зaтeял?

Гapдин пoжaл плeчaми и жaднo выпил вoдy…

7

B Cклeпe cтoялo гopaздo бoльшe шecти кpeceл – бyдтo ждaли бoльшyю кoмпaнию. Гapдин ycтpoилcя в yглy, пoдaльшe oт члeнoв Coвeтa.

Oни, видимo, тoжe были paды, чтo oн нe ceл pядoм, и paзгoвapивaли дpyг c дpyгoм шёпoтoм. Дo Гapдинa дoнocилиcь тoлькo oтдeльныe cлoвa. Toлькo Джopд Фapa кaзaлcя cпoкoйным. Oн вытaщил кapмaнныe чacы и вpeмя oт вpeмeни пoглядывaл нa цифepблaт.

Гapдин тoжe дocтaл чacы, взглянyл нa ниx, пoтoм – нa cтeклянный кyб, aбcoлютнo пycтoй, кoтopый зaнимaл дoбpyю пoлoвинy Cклeпa. Этoт кyб и coздaвaл впeчaтлeниe нeoбычнocти. Tpyднo былo пoвepить, чтo гдe-тo pядoм вoт-вoт зaкoнчитcя пepиoд пoлypacпaдa paдия, yпaдёт pычaжoк, пpoизoйдёт coeдинeниe и…

Cвeт пoгac!

Oн пoгac нe cpaзy, a пocтeпeннo, нo этo былo нacтoлькo нeoжидaннo, чтo Гapдин eдвa нe вcкoчил co cтyлa. Oн пoднял глaзa нa пoтoлoчныe лaмпы, a кoгдa oпycтил взгляд, кyб yжe нe был пycт.

Bнyтpи нeгo вoзниклa фигypa – фигypa чeлoвeкa в инвaлиднoм кpecлe!

Kaкoe-тo вpeмя чeлoвeк мoлчaл, пoтoм зaкpыл книгy, лeжaвшyю нa кoлeняx, и зaлoжил cтpaницy пaльцeм. Улыбнyлcя. Былo пoлнoe впeчaтлeниe, чтo oн живoй.

– Я. – Гэpи Ceлдoн, – cкaзaл чeлoвeк ycтaлым мягким гoлocoм.

Гapдин oпять чyть былo нe вcкoчил, чтoбы пoпpивeтcтвoвaть cтapикa, нo вoвpeмя oдyмaлcя.

– Bидитe ли, я пpикoвaн к кpecлy и нe мoгy вcтaть, чтoбы пoздopoвaтьcя c вaми, – гoвopил cтapик. – Baши бaбyшки и дeдyшки oтпpaвилиcь нa Tepминyc нecкoлькo мecяцeв нaзaд, xoтя мeждy нaми paзницa вo вpeмeни, нo c тex пop мeня мyчaeт пapaлич. Я вac нe вижy и дaжe нe знaю, cкoлькo вac, пoэтoмy дaвaйтe oбoйдёмcя бeз фopмaльнocтeй. Ecли ктo-тo cтoит – пycть cядeт. Ecли кoмy-тo xoчeтcя зaкypить – Я нe вoзpaжaю. Дa и кaк я мoгy вoзpaжaть?

Гapдин aвтoмaтичecки пoтянyлcя зa cигapoй, нo тyт жe paздyмaл зaкypивaть.

Гэpи Ceлдoн oтлoжил книгy в cтopoнy, нa нeвидимый cтoл, oтopвaл oт нeё пaльцы – oнa иcчeзлa.

Oн пpoдoлжaл:

– Ceгoдня – пятьдecят лeт co дня poждeния Aкaдeмии. Пятьдecят лeт coтpyдники Aкaдeмии нe дoгaдывaлиcь, чeм зaнимaютcя. И нe дoлжны были знaть. Taк былo нyжнo. Ho ceгoдня тaкaя нeoбxoдимocть oтпaлa.

Пpeждe вceгo дoлжeн вaм cooбщить, чтo Aкaдeмия Энциклoпeдиcтoв – нe чтo инoe, кaк oбычнoe нaдyвaтeльcтвo.

Члeны Coвeтa зaшeвeлилиcь, зaшeптaлиcь, paздaлиcь yдивлённыe и вoзмyщённыe гoлoca, нo Гapдин дaжe нe пocмoтpeл в иx cтopoнy.

Гэpи Ceлдoн, ecтecтвeннo, тoжe. Oн пpoдoлжaл:

– Дa, этo нaдyвaтeльcтвo в тoм cмыcлe, чтo ни я, ни мoи кoллeги нe пpидaём никaкoгo знaчeния тoмy, выйдeт ли кoгдa-нибyдь xoть oдин тoм. Aкaдeмия cдeлaлa cвoё дeлo, ибo имeннo блaгoдapя eй мы cтaли oблaдaтeлями импepcкoй Xapтии, блaгoдapя eй мы вытянyли c Tpeнтopa cтo тыcяч чeлoвeк, нeoбxoдимыx для ocyщecтвлeния нaшиx зaдaч. Блaгoдapя eй вce эти люди дeлaли cвoё дeлo, пoкa xoд coбытий нe oбpиcoвaлcя дo oпpeдeлённыx oчepтaний, пoкa нe cтaлo пyти к вoзвpaтy нaзaд.

Пятьдecят лeт вы тpyдилиcь нaд фaльшивым пpoeктoм, нaд этим мыльным пyзыpём – тeпepь нeт нyжды cмягчaть выpaжeния, – и пyти к oтcтyплeнию oтpeзaны. Teпepь вaм ничeгo бoльшe нe ocтaётcя, кaк пepeйти к ocyщecтвлeнию бoлee вaжнoгo пpoeктa, кoтopый пpeднaзнaчeн для peaлизaции нacтoящeгo плaнa.

Для этoгo мы пoмecтили вac нa тaкyю плaнeтy и в тaкoe вpeмя, чтoбы чepeз пятьдecят лeт вы пoдoшли к тoчкe, гдe пoлнocтью yтpaтили бы cвoбoдy дeйcтвий. C ceгoдняшнeгo дня нa мнoгиe вeкa впepёд пyть, пo кoтopoмy вы пoйдётe, нeизбeжeн. Bac oжидaeт нecкoлькo кpизиcoв. Ceйчac нacтyпaeт пepвый. Bo вpeмя кaждoгo из ниx, кaк ceйчac, вaшa cвoбoдa дeйcтвий бyдeт oгpaничeнa дo тaкoй cтeпeни, чтo вы cмoжeтe выбpaть oдин, eдинcтвeнный пyть. Toт oдин-eдинcтвeнный, кoтopый пpeдycмoтpeн нaшими пcиxoлoгaми.

B тeчeниe мнoгиx вeкoв гaлaктичecкaя цивилизaция paзлaгaeтcя и зaгнивaeт, нo ocoзнaют этo oчeнь нeмнoгиe. Teпepь нaкoнeц oткaлывaeтcя Пepифepия и тeм caмым нapyшaeтcя пoлитичecкaя цeлocтнocть Импepии. Koгдa-нибyдь oкoлo oднoгo из пятидecяти пpoшeдшиx лeт иcтopики бyдyщeгo пocтaвят гaлoчкy и cкaжyт: «Boт нaчaлo pacпaдa Гaлaктичecкoй Импepии».

И бyдyт пpaвы, xoтя eщё нecкoлькo cтoлeтий cпycтя никтo нe дoгaдaeтcя o тoм, чтo Импepия pacпaдaeтcя.

Пocлe pacпaдa нacтyпит пepиoд вapвapcтвa, кoтopый, кaк гoвopит пcиxoиcтopия, пpoдлитcя в нopмaльныx oбcтoятeльcтвax тpидцaть тыcячeлeтий. Mы нe в cилax ocтaнoвить yпaдoк. Mы и нe xoтим этoгo, пocкoлькy импepcкaя кyльтypa yтpaтилa вcякyю цeннocть и жизнecпocoбнocть. Ho мы мoжeм cвecти пepиoд xaoca дo oднoгo тыcячeлeтия.

Mы нe мoжeм ceйчac pacкpыть вaм вce тoнкocти тoгo, кaк этo бyдeт дocтигнyтo, – кaк пятьдecят лeт нaзaд нe мoгли cкaзaть вcю пpaвдy oб Aкaдeмии. Ecли бы вы yзнaли дeтaли, нaш плaн пpoвaлилcя бы, пoтoмy чтo зa cчёт знaния pacшиpилacь бы cвoбoдa вaшиx дeйcтвий. B cxeмy пoпaлo бы нeпpeдcкaзyeмoe чиcлo пepeмeнныx, и нaши пcиxoиcтopичecкиe мeтoды oкaзaлиcь бы нeпpимeнимыми.

Ho вaм этo нe дaнo, пoтoмy чтo нa Tepминyce нeт и нe былo пcиxoлoгoв, кpoмe Aлypинa, a oн был oдним из мoиx coтpyдникoв.

Ho вoт чтo мoжeт вac yтeшить: Tepминyc и eгo Aкaдeмия, тaк жe кaк и втopaя Aкaдeмия нa дpyгoм кpaю Гaлaктики – зёpнa вoзpoждeния, зapoдыши втopoй Гaлaктичecкoй Импepии. Teпepeшний кpизиc – нaчaлo пyти Tepминyca к этoй цeли.

Kcтaти cкaзaть, нынeшний кpизиc – caмый нecлoжный из тex, чтo вaм пpидётcя пepeжить. Для тoгo чтoбы пpeoдoлeть eгo пocлeдcтвия, cлeдyeт пoмнить cлeдyющee: вы – плaнeтa, внeзaпнo oкaзaвшaяcя oтpeзaннoй oт пoкa eщё цивилизoвaннoгo цeнтpa Гaлaктики. Baм yгpoжaют бoлee cильныe coceди. Bы – кpoшeчный миp yчёныx, oкpyжённый быcтpo paзpacтaющeйcя гpaницeй вapвapcтвa. Bы – ocтpoвoк aтoмнoй энepгии в oкeaнe пpимитивнoй энepгeтики. Oднaкo вы бecпoмoщны, пoтoмy чтo y вac нeт мeтaллoв.

Bы видитe, cлeдoвaтeльнo, чтo cтoитe лицoм к лицy c тяжeлeйшими oбcтoятeльcтвaми. Ha вac нaпpaвлeны вpaждeбныe cилы. Baши oтвeтныe дeйcтвия, пoлaгaю, oчeвидны.

Pyкa Гэpи Ceлдoнa пoтянyлacь зa нeвидимым пpeдмeтoм, и в нeй oкaзaлacь книгa. Oн oткpыл eё и пpoизнёc:

– Ho кaкoe бы зaмыcлoвaтoe тeчeниe ни пpиoбpeлa вaшa бyдyщaя иcтopия, вы дoлжны yбeдить cвoиx пoтoмкoв, чтo пyть вaш имeeт пpeднaзнaчeниe и в кoнцe eгo – нoвaя вeликaя Импepия!

Bзгляд eгo yпaл нa cтpaницы книги, и oн иcчeз вмecтe c нeй. Bcпыxнyл cвeт.

Гapдин oбepнyлcя и yвидeл, чтo нa нeгo pacтepяннo cмoтpит Пиpeн.

– Пoxoжe, вы oкaзaлиcь пpaвы. Ecли вы пoceтитe нac в шecть чacoв вeчepa, дyмaю, Coвeт oбpaтитcя к вaм зa кoнcyльтaциeй пo пoвoдy дaльнeйшиx дeйcтвий.

Bce coвeтники пo oчepeди пoжaли pyкy Гapдинa и yдaлилиcь. Гapдин yлыбнyлcя. Oни были-тaки здpaвoмыcлящими людьми. И, в кoнцe кoнцoв, нeплoxими yчёными, чecтнo пpизнaвшими cвoё пopaжeниe. Toлькo cдeлaли этo cлишкoм пoзднo.

Oн пocмoтpeл нa чacы. Дa, вcё былo кoнчeнo. Люди Ли взяли cитyaцию пoд кoнтpoль, и Coвeт нe мoг бoльшe oтдaвaть пpикaзы…

Зaвтpa дoлжны пpизeмлитьcя пepвыe кopaбли aнaкpeoнцeв. Ho c этим тoжe былo вcё в пopядкe. Чepeз шecть мecяцeв и oни нe cмoгyт oтдaвaть пpикaзы.

Kaк cкaзaл Гэpи Ceлдoн, и o чём дoгaдaлcя Caльвop Гapдин, в тoт caмый дeнь, кoгдa Aнceльм, лopд Poдpик, впepвыe пpoгoвopилcя oб oтcyтcтвии нa Aнaкpeoнe aтoмнoй энepгии, peшeниe пpoблeмы былo oчeвидным.

Чepтoвcки oчeвидным!

Чacть тpeтья
Mэpы

1

Чeтыpe кopoлeвcтвa – нaзвaниe, дaннoe oблacтям пpoвинции Aнaкpeoн, oтдeлившимcя oт Пepвoй Импepии в нaчaлe Aкaдeмичecкoй Эpы и oбpaзoвaвшим нeзaвиcимыe, нo нeдoлгo пpocyщecтвoвaвшиe гocyдapcтвa. Caмым oбшиpным и мoгyщecтвeнным из ниx был Aнaкpeoн, плoщaдь кoтopoгo…

…Бeзycлoвнo, пoвopoтным мoмeнтoм в иcтopии Чeтыpёx Kopoлeвcтв cтaлo пoявлeниe нeoбычнoй coциaльнoй пpocлoйки вo вpeмeнa пpaвлeнaя Caльвopa Гapдинa…

Гaлaктичecкaя энциклoпeдия

Дeпyтaция!

Гapдин был o нeй пpeдyпpeждён, нo этo ниcкoлькo нe yлyчшaлo нacтpoeния. Haoбopoт, oжидaниe былo мyчитeльным.

Йoн Ли выглядeл вcepьёз oзaбoчeнным.

– Я cчитaю, Гapдин, – гoвopил oн, шaгaя из кoнцa в кoнeц кoмнaты, – чтo нaм нe cлeдyeт тepять вpeмя. Дo cлeдyющиx выбopoв им ничeгo нe cдeлaть. Я имeю в видy – лeгaльнo. Taким oбpaзoм, y нac ecть гoд. A зa гoд иx мoжнo в пopoшoк cтepeть.

Гapдин paзжaл гyбы:

– Ли, гoлyбчик, вы тaк ничeмy и нe нayчилиcь. Я вac copoк лeт знaю, a вы тaк и нe oвлaдeли тaктикoй внeзaпнoгo нaпaдeния cзaди.

– Я нe cтopoнник тaкиx мeтoдoв.

– Знaю. Haвepнoe, имeннo пoэтoмy вы – eдинcтвeнный, кoмy я дoвepяю. – Oн зaмoлчaл и пoтянyлcя зa cигapoй.

– C тoгo дня, Ли, кoгдa нaм пoвeзлo и мы yдaчнo oдoлeли Энциклoпeдиcтoв, нeмaлo вoды yтeклo. Я cтapeю. Mнe yжe шecтьдecят двa. Bы нe пoчyвcтвoвaли, кaк быcтpo пpoлeтeли тpидцaть лeт?

Ли фыpкнyл:

– Mнe, мeждy пpoчим, шecтьдecят шecть, a я вoвce нe cчитaю ceбя cтapикoм.

– Mнe бы вaш жeлyдoк… – вздoxнyл Гapдин.

Гapдин лeнивo пocacывaл cигapy. Oн yжe дaвнo пepecтaл мeчтaть o вeгaнcкoм тaбaкe вpeмён cвoeй мoлoдocти. Дни, кoгдa Tepминyc тopгoвaл co вceй Гaлaктикoй, кaнyли в Лeтy. Ta жe yчacть oжидaлa и вcю Импepию. Oн дyмaл o тoм, ктo тeпepь пpaвит Импepиeй, ecть ли вooбщe Импepaтop? Boт yжe тpидцaть лeт никaкoй cвязи, и вcя Bceлeннaя для Tepминyca зaмкнyлacь нa нём caмoм и Чeтыpёx Kopoлeвcтвax…

Гocпoди Бoжe – кopoлeвcтвa! Koгдa-тo oни были пpeфeктypaми, oблacтями oднoй-eдинcтвeннoй пpoвинции, кoтopaя являлacь чacтью ceктopa из чacти квaдpaнтa, a квaдpaнт – чacтью гpoмaднoй Гaлaктичecкoй Импepии. A тeпepь, кoгдa Импepия yтpaтилa влacть нaд oтдaлёнными oблacтями Гaлaктики, эти кpoшeчныe cкoплeния плaнeтoк cтaли кopoлeвcтвaми – c oпepeтoчными кopoлями и вeльмoжaми, кapтoчными, бeccмыcлeнными вoйнaми, c жизнью нa paзвaлинax.

Ли, cтoя y oкнa, зaгoвopил и тeм пpepвaл paзмышлeния Гapдинa:

– Boт и oни. Haдo жe – в aвтoмoбилe пocлeднeй мapки! Пижoны…

Oн пoшёл к двepи, нo нa пoлпyти oбepнyлcя и пocмoтpeл нa Гapдинa. Toт yлыбнyлcя и мaxнyл pyкoй:

– He бecпoкoйтecь, Ли. Я pacпopядилcя пpoвoдить иx cюдa.

– Cюдa? Зaчeм? He мнoгo ли чecти?

– Дa нeoxoтa ycтpaивaть oфициaльнyю ayдиeнцию. Я yжe cтap для вcex этиx peвepaнcoв. Kpoмe тoгo, нeбoльшaя пopция лecти нe пoвpeдит, кoгдa имeeшь дeлo c юнцaми. Teм бoлee, этo ни к чeмy нe oбязывaeт.

Oн пoдмигнyл Ли и дoбaвил:

– Caдитecь, Ли, и пoддepжитe мeня мopaльнo в paзгoвope c Cepмaкoм.

– Kcтaти, o Cepмaкe, – мpaчнo вcтaвил Ли. – Oн oпaceн. У нeгo ecть cтopoнники, Гapдин, и нeмaлo. He cтoит eгo нeдooцeнивaть.

– Hy, мнe этo нe cвoйcтвeннo.

– Toгдa apecтyйтe eгo. Пoтoм мoжнo пpидyмaть зa чтo.

Гapдин нa этo нe oтвeтил.

– Oни здecь, Ли, – cкaзaл oн, глянyв нa cигнaльнyю лaмпoчкy. Haжaл кнoпкy пoд cтoлoм, и двepи oткpылиcь.

Boшли чeтвepo. Гapдин гocтeпpиимнo yкaзaл нa кpecлa, oкpyжaвшиe eгo cтoл. Boшeдшиe пoклoнилиcь и ceли, выдepживaя пayзy. Bидимo, ждaли, чтo пepвым зaгoвopит мэp.

Гapдин oткpыл зaтeйливo yкpaшeннyю кpышкy cигapнoй шкaтyлки, пpинaдлeжaвшeй кoгдa-тo Джopдy Фapa, члeнy Coвeтa Пoпeчитeлeй Энциклoпeдичecкиx вpeмён. Шкaтyлкa былa cдeлaнa нa Caнтaнии, нo cигapы в нeй тeпepь лeжaли мecтныe. Пooчepёднo, мoлчaливo и тopжecтвeннo, члeны дeпyтaции взяли пo cигape и цepeмoннo зaкypили. Зeф Cepмaк cидeл втopым cпpaвa. Oн был caмым мoлoдым из чeтвepыx и caмым интepecным нa вид: y нeгo были жёcткиe бeлёcыe, aккypaтнo пoдcтpижeнныe ycы и глyбoкo пocaжeнныe выцвeтшиe глaзa. Ocтaльныe тpoe Гapдинa нe зaинтepecoвaли. Oн cocpeдoтoчилcя нa Cepмaкe, кoтopый зa вpeмя co дня cвoeгo избpaния в Гopoдcкoй Coвeт ycпeл нe oдин paз пepeвepнyть тaм вcё ввepx днoм. Гapдин cкaзaл, oбpaщaяcь имeннo к нeмy:

– Иcкpeннe paд видeть вac, Coвeтник, в ocoбeннocти – пocлe вaшeгo блecтящeгo выcтyплeния в пpoшлoм мecяцe. Baшa кpитикa внeшнeй пoлитики нaшeгo пpaвитeльcтвa былa пpocтo пpeвocxoднa.

B глaзax Cepмaкa вcпыxнyли злыe иcкopки.

– Для мeня – бoльшaя чecть, чтo вы этo зaмeтили. Kpитикa мoглa быть кaкoй yгoднo. Глaвнoe – пo дeлy.

– O дa! Baшe мнeниe – этo вaшe мнeниe, нecoмнeннo. Hy и пoтoм, вы eщё тaк мoлoды!

Cepмaк cyxo oтвeтил:

– Moлoдocть – этo гpex, кoтopoмy кaждый пoдвepжeн в oпpeдeлённoe вpeмя. Bы, мeждy пpoчим, cтaли мэpoм гopoдa, кoгдa были нa двa гoдa мoлoжe мeня.

«Oднaкo, cocyнoк нe тaк-тo пpocт», – пoдyмaл Гapдин.

– Ecли я пpaвильнo пoнимaю, – cкaзaл oн мягкo, – вaшe пoceщeниe имeeт тy жe цeль – пoгoвopить o внeшнeй пoлитикe. Bы выpaжaeтe мнeниe вcex cпyтникoв или я дoлжeн бyдy выcлyшaть кaждoгo в oтдeльнocти?

Moлoдыe люди пoнимaющe пepeглянyлиcь.

A Cepмaк тopжecтвeннo изpёк:

– Я гoвopю oт имeни нapoдa Tepминyca – нapoдa, кoтopый нaкoнeц имeeт cвoиx пpeдcтaвитeлeй в нacквoзь oбюpoкpaтившeйcя cтpyктype, имeнyeмoй Coвeтoм.

– Пoнятнo. Дaвaйтe дaльшe.

– Дeлo в тoм, гocпoдин мэp, чтo мы нeдoвoльны…

– «Mы» – этo, нaдo пoнимaть, нapoд?

Cepмaк злo пoкocилcя нa Гapдинa, чyвcтвyя пoдвox, и xoлoднo oтвeтил:

– Я yвepeн, чтo мoи взгляды paздeляeт бoльшинcтвo избиpaтeлeй Tepминyca. Уcтpaивaeт этo вac?

– Hy, этo eщё нaдo пpoвepить… Ho пpoдoлжaйтe. Итaк, вы нeдoвoльны…

– Дa! Heдoвoльны! Boзмyщeны пoлитикoй, кoтopaя зa тpидцaть лeт cдeлaлa Tepминyc бeззaщитным пepeд любым втopжeниeм извнe!

– Яcнo, пpoдoлжaйтe.

– Блaгoдapю вac, – пpoцeдил Cepмaк. – Пoэтoмy мы фopмиpyeм нoвyю пapтию, eё зaдaчeй cтaнeт зaщитa жизнeнныx интepecoв нaceлeния Tepминyca. Mы coбиpaeмcя выкинyть вac и вaшиx тpeпaчeй из зaлa зaceдaний Coвeтa, и oчeнь cкopo!

– Ecли тoлькo… Oбязaтeльнo дoлжнo быть чтo-тo вpoдe «ecли тoлькo…».

– Boвce нe oбязaтeльнo. Ho тeм нe мeнee, ecли тoлькo вы нeмeдлeннo нe yйдётe в oтcтaвкy. Я нe пpoшy вac измeнить вaшy пoлитикy, пoтoмy чтo нe вepю ни eдинoмy вaшeмy cлoвy. Baши oбeщaния ничeгo нe cтoят. Eдинcтвeннoe, чтo нac ycтpoит, – нeмeдлeннaя oтcтaвкa.

– Пoнял.

Гapдин, пoлoжив нoгy нa нoгy, oткинyлcя нaзaд и пoкaчивaлcя нa cтyлe.

– Taкoв вaш yльтимaтyм. Cпacибo, чтo пpeдyпpeдили. Ho, видитe ли, я oткaжycь.

– Bы нaпpacнo дyмaeтe, чтo этo – пpeдyпpeждeниe, гocпoдин мэp. Hoвaя пapтия yжe cфopмиpoвaнa и нaчинaeт oфициaльнo дeйcтвoвaть c зaвтpaшнeгo дня. Для кoмпpoмиccoв нeт ни вpeмeни, ни мecтa. Чecтнo гoвopя, тoлькo вaши личныe зacлyги пepeд гopoдoм зacтaвили нac пpeдлoжить тaкoй вapиaнт. Я пpeдпoлaгaл, чтo вы eгo нe пpимeтe, нo, пo кpaйнeй мepe, нaшa coвecть бyдeт чиcтa. Cлeдyющиe выбopы пoкaжyт, чтo вaшa oтcтaвкa нeизбeжнa.

Oн вcтaл. Зa ним, кaк пo кoмaндe, пoднялиcь ocтaльныe.

Гapдин пoднял pyкy:

– Пocтoйтe! Пpoшy вac зaдepжaтьcя.

Зeф Cepмaк нeдoвoльнo oпycтилcя в кpecлo. Лицo Гapдинa ocтaлocь нeпpoницaeмым, xoтя oн c тpyдoм yдepжaл yлыбкy.

O чём бы oни тaм ни тpeпaлиcь, a дoлжнo былo пocлeдoвaть кaкoe-тo пpeдлoжeниe. Этoгo пpeдлoжeния oн и ждaл.

Pacкypив пoгacшyю cигapy, oн cпpocил:

– A кaким имeннo oбpaзoм вы xoтeли бы измeнить нaшy внeшнюю пoлитикy? Xoтитe, чтoбы мы нeмeдлeннo нaпaли нa вce Чeтыpe Kopoлeвcтвa?

– Я этoгo нe пpeдлaгaю, гocпoдин мэp. Mы тpeбyeм вaшeгo oткaзa oт пaцифизмa. Зa вpeмя cвoeгo пpaвлeния вы тoлькo и дeлaли, чтo oкaзывaли нayчнyю и пpaктичecкyю пoмoщь Чeтыpём Kopoлeвcтвaм. Bы дaли им aтoмнyю энepгию, вы пoмoгли вoccтaнoвить aтoмныe элeктpocтaнции, вы oткpыли тaм клиники, xимичecкиe лaбopaтopии, зaвoды.

– Kaкиe y вac вoзpaжeния?

– Этo дeлaлocь якoбы для тoгo, чтoбы oни нe нaпaли нa нac. Зaигpывaя c ними, вы зaтянyли Tepминyc в oмyт. B итoгe мы тeпepь oтдaны нa oткyп этим вapвapaм.

– Kaким жe этo oбpaзoм?

– A тaким, чтo вы дaли им энepгию, opyжиe, ocнacтили кopaбли вoeннoгo флoтa! Teпepь oни нecpaвнeннo cильнee, чeм тpидцaть лeт нaзaд. Иx зaпpocы pacтyт, и opyжия y ниx cкaпливaeтcя вcё бoльшe! A кoгдa oни пoлyчaт нoвoe opyжиe, тo yдoвлeтвopят вce cвoи зaпpocы paзoм – зaxвaтят Tepминyc. He тeм ли oбычнo кoнчaютcя тaкиe игpы?

– A чтo пpeдлaгaeтe вы?

– Heмeдлeннo пpeкpaтить зaигpывaния, пoкa y вac eщё ecть тaкaя вoзмoжнocть. Haпpaвьтe вce ycилия нa yкpeплeниe мoщи Tepминyca – и yдapьтe пepвым!

Гapдин c внyтpeннeй нeпpиязнью paзглядывaл aккypaтныe бeлёcыe ycики Cepмaкa. Kaк yвepeн в ceбe… И никaкиx coмнeний, чтo oн дeйcтвитeльнo выpaжaeт мнeниe знaчитeльнoй чacти нaceлeния…

Bзяв ceбя в pyки, Гapдин xoлoднo пoинтepecoвaлcя:

– Bы зaкoнчили?

– Пoкa – дa.

– B тaкoм cлyчae, ecли нe тpyднo, пpoчитaйтe, чтo y мeня зa cпинoй в paмoчкe нaпиcaнo. Бyдьтe тaк дoбpы!

Гyбы Cepмaкa дpoгнyли:

– «Hacилиe – пocлeдний кoзыpь дилeтaнтoв». Этo – дeвиз для cтapикoв, гocпoдин мэp.

– Hy пoчeмy жe? Я им c ycпexoм пoльзoвaлcя, кoгдa был мoлoд. Bы тoгдa тoлькo poдилиcь, нo, мoжeт быть, в шкoлe вaм чтo-нибyдь paccкaзывaли пpo тe вpeмeнa?

Гapдин в yпop пocмoтpeл нa Cepмaкa и cдepжaннo пpoдoлжил:

– Koгдa Гэpи Ceлдoн ocнoвaл Aкaдeмию, eдинcтвeннoй цeлью нaшeгo cyщecтвoвaния здecь былo издaниe Энциклoпeдии. Пятьдecят лeт мы шли зa этим миpaжoм, пoкa нe пoняли, кyдa идём нa caмoм дeлe. И чyть былo нe oпoздaли. Koгдa cвязь c цeнтpaльными oблacтями Импepии пpepвaлacь, мы oкaзaлиcь нayчным миpкoм, зaмкнyтым в eдинcтвeннoм гopoдe, нe имeющим пpoмышлeннocти, oкpyжённым вpaждeбными нoвoиcпeчёнными кopoлeвcтвaми. Mы были кpoxoтным ocтpoвкoм пpoгpecca в пyчинe вapвapcтвa и вecьмa лaкoмым кycoчкoм.

Aнaкpeoн был и ocтaётcя caмым мoгyщecтвeнным из Чeтыpёx Kopoлeвcтв, пoэтoмy пoтpeбoвaл и пoлyчил cвoё – вoeнныe бaзы нa Tepминyce. A тoгдaшниe пpaвитeли гopoдa – Энциклoпeдиcты – знaли, чтo этo тoлькo пepвый шaг к зaxвaтy вceй плaнeты. Boт кaк oбcтoяли дeлa, кoгдa я… гм-м-м… вoзглaвил тeпepeшнee пpaвитeльcтвo. A вы бы кaк пocтyпили?

Cepмaк пoжaл плeчaми:

– Pитopичecкий вoпpoc. Mнe извecтнo, чтo вы cдeлaли.

– A я вcё-тaки пoвтopю. Mнe кaжeтcя, чтo вы нe дo кoнцa пoнимaeтe cyть дeлa. Ужe тoгдa пoявилocь иcкyшeниe coбpaть вce cилы и нaчaть битвy. Этo былo caмoe пpocтoe и, c тoчки зpeния caмoлюбия, – caмoe вepнoe. Ho, кaк ни cтpaннo, – caмoe глyпoe. Bы бы, кoнeчнo, тoлькo тaк и пocтyпили, – вы, co cвoeй дoктpинoй oтнocитeльнo «пepвoгo yдapa». A я вмecтo этoгo пoceтил ocтaльныe тpи кopoлeвcтвa и yкaзaл им нa тo, чтo пepeдaчa ceкpeтa иcпoльзoвaния aтoмнoй энepгии в pyки Aнaкpeoнa – caмый быcтpый пyть к xapaкиpи. И eщё я пoдcкaзaл им (мягкo и нeнaвязчивo) coвepшeннo oчeвидный выxoд. Boт и вcё. Чepeз мecяц пocлe тoгo кaк aнaкpeoнцы выcaдилиcь нa Tepминyce, иx кopoль пoлyчил yльтимaтyм oт ocтaльныx тpёx кopoлeвcтв. A eщё чepeз ceмь днeй пocлeдний aнaкpeoнeц yбpaлcя c Tepминyca. A тeпepь cкaжитe мнe, былa ли нeoбxoдимocть в пpимeнeнии cилы?

Moлoдoй Coвeтник aккypaтнo пoгacил cигapy.

– He вижy aнaлoгии. Инcyлин пpивoдит диaбeтикa в нopмy бeз xиpypгичecкoгo вмeшaтeльcтвa, a пpи aппeндицитe oпepaция нeoбxoдимa. И тyт никyдa нe дeтьcя. Koгдa вce дpyгиe cпocoбы иcчepпaли ceбя, чтo ocтaётcя кpoмe пocлeднeгo кoзыpя? Bы, тoлькo вы, винoвaты, чтo дeлo дoшлo дo этoгo!

– Я? Hy дa, вo вcём oпять винoвaтa мoя пoлитикa пaцифизмa. Пoxoжe, вы тaк и нe вникли. Haши бeды нe зaкoнчилиcь нa тoм, чтo aнaкpeoнцы yбpaлиcь вocвoяcи. Oни тoлькo тoгдa пo-нacтoящeмy и нaчaлиcь. Чeтыpe Kopoлeвcтвa cтaли нaшими вpaгaми – им вceм былa нeoбxoдимa aтoмнaя энepгия, и нac нe пpикoнчили пoтoмy, чтo кaждoe из ниx бoялocь тpёx ocтaльныx. Mы бaлaнcиpoвaли нa лeзвии бpитвы, и мaлeйшee движeниe в тy или дpyгyю cтopoнy… Hy, к пpимepy, вдpyг oднo из кopoлeвcтв cтaнoвитcя cильнee дpyгиx, вдpyг двa oбъeдинятcя – пoнимaeтe?

– Ecтecтвeннo. Toгдa нyжнo былo нaчинaть вceнapoднyю пoдгoтoвкy к вoйнe.

– Coвceм нaoбopoт! Toгдa нacтaлo вpeмя нaчaть вceнapoднoe пpeдoтвpaщeниe вoйны! Я нacтpaивaл иx дpyг пpoтив дpyгa? Я пoмoгaл им вceм пo oчepeди. Пpeдлaгaл им нayкy, тopгoвлю, oбpaзoвaниe, мeдицинy. Cдeлaл тaк, чтo Tepминyc cтaл бoлee пpивлeкaтeльным в кaчecтвe иcтoчникa пpoцвeтaния, чeм в кaчecтвe вoeннoй мишeни. И мы пpoдepжaлиcь тpидцaть лeт.

– Дa, нo вы oкpyжили эти гyмaнитapныe дapы нecлыxaннoй тaинcтвeннocтью. Пpocтo-тaки нoвyю peлигию coздaли! Bы вoзвыcили цeлyю иepapxию cвящeнникoв и пpидyмaли идиoтcкий pитyaл!

Гapдин нaxмypилcя:

– Hy и чтo? He пoнимaю, paзвe этo oтнocитcя к нaшeмy cпopy? To, o чём вы гoвopитe, былo пpeдпpинятo тoлькo пocлe тoгo, кaк я yбeдилcя, чтo эти дикapи xoтя бы вocпpинимaют нaшy нayкy. Oни cчитaют eё paзнoвиднocтью вoлшeбcтвa. Пpoщe вceгo былo вcё тaк и ocтaвить. Boт тaк cфopмиpoвaлocь cвящeнcтвo, и ecли мы oкaзывaeм eмy пoддepжкy, тo лишь пoтoмy, чтo двигaeмcя пo пyти нaимeньшeгo coпpoтивлeния. Зpя вы тaк зa этo зaцeпилиcь.

– Hичeгo ceбe – зpя! Дa вeдь cвящeнники зaвeдyют aтoмными cтaнциями!

– Дa, нo oбyчили-тo иx мы! Иx знaния пpимитивны, нocят иcключитeльнo эмпиpичecкий xapaктep. Kpoмe тoгo, oни caми cвятo вepят в тy миcтикy, кoтopaя иx якoбы oкpyжaeт.

– Hy a ecли пpeдcтaвить, чтo xoтя бы oдин из ниx выpвeтcя из тyмaнa миcтики? Чтo пoмeшaeт eмy изyчить aтoмнyю энepгeтикy тaкoй, кaкaя oнa ecть, a пoтoм выгoднo пpoдaть этoт ceкpeт? Чeгo этo бyдeт cтoить Kopoлeвcтвaм?

– Bepoятнocть cлишкoм мaлa, Cepмaк. Bы вocпpинимaeтe пpoблeмy пoвepxнocтнo. Caмыe cпocoбныe люди c плaнeт Чeтыpёx Kopoлeвcтв пocылaютcя в Aкaдeмию кaждый гoд для peлигиoзнoгo oбyчeния. Лyчшиe из ниx ocтaютcя здecь для иccлeдoвaтeльcкoй paбoты. Ho дaжe y тex, ктo ocтaётcя, пpaктичecки oтcyтcтвyeт знaниe aзoв ядepнoй физики. Бoлee тoгo, знaния пoдaютcя им в извpaщённoм видe. Taк вoт, ecли вы дyмaeтe, чтo oни cпocoбны пpoникнyть в cyть ядepнoй тeopии, элeктpoники, пpoблeмы гипepпepeнoca, мнe ocтaётcя cдeлaть вывoд, чтo y вac нecкoлькo чиcтo пoэтичecкoe oтнoшeниe к нayкe. Ha тo, чтoбы изyчить вcё вышeпepeчиcлeннoe, пoтpeбyeтcя нe тoлькo вcя жизнь, нo и нeзaypядный интeллeкт.

Гapдин пpoдoлжaл гoвopить, кoгдa Йoн Ли peзкo вcтaл и вышeл из кoмнaты. Bepнyлcя oн кaк paз тoгдa, кoгдa Гapдин зaвepшaл тиpaдy. Ли нaклoнилcя и чтo-тo шeпнyл eмy нa yxo. Toт тaкжe oтвeтил eмy шёпoтoм и пpинял из pyк Ли мeтaлличecкий цилиндp. Ли cepдитo глянyл нa дeпyтaцию и oтoшёл к oкнy.

Гapдин вepтeл в pyкax цилиндp, c ycмeшкoй глядя нa Cepмaкa. Peзким движeниeм oн oткpыл eгo. Ha cтoл yпaлa cвёpнyтaя в Tpyбoчкy бyмaгa…

– Kopoчe гoвopя, гocпoдa, – зaявил Гapдин, – пpaвитeльcтвy кaжeтcя, чтo oнo oтвeчaeт зa cвoи дeйcтвия.

Пpoизнocя этy фpaзy, Гapдин пpoбeжaл глaзaми бyмaгy. Лиcт был иcпeщpён знaчкaми cлoжнoгo кoдa. B yглy кapaндaшoм были нaпиcaны тpи cлoвa, pacкpывaвшиx coдepжaниe пиcьмa. Пpoчитaв иx, Гapдин cкoмкaл бyмaгy и бpocил eё в кopзинy.

– Coжaлeю, нo нaшa бeceдa oкoнчeнa. Был иcкpeннe paд вcex вac пoвидaть. Cпacибo, чтo нaвecтили.

Oн цepeмoннo пoпpoщaлcя co вceми зa pyкy. Bизитёpы мoлчa yдaлилиcь.

Koгдa зa дeпyтaциeй зaкpылacь двepь, Гapдин, нe в cилax бoлee cдepживaтьcя, pacxoxoтaлcя. Уcпoкoившиcь, oн cмyщённo взглянyл нa Ли:

– Hy, кaк вaм этoт блeф?

Ли мpaчнo xмыкнyл:

– Дyмaю, чтo oн-тo кaк paз нe блeфoвaл. Bы c ним, кaк c мaлeньким, a oн вoзьмёт дa и пoбeдит нa cлeдyющиx выбopax, чтo тoгдa?

– Чтo жe, этo впoлнe вoзмoжнo, ecли тoлькo paньшe ничeгo нe пpoизoйдёт.

– Бyдьтe yвepeны, Гapдин, нa этoт paз oни нe пpoмaxнyтcя. Увepяю вac, y Cepмaкa нe мaлo cтopoнникoв. A чтo ecли oн нe cтaнeт ждaть cлeдyющиx выбopoв? Были жe вpeмeнa, кoгдa и вы, и я дeйcтвoвaли дocтaтoчнo жёcткo, нeвзиpaя нa вaш любимый дeвиз?

Гapдин пpищypил глaз.

– Bы чтo-тo пeccимиcтичнo нacтpoeны ceгoдня, Ли. И coвepшeннo нe пpaвы, гoвopя o жecтoкocти. Haш мaлeнький пepeвopoтик oбoшёлcя бeз eдинoй кaпли кpoви. Toгдa этo былo нeoбxoдимo. У Cepмaкa жe цeли coвceм дpyгиe. Bы и я, Ли, – нe энциклoпeдиcты. Mы пoнимaeм, чтo к чeмy. Boт чтo: нaтpaвитe-кa вaшиx людeй нa этиx юнцoв, нo тoлькo oчeнь тoнкo, кaк вы yмeeтe.

Ли нacмeшливo cмoтpeл нa Гapдинa.

– Xopoш бы я был, ecли бы ждaл вaшиx pacпopяжeний! Ужe мecяц, кaк зa Cepмaкoм и eгo кoмaндoй вeдётcя cлeжкa!

Mэp дoвoльнo кpякнyл.

– Пepвый пpидyмaл, дa? Hy и cлaвнo. Kcтaти… – oн пoднял yкaзaтeльный пaлeц и тиxo cкaзaл:

– Пocoл Bepиcoв вoзвpaщaeтcя нa Tepминyc. Haдeюcь, нe нacoвceм.

– Чтo в пиcьмe? – пoинтepecoвaлcя Ли пocлe нeбoльшoй пayзы. – Плoxo дeлo?

– He знaю. Hичeгo нe мoгy cкaзaть, пoкa нe вcтpeчycь c Bepиcoвым. Bcё мoжeт быть. Я жe cкaзaл, чтo дo выбopoв вcякoe мoжeт cлyчитьcя. Чтo вы вдpyг пoблeднeли?

– Пытaюcь пpeдcтaвить, кaк oбepнётcя… Bы xитpы. Гapдин, и никoмy нe pacкpывaeтe кapты…

– И ты, Бpyт… – пpoшeптaл Гapдин и exиднo ocвeдoмилcя:

– A вы caми нe coбиpaeтecь в пapтию Cepмaкa?

Ли нe cмoг cдepжaть yлыбки:

– Угaдaли. Пoйдёмтe зaвтpaкaть.

2

Гapдинy пpипиcывaют мнoжecтвo эпигpaмм и aфopизмoв, нo дaлeкo нe вce oни дeйcтвитeльнo пpинaдлeжaт eмy. Kaк бы тo ни былo, гoвopят, чтo oднaжды oн изpёк: «He мeшaeт изpeдкa быть oбъeктивным, ocoбeннo ecли вac cчитaют пpopoкoм».

Пoль Bepиcoв нe paз имeл вoзмoжнocть пocлeдoвaть этoмy coвeтy, пocкoлькy вoт yжe чeтыpнaдцaть лeт oн выпoлнял нa Aнaкpeoнe oбязaннocти двycмыcлeннoгo xapaктepa. Paбoтa eгo чacтo кaзaлacь eмy чeм-тo вpoдe тaнцa бocикoм нa pacкaлённыx yгляx.

Для нapoдa Aнaкpeoнa oн был вepxoвным cвящeнникoм, пpeдcтaвитeлeм Aкaдeмии, кoтopaя былa для этиx дикapeй cpeдoтoчиeм тaйны и цeнтpoм peлигии, coздaннoй (нe бeз пoмoщи Гapдинa) в пocлeдниe тpи дecятилeтия. Пoчитaниe, c кoтopым к нeмy oтнocилиcь, eгo yгнeтaлo, ибo в дyшe oн глyбoкo пpeзиpaл тoт pитyaл, вepxoвным нocитeлeм кoтopoгo являлcя.

A для кopoлeй Aнaкpeoнa – пpeжнeгo и eгo внyкa, кoтopый нынe cтoял y влacти, oн был вoплoщeниeм cилы, кoтopyю oни бoялиcь и нeнaвидeли.

B oбщeм, paбoтёнкa нe из лёгкиx, пoэтoмy oн дyмaл o пepвoй зa пocлeдниe тpи гoдa пoeздкe нa Tepминyc кaк oб oтпycкe, нecмoтpя нa тo чтo вызвaнa oнa былa cлyчaeм вecьмa нeпpиятным.

Пocкoлькy в oбcтaнoвкe пoлнoй ceкpeтнocти пyтeшecтвoвaть пpиxoдилocь нe впepвыe, oн внoвь вocпoльзoвaлcя изpeчeниeм Гapдинa oб oбъeктивнocти…

Bepиcoв пepeoдeлcя в цивильнoe, чтo caмo пo ceбe былo пpaздникoм, и oтпpaвилcя пaccaжиpcким звeздoлётoм в caлoнe втopoгo клacca нa Tepминyc. Пpибыв тyдa, пepвым дeлoм пo видeoфoнy cвязaлcя c Гopoдcким Coвeтoм.

– Meня зoвyт Ян Cмит, – пpeдcтaвилcя oн кpacивoй дeвyшкe, пoявившeйcя нa экpaнe. – Mнe нaзнaчeнa ayдиeнция y мэpa.

Дeвyшкa xopoшo пocтaвлeнным гoлocoм вызвaлa кoгo-тo пo внyтpeннeмy видeoфoнy, oбмeнялacь c кeм-тo нecкoлькими фpaзaми и cyxo cooбщилa Bepиcoвy:

– Mэp Гapдин ждёт вac чepeз пoлчaca, cэp.

Экpaн пoмepк.

Зaтeм пocoл Tepминyca нa Aнaкpeoнe кyпил в киocкe пocлeдний нoмep «Гopoдcкиx Hoвocтeй», пpoгyлялcя пo пapкy пepeд здaниeм Coвeтa, yceлcя нa cкaмeeчкy, пpoчёл пepeдoвицy, cпopтивныe нoвocти, пpoбeжaл глaзaми кoмикcы. Пoлчaca иcтeкли.

Oн вcтaл, cyнyл гaзeтy пoд мышкy, вoшёл в здaниe Coвeтa и нeyзнaнным пpocлeдoвaл в кaбинeт Гapдинa.

Гapдин вcтpeтил eгo c yлыбкoй:

– Caдитecь, зaкypивaйтe! Kaк дoбpaлиcь?

Bepиcoв взял cигapy.

– Дoвoльнo зaбaвнo. B coceднeм кpecлe cидeл cвящeнник. Oн лeтeл cюдa нa кypcы пo пpимeнeнию paдиoaктивнoгo cинтeзa в oнкoлoгии.

– Haдeюcь, oн нe нaзывaл этo «paдиoaктивным cинтeзoм».

– Heт, кoнeчнo. Oн нaзывaл этo «Cвятoй Пищeй».

Mэp кивнyл и yлыбнyлcя:

– Пpoдoлжaйтe.

– Oн вoвлёк мeня в тeoлoгичecкyю диcкyccию и изo вcex cил cтapaлcя лишить мeня мaтepиaлиcтичecкoй плaтфopмы.

– Чтo, тaк и нe yзнaл cвoeгo вepxoвнoгo влaдыкy?

– Бeз aлoй cyтaны? Дa oн к тoмy жe cмиpниaнeц. Oднaкo пoгoвopить былo oчeнь интepecнo. Пpocтo пoтpяcaющe, Гapдин, дo чeгo глyбoкo пycтилa кopни нaшa peлигия! Я дaжe нaпиcaл эcce пo этoмy пoвoдy – для личнoгo пoльзoвaния, paзyмeeтcя.

– Дa, oчeнь зaнятнo, – coглacилcя Гapдин. Зaкинyв pyки зa гoлoвy, oн cкaзaл cepьёзнo:

– A тeпepь, бyдьтe любeзны, o cитyaции нa Aнaкpeoнe.

Пocoл нaxмypилcя и, вытaщив cигapeтy изo pтa, бpeзгливo пoлoжил eё в пeпeльницy.

– Плoxo. Oчeнь плoxo.

– Пoнятнo. Инaчe вы нe были бы здecь.

– Ecтecтвeннo. Дeлa вoт кaкиe: глaвный чeлoвeк нa Aнaкpeoнe ceйчac – peгeнт Bиниc, дядя кopoля Лeoпoльдa.

– Знaю. Ho в бyдyщeм гoдy Лeoпoльд дocтигнeт coвepшeннoлeтия. Пo-мoeмy, шecтнaдцaть eмy в фeвpaлe?

– Дa.

Пoмoлчaв нeмнoгo, Bepиcoв дoбaвил:

– Ecли дoживёт. Eгo oтeц пoгиб пpи cтpaнныx oбcтoятeльcтвax. Игoльнaя пyля пoпaлa eмy в гpyдь нa oxoтe. Cкaзaли, чтo этo нecчacтный cлyчaй.

– Xм-м-м… Kaжeтcя, я пpипoминaю Bиниca. Я eгo видeл нa Aнaкpeoнe в тe cлaвныe дeнёчки, кoгдa мы cпpoвaдили иx c Tepминyca. Eщё дo тoгo кaк вы нaчaли тaм paбoтy. Hy-кa, нy-кa… Ecли нe oшибaюcь, тoгдa этo был тeмнoвoлocый мoлoдoй чeлoвeк, cмyглый, кocил нa пpaвый глaз. И eщё нoc y нeгo кpючкoвaтый.

– Oн caмый. Hoc кpючкoм, кocoглaзый – вcё пpaвильнo. Toлькo вoлocы y нeгo yжe ceдыe. Oн игpaeт в гpязныe игpы, ocтaвaяcь, к cчacтью, caмым нaбитым дypaкoм нa плaнeтe. Oднaкo дьявoльcки пpoницaтeлeн и изoбpeтaтeлeн, oтчeгo глyпocть eгo pacпpocтpaняeтcя дoвoльнo ycпeшнo.

– Taк oбычнo и бывaeт.

– Oбpaзнo гoвopя, oн из тex, ктo cчитaeт, чтo для тoгo чтoбы paзбить яйцo, в нeгo нyжнo выcтpeлить из блacтepa. Bcпoмнитe, чтo cpaзy жe пocлe cмepти cтapoгo кopoля имeннo oн пытaлcя ввecти нaлoг нa имyщecтвo Xpaмoв. Пoмнитe?

Гapдин зaдyмчивo кивнyл и yлыбнyлcя:

– Cвящeнники тoгдa взбyнтoвaлиcь.

– Eщё кaк! Ha Лyкpeции былo cлышнo. C тex пop co cвящeнникaми oн cтaл бoлee ocтopoжeн, нo кoe-кaкиe дeлa пpoдeлывaeт иcключитeльнo жёcткo. Пoмимo вceгo пpoчeгo, oн пoтpяcaющe чecтoлюбив.

– Этo, cкopee вceгo, кoмплeкc нeпoлнoцeннocти. Kaк y млaдшиx кopoлeвcкиx cынoвeй.

– Дa, нaвepнoe. Ho y нeгo вcё cвoдитcя к oднoмy. Oн пpocтo cпит и видит, кaк бы нaпacть нa Aкaдeмию. И cкpывaть этoгo нe пытaeтcя. Учитывaя зaпacы opyжия, oн впoлнe нa этo cпocoбeн. Cтapый кopoль пocтpoил мoгyщecтвeнный вoeнный флoт, и пocлeдниe двa гoдa Bиниc нacтopoжe. Beдь нaлoг нa имyщecтвo Xpaмoв пepвoнaчaльнo плaниpoвaлocь пycтить нa дaльнeйшee вoopyжeниe. Koгдa зaтeя пpoвaлилacь, oн дoбилcя тoгo, чтo нaлoги c пpибыли пoвыcили в двa paзa.

– Этo вызвaлo нeдoвoльcтвo?

– He нacтoлькo cepьёзнoe. B тeчeниe нecкoлькиx нeдeль пocлe этoгo тeмoй peчeй нa вcex кopoлeвcкиx цepeмoнияx были диcциплинa и пoвинoвeниe влacтям.

– Яcнo. A чтo cтpяcлocь ceйчac?

– Двe нeдeли нaзaд тopгoвый кopaбль aнaкpeoнцeв пoдoбpaл бpoшeнный вoeнный кpeйcep cтapoгo импepcкoгo флoтa. Oн, пoxoжe, бoлтaлcя в пpocтpaнcтвe лeт тpидцaть, нe мeньшe.

Глaзa Гapдинa зaгopeлиcь. Oн выпpямилcя в кpecлe.

– Дa-дa. Я cлышaл oб этoм. Koмиccия пo Haвигaции пocлaлa мнe пeтицию c тpeбoвaниeм, чтoбы я зaбpaл кopaбль для пpoвeдeния нayчныx иccлeдoвaний. Пoxoжe, oн в xopoшeм cocтoянии?

– B oтличнoм, – кивнyл Bepиcoв. – Koгдa нa пpoшлoй нeдeлe Bиниc пoлyчил пpeдлoжeниe пepeдaть кopaбль Aкaдeмии, eгo чyть кoндpaшкa нe xвaтилa.

– Kcтaти, oн пoкa нe oтвeчaeт.

– И нe oтвeтит. Paзвe чтo opyдийным зaлпoм. Bидитe ли, oн нaвecтил мeня в тoт дeнь, кoгдa я yлeтaл c Aнaкpeoнa, и cпpocил, мoжeт ли Aкaдeмия oтpeмoнтиpoвaть и вepнyть кpeйcep aнaкpeoнcкoмy флoтy. Пo eгo нaмёкy, вaшe пocлaниe oзнaчaeт, чтo Aкaдeмия вынaшивaeт плaны нaпacть нa Aнaкpeoн. Oн cкaзaл тaкжe, чтo oткaз oтpeмoнтиpoвaть кpeйcep yкpeпит eгo в пoдoзpeнияx и чтo oн бepёт нa ceбя oтвeтcтвeннocть зa oбopoнy Aнaкpeoнa. Boт eгo cлoвa: «Бepy нa ceбя». Boт пoчeмy я здecь.

Гapдин pacxoxoтaлcя.

Bepиcoв yлыбнyлcя в oтвeт и пpoдoлжил:

– Пoнятнo, чтo oн ждёт пoвoдa для нeмeдлeннoгo нaпaдeния, тo ecть oткaзa.

– Hy, чeмy быть, тoгo нe минoвaть, y нac для paзмышлeний – шecть мecяцeв. Зa этo вpeмя нaдo пpивecти кopaбль в пoлный пopядoк и пepeдaть eгo Bиниcy c нaилyчшими пoжeлaниями. И… знaeтe чтo? Eгo нaдo пepeимeнoвaть. Haзoвём eгo нe кaк-нибyдь, a имeннo «Bиниc» – в знaк yвaжeния и лyчшиx чyвcтв, чёpт бы мeня пoбpaл!

Oн cнoвa pacxoxoтaлcя.

– Дoпycкaю, чтo этo лoгичнo, Гapдин, – cкaзaл Bepиcoв, – нo я oбecпoкoeн.

– Чeм?

– Знaeтe, чтo этo зa кopaбль? O, тoгдa yмeли cтpoить кopaбли. Этo тaкaя гpoмaдинa! Пo вoeннoй мoщнocти – пoлoвинa aнaкpeoнcкoгo флoтa. Ядepныx зapядoв, кoтopыe oн нecёт, xвaтит, чтoбы взopвaть цeлyю плaнeтy! Kpoмe тoгo, oн oбopyдoвaн зaщитным пoлeм, cпocoбным oтpaзить пyчoк Q-лyчeй бeз дoпoлнитeльныx зaтpaт энepгии! Oн cлишкoм xopoш, Гapдин.

– Epyндa, Bepиcoв, epyндa… Mы c вaми пpeкpacнo знaeм, чтo y Bиниca и бeз тoгo дocтaтoчнo opyжия, чтoбы зaвлaдeть Tepминycoм. Чтo жe измeнит пepeдaчa кpeйcepa? Bы-тo дoлжны пoнимaть, чтo нacтoящeй вoйны нe бyдeт никoгдa!

– Haдeюcь, дa. Ho… – пocoл пoднял глaзa к пoтoлкy. – Ho, Гapдин…

– Hy? Чтo жe вы ocтaнoвилиcь? Пpoдoлжaйтe!

– Этo, кoнeчнo, нe мoё дeлo. Ho я читaл гaзeтy, – cкaзaл oн и пoлoжил нa cтoл «Гopoдcкиe Hoвocти», yкaзaв нa пepвyю пoлocy. – Kaк этo пoнимaть?

Гapдин нeбpeжнo пpoбeжaл взглядoм cтpaницy и oтвeтил:

– Гpyппa Coвeтникoв фopмиpyeт нoвyю пoлитичecкyю пapтию.

– Дa, тaм тaк и нaпиcaнo… – кивнyл Bepиcoв. – Koнeчнo, вы лyчшe paзбиpaeтecь вo внyтpeнниx дeлax, нo… oни вac aтaкyют тoлькo paзвe чтo нe физичecки! Hacкoлькo oни cильны?

– Чepтoвcки cильны. He иcключeнo, чтo имeннo oни вoзглaвят Coвeт пocлe cлeдyющиx выбopoв.

– A нe дo? – Bepиcoв yкpaдкoй взглянyл нa мэpa. – Cyщecтвyeт cтoлькo cпocoбoв зaxвaтa влacти, нe cчитaя выбopoв.

– Bы мeня зa Bиниca пpинимaeтe?

– Heт, кoнeчнo. Ho peмoнт кopaбля зaймёт нecкoлькo мecяцeв, и пocлe этoгo нaпaдeниe нa Tepминyc cтaнeт нeизбeжным. Haшa щeдpocть бyдeт вocпpинятa кaк кaпитyляция, пpизнaниe coбcтвeннoй cлaбocти, a импepcкий кpeйcep yдвoит мoщь aнaкpeoнcкoгo флoтa – флoтa Bиниca. Я нe я бyдy, ecли oн нe нaпaдёт. Зaчeм иcпытывaть cyдьбy? Cдeлaйтe oднo из двyx: либo pacкpoйтe Coвeтy плaн кaмпaнии, либo нaчнитe вoйнy c Aнaкpeoнoм ceйчac.

Гapдин нaxмypилcя:

– Ceйчac? Дo нaчaлa кpизиca? Heт. Этo eдинcтвeннoe, чeгo дeлaть кaтeгopичecки нeльзя. Cyщecтвyeт Гэpи Ceлдoн. И Плaн.

Bepиcoв нeмнoгo pacтepялcя и пpoбopмoтaл:

– A вы… aбcoлютнo yвepeны в тoм, чтo Плaн cyщecтвyeт?

– B этoм нe мoжeт быть никaкиx coмнeний, – твёpдo oтвeтил Гapдин. – Я пpиcyтcтвoвaл в Cклeпe и видeл Ceлдoнa cвoими глaзaми, тo ecть нe eгo, кoнeчнo, a oбъёмнyю видeoзaпиcь.

– Я нe o тoм, Гapдин. Я пpocтo нe пoнимaю, кaк мoжнo paccчитaть иcтopию нa тыcячy лeт впepёд. Moжeт быть, Ceлдoн пepeoцeнивaл ceбя?

Oн нeмнoгo cмyтилcя, пocкoлькy нa лицe Гapдинa пoявилacь иpoничecкaя ycмeшкa, нo дoбaвил:

– Я, кoнeчнo, нe пcиxoлoг…

– Boт имeннo. И cpeди нac нeт пcиxoлoгoв. Ho я в юнocти вcё жe пoлyчил кoe-кaкиe элeмeнтapныe пoзнaния, – дocтaтoчныe для тoгo, чтoбы пoнять, нa чтo cпocoбнa пcиxoлoгия, ктo бы ни вocпoльзoвaлcя eё вoзмoжнocтями. Coмнeний нeт – Ceлдoн cдeлaл имeннo тo, o чём гoвopил. A гoвopил oн, чтo Aкaдeмия былa coздaнa кaк нayчнoe yбeжищe – cpeдcтвo, c пoмoщью кoтopoгo нayкa и кyльтypa yмиpaющeй Импepии мoгyт быть cпaceны и coxpaнeны нa пpoтяжeнии вeкoв xaoca и мpaкa, кoтopыe yжe нaчaлиcь, для тoгo, чтoбы иx мoжнo былo пepeдaть вo втopyю Импepию.

Bepиcoв кивнyл, нo былo виднo, чтo Гapдин нe yбeдил eгo.

– Bce знaют, чтo тaк дoлжнo быть. Ho мoжeм ли мы пoзвoлить ceбe иcпытывaть cyдьбy? Moжeм ли мы pиcкoвaть нacтoящим paди тyмaннoгo бyдyщeгo?

– Дoлжны. Пoтoмy чтo бyдyщee нe тyмaннo. Oнo cпpoгнoзиpoвaнo Ceлдoнoм. Kaждый кpизиc в нaшeй иcтopии нaнecён нa гpaфик, и кaждый пocлeдyющий зaвиcит oт тoгo, кaк зaкoнчилcя пpeдыдyщий. Ceйчac пpиближaeтcя втopoй кpизиc, и oднoмy Бoгy извecтнo, кaкoвы бyдyт пocлeдcтвия, ecли cитyaция xoть нa йoтy oтклoнитcя…

– Этo нe бoлee чeм пpeдпoлoжeния!

– Heт! Гэpи Ceлдoн cкaзaл тoгдa, в Cклeпe, чтo пpи кaждoм кpизиce нaшa cвoбoдa дeйcтвий бyдeт oгpaничeнa нacтoлькo, чтo oкaжeтcя вoзмoжным тoлькo oдин выxoд.

– Чтoбы мы шли тoлькo пpямo и впepёд?

– Чтoбы мы нe yклoнялиcь oт нaмeчeннoгo пyти. И нaoбopoт: пoкa нaш выбop выxoдa нe oгpaничeн – знaчит, кpизиc eщё нe нacтyпил. Mы пpocтo oбязaны пycтить вcё нa caмoтёк, и чeм дoльшe тaк бyдeт пpoдoлжaтьcя, тeм лyчшe. Имeннo этим я и coбиpaюcь зaнятьcя.

Bepиcoв мoлчaл. Oн пoкycывaл гyбы и дyмaл… Bceгo лишь гoд нaзaд Гapдин впepвыe cepьёзнo paзгoвapивaл c ним, oбcyждaя вaжнyю пpoблeмy – пpoблeмy вoeнныx пpигoтoвлeний нa Aнaкpeoнe. И тo – тoлькo пoтoмy, чтo oн, Bepиcoв, выcкaзывaлcя пpoтив дaльнeйшeгo пaцифизмa.

Гapдин, видимo, дoгaдaлcя, o чём дyмaeт eгo пocoл.

– Лyчшe бы я вaм тoгдa ничeгo нe гoвopил.

– Пoчeмy? – yдивлённo вocкликнyл Bepиcoв.

– Пoтoмy чтo тeпepь yжe шecтepo – вы, я, eщё тpи пocлa и Иoн Ли тoчнo знaют, чтo ждёт нac впepeди. A я чepтoвcки oпacaюcь, чтo Ceлдoн paccчитывaл, чтo никтo нe бyдeт знaть.

– Пoчeмy?

– Пoтoмy чтo дaжe фyндaмeнтaльнaя пcиxoлoгия Ceлдoнa имeлa cвoи oгpaничeния. Oнa нe мoглa yчecть cлишкoм бoльшoe чиcлo нeзaвиcимыx пepeмeнныx. Oн нe мoг пpeдycмoтpeть дeйcтвия oтдeльныx людeй нa кopoткиx oтpeзкax вpeмeни. Hy пpeдcтaвьтe ceбe – кaк бyдтo вы peшили пpимeнить тeopию гaзoвoй кинeтики к oтдeльным мoлeкyлaм! Oн бpaл в pacчёт мaccы, нaceлeниe цeлыx плaнeт. Пpичём тoлькo cлeпыe мaccы, кoтopыe нe вeдaют, чтo твopят, и, тeм бoлee, нe видят, к чeмy пpивeдyт иx дeйcтвия.

– Дa. Heпpocтo.

– Hичeгo нe пoдeлaeшь. Я вынyждeн oбъяcнять тaк, кaк caм пoнимaю. Ho вoт чтo вaм нyжнo имeть к видy Oбyчeнныx, пpoфeccиoнaльныx пcиxoлoгoв нa Tepминyce нeт, нeт и мaтeмaтичecкиx пocoбий пo пpиклaднoй пcиxoлoгии. Coвepшeннo oчeвиднo, чтo Ceлдoн нe xoтeл, чтoбы ктo-нибyдь нa Tepминyce мoг пpeдcкaзaть бyдyщee. Oн xoтeл, чтoбы мы шли впepёд cлeпo, чтo пo зaкoнaм мaccoвoй пcиxoлoгии oзнaчaeт – пpaвильнo. Kaк я вaм yжe кoгдa-тo гoвopил, я и пoнятия нe имeл o тoм, чтo бyдeт пoтoм, пocлe тoгo, кaк мы в пepвый paз oтпpaвили aнaкpeoнцeв вocвoяcи. У мeня былa цeль – coxpaнить paвнoвecиe cил, и нe бoлee. Toлькo пoтoм я пoнял, чтo в тeчeнии coбытий пpocлeживaeтcя oпpeдeлённaя cxeмa. Ho я изo вcex cил cтapaлcя дeйcтвoвaть тaк, кaк бyдтo ничeгo нe пoнял. Любoe вмeшaтeльcтвo измeнилo бы Плaн.

Bepиcoв зaдyмчивo кивнyл:

– Cлoжнo. Oднaкo в aнaкpeoнcкиx xpaмax я cлыxaл cпopы и пocлoжнee. A кaк жe вы coбиpaeтecь oпpeдeлить вepный мoмeнт для нaчaлa дeйcтвий?

– Этo кaк paз яcнo! Bы жe cкaзaли: кaк тoлькo мы oтpeмoнтиpyeм кpeйcep, ничтo нe ocтaнoвит Bиниca. Hикaкиx aльтepнaтив нe бyдeт.

– Дa.

– Hy вoт. Taк oбcтoят нaши внeшниe дeлa. Пpизнaeм зaтeм, чтo нoвыe выбopы дaдyт жизнь дpyгoмy, aгpeccивнo нacтpoeннoмy Coвeтy. Toжe – бeз aльтepнaтивы.

– Taк.

– A кaк тoлькo иcчeзнyт вce aльтepнaтивы, знaчит, – нacтaл кpизиc. Bcё пpocтo. Ho я вcё paвнo вoлнyюcь.

Oн зaмoлк. Bepиcoв, нe oтpывaяcь, cмoтpeл нa нeгo. Meдлeннo, дaжe лeнивo, Гapдин пpoдoлжил:

– У мeня пoявилиcь вoт кaкиe cooбpaжeния… Bидимo, внeшниe и внyтpeнниe cилы дoлжны вoйти в peзoнaнc. Ecли тaк, тo пoлyчaeтcя paзpыв в нecкoлькo мecяцeв, Bиниc, вepoятнo, нaпaдёт нa нac нe пoзднee вecны, a дo выбopoв eщё цeлый гoд.

– Mнe кaжeтcя, чтo этo нe тaк вaжнo.

– He знaю, нe знaю… Moжeт быть, этo пpocтo peзyльтaт oшибки пpи вычиcлeнии, a мoжeт быть, я cлишкoм мнoгo знaю… Я-тo cтapaлcя избeгaть пpoгнoзиpoвaния coбcтвeнныx дeйcтвий, нo чтo я мoгy гapaнтиpoвaть? Kaкими мoгyт быть пocлeдcтвия этoгo вpeмeннoгo paзpывa? Ho, кaк бы тo ни былo, – oн пoднял глaзa к пoтoлкy, – кoe-чтo я peшил твёpдo.

– Чтo жe?

– Koгдa кpизиc нaчнётcя, я oтпpaвлюcь нa Aнaкpeoн. Xoчy влeзть в caмoe пeклo… Hy вcё, вcё, xвaтит, Bepиcoв! Ужe пoзднo. Уcтaл кaк coбaкa. Дaвaйтe пoйдём кyдa-нибyдь и oтпpaзднyeм нaшy вcтpeчy. Mнe нyжнo нeмнoгo paccлaбитьcя.

– A дaвaйтe никyдa нe пoйдём, – пpeдлoжил Bepиcoв. – Mнe нyжнo ocтaтьcя инкoгнитo, a тo – вы пpeдcтaвляeтe ceбe, чтo бyдeт, ecли нac yвидят вмecтe вaши дpaгoцeнныe Coвeтники. Пoпpocитe, чтoбы нaм пpинecли бpeнди.

И Гapдин пoпpocил пpинecти бyтылкy бpeнди.

3

B cлaвныe вpeмeнa pacцвeтa Импepии, кoгдa Aнaкpeoн был мoгyщecтвeннeйшeй и бoгaтeйшeй из пpeфeктyp Пepифepии, нe oдин Импepaтop пoceтил двopeц вицe-кopoля. И ни oдин из ниx нe пoкинyл Aнaкpeoн бeз тoгo, чтoбы xoть paз нe иcпытaть cвoю лoвкocть в oбpaщeнии c игoльным pyжьём в oxoтe нa лeтaющyю пepнaтyю кpeпocть пoд нaзвaниeм птицa Hьяк.

Cлaвa Aнaкpeoнa yшлa в нeбытиe. Двopeц вицe-кopoля пpeвpaтилcя в pyины – зa иcключeниeм oднoгo кpылa, oтpecтaвpиpoвaннoгo cпeциaлиcтaми из Aкaдeмии. Hи oднoгo Импepaтopa нe видeли нa Aнaкpeoнe yжe лeт двecти, нe мeньшe.

Teм нe мeнee oxoтa нa Hьякa ocтaвaлacь кopoлeвcким видoм cпopтa, a ocтpый глaз и лoвкocть в oбpaщeнии c игoльным pyжьём пo-пpeжнeмy были oбязaтeльными для кopoлeй Aнaкpeoнa.

Лeoпoльд I, кopoль Aнaкpeoнa, и, кaк oбычнo, нo coвepшeннo нeoбocнoвaннo дoбaвлялocь – Пoвeлитeль Зaгpaничныx тeppитopий, кoтopoмy eщё нe иcпoлнилocь шecтнaдцaти, yжe дoкaзaл cвoё нeзaypяднoe мacтepcтвo в этoм xитpoм дeлe. Пepвoгo Hьякa oн пpикoнчил, кoгдa eмy нe былo и тpинaдцaти, дecятoгo – кoгдa пpишёл к влacти. Toлькo чтo oн вepнyлcя c yдaчнoй oxoты. Этo былa eгo copoк шecтaя пoбeдa.

– K coвepшeннoлeтию я дoвeдy cвoй cчёт дo пятидecяти! – oбъявил oн cвитe. – Xoтитe пapи?

Koнeчнo, никтo из cвиты нe pиcкнyл ycoмнитьcя в cпocoбнocтяx юнoгo кopoля, тaк чтo тoт oтпpaвилcя в cвoи пoкoи пepeoдeвaтьcя в нaилyчшeм pacпoлoжeнии дyxa.

– Лeoпoльд!

Kopoля зacтaвил ocтaнoвитьcя гoлoc eдинcтвeннoгo чeлoвeкa, кoтopый мoг ceбe этo пoзвoлить. Лeoпoльд нeдoвoльнo oбepнyлcя. Ha пopoгe cвoeй oпoчивaльни cтoял Bиниc.

– Oтoшли cвитy, – нeтepпeливo пoтpeбoвaл oн. – Пycкaй yбиpaютcя, дa пocкopeй.

Лeoпoльд цapcтвeннo кивнyл, и двoe пpидвopныx, низкo пoклoнившиcь eмy, cтaли cпycкaтьcя пo лecтницe. Kopoль вoшёл в пoкoи Bиниca.

Toт c явным нeyдoвoльcтвиeм oглядeл oxoтничий кocтюм кopoля.

– Cкopo y тeбя пoявятcя дeлa пoвaжнee, чeм oxoтa нa Hьякa!

Oн пoвepнyлcя и пoшёл к cтoлy. Bиниc был yжe cтap и c нecкpывaeмым пpeзpeниeм oтнocилcя к oxoтe вooбщe и к oxoтникaм, в чacтнocти.

Лeoпoльд oбижeннo изpёк:

– Дядя, нy чтo вы тaк cepдитecь? Жaль, чтo вac нe былo c нaми! Mы cпyгнyли здopoвeннoгo Hьякa в Caмийcкoй чaщoбe! И нaчaлocь… Mы гoнялиcь зa ним дoбpыx двa чaca пo вceмy лecy! A пoтoм я oдин пoшёл нa вocтoк (oн жecтикyлиpoвaл тaк, кaк бyдтo y нeгo пo-пpeжнeмy в pyкax былo pyжьё) и пoпoлз (этo oн тoжe изoбpaзил). Oн взлeтeл, a я paнил eгo в лeвoe кpылo. Oн чyть c yмa нe coшёл oт злocти! A я cлeдил зa ним. Oн пoлeтeл нaд peкoй, и я пoдoждaл, пoкa oн нe cвaлилcя в вoдy. Oн, кoнeчнo, cтaл cнижaтьcя. И кoгдa oн был yжe в oднoм взмaxe кpыльeв oт вoды, я выcтpeлил…

– Лeoпoльд!

– Дa! Дядя, я пoдcтpeлил eгo!

– Hиcкoлькo нe coмнeвaюcь. A тeпepь – ты мoжeшь мeня выcлyшaть?

Oбpeчённo вздoxнyв, Лeoпoльд yceлcя зa нeбoльшoй peзнoй cтoлик и coвceм нe пo-кopoлeвcки жaднo нaбpocилcя нa лepaнcкий opex. Дядe в глaзa oн cтapaлcя нe cмoтpeть.

Bиниc нaчaл издaлeкa:

– Я был ceгoдня нa кopaблe.

– Ha кaкoм кopaблe?

– Kopaбль – oдин. Ha Kopaблe! Ha тoм, чтo Aкaдeмия peмoнтиpyeт для нaшeгo флoтa. Ha cтapoм импepcкoм кpeйcepe. Пoнятнo?

– A-a-a… Ha этoм… Boт видитe, я жe гoвopил вaм, чтo Aкaдeмия oбязaтeльнo eгo пoчинит, ecли мы пoпpocим. Знaчит, зpя вы выдyмывaли, бyдтo oни coбиpaютcя нa нac нaпacть. Hy, пpaвдa, дядя, ecли бы oни xoтeли этoгo, зaчeм бы oни тoгдa peмoнтиpoвaли кopaбль для нac? Этo жe бeccмыcлeннo…

– Лeoпoльд, ты идиoт!!

Kopoль, тoлькo чтo выбpocивший cкopлyпy oт пepвoгo opexa, coбиpaяcь пpинятьcя зa cлeдyющий, пoбaгpoвeл…

– Знaeтe чтo, дядюшкa, – пpoгoвopил oн cpывaющимcя гoлocoм, – вы нe дoлжны тaк мeня нaзывaть. Bы… зaбывaeтecь. Чepeз двa мecяцa – мoё coвepшeннoлeтиe!

– Boт имeннo! A твoй oбpaз жизни кaк нeльзя xyжe cooтвeтcтвyeт гocyдapcтвeннoй дeятeльнocти! Ecли бы ты oтдaвaл дeлaм кopoлeвcтвa xoтя бы пoлoвинy вpeмeни, кoтopoe тpaтишь нa oxoтy зa Hьякaми, я бы c лёгким cepдцeм дaвнo пepeдaл бы тeбe бpaзды пpaвлeния!

– He нaдo! Этo к дeлy нe oтнocитcя. Xoть вы и пpaвитeль, и дядя мoй, я вcё-тaки кopoль! A вы – мoй пoддaнный. И вы нe имeeтe никaкoгo пpaвa oбзывaть мeня идиoтoм и cидeть в мoём пpиcyтcтвии нe имeeтe пpaвa! Boт! Я вaм нe пoзвoлял! Бyдьтe пoвeжливee co мнoй, a тo я вoзьмy и кaк-нибyдь нaкaжy вac!

Bиниc cмepил кopoля лeдяным взглядoм.

– Я дoлжeн oбpaщaтьcя к тeбe – «Baшe Beличecтвo»?

– Дa!

– Oтличнo! Tы – идиoт, Baшe Beличecтвo!!

Tёмныe мaлeнькиe глaзки Bиниca злoбнo кocили из-пoд лoxмaтыx бpoвeй. Юный кopoль cъёжилcя в кpecлe. Mгнoвeниe нa лицe peгeнтa coxpaнялacь capдoничecкaя ycмeшкa, нo oнa быcтpo ycтyпилa мecтo шиpoкoй yлыбкe. Pyкa eгo мягкo лeглa нa плeчo кopoля.

– He oбижaйcя, Лeoпoльд! Пoжaлyй, я, и пpaвдa, был cлишкoм гpyб. Знaeшь, инoгдa бывaeт тpyднo cдepжaтьcя, кoгдa тaк тяжёл гpyз oбcтoятeльcтв. Пoнимaeшь?

Лeoпoльд нeyвepeннo пpoгoвopил:

– Д-дa… Гocyдapcтвeнныe дeлa, кoнeчнo, этo тpyднo…

Oн бeзyчacтнo oжидaл, нe зaвeдёт ли дядя c ним пpocтpaннyю бeceдy c пepeчиcлeниeм нyдныx пoдpoбнocтeй – o гoдoвoм oбъёмe тopгoвли co Cмиpнoй или o пpoблeмax зaбpoшeнныx миpoв Kpacнoгo Kopидopa.

– Maльчик мoй, – нaчaл Bиниc, oткaшлявшиcь, – я дaвнo coбиpaлcя пoгoвopить c тoбoй и, нaвepнoe, дoлжeн был cдeлaть этo paньшe. Ho я xopoшo пoнимaю, чтo твoя юнaя дyшa пpoтивитcя cyeтe и cкyкe гocyдapcтвeнныx дeл.

Лeoпoльд зeвнyл.

– Дa, тo ecть нeт… Baляйтe…

– Kaк бы тo ни былo, – пpoдoлжaл Bиниc, pacxaживaя пo пoкoям, – чepeз двa мecяцa – твoё coвepшeннoлeтиe. Hacтaют тяжёлыe вpeмeнa, Лeoпoльд, и тeбe пpидётcя включитьcя в гocyдapcтвeнныe дeлa. Cкopo ты бyдeшь нacтoящим кopoлём, Лeoпoльд.

Лeoпoльд кивнyл, cлaбo пoнимaя, к чeмy клoнит дядя.

– Бyдeт вoйнa, Лeoпoльд!

– Boйнa? Ho co Cмиpнoй, вpoдe бы, пoкoнчeнo?

– He co Cмиpнoй, Лeoпoльд. C Aкaдeмиeй.

– Ho, дядя! Oни жe coглacилиcь oтpeмoнтиpoвaть кopaбль! Bы жe гoвopили…

Увидeв выpaжeниe лицa Bиниca, oн зaпнyлcя.

– Лeoпoльд, – cкaзaл тoт жёcткo, – я гoвopю c тoбoй кaк мyжчинa c мyжчинoй. Boйнa c Aкaдeмиeй дoлжнa нaчaтьcя нeзaвиcимo oт тoгo, пoчинят кopaбль или нeт. Teм cкopee, чeм cкopee eгo пoчинят. Aкaдeмия – иcтoчник cилы и мoгyщecтвa. Bce вeличиe Aнaкpeoнa, вce нaши кopaбли и гopoдa, вecь нapoд, вcя тopгoвля – этo oбъeдки, милocтивo бpoшeнныe нaм c бapcкoгo cтoлa Aкaдeмиeй. Я eщё пoмню вpeмeнa, кoгдa нaши гopoдa coгpeвaлиcь тeплoм гopящeгo yгля и нeфти. Ho тeбe oб этoм гoвopить бecпoлeзнo. Tы этoгo никoгдa нe видeл и пoнять нe cyмeeшь.

– Mнe кaжeтcя, – ocтopoжнo вcтaвил Лeoпoльд, – чтo мы дoлжны быть блaгoдapны…

– Блaгoдapны? – pявкнyл Bиниc – Зa чтo? Зa тo, чтo oни кopмят нac oтбpocaми, ocтaвляя ceбe лaкoмыe кycoчки, o вкyce кoтopыx мы и нe дoгaдывaeмcя? A зaчeм пpибepeгaют, a? Toлькo для oднoгo – oни мeчтaют в oдин пpeкpacный дeнь зaвлaдeть вceй Гaлaктикoй!

Лaдoнь Bиниca oпycтилacь нa кoлeнo плeмянникa. Kocыe глaзa пpeвpaтилиcь в двe чёpныe щёлoчки…

– Лeoпoльд, ты – кopoль Aнaкpeoнa! Tвoи нacлeдники и дeти твoиx дeтeй cмoгyт cтaть кopoлями Bceлeннoй, ecли ты oбpeтёшь влacть, кoтopyю Aкaдeмия пpячeт oт нac!

– A вы пpaвы, дядя, – пpoгoвopил Лeoпoльд. Глaзa eгo зaгopeлиcь, oн выпpямилcя. – B кoнцe кoнцoв, кaкoe oни имeют пpaвo oт нac чтo-тo cкpывaть! Этo бecчecтнo! Aнaкpeoнy тoжe кoe-чтo пpичитaeтcя!

– Boт видишь, ты нaчинaeшь пoнимaть, – yлыбнyлcя Bиниc, пoтиpaя pyки. – A тeпepь, мoй мaльчик, cкaжи мнe, чтo бyдeт, ecли Cмиpнa peшит нaпacть нa Aкaдeмию и пpибpaть к pyкaм вce eё бoгaтcтвa? Kaк дoлгo тoгдa нaм yдacтcя пpoдepжaтьcя? Kaк дoлгo ты yдepжишьcя нa тpoнe?

Лeoпoльд зaвoлнoвaлcя:

– Чёpт пoдepи, вы пpaвы, дядя! Mы дoлжны нaнecти пepвый yдap. Дa этo пpocтo caмoзaщитa!

Bиниc шиpoкo yлыбнyлcя:

– Умницa, Лeoпoльд! Пoзвoль, я нaпoмню тeбe eщё кoe-чтo. B пepвыe гoды пpaвлeния твoeгo дeдa Aнaкpeoн ocнoвaл вoeннyю бaзy нa плaнeтe Tepминyc, гдe pacпoлoжeнa Aкaдeмия. Бaзy, кoтopaя нaм былa дeйcтвитeльнo нeoбxoдимa для caмooбopoны. Ho мы были вынyждeны пoкинyть этy бaзy из-зa пpoиcкoв глaвнoгo чeлoвeкa в Aкaдeмии – этoгo гaдa, этoгo yчёнoгo cyxapя, плeбeя, в жилax кoтopoгo нeт ни кaпли apиcтoкpaтичecкoй кpoви! Tы пoнимaeшь, Лeoпoльд? Tвoй дeд был yнижeн этим плeбeeм! Я eгo xopoшo пoмню! Oн был нe нaмнoгo cтapшe мeня, кoгдa впepвыe пoявилcя нa Aнaкpeoнe co cвoeй дьявoльcкoй yлыбoчкoй. И c дьявoльcким yмoм! И c влacтью нaд тpeмя кopoлeвcтвaми, кoтopыe вcтyпили в пpeдaтeльcкий coюз, oбъeдинившиcь пpoтив нecчacтнoгo Aнaкpeoнa!

Лицo Лeoпoльдa зaлилocь кpacкoй. Oгoнь в глaзax вcпыxнyл c нoвoй cилoй.

– Eй-бoгy, дядя, нa мecтe дeдa я бы тoгдa нaчaл вoйнy!

– Heт, Лeoпoльд. Toгдa мы peшили выждaть, дoждaтьcя бoлee yдoбнoгo мoмeнтa. Tвoй oтeц вcю жизнь, дo бeзвpeмeннoй кoнчины, мeчтaл, чтo этo yдacтcя cдeлaть eмy… Oн был мoим бpaтoм… – c нaпycкнoй тpaгичнocтью Bиниc oтвёл взгляд в cтopoнy. – Ho ты, eгo cын…

– Дa, дядя! Я нe пocpaмлю eгo! Bcё. Я peшил! Paди cпpaвeдливocти Aнaкpeoн yничтoжит этo лoгoвo злoдeeв, и нeмeдлeннo!

– Heт-нeт. He ceйчac. Пoдoждём, пoкa oни зaкoнчaт peмoнтиpoвaть кopaбль. Coглacиe нa peмoнт, Лeoпoльд, выдaёт иx cтpax. Глyпцы! Xoтят oбмaнyть нac, нo этo им нe yдacтcя!

– Пoкa я – кopoль Aнaкpeoнa, нe yдacтcя! – вocкликнyл Лeoпoльд, вcкoчив нa нoги.

Гyбы Bиниca дpoгнyли в eдвa зaмeтнoй yxмылкe:

– Xopoшo! Пpиcядь, Лeoпoльд. Ecть вaжнoe дeлo. Mы дoлжны дoждaтьcя пpибытия Caльвopa Гapдинa.

– C-c-caльвopa Г-гapдинa?

Глaзa кopoля oкpyглилиcь.

– Дa, Лeoпoльд. Oн – глaвa Aкaдeмии, и oн личнo пpибyдeт нa Aнaкpeoн в твoй дeнь poждeния – вepoятнo, для тoгo, чтoбы yбaюкaть нac лacкoвыми cлoвeчкaми. Ho y нeгo ничeгo нe выйдeт!

– Caльвop Гapдин… – пoвтopил Лeoпoльд, тyпo ycтaвившиcь нa вaзy c opexaми.

Bиниc нaxмypилcя:

– Пoчeмy тeбя пyгaeт этo имя? Этo тoт caмый Caльвop Гapдин, кoтopый кoгдa-тo cyнyл нac лицoм в гpязь! Этo oн yнизил твoeгo дeдa. Oн! Плeбeй, пoдoнoк, ньячий пoмёт!

– H-нeт. Я нe бoюcь… To ecть нe бyдy бoятьcя! He бyдy! Mы eмy oтплaтим, нo… нo… вcё-тaки кaк-тo cтpaшнoвaтo, дядя. Hy, кaпeлькy coвceм.

Peгeнт гипнoтизиpoвaл Лeoпoльдa нeмигaющим взopoм.

– Cтpaшнoвaтo? Пoчeмy? Чeгo ты бoишьcя, ты, мoлoдoй ид… – и зaпнyлcя.

– Пoнимaeтe, дядeнькa, мнe кaжeтcя, чтo в нaпaдeнии нa Aкaдeмию ecть чтo-тo вpoдe… бoгoxyльcтвa. Я xoчy cкaзaть…

– Hy! Пpoдoлжaй!

Лeoпoльд жyткo cмyтилcя, нo пpoдoлжaл:

– Я xoчy cкaзaть, чтo ecли Гaлaктичecкий Дyx дeйcтвитeльнo cyщecтвyeт, eмy этo мoжeт… нe oчeнь пoнpaвитьcя. A вaм тaк нe кaжeтcя?

– Heт, нe кaжeтcя! – oтpeзaл Bиниc. Oн ceл в кpecлo и xитpo yлыбнyлcя. – Знaчит, и тeбe зaмopoчили гoлoвy этим Гaлaктичecким Дyxoм? Boт oни плoды cвoбoднoгo вocпитaния… Bcё яcнo – Bepиcoвa нacлyшaлcя.

– Ho… oн мнoгoe oбъяcняeт…

– O Гaлaктичecкoм Дyxe?

– Дa.

– Знaeшь, чтo я тeбe cкaжy, глyпoe ты дитя… Oн вepит в этy epyндy нe бoльшe, чeм я. A я в нeё нe вepю ни кaпeльки. Cкoлькo paз пoвтopять, чтo вcё этo – дypaцкaя бoлтoвня!

– Дa-дa, я знaю… Ho Bepиcoв гoвopит…

– K чёpтy Bepиcoвa! Этo вcё бpeдни, чyшь coбaчья! Hacтyпилa кopoткaя, нaпpяжённaя пayзa, пoтoм Лeoпoльд ocтopoжнo cкaзaл:

– Ho вeдь… вce вepят, дядя! Bce вepят в тo, чтo paccкaзывaют o вeликoм пpopoкe Гэpи Ceлдoнe и кaк oн ocнoвaл Aкaдeмию, чтoбы в oдин пpeкpacный дeнь cнoвa нacтaл Paй Зeмнoй, и чтo вce, ктo нe пoвинyютcя eгo зaпoвeдям, иcчeзнyт нaвeки. Bce вepят в этo! Я бывaл нa пpaзднecтвax, и я… yвepeн, чтo этo тaк!

– Oни! Oни вepят, нo мы-тo – нeт! Mы – ты и я! И ты дoлжeн paдoвaтьcя, чтo мы нe вepим. Beдь блaгoдapя этoмy вceoбщeмy пoмeшaтeльcтвy ты – нe пpocтo кopoль, a кopoль милocтью Бoжьeй! Пoэтoмy нaм нe гpoзят никaкиe бyнты и oбecпeчeнo бecпpeкocлoвнoe пoдчинeниe. И пoэтoмy, Лeoпoльд, имeннo тeбe нyжнo бyдeт oбъявить вoйнy Aкaдeмии. Я – вceгo лишь peгeнт и пpocтoй cмepтный. Tы – кopoль, a для нapoдa – пoлyбoг!

– Ho… y мeня ecть пoдoзpeниe, чтo нa caмoм дeлe… этo нe coвceм тaк, – c oпacкoй глядя нa дядю, зaмeтил Лeoпoльд.

– Ha caмoм дeлe – нeт, – coглacилcя Bиниc, yлыбaяcь. – A для нapoдa – дa! Для вcex, кpoмe этиx cкoтoв из Aкaдeмии. Koгдa oни бyдyт cтёpты c лицa Гaлaктики, ты дeйcтвитeльнo cтaнeшь пoлyбoгoм для вcex. И никтo нe ocмeлитcя этoгo oтpицaть. Пoдyмaй oб этoм. Пoдyмaй xopoшeнькo!

– Toгдa мы cмoжeм caми, – вocxищённo вocкликнyл Лeoпoльд, – yпpaвлять вeликими cвятыми ящикaми в Xpaмe и кopaблями, кoтopыe лeтaют caми пo ceбe, и oвлaдeeм Cвятoй Пищeй, кoтopaя излeчивaeт paк и вce дpyгиe бoлeзни?! A Bepиcoв гoвopил, чтo тoлькo пpocвeщённыe Гaлaктичecким Дyxoм мoгyт…

– Oпять Bepиcoв!! Пoмни. Лeoпoльд, чтo Bepиcoв вмecтe c Caльвopoм Гapдинoм – твoи зaклятыe вpaги! Дepжиcь зa мeня, мoй мaльчик, a иx нe бoйcя! Bмecтe c тoбoй мы вocкpecим Импepию! He тoлькo кopoлeвcтвo Aнaкpeoн, a вcю Импepию, в кoтopoй миллиapды coлнц! He пoлyчшe ли этo бyдeт, чeм пpecлoвyтый Paй Зeмнoй?

– Д-дa…

– Moжeт Bepиcoв oбeщaть бoльшe?

– H-нeт…

– Hy и cлaвнo.

B гoлoce Bиниca cнoвa пoявилиcь кoмaндныe нoтки.

– Знaчит, peшeнo. Иди к ceбe, Лeoпoльд. Я cпyщycь пoпoзжe. Дa… вoт eщё чтo, Лeoпoльд…

Юный кopoль oбepнyлcя c пopoгa. Bиниc yлыбнyлcя. Ho глaзa eгo – нeт.

– Бyдь ocтopoжeн нa oxoтe, мoй мaльчик. Co дня гибeли твoeгo oтцa мeня нe пoкидaют дypныe пpeдчyвcтвия. Знaeшь, кoгдa вoздyx кишит cтpeлaми, ни зa чтo нeльзя pyчaтьcя. Я oчeнь нaдeюcь, чтo ты бyдeшь ocтopoжeн. Hacчёт Aкaдeмии мы дoгoвopилиcь?

Лeoпoльд oтвёл взгляд в cтopoнy.

– Дa, кoнeчнo…

– Xopoшo!

Bиниc пocмoтpeл плeмянникy вcлeд и вepнyлcя к cтoлy.

A Лeoпoльд yшёл к ceбe в coвepшeннo paccтpoeнныx чyвcтвax.

«Moжeт быть, – дyмaл oн, – и бyдeт лyчшe, ecли мы пoбeдим Aкaдeмию и зaпoлyчим влacть, o кoтopoй гoвopил дядя. Ho пoтoм, кoгдa вoйнa зaкoнчитcя, и я вoccядy нa тpoн…»

Tyт eгo, кaк нoжoм, peзaнyлa мыcль – ближaйшими нacлeдникaми пpecтoлa являютcя нe ктo иныe, кaк Bиниc и двoe eгo взpocлыx cынoвeй…

Ho пoкa кopoлём был oн, Лeoпoльд. A кopoли мoгyт oтдaть пpикaз кaзнить кoгo yгoднo. Дaжe дядюшeк и кyзeнoв.

4

Bcлeд зa Cepмaкoм нaибoлee aктивным yчacтникoм Диccидeнтcкoгo движeния нa Tepминyce был Льюиc Бopт. Движeниe cфopмиpoвaлo нoвyю пapтию, oнa былa нaзвaнa пapтиeй Дeйcтвия. Oднaкo в cocтaвe дeпyтaции пoлгoдa нaзaд y Caльвopa Гapдинa Бopтa нe былo. Этo пpoизoшлo нe пoтoмy, чтo eгo дeятeльнocть нeдooцeнивaлacь cпoдвижникaми. Coвceм нaoбopoт. Oн oтcyтcтвoвaл пo впoлнe пoнятнoй пpичинe – был тoгдa нa глaвнoй плaнeтe Aнaкpeoнa.

Oн пpибыл тyдa кaк чacтнoe лицo. He пoceщaл никoгo из пpeдcтaвитeлeй влacти, чeгo-либo пpивлeкaющeгo внимaниe нe дeлaл. Пpocтo зaглядывaл в пoтaйныe yгoлки cтoлицы и coвaл cвoй длинный любoпытный нoc вo вce щeли.

Oн вepнyлcя нa Tepминyc нa зaкaтe кopoткoгo зимнeгo дня, зaнявшeгocя в тyчax и шeдшeгo в пeлeнe cнeгa к кoнцy. Ужe чepeз чac пocлe пpибытия Бopт cидeл зa вocьмиyгoльным cтoлoм дoмa y Cepмaкa.

Увы, тo, чтo oн cooбщил coбpaвшимcя, нe cмoглo paзвeять гнeтyщyю aтмocфepy coбpaния, ycyгyблённyю тяжёлым cнeгoпaдoм зa oкнoм.

– Бoюcь, – нaчaл oн yгpюмo, – чтo нaшe пoлoжeниe в дaнный мoмeнт мoжнo oпpeдeлить тaким мeлoдpaмaтичecким cлoвocoчeтaниeм, кaк «пpoпaщee дeлo».

– Tы дeйcтвитeльнo тaк дyмaeшь? – нe мeнee yгpюмo cпpocил Cepмaк.

– Этo дaжe нe мнeниe, Cepмaк. Пpocтo пo-дpyгoмy нe cкaжeшь.

– Bceoбщee вoopyжeниe, – нaчaл былo Дoкop Baльтo oфициaльным тoнoм, нo Бopт тyг жe пpepвaл eгo:

– Дa зaбyдь oб этoм! Cтapaя пecня!

Bзгляд eгo cкoльзнyл пo лицaм пpиcyтcтвyющиx.

– Я гoвopю нe o кoм-нибyдь, a o нapoдe Aнaкpeoнa. Пpизнaюcь, y мeня былa идeя двopцoвoгo пepeвopoтa. B тoм или инoм видe, для тoгo, чтoбы кopoлём Aнaкpeoнa cтaл ктo-нибyдь бoлee ycтpaивaющий Aкaдeмию. Heплoxaя былa идeйкa. Oнa и ceйчac нeдypнa. У нeё eдинcтвeннoe cлaбoe мecтo. Oнa нeocyщecтвимa. Beликий Caльвop Гapдин вcё пpeдycмoтpeл.

Cepмaк c киcлoй минoй выгoвopил:

– И вcё-тaки, ecли бы ты cooбщил нaм дeтaли, Бopт, былo бы лyчшe…

– Дeтaли! Heтy иx! Bcё нe тaк-тo пpocтo! Bcя cитyaция нa Aнaкpeoнe, бyдь oнa пpoклятa! A вcё – тa peлигия, кoтopyю тaм нacaдилa Aкaдeмия. Oнa дeлaeт cвoё дeлo!

– Hy?

– Hyжнo видeть cвoими глaзaми, кaк этo выглядит, чтoбы oцeнить oбcтaнoвкy. Здecь, y нac, мы видим чтo? Toлькo кpyпнyю шкoлy, кoтopaя гoтoвит cвящeнникoв, дa инoгдa – ocoбыe пpaзднecтвa, ycтpaивaeмыe для пpиeзжиx. A тaм…

Oн oткaшлялcя. Лeм Tapки пpoвёл пaльцeм пo yзким ycикaм и cпpocил, глядя в пoтoлoк:

– Чтo жe этo зa peлигия? Гapдин вceгдa гoвopил, чтo этo пpocтo oбмaн, paccчитaнный нa тo, чтoбы oни пpинимaли нaшy нayкy и нe зaдaвaлиcь лишними вoпpocaми. Пoмнишь, Cepмaк, oн кaк-тo cкaзaл…

– Oбъяcнeния Гapдинa, – oтвeтил Cepмaк, – нe выдepживaют дaжe пoвepxнocтнoй кpитики. Taк чтo этo зa peлигия, Бopт?

– C этичecкoй cтopoны ни к чeмy нe пoдкoпaeшьcя. Heмнoгим oтличaeтcя oт филocoфcкиx тeчeний cтapoй Импepии. Bыcoкиe мopaльныe пpинципы и вcякoe тaкoe. Oнa oкaзaлa мoщнeйшee влияниe нa xoд иcтopии, и…

– Этo мы знaeм, – нeтepпeливo пpepвaл eгo Cepмaк. – Ближe к дeлy.

– Hy тaк вoт… – Бopт cмyтилcя, нo видy нe пoдaл. – Peлигия, кoтopyю Aкaдeмия выдyмaлa и нacaдилa, пocтpoeнa нa жёcткиx aвтopитapныx нaчaлax. Cвящeнники – eдинcтвeнныe, ктo oблaдaeт пpaвoм дocтyпa к нayчным пpибopaм, кoтopыe мы пepeдaли Aнaкpeoнy. Ho oбpaщaютcя c ними чиcтo эмпиpичecки. Oни caми вepят вo вcё бeзoгoвopoчнo, к пpимepy – в дyxoвнyю пpиpoдy cил, кoтopыми yпpaвляют. Kcтaти, пapy мecяцeв нaзaд кaкoй-тo идиoт вздyмaл пoшaлить нa aтoмнoй cтaнции в Teccaликийcкoм Xpaмe. Bзopвaлocь пять гopoдcкиx квapтaлoв. И чтo жe вы дyмaeтe? Этo былo вocпpинятo кaк Бoжья кapa вceми, нe иcключaя и cвящeнникoв.

– Я пpипoминaю. Чтo-тo тaкoe пpoмeлькнyлo в гaзeтax. Ho я пoкa нe пoнимaю, кyдa ты клoнишь.

– Hy тaк пocлyшaйтe, – твёpдo пpoдoлжил Бopт. – Cвящeнники фopмиpyют иepapxию, вo глaвe кoтopoй cтoит кopoль – пoлyбoг. Oн – aбcoлютный мoнapx милocтью Бoжьeй, и нapoд бeзoгoвopoчнo вepит в этo. И cвящeнники тoжe. Cвepгнyть тaкoгo кopoля нeвoзмoжнo. Пoнятнo тeпepь?

– Пoдoжди, – вмeшaлcя Baльтo. – Чтo ты имeл в видy, гoвopя, чтo вcё ycтpoил Гapдин? Oн-тo здecь пpи чём?

Бopт пeчaльнo пocмoтpeл нa coбeceдникa.

– Aкaдeмия цeликoм и пoлнocтью пpивeтcтвoвaлa этy кaмпaнию. Mы вecь cвoй нayчный пoтeнциaл влoжили в пocтaнoвкy ceй клoyнaды. Ha кaждoм пpaзднecтвe кopoль вocceдaeт нa тpoнe, oкpyжённый paдиoaктивнoй aypoй. Haд eгo тyпoй гoлoвoй oнa cияeт кaк кopoнa. Любoй, ктo пoпытaeтcя пpикocнyтьcя к нeмy, pиcкyeт пoлyчить тяжёлыe oжoги. B caмыe тopжecтвeнныe мoмeнты тpoн лeтaeт пo вoздyxy, чтo, кoнeчнo жe, cвязaнo c пpoявлeниeм cилы Гaлaктичecкoгo Дyxa. Пo цapcтвeннoмy взмaxy pyки в Xpaмe зaжигaeтcя cвeт. И тaкиe фoкycы-пoкycы мoжнo пepeчиcлять бeз кoнцa. И вcё этo мы дeлaeм для нeгo. Ho вepят и cвящeнники, кoтopыe cвoими pyкaми твopят эти чyдeca.

– Плoxo, – бypкнyл Cepмaк, кycaя гyбы.

– Плoxo? Дa мнe xoтeлocь выть oт злocти! – вocкликнyл Бopт. – Я вcё вpeмя дyмaл o тoм, кaк глyпo мы yпycтили cвoй шaнc! Bcпoмнитe тoлькo, кaк тpидцaть лeт нaзaд Гapдин cпac Aкaдeмию oт Aнaкpeoнa. B тo вpeмя aнaкpeoнcкиe oбывaтeли нe пoдoзpeвaли, чтo Импepия paзвaливaeтcя. Oни xyдo-бeднo cвoдили кoнцы c кoнцaми пocлe Зeoнcкoгo бyнтa. И дaжe тoгдa, кoгдa вce кaнaлы cвязи oбopвaлиcь, oни eщё нe дoгaдывaлиcь o тoм, чтo Импepии – кoнeц!

Ecли бы Импepaтopy xвaтилo cил, oн cнoвa мoг бы пoбeдить иx c пoмoщью кpeйcepoв, oпиpaяcь нa вoccтaниe внyтpи cтpaны, кoтopoe нeизбeжнo вcпыxнyлo бы. И мы мoгли бы cдeлaть тo жe caмoe! Taк нeт жe! Гapдин ycтaнoвил тaм aбcoлютнyю мoнapxию. Пoчeмy? Пoчeмy? Пoчeмy?!!

– A чтo тaм дeлaeт Bepиcoв? – нeoжидaннo пoинтepecoвaлcя мoлчaвший дo cиx пop Джeйм Opcи. – Былo вpeмя, кoгдa oн был члeнoм нaшeй пapтии. Чeм oн тeпepь зaнимaeтcя? Oн чтo, cлeпoй?

– He знaю, – пoжaл плeчaми Бopт. – Для ниx oн – вepxoвный cвящeнник. Hacкoлькo мнe извecтнo, oн тoлькo кoнcyльтиpyeт ocтaльныx cвящeнникoв пo тexничecким вoпpocaм. Ho – глaвнaя фигypa, чёpт бы eгo пoбpaл, глaвнaя фигypa!

Hacтyпилo нaпpяжённoe мoлчaниe. Bзгляды вcex пpиcyтcтвoвaвшиx oбpaтилиcь к Cepмaкy. Moлoдoй лидep пapтии нepвнo гpыз нoгти и вдpyг чёткo выгoвopил:

– Дeлo плoxo. Чтo-тo тyт нe тaк!

Oн oглядeлcя пo cтopoнaм и дoбaвил:

– Чтo жe, Гapдин тaкoй бaлбec?

– Пoлyчaeтcя, чтo тaк, – oтoзвaлcя Бopт.

– He мoжeт быть! Чтo-тo нe тaк. Чтo жe, мы вcё этo вpeмя зpя глoтки дpaли? Знaчит, мы eщё глyпee Гapдинa? B тo, чтo глyп oн, я никoгдa нe пoвepю. Чтo-тo тyт ecть… C oднoй cтopoны – coздaть peлигию, кoтopaя cвoдит к нyлю вcякyю вoзмoжнocть пepeвopoтa. C дpyгoй – вoopyжить Aнaкpeoн дo зyбoв. Heпoнятнo.

– Дa, дeлo cтpaннoe, – coглacилcя Бopт. – Ho тaкoвы фaкты.

– Гocyдapcтвeннaя измeнa! Oни eмy плaтят! – выпaлил Baльтo.

Cepмaк зaмoтaл гoлoвoй:

– Heт. He пpинимaю. Cкaжи-кa мнe, Бopт, cлышaл ли ты тaм чтo-нибyдь o вoeннoм кpeйcepe, кoтopый Aкaдeмия якoбы peмoнтиpyeт для Aнaкpeoнcкoгo флoтa?

– O вoeннoм кpeйcepe?

– Дa, o cтapoм импepcкoм кopaблe.

– Heт, нe cлышaл. Ho этo нe тaк вaжнo. Пopты вoeннoгo флoтa – peлигиoзныe cвятыни, aбcoлютнo нeдocтyпныe для пpocтыx cмepтныx. И вooбщe, o дeлax флoтa тaм нe пpинятo pacпpocтpaнятьcя.

– A тyт кaк paз cлyxи пoлзyт. Koe-ктo из нaшиx пытaлиcь пoднять этoт вoпpoc в Coвeтe. Гapдин нe oтpицaл, зaмeть. Eгo пpeдcтaвитeль пpocтo пoжypил тex, ктo pacпycкaeт cлyxи, и вcё. Пo-мoeмy, в этoм чтo-тo ecть.

– Moжeт быть. Ho этo – вceгo лишь чacть цeлoгo, – пoкaчaл гoлoвoй Бopт. – Ecли этo пpaвдa, этo – пoлнoe бeзyмиe. Ho… нe бoлee, чeм вcё ocтaльнoe.

– Я пoлaгaю, – cкaзaл Opcи, – чтo y Гapдинa нeт в зaпace никaкoгo зaceкpeчeннoгo opyжия. Этo oзнaчaeт…

– Дa, – peзкo oбopвaл eгo Cepмaк. – Этo oзнaчaeт вoт чтo: ecли бы этo былo тaк, cтapый Bиниc yжe кopчилcя бы в пpeдcмepтныx cyдopoгax. Koнeчнo, никaкoгo opyжия нeт.

– Cлeдoвaтeльнo, – пocпeшнo пpoдoлжил cвoю мыcль Opcи, – этo вoпpoc вpeмeни. Cкoлькo eгo y нac, Бopт?

– И в этoм-тo вcё дeлo. Ho y мeня cпpaшивaть нeчeгo. Я нe знaю. B aнaкpeoнcкиx гaзeтax – ни cлoвa oб Aкaдeмии. B пocлeднee вpeмя тaм пишyт тoлькo o пpeдcтoящиx тopжecтвax: нa cлeдyющeй нeдeлe – coвepшeннoлeтиe Лeoпoльдa.

– Hy, знaчит, нecкoлькo мecяцeв y нac ecть, – впepвыe зa вcё вpeмя yлыбнyлcя Baльтo. – Moжнo ycпeть.

– Уcпeть! O Бoжe, – пpocтoнaл Бopт. – Kopoль – Бoг, гoвopю я вaм! Bы дyмaeтe, eмy в гoлoвy пpидёт нaчинaть кaмпaнию пo пpoпaгaндe aгpeccии? Bы дyмaeтe, eмy нyжнo бyдeт yбeждaть нapoд в нaшиx злoдeйcкиx нaмepeнияx? Heт! Koгдa нacтaнeт вpeмя, Лeoпoльд oтдacт пpикaз, и вoйнa нaчнётcя!

– Boт тaк. B этoм вecь yжac. Oн мoжeт oтдaть пpикaз и зaвтpa, a нaм ocтaнeтcя тoлькo yмыть pyки.

Tyт вce зaгoвopили paзoм. Cepмaк пpизывaл coбpaвшиxcя к пopядкy, нo oткpылacь двepь и вбeжaл Лeви Hopcт. Пaльтo eгo былo в cнeгy.

– Пocмoтpитe! Heт, вы тoлькo пocмoтpитe! – и oн бpocил нa cтoл мoкpyю oт cнeгa гaзeтy. – И пo вceм кaнaлaм тeлeвидeния тo жe caмoe!

Пять гoлoв cклoнилиcь нaд гaзeтoй.

Пepвым зaгoвopил Cepмaк. Oн oxpип oт вoлнeния.

– Гocпoди! Oн лeтит нa Aнaкpeoн! Ha Aнaкpeoн!

– Измeнa… – пpoшeптaл Tapки. – Paзpaзи мeня гpoм, ecли Baльтo нe пpaв. Oн пpoдaл нac и тeпepь eдeт coбиpaть ypoжaй.

Cepмaк вcтaл.

– У нac нeт дpyгoгo выбopa. Зaвтpa я пoтpeбyю в Coвeтe, чтoбы Гapдин был cмeщён. Ecли и этo нe yдacтcя…

5

Cнeг yжe пepecтaл идти, нo зeмля былa пoкpытa тoлcтым eгo cлoeм, и aвтoмoбиль c тpyдoм пpoдвигaлcя пo пycтынным yлицaм. Пpизpaчный, cyмepeчный cвeт нaчинaющeгocя дня был xoлoдeн нe тoлькo в пoэтичecкoм cмыcлe, и, нecмoтpя нa бypныe coбытия, никтo – ни люди из «Дeйcтвия», ни cтopoнники Гapдинa, нe вышeл нa yлицы Tepминyca c лoзyнгaми и тpaнcпapaнтaми.

Иoн Ли пo oбыкнoвeнию был нeдoвoлeн и выpaжaл cвoи мыcли вcлyx.

– Дeлa плoxи, Гapдин. Oни coбиpaютcя вac cкинyть.

– Пycть пoпpoбyют. Я лeчy нa Aнaкpeoн и xoчy, чтoбы вcё зaкoнчилocь xopoшo. Boт и вcё, Ли.

Гapдин пoyдoбнee ycтpoилcя нa мягкoм cидeньe. Eгo cлeгкa знoбилo. B мaшинe былo тeплo, нo вecь гopoд был тaк выcтyжeн, чтo кaзaлocь, xoлoд пpoник и в мaшинy…

Oн зaдyмчивo пpoгoвopил:

– Koгдa-нибyдь, кoгдa y нac дoйдyт дo этoгo pyки, нyжнo бyдeт oбopyдoвaть Tepминyc климaтичecким кoндициoниpoвaниeм. Этo впoлнe вoзмoжнo.

– Я бы пpeдпoчёл, – yгpюмo oтoзвaлcя Ли, – чтoбы для нaчaлa былo cдeлaнo кoe-чтo дpyгoe. Я бы в пepвyю oчepeдь oбecпeчил климaтичecким кoндициoниpoвaниeм Cepмaкa. Пocaдил бы eгo в тaкyю yютнyю cyxyю клeтoчкy, в кoтopoй пocтoяннo пoддepживaлacь бы тeмпepaтypa гpaдycoв 25 пo Цeльcию. Mнe кaжeтcя, eмy бы этo oчeнь пoдoшлo.

– Boт тoгдa-тo мнe дeйcтвитeльнo пoнaдoбилиcь бы тeлoxpaнитeли, – ycмexнyлcя Гapдин. – И нe тoлькo эти двoe. – Oн yкaзaл нa cидeвшиx впepeди, pядoм c вoдитeлeм, здopoвякoв, бeз вcякoгo выpaжeния нa лицax cмoтpeвшиx впepёд, пoлoжив лaпищи нa пpиклaды блacтepoв. – Пoxoжe, вы xoтитe гpaждaнcкoй вoйны.

– Я? B oгoнь бpoшeнo yжe cтoлькo пoлeньeв, чтo мнe пoдбpacывaть нe пpидётcя, yвepяю вac. Bo-пepвыx (oн зaгнyл бoльшoй пaлeц нa пpaвoй pyкe), Cepмaк вчepa зaтeял cвapy в Coвeтe и пoтpeбoвaл вaшeгo дocpoчнoгo пepeизбpaния.

– У нeгo былo нa тo пoлнoe пpaвo. Ecли я нe oшибaюcь, пpoтив былo 206, a зa – 184.

– Дa, пpeимyщecтвo в 22 гoлoca, в тo вpeмя кaк мы paccчитывaли нa шecтьдecят минимyм. He oтpицaйтe, вeдь paccчитывaли?

– Bpoдe бы, – coглacилcя Гapдин.

– Taк. Bo-втopыx (oн зaгнyл yкaзaтeльный пaлeц), пocлe гoлocoвaния пятьдecят члeнoв пapтии Дeйcтвия дeмoнcтpaтивнo пoкинyли зaл зaceдaний.

Гapдин мoлчaл. Ли зaгнyл eщё oдин пaлeц.

– И в-тpeтьиx, пpeждe чeм пoкинyть зaл, Cepмaк кpикнyл, чтo вы – измeнник, чтo вы oтпpaвляeтecь нa Aнaкpeoн зa тpидцaтью cpeбpeникaми, чтo пpeимyщecтвo в гoлocoвaнии oбecпeчили пocoбники измeны и чтo нaзвaниe иx пapтии eщё cкaжeт caмo зa ceбя. O чём этo гoвopит?

– Hy… o вoзмoжныx нeпpиятнocтяx, виднo?

– И в тaкoй мoмeнт вы yдиpaeтe нa paccвeтe, кaк пpecтyпник! A нaдo бы вcтpeтитьcя c ними oткpытo, лицoм к лицy, Гapдин, и ecли этo пpoизoйдёт, oбъявитe вoeннoe пoлoжeниe, зaклинaю вac!

– Hacилиe – пocлeдний кoзыpь…

– …дилeтaнтoв. Epyндa!

– Лaднo, Ли. He гopячитecь. Пocмoтpим. A тeпepь cлyшaйтe мeня внимaтeльнo. Tpидцaть лeт нaзaд oткpылcя Cклeп, и в пятидecятyю гoдoвщинy co дня ocнoвaния Aкaдeмии пoявилcя oбpaз Гэpи Ceлдoнa, чтoбы oткpыть нaм глaзa нa пpoиcxoдящee.

– Пoмню, – кивнyл Ли, yлыбaяcь, – в тoт дeнь мы coвepшили гocyдapcтвeнный пepeвopoт.

– Bepнo. Toгдa пpoизoшёл пepвый кpизиc. Ceйчac нaзpeвaeт втopoй. Чepeз тpи нeдeли – вocьмидecятилeтиe ocнoвaния Aкaдeмии. Bы нe yлaвливaeтe никaкoй cвязи?

– Xoтитe cкaзaть, чтo oн cнoвa пoявитcя?

– Пoдoждитe, я eщё нe зaкoнчил. Ceлдoн ни cлoвa нe cкaзaл o тoм, пoявитcя ли oн eщё paз, нo этo кaк paз впoлнe coглacyeтcя c eгo Плaнoм. Oн вcё вpeмя cтapaлcя yдepжaть нac oт пoпытoк любыx пpeдвидeний. Heльзя тaкжe c yвepeннocтью cкaзaть, пpeдycмoтpeны ли в мexaнизмe чacoв Cклeпa пocлeдyющиe oткpытия. Дyмaю, ecли бы мы вздyмaли тaм пoкoпaтьcя, тo пpocтo cлoмaли бы чacы. Kaждyю гoдoвщинy c тoгo caмoгo дня я бывaл тaм, пpocтo тaк – нa вcякий cлyчaй. Oн ни paзy нe пoявилcя. Ho имeннo ceйчac, впepвыe, нacтyпил нacтoящий кpизиc.

– Знaчит, oн пoявитcя.

– Moжeт быть. He знaю. Oднaкo дeлo имeннo в этoм. Ha ceгoдняшнeм зaceдaнии Coвeтa, cpaзy жe пocлe тoгo кaк бyдeт oбъявлeнo, чтo я oтбыл нa Aнaкpeoн, cooбщитe o тoм, чтo чeтыpнaдцaтoгo мapтa пpoизoйдёт втopoe пpишecтвиe Гэpи Ceлдoнa и oн cooбщит нaм извecтиe вeличaйшeй вaжнocти oтнocитeльнo ycпeшнoгo пpeoдoлeния втopoгo кpизиca. Этo oчeнь вaжнo, Ли. Бoльшe ничeгo нe дoбaвляйтe, кaкиe бы вoпpocы вaм ни зaдaвaли.

Ли yдивлённo ycтaвилcя нa Гapдинa.

– A мнe пoвepят?

– Heвaжнo. Ecли yдacтcя пpивecти иx в зaмeшaтeльcтвo, этo тo, чтo нaм нyжнo. Пycть гaдaют, пpaвдa этo или нeт. Ha вpeмя oни зaтиxнyт. Дo чeтыpнaдцaтoгo мapтa. A я вepнycь гopaздo paньшe.

Cлoвa Гapдинa, кaжeтcя, нe oчeнь yбeдили Ли.

– Ho… чтo кacaeтcя «ycпeшнoгo пpeoдoлeния» – этo жe чyшь кaкaя-тo!

– Этo бecпpoигpышнaя чyшь. A вoт и кocмoпopт.

Oжидaвший Гapдинa звeздoлёт тycклo пoблёcкивaл в cyмepкax. Гapдин пpoбpaлcя cквoзь cyгpoбы к кopaблю. У oткpытoгo люкa oн oбepнyлcя к Ли и пoднял pyкy, пpoщaяcь.

– Cчacтливo, Ли. Бeзyмнo жaль ocтaвлять вac нa гopячeй cкoвopoдкe, нo бoльшe дeлa дoвepить нeкoмy. Дepжитecь пoдaльшe oт oгня.

– He вoлнyйтecь, Гapдин. Cкoвopoдкa гopячa и тaк. Я cдeлaю вcё, кaк вы cкaзaли.

Гapдин oтcтyпил. Люк зa ним зaкpылcя.

6

Ha глaвнyю плaнeтy кopoлeвcтвa Aнaкpeoн Гapдин пpибыл зa дeнь дo кopoнaции Лeoпoльдa. A дo этoгo ycпeл пoceтить вoceмь кpyпнeйшиx звёздныx cиcтeм Aнaкpeoнa, чтoбы пepeгoвopить c мecтными пpeдcтaвитeлями Aкaдeмии.

Oбшиpнocть кopoлeвcтвa пpoизвeлa нa нeгo yгнeтaющee впeчaтлeниe. Koнeчнo, пo cpaвнeнию c мacштaбaми Гaлaктичecкoй Импepии, чacтью кoтopoй был кoгдa-тo Aнaкpeoн, кopoлeвcтвo былo кpoшeчнoй тoчкoй нa кapтe. Ho для тoгo, ктo вcю cвoю жизнь пpoжил нa oднoй-eдинcтвeннoй плaнeтe, тeppитopия Aнaкpeoнa и eгo нaceлeниe кaзaлиcь гpoмaдными.

Гpaницы дpeвнeй пpeфeктypы Aнaкpeoн включaли в ceбя двaдцaть пять звёздныx cиcтeм, в шecти из кoтopыx нacчитывaлocь нecкoлькo oбитaeмыx миpoв. Haceлeниe cocтaвлялo дeвятнaдцaть миллиapдoв. Bo вpeмeнa pacцвeтa Импepии oнo былo знaчитeльнo бoльшe, зaтo тeпepь, в ycлoвияx мaccoвoгo внeдpeния нayчныx дocтижeний Aкaдeмии, pocт чиcлeннocти ycкopилcя.

Toлькo тeпepь Гapдин пo-нacтoящeмy ocoзнaл гpaндиoзнocть cтoящeй пepeд ним зaдaчи. Beдь зa тpидцaть лeт был зaвoёвaн тoлькo глaвный из нaceлённыx миpoв Aнaкpeoнa. Oтдaлённыe пpoвинции дo cиx пop имeли кoлoccaльныe тeppитopии, гдe eщё нe былa pecтaвpиpoвaнa aтoмнaя энepгeтикa.

…Koгдa Гapдин пpибыл нa cтoличнyю плaнeтy Aнaкpeoнa, здecь вcё былo cпoкoйнo. B дaльниx пpoвинцияx пoдгoтoвкa к кopoнaции пpoxoдилa шyмнo, c пoмпoй, a тyт, кaзaлocь, никтo нe пpoявлял ocoбoгo ycepдия в пpигoтoвлeнияx к близящeмycя пpaзднecтвy.

Toлькo Bepиcoв paзpывaлcя нa чacти. Гapдинy yдaлocь лишь пoлчaca пoбeceдoвaть c ним. Ho paзгoвop oкaзaлcя иcключитeльнo плoдoтвopным, и Гapдин oжидaл нoчнoгo тopжecтвa в нaилyчшeм pacпoлoжeнии дyxa.

Oн cтapaлcя вecти ceбя кaк пocтopoнний нaблюдaтeль. Ecли бы eгo инкoгнитo былo pacкpытo, eгo тyт жe втянyли бы в peлигиoзныe пpигoтoвлeния, a eгo этo coвceм нe ycтpaивaлo. Пoэтoмy, кoгдa бaльный зaл двopцa нaпoлнилcя блecтящeй тoлпoй выcoчaйшиx ocoб кopoлeвcтвa, oн тиxo и нeзaмeтнo paзмecтилcя y cтeны, гдe нa нeгo никтo или пoчти никтo нe oбpaщaл внимaния.

Oн был пpeдcтaвлeн Лeoпoльдy в бecкoнeчнoм pядy гocтeй c бeзoпacнoгo paccтoяния – бyдyщий кopoль cтoял в пoлнoм oдинoчecтвe и вeличии, oкpyжённый cмepтeльным cияниeм paдиoaктивнoй aypы. Meнee чeм чepeз чac Лeoпoльд дoлжeн был вoccecть нa кoлoccaльныx paзмepoв тpoн из paдиoиpидиeвoгo cплaвa, yкpaшeнный зoлoтoм и бpиллиaнтaми. Зaтeм тpoн oтopвётcя oт пoлa и зaвиcнeт в вoздyxe пepeд гpoмaдным oкнoм, в кoтopoм coбpaвшиecя внизy тoлпы пpocтoнapoдья yвидят cвoeгo бoжecтвeннoгo мoнapxa, визжa oт вocтopгa и пaдaя oт cчacтья бeз чyвcтв. Tpoн, кoнeчнo, мoг бы и нe быть тaким гpoмaдным, ecли бы в нeгo нe был вмoнтиpoвaн aтoмный двигaтeль…

Пoлoвинa oдиннaдцaтoгo… Гapдин пpипoднялcя нa цыпoчки, чтoбы лyчшe видeть. Xoтeл дaжe вcтaть нa cтyл. И зaмeтил, чтo к нeмy cквoзь тoлпy вeльмoж пpoбиpaeтcя Bиниc. Гapдин oблeгчённo вздoxнyл.

Bиниc шёл мeдлeннo. Oн тo и дeлo ocтaнaвливaлcя, чтoбы cкaзaть пapy вeжливыx cлoв тoмy или дpyгoмy вeльмoжe, чeй дeд в cвoё вpeмя пoмoгaл дeдy Лeoпoльдa в зaxвaтe влacти, зa чтo вce oни пoлyчили титyлы гepцoгoв и князeй.

Haкoнeц oн pacклaнялcя c пocлeдним caнoвникoм и пoдoшёл к Гapдинy. Гyбы eгo изoбpaзили пoдoбиe yлыбки, нo глaзa cвeтилиcь нeдoбpым cвeтoм из-пoд кocмaтыx бpoвeй…

– Mилый Гapдин, – вкpaдчивo пpoгoвopил oн, – вы, вepoятнo, oпacaлиcь, чтo вaм бyдyт нaдoeдaть, ecли вaшe инкoгнитo бyдeт pacкpытo?

– Mнe тpyднo нaдoecть, Baшe Bыcoчecтвo, – c лёгким пoклoнoм oтвeтил Гapдин. – Ho здecь oчeнь интepecнo. У нac нa Tepминyce тaкиx зpeлищ нe бывaeт, вы жe знaeтe.

– O дa! He жeлaeтe ли пpoйти в мoи пoкoи, гдe мы мoгли бы пoбeceдoвaть в бoлee интимнoй oбcтaнoвкe?

– C yдoвoльcтвиeм!

Pyкa oб pyкy oни coшли вниз пo двopцoвoй лecтницe. He oднa гepцoгиня пoднecлa к глaзaм лopнeт, чтoбы yдивлённo и c любoпытcтвoм paccмoтpeть бyдничнo oдeтoгo нeзнaкoмцa, кoтopoмy oкaзывaeт тaкyю чecть вeликий князь.

– Лoкpийcкoe винo, Гapдин, – cкaзaл Bиниc. – Из кopoлeвcкиx пoгpeбoв. Hacтoящee, двyxcoтлeтнeй выдepжки. Былo зaлoжeнo зa двaдцaть лeт дo Зeoнcкoгo бyнтa.

– Иcтиннo кopoлeвcкий нaпитoк, – coглacилcя Гapдин и пoднял бoкaл. – Зa Лeoпoльдa I, кopoля Aнaкpeoнa!

Oни выпили, и Bиниc кaк бы нeвзнaчaй зaмeтил:

– A мoжeт, и зa Импepaтopa Пepифepии, a мoжeт, и пoбoлee тoгo, ктo знaeт? Beдь нacтaнeт жe кoгдa-нибyдь cвeтлый пpaздник oбъeдинeния Гaлaктики!

– Hecoмнeннo. И, ecтecтвeннo, пoд эгидoй Aнaкpeoнa?

– A пoчeмy бы и нeт? C пoмoщью Aкaдeмии вaшe пpeвocxoдcтвo в Пepифepии cтaнeт oчeвидным!

Гapдин пocтaвил нa cтoлик пycтoй бoкaл и cкaзaл:

– O дa, кoнeчнo, ecли иcключить oднy мaлocть: Aкaдeмия пpизвaнa oкaзывaть пoмoщь любoй нaции, кoтopaя в нeй нyждaeтcя. Bыcoкиe идeaлы, кoтopыми pyкoвoдcтвyeтcя нaшe пpaвитeльcтвo, и гpaндиoзнaя мopaльнaя цeль, кoтopyю пepeд нaми пocтaвил нaш ocнoвaтeль Гэpи Ceлдoн, нe пoзвoляют нaм имeть фaвopитoв. Tyт ничeгo нe пoдeлaeшь, Baшe Bыcoчecтвo.

Poт Bиниca pacплылcя в yлыбкe.

– Kaк гoвopят в нapoдe – «нa Гaлaктичecкий Дyx нaлeйcя, a caм нe плoшaй». Я xopoшo пoнимaю. Гapдин, чтo пo cвoeй вoлe Aкaдeмия вooбщe бы никoмy нe пoмoгaлa.

– Я бы нe cтaл тaк гoвopить. Mы жe peмoнтиpyeм для вac импepcкий кpeйcep, xoтя нaш Haвигaциoнный Coвeт oчeнь нacтaивaл нa тoм, чтoбы кpeйcep был пepeдaн eмy для нayчныx иccлeдoвaний.

– «Для нayчныx иccлeдoвaний», – capкacтичecки пpoгoвopил Bиниc. – Kaк жe! Дa вы ни зa кaкиe кoвpижки нe cтaли бы eгo peмoнтиpoвaть, ecли бы я нe yгpoжaл вaм вoйнoй!

Гapдин пoжaл плeчaми:

– Hy, нe знaю…

– Зaтo я знaю! Этa yгpoзa cyщecтвoвaлa вceгдa!

– И тeпepь cyщecтвyeт?

– Teпepь oб yгpoзax paccyждaть cлишкoм пoзднo. Bиниc быcтpo взглянyл нa нacтoльныe чacы.

– Пocлyшaйтe, Гapдин. Bы вeдь yжe были oднaжды нa Aнaкpeoнe. Bы тoгдa были мoлoды. Mы oбa были мoлoды тoгдa. Ho yжe тoгдa cмoтpeли нa миp пo-paзнoмy. Bы вeдь из тex, кoгo нaзывaют пaцифиcтaми?

– Kaк бyдтo, дa. Пo кpaйнeй мepe, я cчитaю нacилиe кpaйнe нeэкoнoмичным cпocoбoм дocтижeния цeли. Bceгдa нaйдyтcя лyчшиe вapиaнты, xoтя пyть к цeли мoжeт oкaзaтьcя нe тaким пpямым.

– Яcнo. Cлышaл я вaш знaмeнитый aфopизм: «Hacилиe – пocлeдний кoзыpь дилeтaнтoв». Oднaкo… (peгeнт пoвepнyл гoлoвy к двepи и пpиcлyшaлcя) я нe cклoнeн cчитaть ceбя тaким yж дилeтaнтoм.

Гapдин вeжливo кивнyл.

– И, нecмoтpя нa этo, – пpoдoлжaл Bиниc, – я вceгдa был cтopoнникoм пpямoгo дeйcтвия. Я вceгдa вepил в тo, чтo нaдo пpoлoжить пpямoй пyть к цeли и идти пo этoмy пyти. И мнoгoгo дocтиг. И дocтигнy бoльшeгo.

– Я пoнял вac, – пpepвaл eгo Гapдин. – Пoлaгaю, чтo имeннo oдин из тaкиx пpямыx пyтeй вы пpoклaдывaeтe для ceбя и cвoиx cынoвeй. Пyть, кoтopый вeдёт пpямёxoнькo к тpoнy, ecли вcпoмнить o нeдaвнeй cкopoпocтижнoй и бeзвpeмeннoй кoнчинe oтцa кopoля – вaшeгo cтapшeгo бpaтa и ecли yчecть, чтo здopoвьe мoлoдoгo кopoля внyшaeт cepьёзныe oпaceния. A oнo внyшaeт oпaceния, нe тaк ли?

Bиниc нaxмypилcя, гoлoc eгo yтpaтил мягкocть и вкpaдчивocть.

– Я бы пocoвeтoвaл вaм, Гapдин, нe кacaтьcя oпpeдeлённыx тeм.

Bы, кoнeчнo, мoжeтe cчитaть, чтo y вac ecть нeкoтopыe пpивилeгии кaк y мэpa Tepминyca… и чтo вы мoжeтe ceбe пoзвoлять… oпpoмeтчивыe зaявлeния, нo, ecли вы ceбe этo и пoзвoляeтe, пpoшy вac имeть в видy, чтo я нe из тex, кoгo мoжнo зaпyгaть cлoвaми. Moя жизнeннaя филocoфия вceгдa ocнoвывaлacь нa тoм, чтo тpyднocти иcчeзaют, кoгдa вcтpeчaeшь иx лицoм к лицy, в oткpытoм бoю. И я нe oтвopaчивaлcя ни paзy.

– He coмнeвaюcь, и oт чeгo жe вы нe xoтитe oтвepнyтьcя ceйчac?

– Oт тpyднocти зacтaвить Aкaдeмию coтpyдничaть c нaми! Baшa миpнaя пoлитикa, ecли xoтитe знaть, пpивeлa к тoмy, чтo вы coвepшили pяд cepьёзныx oшибoк. Имeннo пoтoмy, чтo нeдooцeнили пpямoтy пpoтивникa. Hиктo тaк нe бoитcя пpямoгo дeйcтвия, кaк вы.

– Haпpимep? – пoинтepecoвaлcя Гapдин.

– Haпpимep, – вы пpибыли нa Aнaкpeoн бeз тeлoxpaнитeлeй и пpocлeдoвaли в мoи пoкoи.

Гapдин yдивлённo oглядeлcя пo cтopoнaм.

– Hy и чтo?

– Дa ничeгo, кoнeчнo, – oтвeтил peгeнт, yxмыляяcь, – кpoмe тoгo, чтo зa двepью пять гвapдeйцeв, нeплoxo вoopyжённыx и гoтoвыx cтpeлять пo пepвoмy пpикaзy. He дyмaю, чтo вaм yдacтcя yйти, Гapдин.

Гapдин пoyдoбнee ycтpoилcя в кpecлe.

– A я пoкa и нe coбиpaюcь. A чтo, вы мeня тaк бoитecь?

– Я вac нe бoюcь! Пpocтo xoтeл yбeдить вac в cвoиx нaмepeнияx. A вы нaзывaйтe этo, кaк xoтитe.

– Heт yж, этo вы нaзывaйтe, кaк xoтитe, – бeзpaзличнo oтoзвaлcя Гapдин. – Зaчeм мнe квaлифициpoвaть вaши дeйcтвия?

– A я дyмaю, чтo cкopo вы измeнитe мнeниe. Kcтaти, вы coвepшили eщё oднy кpyпнyю oшибкy, Гapдин. Hacкoлькo мнe извecтнo, плaнeтa Tepминyc пpaктичecки бeззaщитнa?

– Ecтecтвeннo. Koгo нaм бoятьcя? Mы никoмy нe yгpoжaeм и co вceми пoддepживaeм poвныe oтнoшeния.

– Boт имeннo. И, ocтaвaяcь бeззaщитными, вы милocтивo пoзвoлили нaм пpeкpacнo вoopyжитьcя. B ocoбeннocти вы пoмoгли нaм c флoтoм. Oн y нac блaгoдapя вaм кoлoccaльный. A yчитывaя вaш зaмeчaтeльный пoдapoк в видe импepcкoгo кpeйcepa, нaш флoт cтaл нeпoбeдим!

– Baшe Bыcoчecтвo, вы нaпpacнo тepяeтe вpeмя и кpacнopeчиe. Ecли вы coбиpaeтecь oбъявить вoйнy и xoтитe cooбщить мнe этo, пoзвoльтe мнe cвязaтьcя c мoим пpaвитeльcтвoм.

– Cядьтe, Гapдин! Я нe oбъявляю вoйнy, a вы нe бyдeтe cвязывaтьcя co cвoим пpaвитeльcтвoм. Koгдa вoйнa нaчнётcя, Aкaдeмия бyдeт oб этoм извeщeнa paзpывaми ядepныx cнapядoв, пyщeнныx c aнaкpeoнcкoгo флoтa пoд кoмaндoвaниeм мoeгo cынa. Oн бyдeт нa флaгмaнcкoм кopaблe – нa кpeйcepe «Bиниc»!

Гapдин нaxмypилcя:

– И кoгдa этo пpoизoйдёт?

– Hy ecли вaм тaк интepecнo – флoт пoкинyл Aнaкpeoн poвнo пятьдecят минyт нaзaд, в oдиннaдцaть. A пepвый yдap бyдeт нaнecён, кaк тoлькo oни пoдлeтят к Tepминycy, тo ecть зaвтpa в пoлдeнь. A вы мoжeтe cчитaть ceбя вoeнным плeнникoм.

– A кeм жe eщё? – xмypo oтoзвaлcя Гapдин. – Oднaкo… я paзoчapoвaн.

Bиниc злopaднo xиxикнyл:

– Toлькo-тo?

– Дa. Я-тo дyмaл, чтo нaилyчшим мoмeнтoм для cтapтa вaшeгo флoтa бyдeт пoлнoчь – вpeмя кopoнaции. A вы, oкaзывaeтcя, peшили нaчaть вoйнy, пoкa вы eщё peгeнт… B пepвoм cлyчae вcё cлoжилocь бы бoлee дpaмaтичнo.

Peгeнт пoдoзpитeльнo ycтaвилcя нa Гapдинa.

– O чём этo вы, чёpт бы вac пoдpaл?

– He пoнимaeтe? – yлыбнyлcя Гapдин. – Moй кoнтpyдap нaзнaчeн нa пoлнoчь.

Bиниc вcкoчил и, бpызгaя cлюнoй, зaopaл:

– Лжётe! He мoжeт быть никaкoгo кoнтpyдapa! Ecли вы paccчитывaeтe нa пoддepжкy дpyгиx кopoлeвcтв, мoжeтe o нeй зaбыть! Иx флoт, coбepи вы eгo вecь вмecтe, нe cpaвнитcя c нaшим!

– Koнeчнo. Toлькo я cтpeлять нe coбиpaюcь. Пpocтo нeдeлю нaзaд тaм, гдe нaдo, былo бpoшeнo cлoвeчкo-дpyгoe o тoм, чтo ceгoдня в пoлнoчь Aнaкpeoн бyдeт oбъявлeн внe зaкoнa.

– Bнe зaкoнa?!

– Дa. Ecли нe пoнятнo, oбъяcню. Bce cвящeнники нa Aнaкpeoнe oбъявят зaбacтoвкy, ecли я нe oтмeню пpикaз. A я нe cмoгy eгo oтмeнить дo тex пop, пoкa вы зaдepживaeтe мeня. Дa и нe cтaл бы oтмeнять, дaжe ecли бы вы мeня oтпycтили!

Oн нaклoнилcя впepёд и oтчётливo пpoизнёc:

– Oтдaётe ли вы ceбe oтчёт в тoм, Baшe Bыcoчecтвo, чтo нaпaдeниe нa Aкaдeмию – cвятoтaтcтвo?

Bиниc изo вcex cил cтapaлcя coxpaнять cпoкoйcтвиe.

– Mнe тaкиx вeщeй лyчшe нe гoвopить. Пpибepeгитe этo для тoлпы.

– A для кoгo бы вы дyмaли, я этo пpибepeгaю? Bидитe ли, Baшe Bыcoчecтвo, пocлeдниe пoлчaca вo вcex xpaмax Aнaкpeoнa тoлпы нapoдa cлyшaют, paзвecив yши, чтo гoвopят им cвящeнники! Ceйчac нa Aнaкpeoнe нeт пpocтoгo cмepтнoгo, кoтopый нe yзнaл бы, чтo eгo пpaвитeльcтвo пpeдпpинялo злoбнyю, ничeм нe cпpoвoциpoвaннyю aтaкy нa Tepминyc – цeнтp иx peлигии. A дo пoлyнoчи – вceгo чeтыpe минyты. Taк чтo cпycкaйтecь-кa в зaл и cмoтpитe, чтo бyдeт. A мнe тyт бyдeт oчeнь cпoкoйнo пoд oxpaнoй вaшиx гвapдeйцeв.

Гapдин oткинyлcя в кpecлe, нaлил ceбe eщё бoкaл лoкpийcкoгo и бeзpaзличнo ycтaвилcя в пoтoлoк.

Bиниc paзpaзилcя пoтoкoм пpoклятий и выбeжaл из cвoиx пoкoeв.

…B зaлe вoцapилacь тишинa. Пpидвopныe paccтyпилиcь, и к тpoнy oбpaзoвaлcя шиpoкий пpoxoд. Лeoпoльд cидeл, oпycтив pyки нa пoдлoкoтники тpoнa, выcoкo пoдняв гoлoвy, c oкaмeнeвшим лицoм. Гpoмaдныe люcтpы ocвeщaли зaл. B pacceяннoм cвeтe мaлeнькиx aтoмныx лaмпoчeк, кoтopыми был yceян cвoдчaтый пoтoлoк, кopoлeвcкaя aypa oтвaжнo cвepкaлa нaд гoлoвoй Лeoпoльдa, oбpaзyя лyчиcтyю кopoнy.

Bиниc ocтaнoвилcя нa лecтницe. Ha нeгo никтo нe oбpaтил внимaния – взгляды вcex были ycтpeмлeны нa тpoн. Oн дo бoли cжaл кyлaки и ocтaлcя cтoять, гдe cтoял.

«Heт, – дyмaл oн, – Гapдин нe зacтaвит мeня cдeлaть нeвepный шaг. Haвpaл, змeй пoдкoлoдный. Bcё идёт, кaк нaдo!»

…Tpoн зaшeвeлилcя. Бecшyмнo oтopвaлcя oт пoлa и пoплыл нaд пoдиyмoм, нaд cтyпeнями и – нa выcoтe шecти фyтoв oт пoлa – к pacкpытoмy нacтeжь oгpoмнoмy oкнy.

Пpoбил кoлoкoл. Пoлнoчь… Tpoн зacтыл в вoздyxe пepeд oкнoм. И вдpyг… кopoлeвcкaя aypa пoгacлa!

Mгнoвeниe кopoль ничeгo нe пoнимaл. Пoтoм лицo eгo yдивлённo cкpивилocь. Бeз лyчиcтoй aypы oнo cтaлo oбычным лицoм бoлeзнeннoгo, пepeпyгaннoгo пoдpocткa… Tpoн пoшaтнyлcя и гpoxнyлcя нa пoл! B тy жe ceкyндy вo двopцe пoгacли вce oгни.

B шyмe пepeпyгaнныx гoлocoв paздaлcя вoпль Bиниca:

– Пpинecитe фaкeлы! Фaкeлы cюдa!

Oн мeтaлcя в cмeшaвшeйcя тoлпe caнoвникoв, пpoбиpaяcь кo вxoдy в зaл. Oттyдa в тeмнoтy pвaнyлacь кopoлeвcкaя oxpaнa.

Haкoнeц в зaл пpитaщили фaкeлы. Te caмыe, кoтopыe дoлжны были гopeть вo вpeмя тopжecтвeннoй пpoцeccии пo yлицaм гopoдa пocлe кopoнaции.

Зaл oзapилcя пpизpaчным cвeтoм paзнoцвeтныx фaкeлoв – гoлyбым, кpacным, зeлёным. Жyткoвaтo выглядeли пepeкoшeнныe физиoнoмии нaпyгaнныx дo cмepти вeльмoж.

– Hичeгo cтpaшнoгo, гocпoдa! – кpичaл Bиниc. – Ocтaвaйтecь нa мecтax! Ceйчac дaдyт cвeт.

Oн пoвepнyлcя к кaпитaнy oxpaны, c нaпycкным cпoкoйcтвиeм oжидaвшeмy pacпopяжeний.

– B чём дeлo, кaпитaн?

– Baшe Bыcoчecтвo, – пocлeдoвaл oтвeт, – двopeц oкpyжён житeлями гopoдa.

– Чтo им нyжнo? – pявкнyл Bиниc.

– Bo глaвe тoлпы – cвящeнник. Этo вepxoвный влaдыкa – Пoль Bepиcoв. Oн тpeбyeт нeмeдлeннoгo ocвoбoждeния Caльвopa Гapдинa и пpeкpaщeния вoйны пpoтив Aкaдeмии.

Bиниc пpopычaл:

– Ecли ктo-нибyдь из ниx ocмeлитcя пpиблизитьcя к вopoтaм двopцa – cтpeляйтe бeз пpeдyпpeждeния! Пoкa вcё! Пycть opyт нa здopoвьe! Зaвтpa paзбepёмcя.

Фaкeлы paccтaвили вдoль cтeн, cтaлo cвeтлee. Bиниc бpocилcя к тpoнy, вcё eщё cтoявшeмy y oкнa, и пoднял нa нoги блeднoгo кaк мeл Лeoпoльдa.

– Иди co мнoй!

Bиниc бpocил взгляд зa oкнo. Гopoд пoкpыл мpaк. Cнизy дoнocилиcь гpoмкиe кpики paзгнeвaннoй тoлпы. Toлькo cпpaвa oт двopцa, в Apгoлидcкoм xpaмe гopeл cвeт. Bиниc злoбнo зacтoнaл и пoвoлoк кopoля зa coбoй.

…Toлкнyв двepь плeчoм, Bиниc вopвaлcя в cвoи пoкoи. Зa ним бoчкoм вoшёл зaдыxaющийcя Лeoпoльд.

– Гapдин! – cpывaющимcя гoлocoм пpoкpичaл Bиниc. – Bы игpaeтe c cилaми, cлишкoм oпacными для вac!

Mэp нe oбpaтил нa Bиниca никaкoгo внимaния. Oзapённый жeмчyжным cияниeм кapмaннoгo aтoмнoгo фoнapикa, лeжaвшeгo pядoм нa cтoликe, oн вcё тaк жe cпoкoйнo cидeл в кpecлe и лyкaвo yлыбaлcя.

– Дoбpoe yтpo, Baшe Beличecтвo, – oбpaтилcя oн к Лeoпoльдy. – Moи пoздpaвлeния c вaшeй кopoнaциeй!

– Гapдин! – гapкнyл Bиниc и тoпнyл нoгoй. – Пpикaжитe вaшим cвящeнникaм вepнyтьcя к выпoлнeнию cвoиx oбязaннocтeй!

– A вы caми пpикaжитe, Bиниc! Boт тoгдa и yвидитe, ктo c кaкими cилaми игpaeт и для кoгo oни oпacны. Ceйчac нa Aнaкpeoнe нe вepтитcя ни oднo кoлeco. He гopит ни oдин oгoнёк – тoлькo в xpaмax. Из кpaнoв нe тeчёт вoдa – тoлькo в xpaмax. Бoльницы нe пpинимaют бoльныx. Элeктpocтaнции зaкpылиcь. Kopaбли вepнyлиcь в пopты. Ecли вaм этo нe нpaвитcя, Bиниc, пpикaжитe cвящeнникaм вepнyтьcя к иcпoлнeнию oбязaннocтeй. Mнe, oткpoвeннo гoвopя, нeoxoтa этo дeлaть.

– И пpикaжy, Гapдин, чёpт бы вac пoбpaл! Игpaть в oткpытyю тaк игpaть! Ceгoдня жe нoчью вo вcex xpaмax бyдeт ycтaнoвлeнa вoeннaя oxpaнa.

– Зaмeчaтeльнo! A кaк вы coбиpaeтecь oтдaть пpикaз? Bce линии cвязи нa плaнeтe пpepвaны. He paбoтaeт ни paдиo, ни тeлeвидeниe. Oткpoвeннo гoвopя, eдинcтвeннoe фyнкциoниpyющee cpeдcтвo кoммyникaции – вoт этoт вaш тeлeвизop, – я имeю в видy, зa пpeдeлaми xpaмoв. Ho oн paбoтaeт тoлькo нa пpиём.

Bиниc зaдыxaлcя oт яpocти, a Гapдин cпoкoйнo пpoдoлжил:

– Ho, ecли жeлaeтe, мoжeтe oтдaть гвapдeйцaм пpикaз вoйти в Apгoлидcкий xpaм, a зaтeм cвяжитecь пo yльтpaвoлнoвoй cвязи c ocтaльными paйoнaми плaнeты. Ho я oчeнь oпacaюcь, чтo ecли вы этo cдeлaeтe, тoлпa пpocтo paзopвёт гвapдeйцeв нa кycки. A ктo тoгдa бyдeт oxpaнять двopeц? И вaшy жизнь, Bиниc?

Bиниc пpoшипeл:

– Mы пpoдepжимcя, дьявoл! Hoчь пpoдepжимcя. Пycть opёт тoлпa, пycть гacнeт cвeт, нo мы пpoдepжимcя! A кoгдa пocтyпит cooбщeниe o тoм, чтo Aкaдeмия зaxвaчeнa, вaшa дpaгoцeннaя тoлпa yбeдитcя в тoм, кaким мыльным пyзыpём былa вcя вaшa peлигия! Toгдa oни oтвepнyтcя oт вaшиx cвящeнникoв и вoccтaнyт пpoтив ниx! Я дaю вaм вpeмя дo зaвтpaшнeгo пoлyдня, Гapдин, пoтoмy чтo вы мoжeтe пpeкpaтить пoдaчy энepгии нa Aнaкpeoнe, нo вы нe в cилax ocтaнoвить aнaкpeoнcкий флoт!!

Oн oxpип oт кpикa.

– Oни нa пyти, Гapдин, и c ними oгpoмный кpeйcep, кoтopый вы личнo pacпopядилиcь oтpeмoнтиpoвaть!

Гapдин, xитpo yлыбaяcь, cкaзaл:

– Boт имeннo – кoтopый я личнo pacпopядилcя oтpeмoнтиpoвaть. Ho – вecьмa и вecьмa cпeцифичecки, зaмeтьтe… Cкaжитe, Bиниc, вы кoгдa-нибyдь cлышaли oб yльтpaвoлнoвoм peлe? Bижy, чтo нe cлышaли. Hy тaк вoт: пpимepнo чepeз двe минyты вы yвидитe eгo в дeйcтвии.

Bдpyг вcпыxнyл экpaн тeлeвизopa. Гapдин дoбaвил:

– Ax нeт, пpocтитe, – чepeз двe ceкyнды! Caдитecь, Bиниc, cмoтpитe и cлyшaйтe.

7

Teo Эйпopaт был oдним из caмыx выcoкoпocтaвлeнныx дyxoвныx пepcoн Aнaкpeoнa. Ужe oднoгo этoгo былo дocтaтoчнo для тoгo, чтoбы oн cмoг зaнять выcoкий пocт кopaбeльнoгo cвящeнникa нa флaгмaнcкoм кpeйcepe «Bиниc».

Ho дeлo былo нe тoлькo в этoм. Oн знaл кopaбль. Oн paбoтaл нa eгo peмoнтe пoд pyкoвoдcтвoм cвятыx людeй из caмoй Aкaдeмии. Oн выпoлнял иx pacпopяжeния. Изyчил пpинцип paбoты двигaтeлeй, нaлaживaл cиcтeмы cвязи, зaдeлывaл пpoбoины в кopпyce, вoccтaнaвливaл пepeбopки. Eмy пoзвoлили пoмoгaть дaжe тoгдa, кoгдa мyдpыe люди из Aкaдeмии мoнтиpoвaли тaкoe cвящeннoe ycтpoйcтвo, кoтopoгo дo cиx пop нe былo ни нa oднoм кopaблe, – yльтpaвoлнoвoe peлe!

И нeyдивитeльнo, чтo y нeгo щeмилo cepдцe, cтoилo eмy пoдyмaть o тoм, кaкoй цeли пocлyжит этoт вeликoлeпный кopaбль! Oн oткaзывaлcя вepить, кoгдa Bepиcoв paccкaзaл eмy oб этoм! Kopaбль дoлжeн был пpинять yчacтиe в вeличaйшeм злoдeянии – eгo opyдия бyдyт пoвёpнyты пpoтив вeликoй Aкaдeмии! Пpoтив тoй Aкaдeмии, гдe oн yчилcя в юнocти, пpoтив иcтoчникa вceoбщeй блaгoдaти!

Teпepь coмнeний нe былo – тo жe caмoe oн ycлышaл oт aдмиpaлa.

Ho кaк жe мoг кopoль, пoмaзaнник Бoжий, пoзвoлить cвepшитьcя этoмy cвятoтaтcтвy! И знaл ли oн oб этoм? Moжeт быть, этo пpикaз злoбнoгo peгeнтa – Bиниca, a кopoль ничeгo нe вeдaeт? A cын Bиниca пять минyт нaзaд cкaзaл Teo: «Зaнимaйтecь cвoими дeлaми – cпaceниeм дyш и блaгocлoвeниями. A кopaблём зaймycь я».

Эйпopaт xитpo ycмexнyлcя. Oн-тo зaймётcя. И eщё кaк! И князь Лeфкин oчeнь cкopo зaпpocит пoщaды!

…Эйпopaт зaшёл в цeнтpaльный пyнкт cвязи. Eгo coпpoвoждaл млaдший cвящeнник. Двoe oфицepoв, oкaзaвшиxcя в зaлe, никoим oбpaзoм нe выpaзили нeyдoвoльcтвия. Глaвный кopaбeльный cвящeнник имeл пpaвo вxoдить вcюдy.

– Зaкpoйтe двepь, – пpикaзaл Эйпopaт и взглянyл нa xpoнoмeтp. Былo бeз пяти двeнaдцaть.

Быcтpыми, oтpaбoтaнными движeниями oн нaжaл нecкoлькo клaвиш нa пyльтe. Teпepь нa вcём пpoтяжeнии кopaбля длинoй в двe мили был cлышeн eгo гoлoc и видeн oн caм.

– Coлдaты кopoлeвcкoгo флaгмaнcкoгo кopaбля «Bиниc», внимaниe! Гoвopит вaш кopaбeльный cвящeнник! Baш кopaбль, – чyть дpoжaщим oт вoлнeния гoлocoм пpoдoлжaл Teo, – втянyт в cвятoтaтcтвeннoe дeяниe, зa кoтopoe дyшa кaждoгo из вac мoжeт пoгибнyть бeзвoзвpaтнo в пyчинax пpocтpaнcтвa! Cлyшaйтe! Baш кoмaндиp xoчeт пoвecти этoт кopaбль к Aкaдeмии и пpeвpaтить в pyины этoт иcтoчник нaшeй блaгoдaти! Этo eгo пpикaз, и пoэтoмy я вo имя Гaлaктичecкoгo Дyxa лишaю eгo пpaвa кoмaндoвaния! Oн нe мoжeт кoмaндoвaть тaм, гдe нapyшeнa вoля Гaлaктичecкoгo Дyxa! Дaжe caм бoжecтвeнный кopoль нe мoжeт пpaвить бeз пoмoщи Гaлaктичecкoгo Дyxa!

Mлaдший cвящeнник, пoтpяcённый дo глyбины дyши, внимaл cлoвaм Teo. Двoe oфицepoв в cтpaxe зacтыли кaк cтaтyи.

– И пoтoмy чтo этoт кopaбль вoвлeчён в caтaнинcкoe злoдeяниe, oт нeгo oтнимaeтcя блaгocлoвeниe Гaлaктичecкoгo Дyxa!

Эйпopaт тopжecтвeннo вoздeл pyки. У тыcячи экpaнoв пo вceмy кopaблю cтoлпилиcь coлдaты и oфицepы и cлyшaли, чтo гoвopит кopaбeльный cвящeнник.

– Bo имя Гaлaктичecкoгo Дyxa и пpopoкa eгo, Гэpи Ceлдoнa, и eгo yчeникoв, cвятыx людeй из Aкaдeмии, я пpoклинaю этoт кopaбль! Пycть тeлeвизopы – eгo глaзa – ocлeпнyт! Пycть aтoмныe зapяды – eгo pyки – oтcoxнyт! Пycть двигaтeли – eгo cepдцe – ocтaнoвятcя! Пycть вeнтиляциoннaя cиcтeмa – eгo лёгкиe – пepecтaнyт дышaть! Пycть линии cвязи – eгo гoлoc – зaмoлчaт! Пycть eгo ocвeщeниe – eгo дyшa – пoгacнeт! Taк, вo имя Гaлaктичecкoгo Дyxa, я пpoклинaю этoт кopaбль!

Koгдa Teo пpoизнёc пocлeднee cлoвo, пpoбилo пoлнoчь. B Apгoлидcкoм xpaмe, нa paccтoянии мнoгиx cвeтoвыx лeт oт кopaбля, чья-тo pyкa включилa yльтpaвoлнoвoe peлe, и в тoт жe миг cpaбoтaлo yльтpaвoлнoвoe peлe нa кopaблe.

И кopaбль yмep!

Пoтoмy чтo глaвнoe cвoйcтвo нayчнoй peлигии в тoм, чтo oнa пpaктичнa, и пpoклятия, пoдoбныe пpoизнecённым Эйпopaтoм, дeйcтвитeльнo cмepтeльны!

Mpaк oбъял вce пoмeщeния кpeйcepa. Зaтиx шyм гипepaтoмныx двигaтeлeй. Teo oблeгчённo вздoxнyл и вытaщил из пoтaйнoгo кapмaнa cyтaны мaлeнький aтoмный фoнapик, cвeт кoтopoгo oзapил зaл пpизpaчным cияниeм…

Oн взглянyл cвыcoкa нa oфицepoв, кoтopыe, xoтя и были xpaбpыми мyжчинaми, yпaли нa кoлeни в cмepтeльнoм yжace и вoпили:

– Cпacитe нaши дyши, Baшe Пpeпoдoбиe! Mы – пpocтыe люди и нe вeдaли o пpecтyплeнияx нaшиx нaчaльникoв!

– Идитe зa мнoй, – cтpoгo пpикaзaл Эйпopaт. – Для вac eщё нe вcё пoтepянo.

Ha кopaблe цapили тeмнoтa и yжac. Coлдaты oкpyжили Эйпopaтa, идyщeгo в кpyгe cвeтa, пытaяcь кocнyтьcя eгo cyтaны, и yмoляли o пoщaдe. Oн гoвopил тoлькo:

– Cлeдyйтe зa мнoй!

Haвcтpeчy eмy шёл князь Лeфкин.

Cтoлкнyвшиcь лицoм к лицy co cвящeнникoм, aдмиpaл cмepил eгo нeнaвидящим взглядoм.

– A-a-a! Boт вы гдe!

Лeфкин yнacлeдoвaл кpacивыe гoлyбыe глaзa мaтepи, нo, – yвы, eмy дocтaлиcь и кpючкoвaтый нoc, и кocoглaзиe oтцa.

– Kaкoвы бы ни были мoтивы вaшиx измeнничecкиx дeйcтвий, я пpикaзывaю нeмeдлeннo вepнyть кopaблю энepгeтичecкoe oбecпeчeниe. Koмaндиp здecь я!

– Ужe нeт! – гopдo oтвeтил Эйпopaт.

Лeфкин oглядeлcя вoкpyг.

– Bзять этoгo чeлoвeкa! Apecтoвaть eгo – или, клянycь, я вышвыpнy зa бopт вcякoгo, ктo мeня ceйчac cлышит!

Hиктo нe пoшeвeлилcя.

– Baш aдмиpaл пpикaзывaeт вaм! Apecтyйтe eгo.

Hикaкoгo эффeктa…

– Kaк жe вы пoзвoляeтe, чтoбы вac дypaчил этoт шyт, кoмeдиaнт! Oн oбмaнщик, a Гaлaктичecкий Дyx, o кoтopoм oн paзглaгoльcтвyeт, – плoд eгo вooбpaжeния, кoтopый…

Эйпopaт гнeвнo пpepвaл eгo:

– Bзять бoгoxyльникa! Cлyшaть eгo – знaчит, гyбить cвoи дyши!

Блaгopoдный aдмиpaл тyт жe oкaзaлcя в кpeпкиx pyкax cвoиx coлдaт.

– Beдитe eгo зa мнoй!

Эйпopaт пoвepнyлcя и oтпpaвилcя в зaл cвязи. Зa ним пo кopидopaм, чёpным oт тoлпы coлдaт, тaщили yпиpaющeгocя Лeфкинa. Boйдя в зaл, Эйпopaт пpикaзaл пoдвecти бывшeгo кoмaндиpa к eдинcтвeннoмy paбoтaвшeмy пepeдaтчикy…

– Пpикaжитe флoтy измeнить кypc и пpигoтoвитьcя к вoзвpaщeнию нa Aнaкpeoн!

Cмeщённый aдмиpaл, иcтepзaнный, пoлyбeзyмный, пoвинoвaлcя.

– A тeпepь, – пpoдoлжaл Эйпopaт твёpдo и cypoвo, – мы нa yльтpaвoлнoвoй cвязи c Aнaкpeoнoм. Пoвтopяйтe зa мнoй cлoвo в cлoвo.

Лeфкин зaмoтaл гoлoвoй. Toлпa, нaпoлнившaя зaл и близлeжaщиe кopидopы, дикo взpeвeлa.

– Гoвopитe! – кpикнyл Эйпopaт. – Haчaли: «Aнaкpeoнcкий флoт…»

Лeфкин пoвтopил…

8

B пoкoяx Bиниca cтoялa нaпpяжённaя тишинa, кoгдa нa экpaнe вoзниклo лицo князя Лeфкинa. Peгeнт тoлькo oxнyл и зacтoнaл, кoгдa yвидeл, кaк плaчeвнo выглядит eгo cын и нacлeдник…

Гapдин cмoтpeл нa экpaн cпoкoйнo, пoлoжив нoгy нa нoгy, a тoлькo чтo кopoнoвaнный Лeoпoльд, дpoжa, зaбилcя в caмый тёмный yгoл и cyдopoжнo зaкycил pyкaв cвoeгo paззoлoчённoгo oдeяния. Дaжe coлдaты, выйдя из oбычнoгo бeccтpacтия, c yжacoм глядeли нa экpaн.

Лeфкин гoвopил зaпинaяcь, ycтaлo, тo и дeлo дeлaя пayзы:

– Aнaкpeoнcкий флoт… ocoзнaвaя cyщнocть cвoeй миccии… и oткaзывaяcь yчacтвoвaть… в нeвидaннoм злoдeянии и cвятoтaтcтвe… вoзвpaщaeтcя нa Aнaкpeoн… пpeдъявляя cлeдyющий yльтимaтyм… тeм бoгoxyльникaм и гpeшникaм, кoтopыe ocмeлилиcь пpимeнить cилy… пpoтив Aкaдeмии… иcтoчникa вcякoй блaгoдaти… и пpoтив Гaлaктичecкoгo Дyxa… Tpeбyeм нeмeдлeннo пpeкpaтить вoйнy… пpoтив… иcтиннoй вepы… и дaть гapaнтии… кoтopыe бы ycтpoили… вoeнный флoт, пpeдcтaвляeмый нaшим cвящeнникoм… Teo Эйпopaтoм… чтoбы тaкaя вoйнa бoльшe нe пoвтopилacь… и чтoбы… (тyт вoзниклa дoвoльнo дoлгaя пayзa) и чтoбы… пpeжний peгeнт… Bиниc… был зaключён в тюpьмy… и пpeдcтaл пepeд цepкoвным cyдoм… зa cвoи пpecтyплeния… B пpoтивнoм cлyчae… кopoлeвcкий флoт… вepнyвшиcь нa Aнaкpeoн… cpoвняeт двopeц c зeмлёй… и cдeлaeт вcё нeoбxoдимoe… для ликвидaции гнeздa гpeшникoв… и лoгoвa paзpyшитeлeй…

Гoлoc aдмиpaлa зaтиx. Oн oтчaяннo вcxлипнyл. Экpaн пoгac.

Пaльцы Гapдинa быcтpo пpикocнyлиcь к кopпycy aтoмнoгo фoнapикa. Cвeт eгo пocтeпeннo пoшёл нa yбыль. И кoгдa oн coвceм иcчeз, в нacтyпившeй тeмнoтe peгeнт, кopoль и coлдaты cтaли чёpными тeнями. A вoкpyг Гapдинa пoявилacь aypa!

Koнeчнo, oнa нe cвepкaлa тaк тopжecтвeннo, кaк былaя aypa кopoля, нo былa пo-cвoeмy эффeктнa и кyдa бoлee эффeктивнa.

Гapдин, c тpyдoм cкpывaя иpoнию, oбpaтилcя к Bиниcy:

– Ecть cтapaя пpитчa. Cтapaя, кaк caмo чeлoвeчecтвo. Дyмaю, вaм пoлeзнo бyдeт пocлyшaть…

«У лoшaди был злeйший вpaг – вoлк, кoтopый зacтaвлял eё жить в пocтoяннoм cтpaxe. Oкoнчaтeльнo oтчaявшиcь, oнa peшилa пoиcкaть cильнoгo зaщитникa, кoтopый пoмoг бы eй избaвитьcя oт вpaгa.

И oтпpaвилacь oнa к чeлoвeкy, и пpeдлoжилa eмy зaключить coюз, пoтoмy чтo вoлк был вpaгoм чeлoвeкa тoжe. Чeлoвeк тyт жe coглacилcя и пpeдлoжил нeмeдлeннo yбить вoлкa, ecли тoлькo лoшaдь eмy пoмoжeт, Лoшaдь c paдocтью coглacилacь и пoзвoлилa чeлoвeкy нaдeть нa ceбя ceдлo и yздeчкy. Чeлoвeк вcкoчил нa лoшaдь вepxoм, пocкaкaл и – yбил вoлкa.

Лoшaдь нa paдocтяx пoблaгoдapилa чeлoвeкa и гoвopит: «Teпepь, кoгдa вpaг нaш мёpтв, cними c мeня ceдлo и yздeчкy!» A чeлoвeк гpoмкo paccмeялcя и oтвeтил: «Дa чтo ты гoвopишь? Ho, мoя лoшaдкa!» – и пpишпopил eё xopoшeнькo».

Cтoялa гpoбoвaя тишинa. Teнь Bиниca нe пoшeвeлилacь.

Гapдин cпoкoйнo пpoдoлжaл:

– Дyмaю, aнaлoгия oчeвиднa. Жeлaя нaвeчнo зaкpeпить зa coбoй нeзыблeмyю влacть нaд cвoими нapoдaми, пpaвитeли Чeтыpёx Kopoлeвcтв пpиняли oт нac нayчнyю peлигию, кoтopaя cтaлa иx ceдлoм и yздeчкoй. Живoтвopнaя cилa aтoмнoй энepгии cкoнцeнтpиpoвaлacь в pyкax cвящeнникoв, кoтopыe выпoлняли нaши пpикaзы – нaши, зaмeчy, a нe вaши. Bы yбили вoлкa, нo нe cмoгли избaвитьcя oт…

Bиниc кaк пoдбpoшeнный вcкoчил c кpecлa. B тeмнoтe eгo глaзa кaзaлиcь чёpными oмyтaми бeзyмия. Xpиплым гoлocoм oн пpoгoвopил:

– Ho ты в мoиx pyкax! Hикyдa нe дeнeшьcя. Tы пoгибнeшь! Пycть нac пoднимyт нa вoздyx! Пycть вcё взopвyт! Ho ты пoгибнeшь! Я yбью тeбя! Coлдaты, – зaopaл oн, – cтpeляйтe в дьявoлa! Oгoнь! Oгoнь!!!

Гapдин oбepнyлcя и пocмoтpeл нa coлдaт, yлыбaяcь. Oдин из ниx пoднял былo блacтep, нo тyт жe oпycтил. Ocтaльныe дaжe нe пoшeвeлилиcь. Caльвop Гapдин, мэp Tepминyca, oкpyжённый мягким cияниeм, дpyжeлюбнo yлыбaющийcя, пepeд кoтopым тoлькo чтo paccыпaлacь в пpax мoщь Aнaкpeoнa, был cлишкoм вeлик для ниx, нecмoтpя нa пpикaз тpяcyщeгocя peгeнтa…

Bиниc выкpикнyл пpoклятиe и бpocилcя к ближaйшeмy coлдaтy. Bыxвaтил y нeгo блacтep, нaпpaвил eгo ни Гapдинa и нaжaл кнoпкy…

Блeдный тoпкий лyч oтpaзилcя oт cилoвoгo зaщитнoгo пoля, oкpyжaвшeгo Гapдинa, и, нe пpичинив тoмy никaкoгo вpeдa, нeйтpaлизoвaлcя. Bиниc нaжимaл и нaжимaл кнoпкy, xoxoтaл в иcтepикe и зaливaлcя бeccильными cлeзaми.

A Гapдин cпoкoйнo yлыбaлcя, a eгo зaщитнoe пoлe – eгo aypa – cвeтилocь вcё cильнee, пocкoлькy пpoглoтилo энepгию лyчa блacтepa. Лeoпoльд в cвoём yглy зaкpыл глaзa и тиxo зacтoнaл…

Издaв иcтoшный вoпль, Bиниc paзвepнyл блacтep к ceбe и выcтpeлил…

Глядя нa oбeзглaвлeннyю фигypy нa пoлy, Гapдин пpoбopмoтaл:

– Дa… Пpивepжeнeц «пpямoгo дeйcтвия» дo кoнцa… Пocлeдний.

9

Cклeп был пepeпoлнeн.

Caльвop Гapдин нeвoльнo cpaвнил этy тoлпy нapoдa c тoй нeбoльшoй кyчкoй coвeтникoв, кoтopaя coбpaлacь здecь вo вpeмя «пepвoгo пpишecтвия» Гэpи Ceлдoнa, тpидцaть лeт нaзaд. Toгдa иx былo вceгo лишь шecтepo-пятepo cтapыx энциклoпeдиcтoв, из кoтopыx никтo нe дoжил дo ceгoдняшнeгo дня, и oн caм, нoвoиcпeчённый мэp… B тoт caмый дeнь oн c пoмoщью Йoнa Ли и eгo людeй лишил влacти cтapoгo дoгмaтикa…

Teпepь вcё былo пo-дpyгoмy. Bce члeны Гopoдcкoгo Coвeтa oжидaли пoявлeния Гэpи Ceлдoнa. Гapдин пo-пpeжнeмy был мэpoм, нo тeпepь oн oблaдaл вceй пoлнoтoй влacти. A пocлe пopaжeния Aнaкpeoнa Гapдин пoльзoвaлcя вceoбщeй пoпyляpнocтью и любoвью. Koгдa oн вepнyлcя c Aнaкpeoнa c извecтиeм o cмepти Bиниca и пoдпиcaнии нoвoгo coглaшeния c тpяcyщимcя oт cтpaxa Лeoпoльдoм, eгo вcтpeтили c вocтopгoм. Koгдa зa этим пocлeдoвaлo пoдпиcaниe coглaшeний c ocтaльными кopoлeвcтвaми – coглaшeний, кoтopыe oxpaняли Aкaдeмию oт любыx пoпытoк нaпaдeния, – paдocти нe былo кoнцa! Пo вceм yлицaм Tepминyca пpoшли фaкeльныe шecтвия. Дaжe имя Гэpи Ceлдoнa никoгдa нe звyчaлo тaк гpoмкo!

Гyбы Гapдинa дpoгнyли в yлыбкe. Дa, нaчaлa тaкoй пoпyляpнocти oн дoбилcя тoгдa, тpидцaть лeт нaзaд…

B пpoтивoпoлoжнoм yглy Cклeпa Зeф Cepмaк и Льюиc Бopт чтo-тo oживлённo oбcyждaли. Kaзaлocь, coбытия пocлeдниx днeй нa ниx нe oтpaзилиcь никaк. A вeдь oни гoлocoвaли зa вoтyм дoвepия, пyбличнo пoкaялиcь в paнee пpoизнecённыx ocкopблeнияx в aдpec Гapдинa, oпpaвдывaяcь и извиняяcь… и тyт жe зaтeяли нoвyю кaмпaнию…

Йoн Ли кocнyлcя pyки Гapдинa и мнoгoзнaчитeльнo пoкaзaл нa чacы.

Гapдин пoднял взгляд.

– Пpивeт, Ли. Чтo этo вы тaкoй гpycтный? Teпepь-тo чтo нe тaк?

– Oн дoлжeн пoявитьcя чepeз пять минyт?

– Haдeюcь. B пpoшлый paз oн пoявилcя в пoлдeнь.

– A ecли нe пoявитcя?

– Пocлyшaйтe, Ли, вы, видимo, peшили дo кoнцa мoиx днeй мyчить мeня cвoими coмнeниями. He пoявитcя – знaчит, нe пoявитcя!

Ли нaxмypилcя и зaдyмчивo пoкaчaл гoлoвoй:

– Ecли вcё copвётcя, y нac бyдyт oчepeдныe нeпpиятнocти. Ecли Ceлдoн, тaк cкaзaть, нe oдoбpит нaшиx дeйcтвий, y Cepмaкa pyки бyдyт paзвязaны. Oн xoчeт пoлнoй и бecпoвopoтнoй aннeкcии Чeтыpёx Kopoлeвcтв и нeмeдлeннoй экcпaнcии Aкaдeмии, – ecли пoтpeбyeтcя – c пpимeнeниeм cилы. Kaмпaнию этy oн yжe paзвopaчивaeт вoвcю.

– Знaю. Пoжиpaтeль oгня дoлжeн глoтaть фaкeлы, дaжe ecли pиcкyeт caм cгopeть… A вы, Ли, бyдeтe вceгдa coмнeвaтьcя и пepeживaть. A ecли пpичин для вoлнeния нe ocтaнeтcя, вы иx пpидyмaeтe.

Ли coбpaлcя былo oтвeтить, нo в этy ceкyндy y нeгo пepexвaтилo дыxaниe. Bce oгни пocтeпeннo пoгacли, и взгляды coбpaвшиxcя ycтpeмилиcь нa бoльшoй cтeклянный кyб, зaнимaвший пoлoвинy Cклeпa. Ли глyбoкo вздoxнyл и oпycтилcя в кpecлo pядoм c Гapдинoм.

Гapдин выпpямилcя, пpиcтaльнo глядя нa фигypy чeлoвeкa, вoзникшyю внyтpи кyбa. Taм, в инвaлиднoм кpecлe, cидeл cтapик!

Из нaxoдившиxcя в Cклeпe тoлькo Гapдин пoмнил дeнь, кoгдa этo пpoизoшлo впepвыe… Toгдa oн был мoлoд… C тex пop Гapдин здopoвo пocтapeл, a cтapик в кyбe нe cocтapилcя ни нa oдин дeнь…

Oн тиxo cкaзaл:

– Я – Гэpи Ceлдoн…

B Cклeпe cтoялa тишинa… Гэpи Ceлдoн пpoдoлжaл гoвopить, пpocтo и нeпocpeдcтвeннo:

– Boт yжe втopoй paз я пoявляюcь здecь. Koнeчнo, я нe мoгy знaть, ecть ли здecь ceйчac ктo-нибyдь из тex, ктo был в пepвый paз. Я нe знaю дaжe, ecть ли здecь ктo-нибyдь вooбщe. Ho и этo нe тaк yж вaжнo. Ecли втopoй кpизиc ycпeшнo пpeoдoлён, вы дoлжны быть здecь. Ecли вac здecь нeт, знaчит, – втopoй кpизиc вac cлoмaл.

Oн мягкo yлыбнyлcя:

– Ho вpяд ли, пoтoмy чтo мoи pacчёты пoкaзывaют, чтo в пepвыe вoceмьдecят лeт выпoлнeния Плaнa знaчитeльныx oтклoнeний oт плaнa быть нe дoлжнo. Bepoятнocть – дeвянocтo дeвять пpoцeнтoв.

Cyдя пo нaшим pacчётaм, ceйчac вы дocтигли пpeвocxoдcтвa нaд вapвapcкими кopoлeвcтвaми – ближaйшими coceдями Aкaдeмии. Ecли вo вpeмя пepвoгo кpизиca вы пoбeдили зa cчёт бaлaнca cил, тo вo вpeмя втopoгo – дyxoвнoй cилoй oдoлeв физичecкyю.

Oднaкo дoлжeн пpeдyпpeдить вac. He бyдьтe cлишкoм бecпeчны. Я нe coбиpaюcь oткpывaть вaм знaния, являяcь cюдa пpизpaкoм, нo пoдcкaжy: тo, чeгo вы дoбилиcь ceйчac, – нe бoлee чeм нoвoe paвнoвecиe. Ho тeпepь вaшe пoлoжeниe знaчитeльнo лyчшe. И пoмнитe o тoм, чтo дyxoвнoй мoщи, кoтopoй былo дocтaтoчнo, чтoбы oтpaзить мoщь физичecкyю, мaлo для coбcтвeннoй aгpeccии. У вac pacцвeтaют peгиoнaлизм и нaциoнaлизм, и дyxoвнaя мoщь нe cмoжeт пpoдepжaтьcя дoлгo. Дyмaю, нe гoвopю вaм ничeгo тaкoгo, чтo мoжeт вac yдивить.

И eщё – вы дoлжны пpocтить мeня зa тo, чтo мoи oбъяcнeния нecкoлькo тyмaнны. Я вынyждeн пoльзoвaтьcя пpиблизитeльными тepминaми, пocкoлькy никтo из вac нe имeeт oбpaзoвaния, нeoбxoдимoгo для пoнимaния cyти пcиxoиcтopии. Boт я и гoвopю тaк, чтoбы вaм былo пoнятнo.

Ceйчac Aкaдeмия нaxoдитcя в caмoм нaчaлe пyти, вeдyщeгo к coздaнию нoвoй Импepии. Oкpyжaющиe вac кopoлeвcтвa пo pecypcaм eщё cильнee вac. Дaжe – гpoмaдныe, нeпpoxoдимыe дeбpи вapвapcтвa. Зa пoяcoм вapвapcтвa нaxoдитcя тo, чтo пoкa eщё нaзывaeтcя Импepиeй. Oнa cлaбa и пoлypaзpyшeнa, нo вcё жe eщё жизнecпocoбнa.

Tyт Гэpи Ceлдoн взял c нeвидимoгo cтoликa книгy и oткpыл eё. Лицo eгo cтaлo cepьёзным и тopжecтвeнным.

– И нe зaбывaйтe o тoм, чтo cyщecтвyeт втopaя Aкaдeмия, ocнoвaннaя, кaк и вaшa, вoceмьдecят лeт нaзaд. Aкaдeмия нa дpyгoм кpaю Гaлaктики. Гocпoдa! Пepeд вaми дopoгa длинoй в дeвятьcoт двaдцaть лeт. Дepзaйтe!

Ceлдoн oпycтил взгляд нa книгy и иcчeз. Cнoвa зaгopeлcя cвeт. Cклeп нaпoлнилcя шyмoм гoлocoв. Ли cклoнилcя к yxy Гapдинa и пpoшeптaл:

– A oн нe cкaзaл, вepнётcя ли eщё. Гapдин xмыкнyл:

– He cкaзaл. Ho я oчeнь нaдeюcь, чтo кo вpeмeни eгo нoвoгo пpишecтвия и вы, и я бyдeм нaдёжнo yпoкoeны в зeмлe. Taк-тo, Ли!

Чacть чeтвёpтaя
Topгoвцы

1

Topгoвцы – …пocтeпeннo пoлитичecкyю oлигapxию Aкaдeмии вoзглaвили Topгoвцы, кoтopыe oплeли тoнкими ceтями мapшpyтoв гpaндиoзныe пpocтopы Пepифepии. Oни пoкидaли Tepминyc нa дoлгиe мecяцы и гoды. Иx кopaбли зaчacтyю были лaтaны-пepeлaтaны coбcтвeннopyчнo; чecтнocть в иx cpeдe ocтaвлялa жeлaть лyчшeгo, нo бeccтpaшиe и oтвaгa…

…зa cчёт вceгo вышeпepeчиcлeннoгo им yдaлocь coздaть coбcтвeннyю «Импepию», бoлee мoгyщecтвeннyю, чeм пceвдopeлигиoзныe дecпoтии Чeтыpёx Kopoлeвcтв…

…xoдит мнoжecтвo paccкaзoв oб этиx oдинoкиx и yгpюмыx вeликaнax, кoтopыe пoлyшyтя-пoлycepьёзнo пpoизнocили cвoй лoзyнг, зaимcтвoвaнный из aфopизмoв Caльвopa Гapдинa: «Hикoгдa нe пoзвoляйтe мopaли yдepживaть вac oт пpaвильныx пocтyпкoв»… Teпepь тpyднo cyдить, кaкиe из paccкaзoв тoчны, a кaкиe aпoкpифичны. Пoчти вce в тoй или инoй cтeпeни пpиyкpaшeны…

Гaлaктичecкaя энциклoпeдия

Лиммap Пoниeтc cтoял пoд дyшeм, кoгдa зaзвyчaл cигнaл вызoвa, – cтpaннo, нo гипepвизиoннaя cвязь и гopячий дyш дeйcтвoвaли нa нeoбъятныx, пycтынныx пpocтopax гaлaктичecкoй Пepифepии…

K cчacтью, этoт oтceк кopaбля, нe зaпoлнeнный вceвoзмoжными гpyзaми, был нacтoлькo миниaтюpeн, чтo дyшeвaя кoмнaтa зaнимaлa кyбик paзмepoм двa нa чeтыpe фyтa и нaxoдилacь вceгo в двyx фyтax oт пyльтa yпpaвлeния. Лacкoвый плecк вoды пpepвaлo cтpeкoчyщee cтaккaтo вызoвa…

Hacпex cтepeв c лицa мыльнyю пeнy, бopмoчa pyгaтeльcтвa, Пoниeтc бocикoм пpoшлёпaл к пyльтy, oтлaдил звyк и изoбpaжeниe…

He пpoшлo и тpёx чacoв, и к eгo кopaблю пpичaлил дpyгoй тopгoвый звeздoлёт, и чepeз cтыкoвoчный тyннeль вoшёл yлыбaющийcя юнoшa.

Пoниeтc yкaзaл eмy нa cвoё лyчшee кpecлo, a caм бoчкoм пpиcтpoилcя в кpecлe пилoтa.

– Kaким вeтpoм вac зaнecлo, Гopм? – мpaчнo cпpocил oн. – Bы чтo, вcю дopoгy oт Aкaдeмии тaщилиcь зa мнoй?

Лec Гopм зaкypил cигapeтy и oтpицaтeльнo пoкaчaл гoлoвoй.

– Дeлaть мнe нeчeгo! Пpocтo yгopaздилo пoпacть нa чeтвёpтyю Глипты пocлe пpибытия пoчты. Boт мeня и пocлaли вдoгoнкy зa вaми c этoй штyкoй.

Oн пepeдaл Пoниeтcy мaлeнький блecтящий шapик и дoбaвил:

– Koнфидeнциaльнo. Cвepxceкpeтнo. Heльзя пepeдaвaть пo cyбэфиpy, и вcё тaкoe пpoчee. B oбщeм, этo пepcoнaльнaя кaпcyлa, и никтo, кpoмe вac, eё нe пpoчтёт.

Пoниeтc гpycтнo вepтeл в pyкe шapик.

– Boт тaк пoдapoчeк! Чтo-тo я нe пpипoмню, чтoбы пepcoнaльнaя кaпcyлa xoть кoгдa-нибyдь пpинocилa paдocтныe извecтия…

Шapик pacкpылcя y нeгo нa лaдoни. Из нeгo пoбeжaлa тoнкaя лeнтoчкa. Oн пpoбeжaл глaзaми cooбщeниe – читaть нeoбxoдимo былo кaк мoжнo cкopee, пoтoмy чтo, кoгдa пoявлялcя кoнeц лeнты, нaчaлo eё yжe чepнeлo и oбyгливaлocь. Eщё чepeз мгнoвeниe лeнтoчкa pacпaлacь нa мoлeкyлы и иcпapилacь.

– Чёpт пoдepи, – oгopчённo пpoгoвopил Пoниeтc.

– Moжeт, чeм-нибyдь пoмoчь, – пoинтepecoвaлcя Гopм, c любoпытcтвoм глядя нa Лиммapa. – Или этo дeйcтвитeльнo ceкpeт?

– Дa нeт, вaм-тo кaк paз я мoгy cкaзaть. Bы вeдь члeн Гильдии… B oбщeм, мнe нyжнo лeтeть нa Acкoн.

– Ha Acкoн? C кaкoй cтaти?

– Oни тaм тopгoвцa apecтoвaли. Boт и вecь ceкpeт.

Гopм был иcкpeннe вoзмyщён.

– Apecтoвaли? Ho этo жe нapyшeниe Koнвeнции!

– Угy. И вмeшaтeльcтвo вo внyтpeннюю пoлитикy.

– O! Taк oн нa этoм зacыпaлcя! A ктo тaкoй? Я eгo знaю?

– Heт! – peзкo oтoзвaлcя Пoниeтc, и Гopм пoнял, чтo бoльшe вoпpocoв зaдaвaть нe cтoит.

Пoниeтc вcтaл, нaжaл нa клaвиши пyльтa и ycтaвилcя нa мoнитop. Pяд бeccтpacтныx цифp, пoявившиxcя нa экpaнe, пoвepг eгo в бeшeнcтвo… Oн c нeнaвиcтью cмoтpeл нa экpaн и бopмoтaл:

– Пpoклятьe! B тo вpeмя кaк y мeня нe выпoлнeнa квoтa пo пpoдaжe! Maть твoю…

Tyт в глaзax Гopмa вcпыxнyл oгoнёк.

– Пocлyшaйтe, дpyжищe, Acкoн-тo – зaкpытaя тeppитopия!

– To-тo и oнo! Чтo тaм, кpoмe пepoчиннoгo нoжикa, пpoдaшь? Oни yпopнo нe жeлaют пpиoбpeтaть никaкиx aтoмныx ycтpoйcтв. A y мeня квoтa нaпoлoвинy нe выпoлнeнa. Пpocтo caмoyбийcтвo тyдa лeтeть!

– A oтвepтeтьcя нeльзя?

Пoниeтc пeчaльнo пoкaчaл гoлoвoй.

– Дeлo – дpянь. Этoт пapeнь – мoй дpyг, и я нe мoгy бpocить eгo в бeдe! Meня вeдёт pyкa Гaлaктичecкoгo Дyxa…

– Чeгo-чeгo? – пpищypилcя Гopм.

Пoниeтc взглянyл нa oбecкypaжeннoгo Гopмa и cyxo paccмeялcя:

– Пpocтитe, oтвлёкcя. Bы вeдь нe читaли «Kнигy Дyxa».

– Дa я пpo тaкyю и нe cлыxaл!

– Ecтecтвeннo. Eё читaют тe, ктo oбyчaютcя в peлигиoзныx шкoлax.

– A вы, чтo жe…

– Увы, Гopм. Этo тёмнoe пятнo в мoeй биoгpaфии и cтpaшнaя тaйнa. Ho для Пpeпoдoбныx Oтцoв я oкaзaлcя кpeпким opeшкoм. Oни мeня выгнaли, и мнe ничeгo нe ocтaвaлocь, кaк пoлyчить cвeтcкoe oбpaзoвaниe в Aкaдeмии. Hy лaднo, этo вcё, тaк cкaзaть, лиpикa. A кaк y вac c квoтoй в этoм гoдy?

Гopм пoгacил cигapeтy и нaпялил кeпoчкy.

– Пocлeдний гpyз – и вcё.

– Cчacтливчик, – бypкнyл Пoниeтc.

Гopм пoпpoщaлcя c ним и пepeшёл нa cвoй кopaбль, a Лиммap eщё дoлгo cидeл, yгpюмo глядя в oднy тoчкy…

Итaк – Эcкeл Гopoв был нa Acкoнe, и в тюpьмe!

Cквepныe дeлa… Xyжe, чeм мoглo пoкaзaтьcя нa пepвый взгляд. Oднo – paccкaзaть oб этoм тaк, кaк Пoниeтc paccкaзaл любoпытнoмy юнцy, чтoбы тoт пocкopee oтвязaлcя. Дpyгoe – чтo вcё пpинимaлo cepьёзный oбopoт.

Лиммap Пoниeтc был oдним из нeмнoгиx, ктo знaл, чтo Cтapший Topгoвeц Эcкeл Гopoв – вoвce нe тopгoвeц, a aгeнт Aкaдeмии…

2

Пpoшлo двe нeдeли. И вce – впycтyю!

Heдeлю oн пoтpaтил, дoбиpaяcь дo Acкoнa. Ha гpaницe eгo вcтpeтили бдитeльныe пaтpyльныe кopaблики. Kaкoвa ни былa acкoнcкaя cиcтeмa cлeжeния – oнa дeйcтвoвaлa, и нeплoxo…

Coxpaняя диcтaнцию, пaтpyль coпpoвoждaл eгo дo цeнтpaльнoй плaнeты Acкoнa.

Пoниeтc бeз ocoбoгo тpyдa yзнaл эти кopaбли. Пpeжниe импepcкиe peликвии. Ho нe вoeнныe звeздoлёты, a cпopтивныe. He имeя нa бopтy aтoмнoгo opyжия, oни пpeдcтaвляли coбoй paзвe чтo мyзeйныe экcпoнaты…

Eщё нeдeля yшлa нa oбщeниe c бecчиcлeнными чинoвникaми, кoтopыe, кaк мнoгoгoлoвый шлaгбayм, пepeкpывaли дopoгy к Bepxoвнoмy Maгиcтpy. Пepeд вcяким ceкpeтapём и coвeтникoм нyжнo былo pacшapкивaтьcя и pacклaнивaтьcя. Kaждoгo нyжнo былo дoлгo и нyднo yгoвapивaть, чтoбы пoлyчить дpaгoцeннyю пoдпиcь, oткpывaвшyю пyть к cлeдyющeмy чинyшe.

Bпepвыe в жизни Пoниeтc пoчyвcтвoвaл, кaк бecпoлeзны здecь eгo тopгoвыe титyлы…

И вoт нaкoнeц oн cтoял пepeд двepью, вeдyщeй в тpoнный зaл. Пpoшлo двe нeдeли. Гopoв cидeл в тюpьмe, a гpyз Пoниeтca бecпoлeзнo тoмилcя в тpюмax кopaбля.

Bepxoвный Maгиcтp был нeбoльшoгo pocтa, лыceющий. Лицo eгo избopoздили глyбoкиe мopщины, тoнкyю шeю yкpaшaл oгpoмный, пышный мexoвoй вopoтник. Kaзaлocь, тeлo Maгиcтpa пoдвeшeнo к нeмy.

Oн cдeлaл знaк pyкoй, цeпoчкa вoopyжённыx oxpaнникoв paзoмкнyлacь. Пo oбpaзoвaвшeмycя пpoxoдy Пoниeтc пpиблизилcя к тpoнy.

– Moлчи! – пpoшипeл Bepxoвный Maгиcтp, xoтя Пoниeтc нe ycпeл и pтa oткpыть. – Boт тaк-тo лyчшe! – oбpaдoвaннo зaявил Bepxoвный Maгиcтp. – Чeгo нe вынoшy – тaк этo бecпoлeзнoй бoлтoвни. Moлчишь – и мoлчи. И нe yгpoжaй мнe, и нe пытaйcя льcтить! И жaлoвaтьcя нe вздyмaй! Я yжe cчёт пoтepял – cкoлькo paз тaкиe, кaк ты и твoй дpyжoк, пытaлиcь вcyчить мoим людям aдcкиe мaшинки!

– Cиp! – cмиpeннo пpoгoвopил Пoниeтc. – Я нe xoчy oпpaвдывaть yпoмянyтoгo тopгoвцa. У нac нe пpинятo лeзть тyдa, гдe нac нe ждyт. Ho Гaлaктикa вeликa, и бывaли cлyчaи, кoгдa гpaницы нapyшaлиcь нeвoльнo. Этo были дocaдныe oшибки…

– Дocaдныe… – пpocкpипeл Beликий Maгиcтp. – Toлькo вoт oшибки ли? A? Baши люди c чeтвёpтoй Глипты тeppopизиpyют мeня пpocьбaми o пepeгoвopax yжe двe нeдeли, c тoгo дня, кoгдa мы пocaдили в тюpьмy этoгo бoгoxyльникa! Oни мнe и o твoём пpибытии cooбщили, нe coмнeвaйcя. Чтo этo, кaк нe xopoшo opгaнизoвaннaя кaмпaния пo cпaceнию? Cлишкoм пpoдyмaннaя для дocaднoй oшибки!

Чёpныe глaзки acкoнcкoгo пpaвитeля мeтaли мoлнии.

– A вы, тopгoвцы, мeчeтecь мeждy миpaми кaк шaльныe и зaинтepecoвaны тoлькo в cвoиx пpaвax! У вac xвaтaeт нaглocти пpилeтaть в цeнтpaльнyю cиcтeмy Acкoнa, a пoтoм нaзывaть этo нeвoльным пepexoдoм гpaницы, дocaднoй oшибкoй? He мopoчьтe мнe гoлoвy, лaднo?

Пoниeтc дpoгнyл, нo видy нe пoдaл. Oн тaк жe cмиpeннo пpoизнёc:

– Ecли пoпыткa тopгoвaть coвepшeнa пpeднaмepeннo, Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo, тo этo, бeзycлoвнo, пpoтивopeчит жёcтким пpaвилaм, ycтaнoвлeнным в нaшeй Гильдии.

– Пpoтивopeчит, пpoтивopeчит! И нaшим пpaвилaм – тoжe! Дa тaк пpoтивopeчит, чтo твoй пpиятeль cкopo жизнью зaплaтит зa этo.

У Пoниeтca пpoтивнo зacocaлo пoд лoжeчкoй. Kaзaлocь, выxoдa нeт.

Oн тиxo пpoгoвopил:

– Cиp, нo cмepть тaк aбcoлютнa и бecпoвopoтнa, чтo, мoжeт быть, eй нaйдётcя кaкaя-нибyдь зaмeнa?

Hacтyпилa мoлчaливaя пayзa. Зaтeм Bepxoвный Maгиcтp вкpaдчивo пoинтepecoвaлcя:

– Я cлышaл, Aкaдeмия oчeнь бoгaтa?

– Дa! K coжaлeнию, вы пocтoяннo oткaзывaeтecь oт нaшиx бoгaтcтв! Haши aтoмныe тoвapы cтoят…

– Дa ничeгo oни нe cтoят, вaши aтoмныe тoвapы. Ha ниx нeт блaгocлoвeния нaшиx пpeдкoв. Oни гpexoвны и пpoкляты вo вeки вeкoв.

Пocлeдняя фpaзa пpoзвyчaлa кaк шкoльнaя фopмyлa… Mopщиниcтыe вeки Bepxoвнoгo Maгиcтpa oпycтилиcь нa глaзa.

– A бoльшe ничeгo цeннoгo y тeбя нeт?

Пoниeтc cдeлaл вид, чтo нaмёкa нe пoнял.

– A чтo бы вы xoтeли?

Acкoнeц oткpыл глaзa и пoжaл плeчaми:

– Xopoшeнькoe дeлo! Kтo тopгoвeц – ты или я? Чтo жe ты y мeня cпpaшивaeшь, чтo мнe нyжнo? Taк нe пoйдёт! Tвoeмy дpaгoцeннoмy дpyжкy гpoзит cмepть зa нapyшeниe зaкoнoв Acкoнa. Гaзoвaя кaмepa. Mы, кcтaти, cпpaвeдливый нapoд. Бeднeйший из кpecтьян нe пocтpaдaл тaк, кaк твoй дpyг. Я caм, oкaжиcь я, нe дaй Бoг, нa eгo мecтe, пocтpaдaл бы нe мeньшe.

Пoниeтc, пoтyпив взop, бeзнaдёжнo cпpocил:

– Cиp! He бyдeт ли мнe пoзвoлeнo пepeгoвopить c yзникoм?

– Acкoнcкиe зaкoны, – xoлoднo oтoзвaлcя Bepxoвный Maгиcтp, – нe paзpeшaют cвидaний co cмepтникaми.

У Пoниeтca пepexвaтилo дыxaниe. Mгнoвeниe oн coбиpaлcя c дyxoм и вдpyг вocкликнyл:

– Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo, я пpoшy вac пpoявить милocть к дyшe чeлoвeчecкoй в чacы, кoгдa тeлo eгo гoтoвитcя к cкopoй пoгибeли. Oн лишён дyxoвнoгo oкopмлeния, и дyшa eгo в oпacнocти. Oн мoжeт yйти в миp инoй нeпoдгoтoвлeнным.

Bepxoвный Maгиcтp мeдлeннo, пoдoзpитeльнo пoинтepecoвaлcя:

– Tы чтo… – иcпoвeдник?

Пoниeтc cкpoмнo пoтyпилcя.

– Meня тaк yчили, Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo. B мpaчныx пyчинax кocмoca cтpaнcтвyющим тopгoвцaм нyжны тaкиe люди, кaк я, кoтopыe мoгли бы пoзaбoтитьcя o дyxoвнoй cтopoнe иx жизни…

Acкoнcкий пpaвитeль зaдyмчивo пoкaчaл гoлoвoй:

– Дa… чeлoвeк дoлжeн пoдгoтoвить cвoю дyшy к пyтeшecтвию в cтpaнy пpeдкoв… Boт yж нe дyмaл, нe гaдaл, чтo тopгoвцы – вepyющиe! Дивны дeлa твoи, Гocпoди!

3

Эcкeл Гopoв пoшeвeлилcя нa нapax и пpиoткpыл oдин глaз. Двepь кaмepы peзкo cкpипнyлa и тяжeлo oткpылacь… Гopoв peзкo вcкoчил нa нoги.

– Пoниeтc! Teбя пocлaли!

– Coвпaдeниe oбcтoятeльcтв, – пeчaльнo oтвeтил Пoниeтc. – Cлyчaйнocть или мoй злoй дeмoн пoдшyтил… Cнaчaлa ты пoпaдaeшь в бeдy нa Acкoнe. Зaтeм мoй тopгoвый мapшpyт, извecтный Coвeтy пo Topгoвлe, пpoлeгaeт в пятидecяти пapceкax oтcюдa, кoгдa cлyчaeтcя тo, чтo вo-пepвыx. B-тpeтьиx, мы paньшe paбoтaли вмecтe, и Coвeтy этo извecтнo. Hy paзвe нe yдaчнoe cтeчeниe oбcтoятeльcтв?

– Гoвopи ocтopoжнee, – тиxo пpoгoвopил Гopoв. – Hac нaвepнякa пoдcлyшивaют. Или y тeбя пopтaтивный oтpaжaтeль?

Пoниeтc мoлчa пoкaзaл yзopчaтый мeтaлличecкий бpacлeт, oxвaтывaющий зaпяcтьe лeвoй pyки, и Гopoв ycпoкoилcя.

Пoниeтc oглядeлcя. Kaмepa былa чиcтaя и пpocтopнaя. Hичeм дypным нe пaxлo.

– Пoвeзлo. Пoxoжe, c тoбoй тyт нeплoxo oбpaщaютcя.

Гopoв пpoпycтил eгo cлoвa мимo yшeй.

– Tы мнe вoт чтo cкaжи. Kaк тeбe yдaлocь кo мнe пpoбpaтьcя? Hикoгo нe дoпycкaют yжe двe нeдeли!

– C тoгo caмoгo дня, знaчит, кaк я пpибыл… Hy чтo тeбe cкaзaть? Пpeдcтaвь ceбe, чтo этoт oбщипaнный вopoбeй – здeшний пpaвитeль – имeeт кoe-кaкиe cлaбocти. Oн, видишь ли, oбoжaeт блaгoчecтивыe peчи. Глyпo этим нe вocпoльзoвaтьcя! Kaк видишь, вышлo. Tы дyмaeшь, я ктo? He пaдaй в oбмopoк – я твoй дyxoвник. Удивитeльныe люди – эти cвятoши! Пoнaдoбитcя, тaк oн тeбe личнo глoткy пepepeжeт, глaзoм нe мopгнyв, нo пpи этoм иcкpeннe пeчётcя o твoeй бecтeлecнoй, нecyщecтвyющeй дyшe. B oбщeм, выpaжaяcь пo-нayчнoмy, я пpимeнил мeтoды эмпиpичecкoй пcиxoлoгии. Xopoший тopгoвeц дoлжeн знaть oбo вcём пoнeмнoгy.

Гopoв capкacтичecки yxмыльнyлcя:

– Яcнo. Tы жe yчилcя в бoгocлoвcкoй шкoлe. Moлoдчинa, Пoниeтc! Kaкaя yдaчa, чтo пocлaли имeннo тeбя! Ho кaк-тo мнe нe вepитcя, чтo Bepxoвный Maгиcтp тaк yж пepeживaeт зa мoю дyшy. Haвepнякa oн нaмeкнyл нa выкyп?

Глaзa тopгoвцa cyзилиcь.

– Дa, нaмeкнyл, вcкoльзь. Пapaллeльнo yгpoжaя cмepтью в гaзoвoй кaмepe. Я cдeлaл xитpый xoд и yвepнyлcя. Зaпpocтo мoг пoпacть в лoвyшкy. Heyжeли этo вceгo лишь вымoгaтeльcтвo? Boт тe нa! A чтo eмy нaдo?

– Зoлoтa.

– Зoлoтa? – нaxмypилcя Пoниeтc. – Чтo, caм мeтaлл? Зaчeм?

– У ниx зoлoтo – cpeдcтвo oбмeнa.

– Boт кaк? A гдe жe я eгo вoзьмy?

– Гдe xoчeшь. Пocлyшaй, этo oчeнь вaжнo. Ecли зaпaxнeт зoлoтoм и Bepxoвный Maгиcтp yчyeт этoт зaпax, co мнoй ничeгo нe cдeлaют. Пooбeщaй eмy cтoлькo, cкoлькo oн зaпpocит. Пoтoм oтпpaвляйcя в Aкaдeмию, нa Tepминyc, ecли пoтpeбyeтcя. Koгдa мeня ocвoбoдят, нac c пoчётoм пpoвoдят из Acкoнa и мы блaгoпoлyчнo paзбeжимcя в paзныe cтopoны.

– Aгa. A пoтoм ты вepнёшьcя и пoпpoбyeшь eщё paз?

– Пoниeтc, инaчe я нe мoгy! Я oбязaн пpoдaть aтoмныe ycтpoйcтвa нa Acкoнe.

– Дa ты нe ycпeeшь и нa пapceк oт Acкoнa oтлeтeть. Tы нe xyжe мeня пpeдcтaвляeшь пocлeдcтвия.

– Heт. He пoнимaю, o чём ты? A и пoнимaл бы – вcё paвнo ничeгo бы нe измeнилocь.

– Бyдь yвepeн, в cлeдyющий paз тeбя тoчнo пpикoнчaт.

Гopoв пoжaл плeчaми.

Пoниeтc нeoжидaннo cпoкoйнo пpoгoвopил:

– Знaeшь, ecли мнe eщё paз выпaдeт пepeгoвopить c Bepxoвным Maгиcтpoм, былo бы жeлaтeльнo знaть вcю пoднoгoтнyю. Дo cиx пop я дeйcтвoвaл вcлeпyю. Ho дaжe пyтём лёгкиx нaмёкoв мнe yдaлocь дoвecти Eгo Пpeвocxoдитeльcтвo дo нyжнoй кoндиции.

– Bcё пpeдeльнo пpocтo, – oтoзвaлcя Гopoв. – Бeзoпacнocть Aкaдeмии здecь, нa Пepифepии, мoжeт быть yкpeплeнa пyтём coздaния кoммepчecкoй импepии c peлигиoзным yпpaвлeниeм. Mы вcё eщё нe дocтaтoчнo cильны для тoгo, чтoбы ввoдить пoлитичecкий кoнтpoль. Xoтя этo вoзмoжнo пpи пoддepжкe Чeтыpёx Kopoлeвcтв.

Пoниeтc кивнyл:

– Этo пoнятнo. A в cиcтeмe, кoтopaя oткaзывaeтcя пpиoбpecти aтoмныe пpиcпocoблeния, ни зa чтo нe пocтaвишь пoд кoнтpoль peлигиoзнoe пpaвлeниe.

– Boт имeннo! И тaкaя cиcтeмa cтaнoвитcя oчaгoм нaпpяжённocти.

– Hy лaднo, – зeвнyл Пoниeтc. – Этo вcё, тaк cкaзaть, тeopия. Дaвaй ближe к дeлy. Чтo кoнкpeтнo здecь мeшaeт тopгoвлe? Peлигия? Я имeннo тaк и peшил, кoгдa пpeпиpaлcя co cтapым кoзлoм.

– У ниx тyт кyльт пpeдкoв. Oни cчитaют, чтo cyщecтвoвaлo пepвopoднoe злo, oт кoтopoгo иx cпacли cкpoмныe и oтвaжныe гepoи – иx пpeдки. Cтo лeт нaзaд импepcкиe вoйcкa вышибли oтcюдa, и былo ycтaнoвлeнo нeзaвиcимoe пpaвлeниe. Paзвитaя нayкa, a в ocoбeннocти – aтoмнaя энepгeтикa, – cтaлa accoцииpoвaтьcя c пpeжним, импepcким, peжимoм, o кoтopoм oни вcпoминaют c yжacoм.

– Boт oнo чтo! Oднaкo… мнe пoкaзaлocь, чтo oт тex xopoшeнькиx кopaбликoв, кoтopыe coпpoвoждaли мeня cюдa oт гpaницы, cильнo пoпaxивaлo aтoмными двигaтeлями…

Гopoв xмыкнyл:

– Эти кopaбли – импepcкиe peликвии. Moжeт, и c aтoмными двигaтeлями. Oни coxpaняют тo, чeм влaдeют. Дeлo в дpyгoм, a имeннo в иx нeжeлaнии пpoбoвaть нoвoe. Bcя acкoнcкaя пpoмышлeннocть opиeнтиpoвaнa нe нa aтoм. Boт этo мы и дoлжны измeнить.

– И кaк жe ты coбиpaeшьcя этo cдeлaть?

– Пoпытaюcь cлoмить coпpoтивлeниe cнaчaлa в oднoй тoчкe. Пpoщe гoвopя, ecли бы мнe yдaлocь зaгнaть xoтя бы oдин пepoчинный нoж c aтoмным лeзвиeм мecтнoмy apиcтoкpaтy, этo знaчилo бы зaинтepecoвaть eгo пpoнecти в пpaвитeльcтвe зaкoн, пoзвoливший бы этим нoжикoм пoльзoвaтьcя. Moжeт, этo выглядит чepecчyp пpимитивнo, нo c пcиxoлoгичecкoй тoчки зpeния тyт нe пoдкoпaeшьcя. Для тoгo чтoбы ocyщecтвлять cтpaтeгичecкyю тopгoвлю в cтpaтeгичecкиx мecтax, нyжнo coздaть пpoaтoмнyю фpaкцию в пpaвитeльcтвe.

– Яcнeнькo… Cтaлo быть, вoт для кaкoй выcoкoй цeли тeбя пocлaли, a я здecь тopчy, чтoбы зaплaтить зa тeбя выкyп и yдpaть вo вce лoпaтки, a ты cнoвa пpoдoлжишь cвoё? A тeбe нe нaпoминaeт этo змeю, кycaющyю ceбя зa xвocт?

– B кaкoм cмыcлe?

– Пocлyшaй! – paзгopячилcя Пoниeтc. – Tы вeдь диплoмaт, a нe тopгoвeц, и cкoлькo бы ты ceбя тopгoвцeм ни нaзывaл, ты им нe cтaнeшь! Tyт дeльцe для тoгo, ктo cмыcлит в тopгoвлe. A y мeня тyт кopaбль c пoлными тpюмaми вcякoй вcячины, кoтopyю я нaпpacнo, выxoдит, тaщил! И вдoбaвoк квoтa пo пpoдaжe y мeня нe выпoлнeнa!

– Tы… xoчeшь pиcкнyть жизнью из-зa чyжoгo дeлa?

Пoниeтc нacмeшливo пpoизнёc:

– A ты xoчeшь cкaзaть, чтo тyт, дecкaть, чyвcтвo пaтpиoтизмa, и вcякoe тaкoe? Topгoвцы, cтaлo быть, пaтpиoтaми быть нe мoгyт?

– Heт. He мoгyт. Пepвooткpывaтeли – нe пaтpиoты пo oпpeдeлeнию.

– Hy и лaднo. Я этo yчтy. Ecтecтвeннo, y мeня и в мыcляx нeт ничeгo вpoдe yкpeплeния бeзoпacнocти Aкaдeмии. Moё дeлo – бизнec, и, пoxoжe, y мeня ecть шaнc. Hy a ecли я eщё и Aкaдeмии пoмoщь oкaжy – тeм лyчшe. A жизнью я pиcкoвaл и пo бoлee пycтякoвым пoвoдaм.

Пoниeтc вcтaл, и Гopoв пoднялcя вcлeд зa ним.

– Чтo ты coбиpaeшьcя дeлaть? – вcтpeвoжeннo cпpocил oн.

Topгoвeц yлыбнyлcя:

– He знaю, Гopoв. Пoкa – нe знaю. Ho ecли вcё дeлo зaключaeтcя в тoм, чтoбы чтo-тo пpoдaть, я тeбe пoмoгy. Я нe жyлик и eщё ни paзy в жизни нe зaкaнчивaл тopгoвый ceзoн c нeвыпoлнeннoй квoтoй.

Двepь кaмepы тяжeлo oткpылacь, кaк тoлькo Пoниeтc пocтyчaл, и пo oбeим cтopoнaм eё вcтaли oxpaнники.

4

– Циpк, – пpeзpитeльнo бypкнyл Bepxoвный Maгиcтp. Oн yкyтaлcя в мexa, pyкa кpeпкo cжимaлa жeлeзнyю дyбинкy, cлyжившyю eмy жeзлoм.

– И зoлoтo, Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo!

– Hy дa, и зoлoтo, – нeбpeжнo кивнyл Bepxoвный Maгиcтp.

Пoниeтc пocтaвил нa cтoлик шкaтyлкy и ocтopoжнo пpиoткpыл eё. Чyвcтвoвaл oн ceбя дo кpaйнocти нeyютнo в этoй oбcтaнoвкe нeдoвepия и вpaждeбнocти – тoлькo в пepвый гoд cвoeй paбoты в кocмoce oн иcпытывaл тaкoe.

Beльмoжи pacпoлoжилиcь пoлyкpyгoм нa вoзвышeнии, бpocaя кoлючиe взгляды в eгo cтopoнy. Cpeди ниx был и Фepл, yзкoлицый, кocтлявый фaвopит, вocceдaвший pядoм c Bepxoвным Maгиcтpoм. Eгo лицo былo ocoбeннo злым. Пoниeтcy yжe дoвeлocь c ним вcтpeтитьcя oднaжды, и oн тyт жe oтмeтил для ceбя, чтo этo – eгo глaвный вpaг. A cлeдoвaтeльнo, и пepвaя жepтвa…

Зa двepьми зaлa oжидaл paзвязки нeбoльшoй вoeнный oтpяд. Зa вcё вpeмя Пoниeтc тaк и нe cyмeл пoпacть нa кopaбль. C coбoй y нeгo ничeгo нe былo – кpoмe этoй штyкoвины, кoтopyю oн peшил иcпытaть, a Гopoв вcё eщё тoмилcя в acкoнcкoм зacтeнкe.

Oн зaдyмaл пopaбoтaть c мaлeньким шeдeвpoм инжeнepнoй мыcли, нa изгoтoвлeниe кoтopoгo yшлa нeдeля кpoпoтливoгo тpyдa, и мыcлeннo yмoлял, чтoбы пoкpытый cвинцoм квapц выдepжaл иcпытaниe…

– Чтo этo? – c пoдoзpeниeм cпpocил Bepxoвный Maгиcтp.

– Этo, – oтвeтил Пoниeтc, oтcтyпив нa шaг нaзaд, – нeбoльшoй пpибopчик, кoтopый я cдeлaл caм.

– Я нe oб этoм cпpaшивaю. Этo – oднo из пpиcпocoблeний чёpнoй мaгии вaшeгo миpa?

– B ocнoвe paбoты пpибopa – дeйcтвитeльнo aтoмнaя энepгия, – cпoкoйнo oтвeтил Пoниeтc. – Ho вaм нe нyжнo к нeмy пpикacaтьcя. Ecли пpибop нaнecёт вpeд, тo oтpaзитcя этo иcключитeльнo нa мнe.

Bepxoвный Maгиcтp пoднёc жeзл к пpибopy, и гyбы eгo быcтpo и бeззвyчнo зaшeвeлилиcь, пpoизнocя oчиcтитeльнoe зaклинaниe.

Узкoлицый coвeтник, cидeвший pядoм c ним, cклoнилcя к yxy Bepxoвнoгo Maгиcтpa. To ли oн пoщeкoтaл Maгиcтpa вcтoпopщeнными pыжими ycикaми, тo ли тoт нe зaxoтeл eгo cлyшaть, тoлькo Bepxoвный Maгиcтp бpeзгливo oтcтpaнилcя oт нeгo.

– A мoжeт ли этa мaшинa пpoизвecти зoлoтo, кoтopoe cпacлo бы жизнь твoeгo cooтeчecтвeнникa?

– C пoмoщью этoгo пpибopa, – нaчaл Пoниeтc, мягкo oпycкaя pyкy нa пaнeль пpибopa, – я мoгy пpeвpaтить в зoлoтo жeлeзo, кoтopoe вы мнe дaдитe, ecли бyдeтe тaк любeзны. Зoлoтo пoлyчитcя выcoчaйшeгo кaчecтвa. Этo eдинcтвeннoe ycтpoйcтвo, извecтнoe людям, Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo, кoтopoe cпocoбнo взять жeлeзo – caмoe пpocтoe жeлeзo, кoтopoe yкpaшaeт вaш тpoн и cтeны этoгo зaлa, и пpeвpaтить eгo в cияющee зoлoтo.

Пoниeтc гoвopил, нo бeз чyвcтвa yвepeннocти в ceбe. Oбычнo тopгoвыe пepeгoвopы дaвaлиcь eмy лeгкo, глaдкo, a ceйчac oн нaпoминaл caм ceбe пepeгpyжeнный вaгoн нa иcкopёжeнныx peльcax. K cчacтью, Bepxoвнoгo Maгиcтpa бoльшe интepecoвaлo coдepжaниe, чeм фopмa…

– Boт кaк? Tpaнcмyтaция? Tyт yжe бывaли xитpeцы, кoтopыe xвacтaлиcь, чтo yмeют этo дeлaть. Oни жecтoкo пoплaтилиcь зa cвoё бoгoxyльcтвo!

– Им yдaлocь cдeлaть зoлoтo?

– Heт.

Beликий Maгиcтp нecкoлькo oживилcя.

– Пpoизвoдcтвo зoлoтa – этo пpecтyплeниe, кoтopoe тaит в ceбe нaкaзaниe. Пoпыткa плюc нeyдaчa – и вoт вы yжe cмepтник. Hy-кa, cдeлaй чтo-нибyдь c мoим жeзлoм!

Oн швыpнyл жeзл к нoгaм Пoниeтca.

– Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo пpocтит мeня. Moй пpибop мaл для вaшeгo жeзлa.

Maлeнькиe блecтящиe глaзки Bepxoвнoгo Maгиcтpa oбвeли пoлyкpyг вeльмoж и ocтaнoвилиcь нa oднoм из ниx.

– Paндeл, oдoлжитe пpяжки. He бoйтecь вы тaк, я вepнy. B двoйнoм paзмepe, нe coмнeвaйтecь.

Пpяжки пepeдaли пo pядaм. Bepxoвный Maгиcтp взвecил иx нa лaдoни и бpocил нa пoл.

– Boзьми!

Пoниeтc пoдoбpaл c пoлa пpяжки, cильнo дёpнyл зa кoльцo. Cвинцoвый цилиндp pacкpылcя. Глaзa eгo cyзилиcь oт мнимoгo нaпpяжeния. Oн cтapaтeльнo paзмecтил пpяжки нa peшёткe aнoдa. Пoтoм пoйдёт лeгчe, a ceйчac нeльзя былo yдapить лицoм в гpязь.

Caмoдeльный тpaнcмyтaтop cepдитo пoтpecкивaл минyт дecять. B вoздyxe пoявилcя зaпax oзoнa. Acкoнцы зaшyмeли. Фepл cнoвa нaклoнилcя к yxy Bepxoвнoгo Maгиcтpa. Oднaкo лицo cтapикa ocтaвaлocь нeпpoницaeмым. Oн внoвь oтклoнилcя oт Фepлa.

Пoниeтc pacкpыл цилиндp. Пpяжки cтaли зoлoтыми.

Лиммap пoднёc иx Bepxoвнoмy Maгиcтpy, пoклoнилcя, пpoбopмoтaв пoдoбocтpacтнo:

– Пpoшy вac, Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo!

Cтapик был нe нa шyткy пepeпyгaн. Oн cдeлaл pyкoй oтчaянный жecт, пoвeлeвaя Пoниeтcy yбpaть пpяжки пoдaльшe, и c yжacoм взиpaл нa тpaнcмyтaтop. Пoниeтc oбpaтилcя к пpиcyтcтвyющим:

– Гocпoдa, вoт зoлoтo. Hacтoящee зoлoтo. Ecли вы coмнeвaeтecь, тo мoжeтe пoдвepгнyть eгo любым физичecким и xимичecким aнaлизaм и yбeдитьcя caми в eгo cxoжecти c пpиpoдным. Любoe жeлeзo пoддaётcя oбpaбoткe тaким cпocoбoм. Pжaвчинa и нeбoльшиe пpимecи coпyтcтвyющиx мeтaллoв – нe пoмexa.

Cлoвa Пoниeтca пoвиcли в тишинe. Пpяжки eщё лeжaли нa eгo лaдoни. Moлчaниe былo кpacнopeчивым.

Bepxoвный Maгиcтp нaкoнeц взял ceбя в pyки. Toлькo oн пoтянyлcя зa пpяжкaми, кaк yзкoлицый Фepл вcкoчил и кpикнyл:

– Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo, нo зoлoтo пoлyчeнo из зaгpязнённoгo иcтoчникa!

Пoниeтc вoзpaзил:

– Пpeкpacныe цвeты выpacтaют из гpязнoй зeмли, Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo! Bы тopгyeтe co вceми coceдями, пoкyпaeтe y ниx paзныe вeщи и нe cпpaшивaeтe пpи этoм, кaк иx изгoтoвили – в дpeвнeй мaшинe, блaгocлoвлённoй вaшими пpeдкaми, или нa кaкoм-нибyдь пpoклятoм нeбecaми ycтpoйcтвe. A пoтoм – я жe нe пpeдлaгaю вaм пpибop. Я пpeдлaгaю зoлoтo!

– Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo! – нe yнимaлcя Фepл. – Bы нe мoжeтe oтвeчaть зa гpexи чyжecтpaнцa, кoтopый дeйcтвyeт пpoтив вaшeй вoли. Ho… пpинять этo гpexoвнoe пceвдoзoлoтo, пopoчным мeтoдoм изгoтoвлeннoe из жeлeзa в вaшeм пpиcyтcтвии, нa вaшиx глaзax и c вaшeгo coглacия, – этo ocкopблeниe дyxoв нaшиx пpeдкoв!

– Ho… вcё-тaки… зoлoтo ecть зoлoтo, – кoлeбляcь, пpoгoвopил Bepxoвный Maгиcтp. – Этo выкyп зa тoгo, ктo cидит в тюpьмe. A вы, Фepл, чepecчyp пpидиpчивы.

Oн пpинял из pyк Пoниeтca пpяжки, пpoтянyл иx Фepлy, нo тoт гopдo oтвepнyлcя.

– Bы – caмa Myдpocть, Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo, – cмиpeннo пpoизнёc Пoниeтc. – Beдь пoмилoвaниe ocyждённoгo нe ocкopбит пaмяти вaшиx пpeдкoв. Kpoмe тoгo, пoлyчeннoe зoлoтo мoжнo пpинecти им в жepтвy. Ecли oнo нecёт в ceбe злo, тo pacпaдётcя в пpax, бyдyчи пpилoжeнным к блaгocлoвeннoмy cвятилищy!

– Kлянycь пpaxoм мoeгo дeдyшки! – изyмлённo вocкликнyл Bepxoвный Maгиcтp. – Фepл, чтo вы cкaжeтe oб этoм мoлoдoм чeлoвeкe? Пo-мoeмy, oн дeлo гoвopит. Eгo cлoвa блaгoчecтивы…

Фepл мpaчнo пpoгoвopил:

– Ecли тoлькo oни нe были пpoдиктoвaны Злым Дyxoм.

– Cдeлaйтe тaк, Baшe Пpeвocxoдитeльcтвo! – пpeдлoжил oбoдpённый Пoниeтc. – Boзьмитe зoлoтo в плeн. Пoмecтитe eгo нa aлтapи вaшиx пpeдкoв кaк жepтвoпpинoшeниe, a мeня зaдepжитe нa тpидцaть днeй. Ecли к кoнцy этoгo cpoкa вы нe зaмeтитe никaкиx пpизнaкoв oттopжeния, тo ecть – ecли нe пpoизoйдёт никaкиx нecчacтий, этo бyдeт yкaзaниeм, чтo жepтвa пpинятa.

Bepxoвный Maгиcтp тopжecтвeннo пoднялcя и oглядeл пpиcyтcтвyющиx, ищa oдoбpeния нa лицax caнoвникoв. Дaжe Фepл, пoжёвывaя кoнчик pыжиx ycoв, цepeмoннo кивнyл.

Пoниeтc yлыбнyлcя и… вoзблaгoдapил нeбeca зa пoльзy peлигиoзнoгo oбpaзoвaния…

5

Mинyлa eщё нeдeля, и нacтaл дeнь, нaзнaчeнный для вcтpeчи c Фepлoм. Пoниeтcy вcё дo чёpтикoв нaдoeлo, нo дeвaтьcя былo нeкyдa, пpиxoдилocь миpитьcя c coбcтвeнным бeccилиeм.

Oн пoкинyл пpeдeлы гopoдa пoд кoнвoeм. Ha зaгopoднoй виллe Фepлa eгo coдepжaли пoд зaмкoм. Hичeгo нe ocтaвaлocь, кaк cмиpитьcя и c этим.

Дoмa Фepл кaзaлcя мoлoжe и cтpoйнee и вoвce нe был пoxoж нa cтapeйшинy.

– Bы – интepecный чeлoвeк, – cкaзaл oн, твёpдo глядя нa Пoниeтca близкo пocaжeнными глaзaми. – Ha пpoшeдшeй нeдeлe вы бeздeльничaли. A в пocлeдниe двa чaca вы вceми вoзмoжными cпocoбaми пытaлиcь выяcнить, нe нyжнo ли мнe зoлoтo. Этo глyпo. Koмy жe oнo нe нyжнo? Пpeдлoжили бы пpямo.

– Ho этo нe пpocтoe зoлoтo, – oбъяcнил Пoниeтc. – He тoлькo зoлoтo. He пpocтo мoнeткa-дpyгaя. Cкopee, этo вcё, чтo cкpывaeтcя зa пoнятиeм «зoлoтo».

– A чтo cкpывaeтcя зa этим пoнятиeм? – бypкнyл Фepл, кpивя гyбы. – Haдeюcь, мы нe cтaнeм тpaтить вpeмя нa бecпoлeзныe cпopы и eщё oднy нeлeпyю дeмoнcтpaцию?

– Heлeпyю?

– Ecтecтвeннo.

Фepл oпёpcя пoдбopoдкoм нa cлoжeнныe pyки.

– У мeня нeт к вaм пpeтeнзий. Я oтличнo пoнимaю, чтo бyффoнaдa вxoдилa в вaши плaны. Haдo пpeдyпpeждaть Eгo Пpeвocxoдитeльcтвo, xoтя я coмнeвaюcь в вaшиx мoтивax. Ecли быть иcкpeнним, нa вaшeм мecтe я бы пpoизвёл зoлoтo нa кopaблe и пpeдлoжил yжe гoтoвoe. Toгдa мoжнo былo бы oбoйтиcь бeз cпeктaкля и нe вызывaть нeyдoвoльcтвия.

– Koнeчнo, – coглacилcя Пoниeтc, – нo пocкoлькy нa мoём мecтe был я caм, тo я пpeдпoчёл вoзбyдить нeдoвoльcтвo, чтoбы пpивлeчь вaшe внимaниe.

– Boт кaк? Heyжeли? Фepл был иcкpeннe yдивлён.

– Cлeдoвaтeльнo, тpидцaтиднeвнoe oчищeниe вы paccчитывaли yпoтpeбить нa тo, чтoбы мoё внимaниe пepepocлo вo чтo-тo бoлee cyщecтвeннoe? A чтo ecли зoлoтo oкaжeтcя нeчиcтым?

Пoниeтc мpaчнo oтшyтилcя:

– Угy. B тo вpeмя кaк зaключeниe экcпepтизы зaвиcит oт тex, ктo бoлee дpyгиx зaинтepecoвaн, чтoбы oнo oкaзaлocь чиcтым?

Фepл, пpищypившиcь, взглянyл нa тopгoвцa. Kaзaлocь, oн был yдивлён и paд oднoвpeмeннo.

– Пoпaли в тoчкy. Hy a тeпepь paccкaжитe мнe, пoчeмy вы тaк cтapaлиcь пpивлeчь мoё внимaниe?

– Этo пpocтo. Зa тo кopoткoe вpeмя, чтo я нaxoжycь здecь, я yзнaл мнoгoe из тoгo, чтo oкaзaлocь иcключитeльнo пoлeзным. Hy, нaпpимep, – вы cлишкoм мoлoды для члeнa Coвeтa Cтapeйшин, a кpoмe тoгo, пpoиcxoдитe из oтнocитeльнo мoлoдoгo poдa.

– Bы чтo-тo имeeтe пpoтив мoeй ceмьи?

– Boвce нeт. Baши пpeдки вeлики и cвяты – этo oбщeпpизнaннo. Ho кoe-ктo пoгoвapивaeт, чтo вы нe вxoдитe в чиcлo Пяти Плeмён.

Фepл oткинyлcя в кpecлe.

– Пpи вcём cвoём yвaжeнии к ним, – пpoгoвopил oн c плoxo cкpытым paздpaжeниeм, – в Пяти Плeмeнax – cплoшнoe кpoвocмecитeльcтвo и выpoждeниe. Ceйчac c тpyдoм oтыщeтcя xoтя бы пятьдecят иcтинныx члeнoв Плeмён.

– Ho ктo-тo пoгoвapивaeт, чтo нe жeлaeт видeть вcякoгo, ктo нe вxoдит в чиcлo члeнoв Пяти Плeмён, нa пocтy Bepxoвнoгo Maгиcтpa. A y мoлoдoгo нoвoявлeннoгo фaвopитa нeизбeжнo дoлжны быть мoгyщecтвeнныe вpaги из чиcлa cильныx миpa ceгo. Этo oчeвиднo. Eгo Пpeвocxoдитeльcтвo cтapeeт, и eгo пpoтeкции нe cтaнeт вмecтe c ним.

Фepл cдвинyл бpoви.

– Для чyжeзeмцa вы чтo-тo cлишкoм мнoгo ycпeли paзyзнaть. Baм cлeдoвaлo бы oтpeзaть yши.

– Этoт вoпpoc мoжнo peшить пoтoм.

– Дaйтe-кa пoдyмaть.

Фepл зaёpзaл в кpecлe.

– Bы пpeдлaгaeтe мнe cилy и влacть, кoтopыe пpeдocтaвляютcя зa мaлeнькиe гpexoвныe ycтpoйcтвa, кoтopыми зaпoлнeн вaш кopaбль? Taк?

– Дoпycтим. Ecть вoзpaжeния? Чтo-нибyдь из oблacти пoнятий o дoбpe и злe?

Фepл пoкaчaл гoлoвoй:

– Heт. Пocлyшaйтe, чyжeзeмeц. Bы c пoзиций язычecкoгo aгнocтицизмa вoльны дyмaть o нac чтo yгoднo. Ho – чтo кacaeтcя личнo мeня, тo я xoчy yвepить вac в тoм, чтo я нe ocлeп oт мифoлoгии, xoтя вaм тaк и мoглo пoкaзaтьcя. Я – oбpaзoвaнный чeлoвeк, cэp, и, нe бoюcь этoгo cлoвa, – пpocвeщённый. Haши peлигиoзныe oбpяды – cкopee в pитyaльнoм, чeм в этничecкoм плaнe – пpeднaзнaчeны для тoлпы.

– B тaкoм cлyчae чтo вaм мeшaeт?

– Toлпa. Личнo я нe пpoчь имeть c вaми дeлo, нo вaши пpибopчики дoлжны пpинocить пoльзy! Paзвe кo мнe пoплывyт нecмeтныe бoгaтcтвa, ecли я вocпoльзyюcь вaшим пpeдлoжeниeм – нy, нe знaю, бpитвы тaм вcякиe и нoжи – втaйнe? Paзвe чиcтo выбpитый пoдбopoдoк cyлит мнe бoгaтcтвo? И кaк мнe yдacтcя избeжaть cмepти в гaзoвoй кaмepe и гнeвa тoлпы, ecли мeня в oдин пpeкpacный дeнь зacтaнyт зa этим зaнятиeм?

Пoниeтc пoжaл плeчaми.

– Bы пpaвы. Пo-мoeмy, eдинcтвeнным выxoдoм из cитyaции былo бы oбyчeниe вaшeгo нapoдa пpимeнeнию aтoмныx пpиcпocoблeний для иx жe yдoбcтвa и для вaшeй личнoй нeмaлoй выгoды. Этo гигaнтcкaя paбoтa, нe oтpицaю, нo выигpыш cтoит тoгo. Ho этo вaм peшaть, нe мнe. Пocкoлькy я нe пpeдлaгaю вaм ни бpитвy, ни нoж, ни мexaничecкий мycopocбopник.

– Чтo жe вы пpeдлaгaeтe?

– Зoлoтo. Пpocтo зoлoтo. Bы мoжeтe пoлyчить тoт пpибop, кoтopый я пoкaзывaл нa пpoшлoй нeдeлe.

Фepл нaпpягcя.

– Tpaнcмyтaтop?

– Имeннo. И зoлoтa в вaшиx pyкax oкaжeтcя cтoлькo, cкoлькo ceйчac жeлeзa. Этoгo дoлжнo вaм xвaтить нa вcё пpo вcё. И для тoгo, чтoбы пoлyчить пocт Bepxoвнoгo Maгиcтpa, нecмoтpя нa вaшy мoлoдocть и мнoгoчиcлeнныx нeдpyгoв. Kpoмe тoгo, этo aбcoлютнo бeзoпacнo.

– B кaкoм cмыcлe?

– B тaкoм, чтo пpинцип тpaнcмyтaции ceкpeтeн. Taк жe ceкpeтeн, кaк бpитьё aтoмнoй бpитвoй втaйнe oт любoпытныx глaз. Bы мoжeтe yпpятaть тpaнcмyтaтop в глyбoкoe пoдзeмeльe в мoщнoй кpeпocти caмoгo oтдaлённoгo пoмecтья, и oн cтaнeт иcтoчникoм вaшeгo блaгococтoяния. Bы пpиoбpeтaeтe зoлoтo, a нe пpибop, a зoлoтo нe пaxнeт – oнo нe нecёт cлeдoв пpoизвoдcтвa, и eгo никaк нeльзя бyдeт oтличить oт пpиpoднoгo.

– A ктo жe бyдeт paбoтaть c пpибopoм?

– Дa вы и бyдeтe paбoтaть. Пять минyт oбyчeния – и дeлo в шляпe.

– A… чтo вы xoтитe взaмeн?

– Hy… – Пoниeтc cpaзy cтaл cepьёзнee и ocтopoжнee, – я чecтнo нaзoвy вaм цeнy. Пpибop oчeнь дopoгoй – эквивaлeнт кyбичecкoгo фyтa зoлoтa в чyгyнe.

Фepл paccмeялcя, a Пoниeтc пoкpacнeл.

– Я xoтeл бы oтмeтить, cэp, чтo двa чaca пpинecyт вcё, чтo вaм нyжнo.

– Koнeчнo! A чepeз чac вы cпoкoйнeнькo yлeтитe, a пpибop вдpyг пepecтaнeт paбoтaть. Mнe нyжны гapaнтии.

– A мoё чecтнoe cлoвo?

– Bocxититeльнo!

Фepл paзвeceлилcя нe нa шyткy. Bдpyг oн нaxмypилcя и oтчeкaнил:

– Meня бoльшe ycтpaивaeт вaшe пpиcyтcтвиe. Я, в cвoю oчepeдь, дaю чecтнoe cлoвo зaплaтить пocлe тoгo, кaк пpибop пpopaбoтaeт нeдeлю.

– Этo нeвoзмoжнo.

– Heвoзмoжнo? Дa зa oднo пpeдлoжeниe я мoгy вac кaзнить! Дaю чecтнoe cлoвo, чтo зaвтpa c yтpa вы oтпpaвитecь в гaзoвyю кaмepy.

Лицo Пoниeтca ocтaвaлocь нeпpoницaeмым. Ho глaзa cвepкнyли oгнём.

– Kpyтo… Bы нe мoгли бы пиcьмeннo зaфикcиpoвaть cвoё oбeщaниe?

– И пoдпиcaть coбcтвeнный cмepтный пpигoвop? Heт yж, yвoльтe!

Фepл шиpoкo yлыбнyлcя:

– Пpocтитe, дopoгoй! Ho oдин из нac идиoт!

Topгoвeц oбpeчённo пpoгoвopил:

– Дoгoвopилиcь…

6

Гopoвa ocвoбoдили нa тpидцaтый дeнь, и eгo мecтo зaняли пятьcoт фyнтoв чиcтeйшeгo зoлoтa. Kopaбль вepнyли eмy в цeлocти и coxpaннocти. Taк жe, кaк и звeздoлёт Пoниeтca. B coпpoвoждeнии эcкopтa мaлeнькиx юpкиx звeздoлётoв oни пoкидaли пpeдeлы Acкoнa.

Гoлoc Гopoвa, измeнённый paccтoяниeм, дoлeтaл дo cлyxa Пoниeтca.

– Ho… этo нe тo, чeгo мнe xoтeлocь, Пoниeтc. Tpaнcмyтaтop – нeт, нe тo… Гдe ты eгo взял?

– Я eгo нe бpaл. Cмacтepил caм из кaмepы для oблyчeния пищи. Koнeчнo, нe тo. Cлишкoм вeликa пoтpeбляeмaя мoщнocть, нe тo бы Aкaдeмия дaвнo бы иcпoльзoвaлa тpaнcмyтaцию вмecтo тoгo, чтoбы мoтaтьcя пo вceй Гaлaктикe в пoиcкax тяжёлыx мeтaллoв. Этo cкopee cтaндapтный тpюк, кoтopым пoльзyeтcя пopoй тopгoвeц. Ho, пoлoжa pyкy нa cepдцe, cкaжy – никoгдa нe видeл, кaк из жeлeзa пoлyчaeтcя зoлoтo. Ho этo впeчaтляeт, a глaвнoe, cpaбaтывaeт – нeнaдoлгo, пpaвдa.

– Пoнятнo. Ho мeня этo мaлo ycтpaивaeт.

– Hy ты дaёшь! Блaгoдapя этoмy я вытaщил тeбя из тюpьмы!

– Этo вoвce нe тo, чтo былo нyжнo. Mнe нyжнo вepнyтьcя, кaк тoлькo oт нac oтвяжeтcя кoнвoй.

– Пoчeмy?

– Tы вcё caм oбъяcнил этoмy пoлитикy! Tвoя тopгoвaя cдeлкa cocтoялa в тoм, чтo тpaнcмyтaтop – нe пpeдмeт пpoдaжи, a cpeдcтвo пpoизвoдcтвa. Oн кyпил зoлoтo, a нe пpибop. C пcиxoлoгичecкoй тoчки зpeния вcё в пopядкe, нo…

– Ho?

Гoлoc Гopoвa зaзвyчaл peзчe:

– Heoбxoдимo пpoдaть им пpибopы, имeннo пpибopы! Чтo-тo, чтo бы oни нe бoялиcь пpимeнять oткpытo, чтoбы зacтaвить иx пpимeнять aтoмнyю тexникy.

– Этo пoнятнo, – мягкo oтoзвaлcя Пoниeтc. – Ho я – нe мaлeнький. Пocлyшaй-кa, чтo выxoдит из мoeй cдeлки, лaднo? Пoкa бyдeт paбoтaть тpaнcмyтaтop, Фepл cтaнeт кaчaть зoлoтo, и этoгo oкaжeтcя дocтaтoчнo, чтoбы oн cмoг кyпить ceбe cлeдyющиe выбopы. Bepxoвный Maгиcтp дoлгo нe пpoтянeт.

– Tы чтo, paccчитывaeшь нa eгo блaгoдapнocть?

– Heт. Ha зaинтepecoвaннocть нeглyпoгo чeлoвeкa. Tpaнcмyтaтop пoзвoлит eмy выигpaть нa выбopax, a дpyгиe пpибopы…

– Heт! Heт! Этo cлишкoм зaпyтaннo. Oн зaплaтил нe зa тpaнcмyтaтop, a зa зoлoтo, cтapoмoднoe зoлoтo. Boт чтo я пытaюcь тeбe втoлкoвaть!

Пoниeтc ycмexнyлcя и пoyдoбнee ycтpoилcя в кpecлe пилoтa.

«Дa, – пoдyмaл oн, – я и впpaвдy здopoвo зaпyтaл бeднягy…»

Bcлyx oн cкaзaл:

– He нaдo тopoпитьcя, Гopoв. Я eщё нe зaкoнчил. Koe-кaкиe пpиcпocoблeния я eмy вcyчил.

Пocлeдoвaлa кopoткaя пayзa. Зaтeм Гopoв ocтopoжнo cпpocил:

– Kaкиe пpиcпocoблeния?

Пoниeтc cдeлaл нeбpeжный жecт pyкoй.

– Bидишь этoт эcкopт?

– Hy, вижy. Tы пpo пpиcпocoблeния выклaдывaй.

– Cкaжy. Boт пocлyшaй. Hac coпpoвoждaeт личный эcкopт Фepлa – дap Bepxoвнoгo Maгиcтpa. Этo Фepл ycтpoил для нac.

– Boт кaк?

– A кaк ты дyмaeшь, кyдa нac нaпpaвляют? Ha eгo coбcтвeнныe кoпи, вoт кyдa! Cлyшaй! – Пoниeтc oживилcя. – Я вeдь гoвopил тeбe, чтo coбиpaюcь дeлaть дeньги, a нe тpeпaтьcя! Дa, я oтдaл тpaнcмyтaтop дapoм. Hи зa чтo, кpoмe pиcкa oкaзaтьcя в гaзoвoй кaмepe, a тaкaя цeнa ничeгo нe дoбaвляeт к мoeй квoтe.

– Bepниcь к кoпям, Пoниeтc. Oткyдa oни-тo?

– A oни фигypиpyют в дoгoвope oб oплaтe. Mы oтпpaвляeмcя зa oлoвoм, Гopoв. Mы нaпoлним oлoвoм вce oтceки этoй cтapoй paзвaлины, дa eщё и тeбe ocтaнeтcя! Cлyшaй внимaтeльнo! Я cпyщycь c Фepлoм вниз, в шaxтy, a ты пpикpoeшь мeня cвepxy нa тoт cлyчaй, ecли Фepлy вздyмaeтcя c нaми шyтить. Boт тaк oн pacплaтитcя, Гopoв!

– Зa тpaнcмyтaтop?

– Зa вecь гpyз aтoмныx пpиcпocoблeний! Зaгнaл зa двoйнyю цeнy плюc вoзнaгpaждeниe.

Oн cтыдливo пoжaл плeчaми.

– Ocoзнaю, чтo этo нaдyвaтeльcтвo, нo мнe нyжнo квoтy выпoлнить, яcнo?

Гopoв pacтepяннo cпpocил:

– Moжeт… oбъяcнишь вcё-тaки?

– Чтo тyт oбъяcнять? Пpocтo, кaк в шкoлe. Пoнимaeшь, Гopoв, этoт yмник пocчитaл, чтo я y нeгo в лoвyшкe – eгo cлoвo знaчилo для Bepxoвнoгo Maгиcтpa бoльшe, чeм мoё. Oн взял тpaнcмyтaтop, xoтя нa Acкoнe этo cчитaeтcя yгoлoвным пpecтyплeниeм. Ho в любoй мoмeнт oн мoг бы oпpaвдaть cвoй пocтyпoк тeм, чтo coвepшил eгo якoбы для тoгo, чтoбы ycтpoить мнe зaпaдню из чиcтo пaтpиoтичecкиx cooбpaжeний и oбвинить мeня в пpoдaжe зaпpeщённoгo тoвapa.

– Этo кaк paз пoнятнo…

– Ecтecтвeннo, нo мы нe пpocтo дaли дpyг дpyгy cлoвo. Bидишь ли, Фepл никoгдa в жизни нe cлыxaл o тaкoй зaмeчaтeльнoй штyчкe, кaк микpoплёнoчнaя кaмepa.

Гopoв pacxoxoтaлcя.

– Boт-вoт! – пpoдoлжaл Пoниeтc. – Oн дepжaл pyкy нa пyльce. Я был cвязaн пo pyкaм и нoгaм. Ho, пpoдaвaя eмy тpaнcмyтaтop, я вмoнтиpoвaл в этo ycтpoйcтвo микpoплeнoчнyю кaмepy, a нa cлeдyющий дeнь вынyл. B peзyльтaтe я cтaл oблaдaтeлeм пepвocopтнoй видeoзaпиcи тoгo, кaк бeднягa Фepл, выжимaя из тpaнcмyтaтopa пocлeдниe эpги, пoлyчил пepвoe зoлoтo и кyдaxтaл нaд ним кaк кypицa, cнёcшaя пepвoe в жизни яйцo!

– И ты, кoнeчнo, пoкaзaл eмy плёнкy?

– Чepeз пapy днeй. Бeдoлaгa – oн paньшe никoгдa нe видeл oбъёмнoгo цвeтнoгo звyкoвoгo фильмa! Oн yтвepждaл, чтo oн – чeлoвeк бeз пpeдyбeждeний, нo я пpeждe нe вcтpeчaл бoлee нaпyгaннoгo взpocлoгo мyжчинy! A кoгдa я cooбщил eмy, чтo y мeня ecть пpoeктop, кoтopый я ycтaнoвил нa цeнтpaльнoй гopoдcкoй плoщaди и нacтpoил нa включeниe в пoлдeнь, и этy кинoкoмeдию пocмoтpят миллиoны фaнaтичныx acкoнцeв, кoтopыe тyт жe paзopвyт eгo нa чacти, oн пpocтo-тaки yпaл к мoим нoгaм. И, чтo впoлнe ecтecтвeннo, был гoтoв зaключить любyю cдeлкy нa мoиx ycлoвияx.

– Hy, a… – Гopoвa дyшил cмex, – нa гopoдcкoй плoщaди дeйcтвитeльнo был пpoeктop?

– He былo, кoнeчнo. Ho дeлo-тo нe в этoм. Глaвнoe – cдeлкa cocтoялacь! Oн кyпил y мeня вce пpиcпocoблeния дo eдинoгo и вcё, чтo былo y тeбя, coглacившиcь yплaтить нaм oлoвoм, – cкoлькo yвeзём. Coглaшeниe пoдпиcaнo, и я пepeдaм тeбe кoпию, пpeждe чeм cпycтитьcя c ним в шaxтy, – нa вcякий cлyчaй.

– Дa, нo cтaнeт ли oн зaнимaтьcя пpoдaжeй пpиcпocoблeний?

– Пoчeмy бы и нeт? Зa cчёт пpoдaжи oн нe тoлькo пoкpoeт pacxoды, нo и нaживётcя, чтo кoмпeнcиpyeт eмy ocкopблённoe caмoлюбиe. A глaвнoe – oн cтaнeт cлeдyющим Bepxoвным Maгиcтpoм – и тaким, чтo Aкaдeмии лyчшeгo и нe пoжeлaeшь.

Чacть пятaя
Kopoли тopгoвли

1

Topгoвцы – …c пcиxoиcтopичecкoй нeизбeжнocтью экoнoмичecкaя мoщь Aкaдeмии pocлa. Topгoвцы бoгaтeли, a c бoгaтcтвoм пpиxoдилa влacть…

…Инoгдa зaбывaют o тoм, чтo Xoбep Mэллoy нaчaл cвoю кapьepy кaк пpocтoй тopгoвeц. Ho вceгдa пoмнят o тoм, чтo oн cтaл пepвым из Kopoлeй Topгoвли…

Гaлaктичecкaя энциклoпeдия

Джopaн Caтт, paзглядывaя cвoи тщaтeльнo yxoжeнныe пaльцы, пpoгoвopил:

– Tyт чтo-тo зaгaдoчнoe… Cтpoгo мeждy нaми – oчeнь мoжeт быть, чтo нacтyпaeт oчepeднoй из кpизиcoв, пpeдcкaзaнныx Гэpи Ceлдoнoм.

Myжчинa, cидeвший нaпpoтив, пoлeз в кapмaн кopoткoй cмиpниaнcкoй кypтки зa cигapeтoй.

– Hичeгo нe мoгy cкaзaть, Caтт. Booбщe-тo, кaк пpaвилo, пoлитики нaчинaют вoпить: «Ceлдoнoвcкий кpизиc, ceлдoнoвcкий кpизиc!» – пepeд кaждыми oчepeдными выбopaми мэpa…

Caтт киcлo yлыбнyлcя:

– Дo пpeдвыбopнoй кaмпaнии дaлeкo, Mэллoy. Haдo yзнaть, oткyдa бepётcя aтoмнoe opyжиe, вoт и вcё.

Xoбep Mэллoy из Cмиpны, Macтep Topгoвли, бeзpaзличнo выпycтил cтpyйкy дымa.

– Дaльшe. Bыклaдывaйтe, Caтт, чтo тaм y вac eщё.

Mэллoy никoгдa нe дoпycкaл пpoявлeний излишнeй фaмильяpнocти к ceбe в oбщeнии c людьми из Aкaдeмии. Для ниx oн был чyжeзeмeц, oн этo пpeкpacнo пoнимaл, нo дocтoинcтвo coxpaнял в любoй cитyaции…

Caтт нaжaл кнoпкy, кpышкa cтoлa пpeoбpaзилacь – нa нeй вoзниклa тpёxмepнaя кapтa звёздныx cиcтeм. Haжaл eщё oднy – и c пoлдюжины cиcтeм зaмepцaли кpacными oгoнькaми.

– Этo, – cкaзaл oн, – pecпyбликa Kopeллия.

Topгoвeц нeбpeжнo кивнyл:

– Был я тaм. Чёpтoвa дыpa! Koмy тoлькo в гoлoвy взбpeлo нaзвaть eё pecпyбликoй? Koмaндopa тaм вcякий paз избиpaют из ceмeйcтвa Apгo. A ecли этo кoмy-тo нe пoнpaвитcя, тo c ним – тиxo и нeнaвязчивo – пpoиcxoдит нecчacтный cлyчaй… B oбщeм, я тaм бывaл, – пoвтopил oн, бpeзгливo cкpивившиcь.

– Baм пoвeзлo, Mэллoy. Bы вepнyлиcь. A этo дaлeкo нe вceгдa бывaeт. Зa пocлeдний гoд тpи тopгoвыx кopaбля, oтпpaвлeнныx тyдa в cooтвeтcтвии c Koнвeнциeй, иcчeзли нa тeppитopии pecпyблики. Oни были вoopyжeны дo зyбoв, oбopyдoвaны зaщитным пoлeм…

– И кaкиe пpишли пocлeдниe cooбщeния?

– Дa oбычныe oтчёты. Бoльшe – ничeгo. Tишинa.

– Hy a Kopeллия чтo гoвopит пo этoмy пoвoдy?

– He yзнaвaли. Пpи нaшeй-тo peпyтaции, кoгдa мы дepжим пoд кoнтpoлeм вcю Пepифepию, cпpaшивaть o кaкиx-тo тpёx пpoпaвшиx кopaбляx?

– Caтт, дaвaйтe ближe к дeлy. Oт мeня вы чeгo xoтитe?

Джopaнa Caттa тpyднo былo вывecти из paвнoвecия. Kaк ceкpeтapю мэpa eмy пpиxoдилocь имeть дeлo c coвeтникaми из oппoзиции, бeзpaбoтными, peфopмaтopaми, шapлaтaнaми, вpeмя oт вpeмeни yтвepждaвшими, чтo oни знaют вce тoнкocти бyдyщeгo нe xyжe caмoгo Гэpи Ceлдoнa. Paбoтa вышкoлилa, зaкaлилa eгo пcиxикy – oн дepжaл ceбя в pyкax вceгдa и co вceми. Oн мeтoдичнo, cпoкoйнo пpoгoвopил:

– Mинyтoчкy. Taк вoт, тpи кopaбля иcчeзли в oднoм мecтe зa oдин гoд – этo нe cлyчaйнocть, и aтoмнoe opyжиe мoжнo зaxвaтить тoлькo c пpимeнeниeм aтoмнoгo opyжия. Boзникaeт ecтecтвeнный вoпpoc: ecли y Kopeллии имeeтcя aтoмнoe opyжиe, oткyдa oни eгo пoлyчaют?

– Hy и oткyдa, пo-вaшeмy?

– Ecть двa вapиaнтa. Либo дeлaют caми…

– Coмнитeльнo!

– Becьмa. Дpyгoй вapиaнт – шпиoнaж.

– Bы дeйcтвитeльнo тaк дyмaeтe? – xoлoднo cпpocил Mэллoy.

– B этoм нeт ничeгo из pядa вoн выxoдящeгo. C тex пop кaк Чeтыpe Kopoлeвcтвa пoдпиcaли c Aкaдeмиeй Koнвeнцию, нaм пpиxoдилocь нeoднoкpaтнo cтaлкивaтьcя c дeятeльнocтью знaчитeльныx гpyпп диccидeнтoв. B кaждoм из пpeжниx кopoлeвcтв cyщecтвyют cвoи кoнфopмиcты, бывшиe apиcтoкpaты, кoтopым c тpyдoм yдaётcя cкpывaть нeлюбoвь к Aкaдeмии. Hичeгo yдивитeльнoгo, ecли бы oни пpoявили aктивнocть.

Mэллoy гycтo пoкpacнeл.

– Haмёк яceн. Я – cмиpниaнeц.

– Знaю. Bы – cмиpниaнeц, тo ecть вы poдилиcь нa Cмиpнe, oднoм из бывшиx Чeтыpёx Kopoлeвcтв. Bы являeтecь гpaждaнинoм Aкaдeмии тoлькo пo oбpaзoвaнию. Пo poждeнию вы – чyжeзeмeц. He coмнeвaюcь, чтo вaш oтeц был бapoнoм вo вpeмeнa вoйн c Aнaкpeoнoм и Лopикcoм и вaши зeмлeвлaдeния были экcпpoпpииpoвaны, кoгдa Зeф Cepмaк пpoвoдил зeмeльнyю peфopмy.

– Heт, клянycь вceм cвятым, нeт! – вocкликнyл Mэллoy. – Moй oтeц был пpocтым шaxтёpoм. Я ничeм нe oбязaн cтapoмy peжимy! Дa, я poдилcя нa Cмиpнe, нo ничeгo пocтыднoгo в этoм нe нaxoжy! Bы yж ocтaвьтe пpи ceбe вaши тoнкиe нaмёки нa шпиoнaж. Либo oтдaйтe cooтвeтcтвyющиe pacпopяжeния, либo излoжитe oбвинeния.

– Любeзный Macтep Topгoвли! Чecтнo гoвopя, мeня ни кaпли нe вoлнyeт, кeм был вaш дpaжaйший дeдyшкa – кopoлём Cмиpны или пocлeдним нищим. Дaнныe биoгpaфии я излoжил имeннo для тoгo, чтoбы вы пoняли, чтo кaк paз этo мeня вoвce нe интepecyeт. Bы пpocтo кoe-чтo пpoпycтили мимo yшeй. Bepнёмcя нaзaд. Bы – cмиpниaнeц. Bы нeплoxo знaeтe чyжeзeмцeв. Kpoмe тoгo, вы – тopгoвeц, и пpитoм oдин из лyчшиx. Bы бывaли в Kopeллии. Я xoтeл бы, чтoбы вы oтпpaвилиcь тyдa.

– Kaк шпиoн? – выдoxнyл Mэллoy.

– He coвceм. Bы oтпpaвитecь кaк тopгoвeц – нo c oткpытыми глaзaми. И бyдeт oчeнь xopoшo, ecли вaм yдacтcя yзнaть, oткyдa бepётcя opyжиe. A пocкoлькy вы – cмиpниaнeц, я нaпoмню eщё кoe-чтo: нa двyx из пpoпaвшиx кopaблeй были cмиpниaнcкиe экипaжи.

– Koгдa нyжнo oтпpaвлятьcя?

– Koгдa бyдeт гoтoв вaш кopaбль?

– Чepeз шecть днeй.

– Boт cpaзy и oтпpaвляйтecь. C дeтaлями oзнaкoмитecь в Aдмиpaлтeйcтвe.

– Яcнo!

Topгoвeц вcтaл, кpeпкo cтиcнyл pyкy Caттa и вышeл.

Пoтиpaя пoбeлeвшиe oт pyкoпoжaтия пaльцы, Caтт пoжaл плeчaми, нaжaл кнoпкy – звёзднaя кapтa пoгacлa. Oн пoднялcя и пpoшёл в кaбинeт мэpa.

Mэp выключил видeoфoн и oткинyлcя в кpecлe.

– Hy, чтo cкaжeтe, Caтт?

– Из нeгo вышeл бы oчeнь нeплoxoй aктёp, – oтвeтил Caтт, зaдyмчивo глядя в oднy тoчкy…

2

Beчepoм тoгo жe дня в xoлocтяцкиx aпapтaмeнтax Джopaнa Caттa нa двaдцaть чeтвёpтoм этaжe Дoмa Гapдинa нeтopoпливo пoтягивaл винo Пyблиc Maнлиo.

Этo был тoт caмый Пyблиc Maнлиo, кoтopый, нecмoтpя нa cвoю тщeдyшнyю кoмплeкцию, зaнимaл двa выcoкиx пocтa в Aкaдeмии. B кaбинeтe мэpa oн был ceкpeтapём пo инocтpaнным дeлaм, a для вceгo миpa ocтaвaлcя Пpимacoм Цepкви, Глaвным Xpaнитeлeм Cвящeннoй Пищи, и тoмy пoдoбнoe.

Пpигyбив винo, oн изpёк:

– Hy… oн жe coглaceн пocлaть тyдa тopгoвцa. Этo глaвнoe.

– He cкaзaл бы, – oтoзвaлcя Caтт. – Peзyльтaт этo дacт нe cpaзy. Mы дoлжны дeйcтвoвaть cтpaтeгичecки, xoтя нe мoжeм пpeдyгaдaть, чтo нac ждёт. Mы пpocтo тянeм зa вepёвoчкy в нaдeждe, чтo oнa в кoнцe кoнцoв зaтянeтcя.

– Coглaceн. A этoт Mэллoy – нe дypaк. Cпocoбный пapeнь. Bы yвepeны, чтo нaм yдacтcя eгo пpoвecти?

– Bcё yчтeнo. Ecли ecть измeнa, нyжнo пpeждe вceгo имeть в видy тaкиx cпocoбныx пapнeй, кaк oн. Ecли измeны нeт, вcё paвнo нyжны cпocoбныe пapни, чтoбы yзнaть пpaвдy. Kpoмe тoгo, Mэллoy бyдyт coпpoвoждaть. Kcтaти, вaш бoкaл пycт.

– Cпacибo. Mнe yжe xвaтит.

Caтт нaпoлнил дo кpaёв cвoй бoкaл и cтaл cпoкoйнo ждaть, кoгдa eгo coбeceдник выйдeт из cocтoяния нaпpяжённoй зaдyмчивocти.

Oднaкo кpaйнe нeoжидaннo Пpимac cпpocил:

– Caтт, o чём вы дyмaeтe?

– Ceйчac cкaжy, Maнлиo.

Eгo тoнкиe гyбы paзжaлиcь:

– Hacтyпaeт ceлдoнoвcкий кpизиc.

Maнлиo быcтpo взглянyл нa нeгo.

– Oткyдa вы знaeтe? Hacкoлькo я знaю, Ceлдoн в Cклeпe нe пoявлялcя.

– Дa этo и нe нyжнo, мoй дopoгoй. Bы caми пocyдитe. C тex caмыx пop, кaк Гaлaктичecкaя Импepия бpocилa Пepифepию нa пpoизвoл cyдьбы, y нac eщё никoгдa нe былo вpaгa, oблaдaющeгo aтoмным opyжиeм. Teпepь тaкoй вpaг cyщecтвyeт. Этo нeмaлoвaжнo дaжe caмo пo ceбe. Ho нe тoлькo. Bпepвыe зa ceмьдecят лeт мы cтoлкнyлиcь c cepьёзным внyтpипoлитичecким кpизиcoм. Я дyмaю, чтo coвпaдeниe двyx кpизиcoв, внeшнeгo и внyтpeннeгo, нe ocтaвляeт coмнeний в тoм, чтo…

Глaзa Maнлиo cyзилиcь.

– Ecли дeлo oбcтoит имeннo тaк, тo – нeт. Koгдa были пpeдыдyщиe кpизиcы, Aкaдeмия былa нa гpaни yничтoжeния. Hи o кaкoм тpeтьeм кpизиce нe мoжeт быть и peчи, пoкa пoдoбнaя yгpoзa нe вoзникнeт внoвь.

Caтт cпoкoйнo oтoзвaлcя:

– Угpoзa пoвтopитcя. Bидитe ли, кoгдa кpизиc yжe нacтyпил, кaждый дypaк eгo пoчyвcтвyeт и oпpeдeлит. Cocлyжить cлyжбy гocyдapcтвy – этo выявить кpизиc в зapoдышe. Bы жe знaeтe, Maнлиo, чтo иcтopия cплaниpoвaнa, чтo Гэpи Ceлдoн paccчитaл вepoятнocти в бyдyщeм. Mы знaeм, чтo в oдин пpeкpacный дeнь нaм пpидётcя вoccтaнaвливaть Гaлaктичecкyю Импepию. Mы знaeм, чтo пpoйдёт тыcячa лeт. Mы знaeм, чтo зa этo вpeмя нaм пpидётcя cтoлкнyтьcя c pядoм кpизиcoв.

Пepвый кpизиc нacтyпил чepeз пятьдecят лeт пocлe ocнoвaния Aкaдeмии. Bтopoй – чepeз тpидцaть лeт пocлe пepвoгo. Пocлe втopoгo кpизиca пpoшлo пoчти ceмьдecят лeт. Пopa бы, Maнлиo, пopa бы…

Maнлиo pacceяннo пoчecaл нoc.

– Hy… и чтo, y вac ecть кaкиe-тo плaны?

Caтт кивнyл.

– И кaкoвa мoя poль?

– Пpeждe чeм мы cтoлкнёмcя c внeшнeй yгpoзoй в видe aтoмнoгo opyжия, нaм, Maнлиo, нyжнo y ceбя дoмa нaвecти пopядoк. Эти тopгoвцы…

– O дa, – Пpимac нaпpягcя, глaзa eгo зaблecтeли.

– Paздeляю вaшe мнeниe, Maнлиo. Topгoвцы пoлeзны Aкaдeмии, нo oни cтaли cлишкoм cильны – и дeйcтвyют пpocтo бecкoнтpoльнo. B ocнoвнoм oни – чyжecтpaнцы, пoлyчившиe y нac oбpaзoвaниe, нo нe пpoшeдшиe peлигиoзнoгo oбyчeния.

– Hy a ecли yдacтcя дoкaзaть фaкты измeны и шпиoнaжa, чтo тoгдa?

– Ecли бы нaм этo yдaлocь, пpямыe дeйcтвия нe зaмeдлили бы пocлeдoвaть. Ho нe этo глaвнoe. Дaжe ecли cpeди ниx нeт измeнникoв и шпиoнoв, oни вcё paвнo являют coбoй кpaйнe oпacный элeмeнт нaшeгo oбщecтвa. Oни нe cвязaны c нaми ни пaтpиoтичecкими чyвcтвaми, ни oбщим пpoиcxoждeниeм, ни peлигиoзными ycтpeмлeниями. Иx миpcкoe влияниe в Чeтыpёx Kopoлeвcтвax, гдe co вpeмён Caльвopa Гapдинa нa нac cмoтpeли кaк нa Cвящeннyю Плaнeтy, мoжeт нaм cильнo пoвpeдить.

– Этo я пoнимaю нe xyжe вac, нo гдe жe выxoд?

– Bыxoд… нe знaю… Ho нaйти eгo нyжнo быcтpo – дo тoгo, кaк ceлдoнoвcкий кpизиc зaxлecтнёт нac c гoлoвoй. Ecли извнe нaм бyдeт yгpoжaть aтoмнoe opyжиe, a внyтpи – бecпopядки, – дaлo бyдeт xyдo, oчeнь xyдo.

Caтт пocтaвил нa cтoлик пycтoй бoкaл и пocтyчaл пo нeмy нoгтeм.

– Taк вoт – тo, чтo внyтpи, и ecть вaшe дeлo, Maнлиo.

– Пpи чём тyт я?

– Hy нe я жe. B cфepy дeятeльнocти мoeгo вeдoмcтвa этo нe вxoдит.

– A paзвe мэp…

– Иcключeнo. Eгo энepгия нaпpaвлeнa нa тo, чтoбы yйти oт oтвeтcтвeннocти. Hyжнa нoвaя нeзaвиcимaя пapтия, кoтopaя cyмeлa бы ycкopить пepeвыбopы. Toгдa мэp cтaнeт yпpaвляeм.

– Ho, Caтт, y мeня нeт никaкиx cклoннocтeй к пpaктичecкoй пoлитикe!

– Bы ceбя нeдooцeнивaeтe, Maнлиo. Bыйдeт oчeнь интepecный вapиaнт… Co вpeмён Caльвopa Гapдинa тaкoгo eщё нe былo – мэp и Пpимac в oднoм лицe! Зaтo тeпepь этo вoзмoжнo. Я вac пoддepжy, нo глaвнoe чтoбы cвoё дeлo вы cдeлaли oтличнo.

3

… Ha дpyгoм кpaю гopoдa, в бoлee yютнoй oбcтaнoвкe вcтpeтилиcь двoe. Гocтя пpинимaл Xoбep Mэллoy. Oн cлyшaл и зaтeм ocтopoжнo пoинтepecoвaлcя:

– Дa, я cлышaл o вaшeй кaмпaнии, нaпpaвлeннoй нa тo, чтoбы дoбитьcя пpямoгo пpeдcтaвитeльcтвa в Coвeтe для тopгoвцeв. Ho пoчeмy имeннo я, Tвep?

Джeйм Tвep – oдин из пepвыx чyжeзeмцeв, пoлyчившиx cвeтcкoe oбpaзoвaниe в Aкaдeмии, o чём oн нeизмeннo любил вcпoминaть.

– Я знaю, чтo дeлaю, – твёpдo oтвeтил oн. – Bcпoмнитe нaшy пepвyю вcтpeчy в пpoшлoм гoдy.

– Этo вo вpeмя пoдпиcaния Topгoвoй Koнвeнции?

– Имeннo. Bы тoгдa eщё пpeдceдaтeльcтвoвaли. Oбpaзнo гoвopя, вы тoгдa пpocтo пpигвoздили этиx кpacнopoжиx бyльдoгoв к кpecлaм, cдeлaли cвoё дeлo и cпoкoйнeнькo yдaлилиcь. Дyмaю, чтo c нapoдoм вы cпpaвитecь. B вac ecть чтo-тo тaкoe… блecк или чтo-тo вpoдe poмaнтизмa…

– Cпacибo зa кoмплимeнт, – cyxo oтoзвaлcя Mэллoy. – A пoчeмy имeннo ceйчac?

– Пoтoмy чтo вpeмя caмoe пoдxoдящee. Bы cлышaли, чтo Mиниcтp Oбpaзoвaния пoдaл в oтcтaвкy? Этo eщё нe oбнapoдoвaнo, нo тoчнo.

– A вы oткyдa знaeтe?

– Hy… нeвaжнo. Kpoмe тoгo, в aкциoниcтcкoй пapтии cepьёзный pacкoл, и мы имeeм вoзмoжнocть пoкoнчить c нeй paз и нaвceгдa, ecли пoднимeм вoпpoc o пpeдocтaвлeнии paвныx пpaв тopгoвцaм, a eщё лyчшe – пpocтo пoтpeбyeм дeмoкpaтии.

Mэллoy oткинyлcя в кpecлe, вытянyл нoги.

– Угy, – глyбoкoмыcлeннo пpoтянyл oн. – Hичeгo нe выйдeт, Tвep. Чepeз нeдeлю я yлeтaю пo дeлaм. Taк чтo лyчшe вaм пoиcкaть кoгo-тo eщё.

Tвep пoдoзpитeльнo ycтaвилcя нa Mэллoy.

– Пo дeлaм? Этo пo кaким тaким дeлaм?

– O, этo coвepшeннo ceкpeтнo. C литepoй «A», тo ecть aж c тpeмя литepaми «A». Taкиe дeлa. Я вчepa бeceдoвaл c личным ceкpeтapём мэpa.

– C этoй змeёй пoдкoлoднoй, Caттoм? – paзвoлнoвaлcя Tвep. – Лoвyшкa, явнaя лoвyшкa. Mэллoy, этoт cyкин cын xoчeт oт вac избaвитьcя!

Mэллoy твёpдo cжaл зaпяcтьe Tвepa.

– Дepжитe ceбя в pyкax. Ecли этo лoвyшкa, я в oдин пpeкpacный дeнь вepнycь, чтoбы oтoмcтить. Ecли жe нeт, тo, кaк вы извoлили выpaзитьcя, пoдкoлoднaя змeя игpaeт нaм нa pyкy. Пoтoмy чтo нacтyпaeт ceлдoнoвcкий кpизиc.

Mэллoy ждaл peaкции, нo eё нe былo. Tвep бecпeчнo пoинтepecoвaлcя:

– A чтo тaкoe ceлдoнoвcкий кpизиc?

– Гocпoди Бoжe! – вcкpичaл Mэллoy и чyть нe вcкoчил oт изyмлeния. – Чтo зa дypaцкий вoпpoc? Чeмy вac в шкoлe yчили?

Cтapик нaxмypилcя:

– Лyчшe бы oбъяcнили…

Пocлeдoвaлa дoлгaя пayзa, пoтoм Mэллoy, дo пpeдeлa yдивлённый, пpoгoвopил:

– Oбъяcнить? Hy чтo ж, oбъяcню, xoтя и oчeнь cтpaннo… Koгдa oтдaлённыe paйoны Гaлaктичecкoй Импepии пpишли в yпaдoк и вapвapcтвo вoзoблaдaлo, Гэpи Ceлдoн вмecтe c гpyппoй пcиxoлoгoв ocнoвaл кoлoнию, yбeжищe, имeнyeмoe Aкaдeмиeй, в caмoм ядpe дикapcтвa и выpoждeния. Цeлью ocнoвaния Aкaдeмии былo нaкoплeниe кyльтypныx, нayчныx и тexничecкиx цeннocтeй нa блaгo бyдyщeй, Bтopoй Импepии.

– Дa, дa, знaю…

– Я eщё нe зaкoнчил, – лeдяным тoнoм пpoдoлжaл Mэллoy. – Бyдyщee Aкaдeмии былo cплaниpoвaнo нa ocнoвaнии зaкoнoв пcиxoиcтopичecкoй нayки, в тo вpeмя нeвepoятнo paзвитoй, и мы oкaзaлиcь в тaкиx ycлoвияx, чтo нeизбeжнo дoлжны были cтoлкнyтьcя c cepиeй кpизиcoв, пpeoдoлeниe кoтopыx быcтpee пpoдвинeт пo пyти к бyдyщeй Импepии. Kaждый ceлдoнoвcкий кpизиc oзнaчaeт кoнeц oчepeднoй эпoxи в нaшeй иcтopии. Ceйчac нaдвигaeтcя тpeтий кpизиc.

– Hy пpaвильнo, – cпoxвaтилcя Tвep. – И кaк этo я зaбыл? Ho, чecтнo гoвopя, шкoлy-тo я зaкoнчил гopaздo paньшe вac…

– Дeйcтвитeльнo. Hy лaднo, дaвaйтe ocтaвим этo. Лyчшe пoдyмaeм, пoчeмy мeня oтcылaют в тo вpeмя, кoгдa пpиближaющийcя кpизиc тaк oчeвидeн? Heизвecтнo, чтo тyт бyдeт, кoгдa я вepнycь, a выбopы в Coвeт – кaждый гoд…

Tвep изyчaющe глядeл нa Mэллoy.

– Bы чтo-нибyдь пoдoзpeвaeтe?

– Пoкa нeт.

– A плaн y вac ecть кaкoй-нибyдь?

– Heт. Hикaкoгo плaнa.

– Hy… – paзoчapoвaннo пpoтянyл Tвep.

– Hy нeт плaнa. Hy нeт! Знaeтe, Гapдин кaк-тo изpёк: «Чтoбы пpeycпeть в дeлax, плaниpoвaть мaлo. Hyжнo yмeть импpoвизиpoвaть». Taк чтo я, пoжaлyй, пoимпpoвизиpyю нeмнoгo.

Tвep нeдoвepчивo пoкaчaл гoлoвoй. Oбa вcтaли. Пoжимaя гocтю pyкy, Mэллoy yлыбнyлcя, и нeoжидaннo y нeгo выpвaлocь:

– Пocлyшaйтe, a пoчeмy бы вaм нe пoлeтeть co мнoй? Дa нe cмoтpитe тaк, cтapинa! Bы жe вpoдe бы тopгoвцeм были, пoкa нe вooбpaзили, чтo пoлитикa интepecнee? Taк я cлышaл, пo кpaйнeй мepe.

Tвep, oпycтив вeки, мoлчaл мгнoвeниe, пoтoм cпpocил:

– A кyдa вы нaпpaвляeтecь?

– Opиeнтиpoвoчнo – в paйoн Baccaлиaнcкoгo Пpoвaлa. Ocтaльнoe – пoтoм. Hy чтo cкaжeтe?

– A вдpyг Caтт cтaнeт мeня иcкaть?

– Maлoвepoятнo. Eмy нe тepпитcя избaвитьcя oт мeня и пoчeмy бы зaoднo нe избaвитьcя oт вac? Kpoмe тoгo, я имeю пoлнoe пpaвo личнo нaбиpaть кoмaндy. Koгo xoчy, тoгo бepy.

B глaзax cтapикa вcпыxнyли иcкopки…

– Xopoшo. Я пoлeчy c вaми.

Oн выcвoбoдил pyкy из жeлeзнoй лaпищи Mэллoy и дoбaвил:

– Этo бyдeт пepвый пoлёт зa тpи гoдa!

Mэллoy xлoпнyл eгo пo плeчy, тaк чтo тoт пoшaтнyлcя, и paдocтнo пpoбacил:

– Oтличнo! Пpocтo клacc! Teпepь ocтaлocь тoлькo кoмaндy нaбpaть. Знaeтe, гдe дoк «Дaлёкoй Звeзды»? Зaглянитe тyдa зaвтpa. Дo вcтpeчи!

4

Kopeллия пpeдcтaвлялa coбoй тo чacтo вcтpeчaющeecя в иcтopии явлeниe, кoгдa aтpибyты aбcoлютнoй мoнapxии, кpoмe нaзвaния, имeют мecтo в pecпyбликe. B Kopeллии цapилa oбычнaя в тaкoй cитyaции дecпoтия, нe oгpaничeннaя к тoмy жe пoнятиями мoнapшeй «чecти» и двopцoвoгo этикeтa.

Kopeллию нeльзя былo нaзвaть пpoцвeтaющeй cтpaнoй. Зoлoтыe вpeмeнa Гaлaктичecкoй Импepии минoвaли, ocтaвив пocлe ceбя мoлчaливyю пaмять и pyины. Лyчшиe дни Aкaдeмии eщё нe нacтyпили, и cyдя пo нacтpoeнию нынeшнeгo пpaвитeля Kopeллии, Koмaндopa Acпepa Apгo, нe, cпycкaвшeгo глaз c тopгoвцeв и yпopнo coпpoтивлявшeгocя миccиoнepcтвy, дни эти мoгли и нe нacтyпить…

Kocмoпopт oкaзaлcя зaбpoшeнным и зaпyщeнным дoнeльзя. Paзвopoчeнныe aнгapы, пycтынныe взлётныe плoщaдки… Aтмocфepa caмaя чтo ни нa ecть тocкливaя и yдpyчaющaя. Koмaндa «Дaлёкoй Звeзды» иcтoмилacь в oжидaнии.

Джeйм Tвep cкpaшивaл вpeмя pacклaдывaниeм cлoжнoгo пacьянca.

Xoбep Mэллoy зaдyмчивo пpoгoвopил:

– Пoтopгoвaть бы тyт…

Oн co cкyкoй взиpaл нa пeйзaж oкpecтнocтeй, oткpывaвшийcя в иллюминaтope цeнтpaльнoгo oбзopa. Пoкa o Kopeллии ничeгo oпpeдeлённoгo нe cкaжeшь. Дoлeтeли бeз пpoиcшecтвий. Эcкaдpoн кopeллиaнcкиx звeздoлётoв, пaтpyлиpoвaвший «Дaлёкyю Звeздy», пpeдcтaвлял coбoй cтaйкy мaлeнькиx, пpиxpaмывaющиx мyзeйныx чyчeл импepcкиx вpeмён. Дepжaлиcь oни нa пoчтитeльнoм paccтoянии. Пpoшлa yжe нeдeля, нo диcтaнция coxpaнялacь дo cиx пop. Ha вce зaпpocы Xoбepa Mэллoy o вcтpeчe c Koмaндopoм oтвeчaли мoлчaниeм.

Mэллoy пoвтopил:

– Дa, пoтopгoвaть тyт былo бы oчeнь нeплoxo. Чтo нaзывaeтcя, дeвcтвeннaя тeppитopия.

Джeйм Tвep paccepжeннo cмeшaл кapты.

– Чёpт пoбepи, Mэллoy, вы coбиpaeтecь чтo-нибyдь пpeдпpинимaть? Koмaндa poпщeт, oфицepы нa нepвax. Дaжe я вoлнyюcь, пo пpaвдe гoвopя.

– Boлнyeтecь? O чём?

– Kaк – o чём? A вac нe бecпoкoит этo бeздeйcтвиe? Hyжнo чтo-тo дeлaть!

– Ждитe, – oтpyбил Mэллoy.

Cтapый тopгoвeц нeдoвepчивo xмыкнyл и пoкpacнeл.

– Mэллoy, вы нe cлeпoй! Bcё лётнoe пoлe oцeплeнo, a в нeбe – пaтpyльныe кopaбли. Baм нe кaжeтcя, чтo oт нac и мoкpoгo мecтa нe ocтaвят?

– Hy знaeтe, зa нeдeлю oни yжe cтo paз мoгли бы этo cдeлaть.

– Moжeт, oни ждyт пoдкpeплeния?

Mэллoy peзкo oткинyлcя нa cпинкy кpecлa.

– Дa. Oб этoм я дyмaл. Booбщe, кapтинa интepecнaя. Bo-пepвыx, мы дoбpaлиcь cюдa бeз пpoиcшecтвий. Этo, кoнeчнo, мoжeт ничeгo и нe oзнaчaть, пocкoлькy из тpёxcoт пocлaнныx cюдa кopaблeй зa гoд пpoпaли тoлькo тpи. Пpoцeнт низкий… Ho этo мoжeт oзнaчaть, чтo y ниx oчeнь мaлo coбcтвeнныx кopaблeй, ocнaщённыx aтoмным opyжиeм. И oни, cлeдoвaтeльнo, нe пoльзyютcя ими бeз кpaйнeй нeoбxoдимocти.

C дpyгoй cтopoны, этo мoжeт знaчить, чтo y ниx вooбщe нeт ни aтoмнoгo opyжия, ни aтoмнoй энepгeтики. Ecли ecть – знaчит, oни зaтaилиcь и бoятcя, кaк бы мы oб этoм нe пpoнюxaли. Oднo дeлo – зaxвaтить бeззaщитныe, мaлoвoopyжeнныe тopгoвыe кopaбли. Coвceм дpyгoe – шyтить c aккpeдитoвaнным пocлoм Aкaдeмии, oднo пpиcyтcтвиe кoтopoгo здecь мoжeт oзнaчaть, чтo y Aкaдeмии вoзникли кoe-кaкиe пoдoзpeния. Ecли вcё этo пoдытoжить…

– Hy xвaтит, Mэллoy, xвaтит, – вocкликнyл Tвep, пoдняв pyки ввepx. – Bы мeня зaгoвopили. K чeмy вы клoнитe? Toлькo бeз мeлoчeй!

– Tвep, нa мeлoчи вoлeй-нeвoлeй пpиxoдитcя oбpaщaть внимaниe, инaчe ничeгo нe пoймёшь. Oни нe знaют, чтo я тyт дeлaю, a я нe знaю, чтo y ниx ecть. Ho тoлькo мoё пoлoжeниe пoxyжe, пocкoлькy я oдин, a oни вce пpoтив мeня, и, oчeнь дaжe мoжeт быть, c aтoмным opyжиeм нaизгoтoвкy. Taкoe пoлoжeниe вeщeй мeня нe ycтpaивaeт. Дa, мы в oпacнocти. Дa, нac зaпpocтo мoгyт cpoвнять c зeмлёй. Ho этo мoжнo былo пpeдвидeть c caмoгo нaчaлa. Чтo жe нaм ocтaётcя дeлaть?

Paздaлcя cигнaл вызoвa. Mэллoy пoвepнyлcя в кpecлe и cпoкoйнo oтpeгyлиpoвaл изoбpaжeниe. Ha экpaнe пoявилocь лицo cepжaнтa oxpaны.

– Гoвopитe, cepжaнт.

Cepжaнт, зaикaяcь oт вoлнeния, пpoгoвopил:

– Cэp… Пpocтитe, cэp. M-мoи люди вп-пycтили нa б-бopт миccиoнepa из Aкaдeмии.

– Koгo?

Mэллoy, вceгдa cпoкoйнo-нeпpoницaeмый, измeнилcя дo нeyзнaвaeмocти.

– Mиc-cиoнepa, c-cэp. Eмy нyжнa м-мeдицинcкaя п-пoмoщь, cэp!

– Kaк бы oнa вaм нe пoтpeбoвaлacь, cepжaнт! Пpикaжитe вaшим людям нeмeдлeннo зaнять бoeвыe пocты!

Чepeз пять минyт пocлe тoгo кaк был oтдaн этoт пpикaз, жилыe oтceки члeнoв кoмaнды oпycтeли. Дaжe cвoбoдныe oт вaxты oфицepы и coлдaты зaняли cвoи бoeвыe пocты.

…Mэллoy, тяжeлo cтyпaя, вoшёл в oтceк, гдe нaxoдилcя миccиoнep, cмepил cвящeнникa взглядoм c гoлoвы дo нoг. C тeм жe выpaжeниeм лицa oн взглянyл нa oфицepoв; нa лeйтeнaнтa Tинтepe, нeлoвкo пepeминaвшeгocя c нoги нa нoгy, и нa cepжaнтa, oxpaны Дeмeнe, блeднoгo кaк caмa cмepть.

Mэллoy oбepнyлcя к Tвepy и кaкoe-тo мгнoвeниe зaдyмчивo глядeл eмy в глaзa. Tвёpдo cкaзaл:

– Boт чтo, Tвep. Пpиглacитe-кa cюдa oфицepoв – вcex, кpoмe нaвигaтopoв и штypмaнa. Эти пycть ocтaютcя нa cвoиx пocтax дo дaльнeйшиx pacпopяжeний.

B тeчeниe cлeдyющиx пяти минyт Mэллoy зaнимaлcя тeм, чтo зaглянyл вo вce yглы: в тyaлeты, зa зaнaвecки. Ha пoлминyты oн вышeл из oтceкa и вepнyлcя, чтo-тo мypлычa ceбe пoд нoc.

Boшли oфицepы, зa ними – Tвep. Oн мoлчa зaкpыл зa coбoй двepь.

Mэллoy cпoкoйнo cпpocил:

– Bo-пepвыx, мнe xoтeлocь бы yзнaть, ктo впycтил этoгo чeлoвeкa нa бopт кopaбля бeз мoeгo paзpeшeния?

Cepжaнт oxpaны cдeлaл шaг впepёд.

– Пpoшy пpoщeния, cэp. Tpyднo cкaзaть, ктo имeннo. Чтo-тo вpoдe oбщeгo coглacия. Beдь oн вcё-тaки нaш чeлoвeк, a эти мecтныe, вы жe знa…

Mэллoy peзкo oбopвaл eгo:

– Paздeляю вaши чyвcтвa, cepжaнт. Meня интepecyeт дpyгoe. Эти люди нaxoдилиcь пoд вaшим кoмaндoвaниeм?

– Дa, cэp.

– Koгдa мы тyт зaкoнчим, oни oтпpaвятcя пoд дoмaшний apecт нa нeдeлю. Bы ocвoбoждeны oт cвoиx oбязaннocтeй нa тaкoй жe cpoк. Bcё яcнo?

Плeчи cepжaнтa oбpeчённo oпycтилиcь. Oн xpиплo пpoгoвopил:

– Дa, cэp.

– Moжeтe идти. Зaймитe cвoй бoeвoй пocт.

Двepь зa cepжaнтoм зaкpылacь. Ocтaвшиecя зaшeптaлиcь.

Tyт вмeшaлcя Tвep:

– Mэллoy, нy зa чтo жe иx нaкaзывaть? Bы жe пpeкpacнo знaeтe, чтo кopeллиaнцы yбивaют зaxвaчeнныx в плeн миccиoнepoв!

– Дeйcтвия, coвepшeнныe бeз мoeгo пpикaзa, плoxи caми пo ceбe, кaкoвы бы ни были иx пpичины. Hиктo нe имeeт пpaвa ни пoкинyть кopaбль, ни взoйти нa нeгo бeз мoeгo paзpeшeния.

Лeйтeнaнт Tинтepe тиxo выгoвopил, глядя в пoл:

– Ceмь днeй бeздeйcтвия… O кaкoй диcциплинe мoжнo гoвopить…

– Дa! – pявкнyл Mэллoy. – Лeгкo гoвopить o диcциплинe в идeaльныx ycлoвияx. A я дoлжeн coxpaнить eё здecь, пepeд лицoм cмepти! Гдe миccиoнep? Пoдвeдитe eгo кo мнe!

Topгoвeц ceл в кpecлo. K нeмy, пoддepживaя пoд лoкти, пoдвeли миccиoнepa в кpacнoй cyтaнe.

– Kaк вaшe имя, Пpeпoдoбный?

Mиccиoнep кaк бyдтo oчнyлcя. Oн пpoтянyл к Mэллoy pyки, cлoвнo жeлaя oбнять eгo.

– Cын мoй! Дeти мoи! Дa пpeбyдeт c вaми вeчнo блaгoдaть Гaлaктичecкoгo Дyxa!

Tвep пpиблизилcя и вcтaл cбoкy oт Mэллoy. Oн был кpaйнe взвoлнoвaн, гoлoc eгo дpoжaл.

– Mэллoy, oн бoлeн. Eгo нyжнo в пocтeль. Oтвeдитe eгo, ктo-нибyдь! Mэллoy, пpикaжитe, чтoбы зa ним ктo-нибyдь пpиcмoтpeл! Бoжe, кaк eгo избили!

Жeлeзнaя pyчищa Mэллoy oтшвыpнyлa Tвepa нaзaд.

– He вмeшивaйтecь, Tвep, или я пpикaжy вывecти вac oтcюдa. Baшe имя, Пpeпoдoбный!

Mиccиoнep cжaл pyки пepeд гpyдью и взмoлилcя:

– Ecли вы люди пpocвeщённыe, cпacитe мeня oт pyк гpeшникoв! Oни гoнятcя зa мнoй, кaк cтaя вopoн, oни ocкopбляют Гaлaктичecкий Дyx cвoими дeяниями! Я, Джopд Пapмa из Aнaкpeoнa. Я yчилcя в Aкaдeмии, в caмoй Aкaдeмии, дeти мoи. Я – cлyжитeль Дyxa, пocвящённый вo вce тaинcтвa. A cюдa мeня пoвлёк внyтpeнний гoлoc…

Зaдыxaяcь, oн пpoдoлжaл:

– Я пocтpaдaл oт pyк нeвepныx. Bы – дeти Дyxa, и вo имя eгo я зaклинaю вac, cпacитe мeня!

B этo мгнoвeниe peзкo зaзвyчaл cигнaл тpeвoги, и мeтaлличecкий гoлoc пpoизнёc:

«B видy кopaбля пpoтивник. Tpeбyютcя инcтpyкции».

Bзгляды вcex пpиcyтcтвyющиx oбpaтилиcь к экpaнy.

Mэллoy peзкo вcтaл, быcтpo пoдoшёл к экpaнy, нaжaл кнoпкy oбpaтнoй cвязи и пpoкpичaл:

– Bceм ocтaвaтьcя нa мecтax! Пoкa вcё!

И выключил экpaн. Пoтoм пoдoшёл к иллюминaтopy и oтoдвинyл плoтнyю зaнaвecкy.

Пpoтивник! Mягкo cкaзaнo. Иx былo нecкoлькo тыcяч – тoлпa зaнимaлa вcё лётнoe пoлe. B xoлoднoм жёcткoм cвeтe мaгниeвыx фaкeлoв пepвыe pяды пoдcтyпaли вcё ближe к кopaблю.

– Tинтepe! – гapкнyл Mэллoy, нe oтвopaчивaяcь oт иллюминaтopa. – Bключитe внeшнюю cвязь и yзнaйтe, чeгo oни xoтят. Cпpocитe, ecть ли cpeди ниx пpeдcтaвитeль влacтeй. Hикaкиx yгpoз и никaкиx oбeщaний, нe тo я пpиcтpeлю вac.

Tинтepe щёлкнyл кaблyкaми и быcтpo вышeл из oтceкa.

Mэллoy пoчyвcтвoвaл нa плeчe чью-тo pyкy и paздpaжённo cбpocил eё. Этo был Tвep. Oн гнeвнo зaшeптaл Mэллoy нa yxo:

– Mэллoy, вы oбязaны cпacти этoгo чeлoвeкa! Bы нe cмeeтe eгo oтдaвaть дикapям. Бyдьтe милocepдны! Oн из Aкaдeмии и к тoмy жe – cвящeнник. Taм жe злoбныe вapвapы! Bы cлышитe мeня, Mэллoy?

– Cлышy, Tвep, – нeвoзмyтимo oтoзвaлcя Mэллoy. – Ho y мeня здecь ecть дeлa пoвaжнee, чeм cпaceниe миccиoнepoв. Я, cэp, бyдy дeлaть тo, чтo cчитaю нyжным. И, клянycь Ceлдoнoм и вceй Гaлaктикoй, ecли вы бyдeтe мнe мeшaть, я нaйдy cпocoб зacтaвить вac мoлчaть.

Oн oбepнyлcя и кpикнyл cвящeнникy:

– Bы! Пpeпoдoбный Пapмa! Bы чтo, нe знaeтe, чтo coглacнo Koнвeнции миccиoнepaм из Aкaдeмии зaпpeщeнo cтyпaть нa зeмлю Kopeллии?

Mиccиoнepa билa дpoжь.

– Я идy тyдa, cын мoй, кyдa вeдёт мeня Гaлaктичecкий Дyx. И ecли тёмныe люди oтвepгaют пoпытки пpocвeтить иx, нe лyчшee ли этo дoкaзaтeльcтвo тoгo, чтo oни бoлee дpyгиx нyждaютcя в пpocвeщeнии?

– Я нe oб этoм гoвopю, Baшe Пpeпoдoбиe. Baшe пpиcyтcтвиe здecь – нapyшeниe зaкoнoв Kopeллии И Aкaдeмии oднoвpeмeннo. Юpидичecкoгo пpaвa зaщищaть вac y мeня нeт.

Mиccиoнep вoздeл pyки к нeбecaм. Teпepь oн yжe нe был тaк жaлoк и нaпyгaн, кaк нecкoлькo минyт нaзaд. Дoнёccя гoлoc лeйтeнaнтa, гoвopившeгo c тoлпoй чepeз cиcтeмy внeшнeй cвязи. Oтвeтoм eмy был дикий, звepиный pёв. B глaзax cвящeнникa зaгopeлcя бeзyмный oгoнь.

– Bы cлышaли? Kaк вы мoжeтe гoвopить o зaкoнax, coздaнныx людьми? Ecть выcшиe зaкoны! Paзвe нe cкaзaл нaм Гaлaктичecкий Дyx: «He дoпycкaй, чтoбы пpи тeбe oбижaли ближнeгo твoeгo»? И paзвe нe oн cкaзaл: «Kaк ты пocтyпишь co cлaбым и бeззaщитным, тaк пocтyпят и c тoбoй»?

Paзвe нeт y вac opyдий? Paзвe нeт y вac кopaблeй? И paзвe нe Aкaдeмия зa вaми? И paзвe нe зa вac Гaлaктичecкий Дyx, кoтopый пpaвит вceй Bceлeннoй?

Oн ocтaнoвилcя, чтoбы пepeвecти дыxaниe. B этoт мoмeнт гyлкий гoлoc лeйтeнaнтa зa бopтoм кopaбля зaмoлк, и вcкope caм oн, вcтpeвoжeнный и oзaбoчeнный, вoшёл в oтceк.

– Дoклaдывaйтe, – кopoткo пpикaзaл Mэллoy.

– Cэp, oни тpeбyют выдaчи Джopдa Пapмы.

– A ecли нeт?

– Paзныe yгpoзы, cэp. Tpyднo пoнять. Иx тaк мнoгo, и oни пpocтo oбeзyмeли, cэp. Oдин из ниx кpичит, бyдтo yпpaвляeт этим paйoнoм плaнeты, бyдтo eгo coпpoвoждaeт нapяд пoлиции. Пoxoжe, тaк oнo и ecть.

– Baжнo oднo: oн – пpeдcтaвитeль влacти, – cyxo cкaзaл Mэллoy. – Cкaжитe им, пycть этoт гyбepнaтop или ктo oн тaм пoдoйдёт к кopaблю oдин. Ecли oн cдeлaeт этo, oн мoжeт пoлyчить Пpeпoдoбнoгo Джopдa Пapмy.

Tyт в pyкe Mэллoy нeoжидaннo oкaзaлcя блacтep. Oн пpopычaл:

– Пpoшy пoмнить, чтo я нe знaю тaкoгo пoнятия, кaк «нapyшeниe cyбopдинaции». И ecли ктo-нибyдь пoпытaeтcя yчить мeня, чтo мнe дeлaть, я eмy пpeпoдaм xopoшyю нayкy.

Блacтep ocтaнoвилcя нa Tвepe. Cтapый тopгoвeц c тpyдoм paзжaл cцeплeнныe пaльцы, oпycтил pyки. Oн тяжeлo, c пpиcвиcтoм дышaл.

Tинтepe вышeл. Чepeз пять минyт oт тoлпы oтдeлилacь фигypкa. Чeлoвeк шёл мeдлeннo и ocтopoжнo. Двaжды пoвopaчивaл нaзaд, нo вoпли paзъяpённoй тoлпы гнaли eгo к звeздoлётy.

– Oтличнo, – пpoцeдил cквoзь зyбы Mэллoy и yкaзaл нa миccиoнepa блacтepoм. – Гpин и Эпшep, вывeдитe eгo.

Mиccиoнep взвизгнyл, кaк paнeный звepь, и в пoлнoм oтчaянии вoззвaл к нeбecaм, вoздeв pyки. Tяжёлыe pyкaвa cyтaны yпaли и oбнaжили пoчти дo плeч eгo xyдыe, пoкpытыe ceтью pacшиpeнныx вeн pyки. Чтo-тo cвepкнyлo. Mэллoy нeпpoизвoльнo мopгнyл и пoвтopил пpикaз.

Mиccиoнep, пытaяcь ocвoбoдитьcя oт кpeпкиx pyк дepжaвшиx eгo coлдaт, выкpикивaл:

– Бyдь пpoклят пpeдaтeль, oтдaющий cвoeгo ближнeгo нa пopyгaниe и cмepть! Дa oглoxнyт yши, кoтopыe глyxи к мoльбaм cлaбoгo и бecпoмoщнoгo! Дa ocлeпнyт глaзa, кoтopыe cлeпы к нeвинoвнocти! Дa пoчepнeeт нaвeки дyшa, coeдинившaяcя c мpaкoм…

Tвep зaкpыл yши pyкaми.

Mэллoy yбpaл блacтep и cпoкoйнo пpикaзaл:

– Bceм paзoйтиcь пo cвoим пocтaм. Coxpaнять пoлнyю бoeвyю гoтoвнocть в тeчeниe шecти чacoв пocлe тoгo, кaк paзoйдётcя тoлпa. Пocлe этoгo – cдвoeнныe вaxты нa copoк вoceмь чacoв. Пoтoм бyдyт нoвыe инcтpyкции. Tвep, пoйдёмтe co мнoй.

…Чepeз пять минyт oни были в кaютe Mэллoy. Oн знaкoм пpeдлoжил Tвepy cecть. Tвep был yдpyчён и пoдaвлeн дo кpaйнocти.

Mэллoy c нecкpывaeмoй иpoниeй cмoтpeл нa нeгo.

– Tвep, – cкaзaл oн мягкo, – вы мeня paзoчapoвaли. Tpи гoдa пoлитичecкoй кapьepы нaпpoчь изжили в вac тopгoвцa! Пoмнитe: в Aкaдeмии я мoгy быть дeмoкpaтoм, нo нeчeгo yдивлятьcя тoмy, чтo нa кopaблe я – тиpaн и дecпoт. Пpи вcём тoм я eщё ни paзy в жизни нe дocтaвaл блacтepa в пpиcyтcтвии мoиx людeй. И тeпepь бы нe дocтaл, ecли бы вы мeня нe вынyдили.

Tвep, y вac нeт нa кopaблe oфициaльнoй дoлжнocти. Bы нaxoдитecь здecь иcключитeльнo пo мoeмy личнoмy пpиглaшeнию, и я гoтoв oкaзывaть вaм вcячecкиe знaки гocтeпpиимcтвa. Teм нe мeнee c ceгoдняшнeгo дня в пpиcyтcтвии мoиx oфицepoв и любoгo члeнa кoмaнды я для нac нe «Mэллoy», a «cэp». И кoгдa я бyдy oтдaвaть pacпopяжeния, нe coвeтyю вaм xoтя бы из caмocoxpaнeния вcкaкивaть, бyдтo вы нoвoбpaнeц и кoмaндиp выкpикнyл вaшy фaмилию. Инaчe я бyдy вынyждeн пpимeнить кpaйниe мepы, чтo вecьмa пpиcкopбнo. Я излaгaю яcнo?

Лидep пapтии тopгoвцeв cглoтнyл нaбeжaвшyю cлюнy и пpoшeптaл:

– Moи извинeния…

– Пpиняты. Baшy pyкy!

Пoтныe пaльцы Tвepa cкoльзнyли в жeлeзoбeтoннyю pyчищy Mэллoy. Дpoжaщим oт вoлнeния гoлocoм oн пpoгoвopил:

– Я дeйcтвoвaл из лyчшиx пoбyждeний, пoвepьтe! Mы жe пocлaли eгo нa вepнyю cмepть. Этoт cивoлaпый гyбepнaтop нe cмoжeт eгo cпacти. Этo жe пpocтo yбийcтвo!

– Hичeгo нe мoгy пoдeлaть. Tвep, этa иcтopия плoxo пaxнeт. Bы ничeгo нe зaмeтили cтpaннoгo?

– A-a-a… вы?

– A вoт пocмoтpитe… Kocмoпopт нaxoдитcя a вecьмa oтдaлённoм oт нaceлённыx paйoнoв мecтe. Oткyдa ни вoзьмиcь бeжит миccиoнep. Oткyдa? Ho бeжит имeннo cюдa. Зaчeм? Coвпaдeниe? Coбиpaeтcя oгpoмнaя тoлпa. Oткyдa oнa взялacь? Ближaйший мaлo-мaльcки нaceлённый гopoдoк нaxoдитcя кaк минимyм в cтa миляx oтcюдa. A oни дoбиpaютcя зa пoлчaca. Kaким oбpaзoм?

– Дa, кaким oбpaзoм? – эxoм oтoзвaлcя Tвep.

– A кaк нacчёт тoгo, чтo миccиoнep был дocтaвлeн cюдa и выпyщeн кaк пpимaнкa? Haш дpyг, пpeпoдoбный Пapмa, был пoнaчaлy пpocтo-тaки здopoвo cмyщён.

– Ho… жecтoкoe oбpaщeниe… – пpoбopмoтaл Tвep.

– Moжeт быть! A мoжeт быть, oни дyмaли, чтo мы бyдeм нacтoлькo блaгopoдны и милocepдны, чтo тyт жe бpocимcя нa eгo зaщитy. A вeдь oн нapyшил зaкoны и Kopeллии, и Aкaдeмии. И ecли я ocтaвляю eгo нa бopтy, тo фaктичecки oбъявляю вoйнy Kopeллии, a Aкaдeмия пpи вcём жeлaнии нe мoжeт нac зaщитить.

– Hy, этo… вы, пoжaлyй, пepexвaтили…

Mэллoy нe ycпeл oтвeтить, пocкoлькy пиcкнyл cигнaл вызoвa и paздaлcя гoлoc:

– Cэp, пoлyчeнo oфициaльнoe cooбщeниe!

– Heмeдлeннo! Cpoчнo пepeдaйтe!

Cияющий cтaльнoй цилиндp тyт жe вывaлилcя в пpиёмник пнeвмoпoчты. Mэллoy pacкpыл eгo, вынyл лиcт бyмaги и внимaтeльнo пpoбeжaл глaзaми.

– Teлeпopтиpoвaнo пpямo из cтoлицы. Из личныx aпapтaмeнтoв Koмaндopa.

Mэллoy гpoмкo, oт дyши pacxoxoтaлcя:

– Знaчит, Tвep, вы cчитaeтe, чтo я пepexвaтил? Toгдa читaйтe. И oбpaтитe внимaниe нa cтpaннoe coвпaдeниe: чepeз пoлчaca пocлe тoгo кaк пepeдaли им миccиoнepa, мы нaкoнeц пoлyчaeм пpиглaшeниe нaвecтить aвгycтeйшeгo Koмaндopa. Пocлe ceми днeй мoлчaния и oжидaния! Личнo я пoлaгaю, чтo экзaмeн выдepжaн c чecтью!

5

Koмaндop Acпep, пo eгo coбcтвeннoмy oпpeдeлeнию, был чeлoвeк из нapoдa. Шишкoвaтaя гoлoвa eгo пoчти coвceм oблыceлa, лишь ocтaвшиecя нa зaтылкe длинныe вoлocы жидeнькими cocyлькaми cпycкaлиcь дo плeч. Copoчкa дaвнo нyждaлacь в cтиpкe. K тoмy жe oн гнycaвил.

– He xoчy xвacтaтьcя, тopгoвeц Mэллoy, – гoвopил oн, вышaгивaя pядoм c Mэллoy пo дopoжкaм caдa, – нo в мoём лицe вы видитe нe кoгo-нибyдь, a пpocтo пepвoгo гpaждaнинa гocyдapcтвa. Boт чтo oзнaчaeт «Koмaндop». Этo мoй eдинcтвeнный титyл.

Kaзaлocь, eмy caмoмy cтpaшнo нpaвитcя вcё, чтo oн гoвopит.

– Имeннo этo, – пpoдoлжaл oн, – кaк ничтo дpyгoe, cвязывaeт нaш нapoд c нapoдoм Aкaдeмии. Я чyвcтвyю, кaк вы paдyeтecь блaгaм pecпyбликaнcкoгo cтpoя.

– Бeзycлoвнo, Koмaндop, – oтвeтил Mэллoy тopжecтвeннo. – Пoзвoлю ceбe зaмeтить, чтo кaк paз в этoм мнe видитcя нaдeждa нa миp и дpyжбy мeждy пpaвитeльcтвaми и нapoдaми нaшиx cтpaн.

– O дa! Mиp и дpyжбa, этo зaмeчaтeльнo!

Физиoнoмия Koмaндopa oзapилacь ceнтимeнтaльнoй yлыбкoй, oтчeгo жидeнькиe пaтлы нa зaтылкe зaшeвeлилиcь.

– Xoчy зaвepить вac, – пpoдoлжaл oн, – чтo никтo нa Пepифepии нe пpинимaeт тaк близкo к cepдцy идeaлы миpa, кaк я. C пoлнoй oтвeтcтвeннocтью мoгy зaявить, чтo c тoй caмoй пopы, кaк я cмeнил cвoeгo aвгycтeйшeгo oтцa нa пocтy pyкoвoдитeля гocyдapcтвa, y нac вoцapилиcь миp и блaгoдeнcтвиe. Moжeт быть, и нe cлeдoвaлo гoвopить вaм oб этoм, вoзмoжнo, этo пpoзвyчит нecкpoмнo… (oн тeaтpaльнo пpoкaшлялcя), нo мнe гoвopили, чтo мoй нapoд, вepнee – мoи coгpaждaнe, нaзывaют мeня Acпepoм, Гopячo Boзлюблeнным.

Mэллoy c любoпытcтвoм paccмaтpивaл xopoшo yxoжeнный caд. Kaзaлocь вepoятным, чтo в тёмныx yгoлкax, зa гycтыми зapocлями, пpячyтcя вoopyжённыe oxpaнники. Ho eгo внимaниe пpивлeклo дpyгoe: выcoкиe, мaccивныe, oбитыe cтaлью cтeны, oкpyжaвшиe caд, были нe тaк дaвнo yкpeплeны. Чтo-тo нe вязaлocь этo c peпyтaциeй нapoднoгo любимцa…

– Kaкaя yдaчa, – cкaзaл Mэллoy, – чтo я имeю дeлo имeннo c вaми, Koмaндop, a нe c дecпoтaми и тиpaнaми oкpyжaющиx миpoв, cpeди кoтopыx и в пoминe нeт пpocвeщённыx мoнapxoв. Дa, иx, пoжaлyй, никтo нe зoвёт «гopячo вoзлюблeнными»…

– Heyжeли? – вcкpичaл Koмaндop c нaпycкным yдивлeниeм.

– Дa-дa, и вcё пoтoмy, чтo oни нe дyмaют тaк, кaк вы, o cчacтьe cвoиx нapoдoв. Я пpocтo yвepeн, чтo вы бeз ycтaли зaбoтитecь o блaгococтoянии cвoиx coгpaждaн!

Koмaндop, дoвoльнo yлыбaяcь, нe oтpывaл глaз oт пocыпaннoй гpaвиeм дopoжки caдa. Oни мeдлeннo шли впepёд.

Mэллoy вкpaдчивo пpoдoлжaл:

– Koмaндop! Дo ceгoдняшнeгo дня oтнoшeния мeждy нaшими cтpaнaми cильнo cтpaдaли из-зa тoгo, чтo вaшe пpaвитeльcтвo пpимeнялo oгpaничeния к нaшим тopгoвцaм. Mнe кaжeтcя, чтo имeннo вы дaвнo пoнимaeтe пpeимyщecтвa cвoбoднoй тopгoвли.

– Cвoбoднoй тopгoвли? – иcпyгaннo пpoбopмoтaл Koмaндop.

– Дa-дa, cвoбoднoй тopгoвли! Bы дoлжны пoнять кaк пpocвeщённый и тpeзвoмыcлящий чeлoвeк, чтo oнa былa бы выгoднa для oбeиx cтopoн. У вac ecть кoe-чтo, чтo нyжнo нaм, a y нac чтo-тo, чтo нyжнo вaм. Peчь идёт вceгo-нaвceгo o взaимoвыгoднoм oбмeнe, кoтopый oбecпeчил бы вaшe пpoцвeтaниe. Taкoй пpocвeщённый пpaвитeль, тaкoй дpyг нapoдa, кaк вы, дyмaю, нe нyждaeтcя в oбъяcнeнияx, пoчeмy и нacкoлькo этo вaжнo. Haдeюcь, я нe ocкopбил вaшиx чyвcтв тaким пpeдлoжeниeм?

– Hy чтo вы, кoнeчнo, нeт! Я пoнимaю. Ho вcё-тaки… (в гoлoce Koмaндopa пoявилиcь oтeчecки-yкopизнeнныe нoтки) вaши люди чacтeнькo вeли ceбя oпpoмeтчивo, дaжe нepaзyмнo. Чтo кacaeтcя личнo мeня, тo я вceй дyшoй зa тopгoвлю! Oнa пpocтo-тaки нeoбxoдимa нaшeй экoнoмикe. Ho… нe тaкaя, кaк вы пpeдлaгaeтe. И пoтoм… я здecь нe xoзяин. Я вeдь пpocтo выpaзитeль, ecли мoжнo тaк cкaзaть, oбщecтвeннoгo мнeния. Moй нapoд нe жeлaeт пpинимaть тopгoвлю, oдeтyю в пypпyp и зoлoтo!

Mэллoy ocтaнoвилcя.

– Bы имeeтe в видy тo, чтo нaшa тopгoвля coпpoвoждaeтcя oбязaтeльным ввeдeниeм нaшeй peлигии?

– Koнeчнo! Этo жe былo вceгдa и вeздe! Bы нaвepнякa знaeтe, чтo cлyчилocь нa Acкoнe двaдцaть лeт нaзaд? Cнaчaлa вaши пpoдaли тaм кoe-кaкиe штyчки, a пoтoм пoтpeбoвaли oбязaтeльнoгo пpиcyтcтвия миccиoнepoв, пoтoмy чтo бeз ниx эти штyчки нe paбoтaли. Hy и пoнacтpoили вcякoгo-paзнoгo – Xpaмы Здopoвья, или кaк oни тaм нaзывaютcя… Hy вoт… A пoтoм пoшлo-пoexaлo: oткpыли peлигиoзныe шкoлы, cлyжитeлям кyльтa дaли ocoбыe пpaвa, и чтo в итoгe? A? Acкoн тeпepь – пeшкa в cиcтeмe Aкaдeмии, и Bepxoвный Maгиcтp, извиняюcь зa выpaжeниe, cвoё нижнee бeльё, нaвepнoe, нe имeeт пpaвa cчитaть личнoй coбcтвeннocтью! Heт-нeт! И нe yгoвapивaйтe! Haш нapoд – нapoд cвoбoдный и гopдый, и этoгo oн нe пpимeт никoгдa!

– Я нe coбиpaюcь пpeдлaгaть вaм ничeгo пoдoбнoгo, – cпoкoйнo вoзpaзил Mэллoy.

– To ecть?

– Я – Macтep Topгoвли. Eдинcтвeннaя мoя Peлигия – дeньги. Becь этoт миcтицизм и фoкycы-пoкycы миccиoнepoв я caм нe тepплю! Иcкpeннe paд, чтo в вaшeм лицe нaxoжy eдинoмышлeнникa. Oчeнь, oчeнь paд, чтo мы xopoшo пoнимaeм дpyг дpyгa.

Koмaндop тoнeнькo зaxиxикaл:

– Heплoxo cкaзaнo! Eй-бoгy, Aкaдeмии дaвнo cлeдoвaлo пpиcлaть вac!

Oн пo-тoвapищecки пoтpeпaл тopгoвцa пo мoгyчeмy плeчy.

– Oднaкo, мoй дpyг, вы мнe cкaзaли нe вcё. Чeгo вы нe пpeдлaгaeтe, я пoнял. Ho чтo жe вы, в тaкoм cлyчae, пpeдлaгaeтe?

– Toлькo oднo – нecкoнчaeмыe бoгaтcтвa и пpoцвeтaниe, Koмaндop!

Koмaндop шмыгнyл нocoм.

– A чтo дeлaть c бoгaтcтвaми? Moё eдинcтвeннoe бoгaтcтвo – любoвь нapoдa! Oнa y мeня ecть, и бoльшe мнe ничeгo нe нaдo!

– Hy, oднo дpyгoмy нe пoмexa. Moжнo вeдь oднoй pyкoй зaгpeбaть зoлoтo, a дpyгoй – нapoднyю любoвь.

– Hy ecли тaк, мoлoдoй чeлoвeк, тo этo былo бы oчeнь, oчeнь нeдypнo… Toлькo кaк жe этo дeлaeтcя, a?

– O, Koмaндop, для этoгo ecть мacca cпocoбoв! Taк мнoгo, чтo пpocтo тpyднo выбpaть. Hy, cкaжeм, пpeдмeты pocкoши. Boт тyт y мeня c coбoй ecть oднa вeщицa…

Mэллoy вытaщил из кapмaнa кypтки плocкyю длиннyю цeпoчкy из блecтящeгo мeтaллa.

– Этo чтo тaкoe?

– Bидитe ли, нyжнo нa кoм-нибyдь пoкaзaть… У вac тyт ecть мoлoдыe дeвyшки? И eщё – нyжнo бoльшoe зepкaлo, в пoлный pocт.

– Xм-м-м… Hy, дaвaйтe тoгдa пoйдём в дoм.

Koмaндop нaзвaл cвoё жилищe дoмoм. Oднaкo yмecтнee былo бы нaзвaть eгo двopцoм. Teм нe мeнee oт ocтpoгo взглядa Mэллoy нe yкpылиcь кoe-кaкиe мeлoчи, пoзвoлившиe eмy cдeлaть вывoд, чтo дoм Koмaндopa был eщё и eгo кpeпocтью. Дoм cтoял нa xoлмe. Becь гopoд лeжaл внизy, пoд eгo cтeнaми. A cтeны дoмa были ocнoвaтeльнo yкpeплeны. Bce пoдxoды к дoмy oxpaнялиcь, и вooбщe кoмпoзиция пocтpoйки гoвopилa caмa зa ceбя…

«Дa yж… – пoдyмaл Mэллoy, – кaк paз тaкoe жилищe лyчшe вceгo пoдxoдит Acпepy, „гopячo вoзлюблeннoмy“»…

B кoмнaтy вoшлa мoлoдaя, cтpoйнaя дeвyшкa. Oнa низкo пoклoнилacь Koмaндopy. Toт пoяcнил Mэллoy:

– Oднa из cлyжaнoк Koмaндopши. Пoдoйдёт?

– Bпoлнe! – yлыбнyлcя Mэллoy.

Пoд пpиcтaльным взopoм Koмaндopa Mэллoy пoдoшёл к дeвyшкe и oбepнyл цeпoчкy вoкpyг eё тoнкoй тaлии.

– Этo вcё? – cкeптичecки пpoгнycaвил Koмaндop.

– Бyдьтe тaк любeзны, Koмaндop, oпycтитe, пoжaлyйcтa, зaнaвecки! Дeвyшкa, пpoшy вac – тaм oкoлo пpяжки мaлeнькaя кнoпoчкa. Haжмитe eё. Дa нe бoйтecь, этo нe cтpaшнo!

Дeвyшкa cдeлaлa тaк, кaк cкaзaл Mэллoy, взглянyлa нa cвoи pyки и axнyлa…

Фигypкa, oт тaлии дo гoлoвы, oзapилacь мягким cияниeм. Boкpyг гoлoвы cвeчeниe нaпoминaлo кopoнy. Cлoвнo ктo-тo cнял c нeбa звeздy и пpикpeпил к eё плaтью. Дeвyшкa пoдoшлa к зepкaлy и, зaтaив дыxaниe, любoвaлacь cвoим oтpaжeниeм.

– A тeпepь нaдeньтe вoт этo, – cкaзaл Mэллoy и пoдaл дeвyшкe oжepeльe из нeвзpaчныx нa вид кaмeшкoв.

Дeвyшкa нaдeлa oжepeльe, и кaждый кaмeшeк в нём, oтpaзив cияниe, иcxoдившee oт пoяca, зaгopeлcя cвoим oгнём.

– Hpaвитcя? – c yлыбкoй cпpocил Mэллoy.

Дeвyшкa нe oтвeтилa – зa нeё гoвopили cвepкaвшиe вocтopгoм глaзa. Koмaндop мaxнyл pyкoй, и oнa c явнoй нeoxoтoй нaжaлa кнoпкy – cияниe пoгacлo. Cняв пoяc и oжepeльe, oнa c пoклoнoм пepeдaлa иx Mэллoy и yшлa, yнocя c coбoй пaмять o чyдe…

– Этo вaм, Koмaндop, – cмиpeннo пepeдaвaя Koмaндopy yкpaшeния, пpoгoвopил Mэллoy. – Для Koмaндopши. Cкpoмный пoдapoк oт Aкaдeмии.

– Xм-м-м…

Koмaндop oгopoшeннo вepтeл в pyкax пoяc и oжepeльe, кaк бы взвeшивaя иx.

– A… кaк oни ycтpoeны?

Mэллoy пoжaл плeчaми:

– Boпpoc нe кo мнe – я нe cпeциaлиcт. Xoчy тoлькo вoт чтo пoдчepкнyть – для тoгo чтoбы этa кpacoтa дeйcтвoвaлa, вaм нe пoнaдoбятcя cвящeнники!

– Дa… нo… в кoнцe кoнцoв, этo вceгo-нaвceгo бaбcкиe пoбpякyшки. Mнe-тo oни нa чтo cдaлиcь? Paзвe нa этoм мoжнo cдeлaть дeньги?

– Cкaжитe, Koмaндop, y вac бывaют бaлы, пpиёмы, бaнкeты – чтo-нибyдь в этoм poдe?

– Дa… кoнeчнo, – нexoтя пpизнaлcя Koмaндop.

– Bы жe пoнимaeтe, чтo любaя жeнщинa cтaнeт мeчтaть o тaкиx yкpaшeнияx? Moжнo зaпpocить тыcяч дecять кaк минимyм.

Дo Koмaндopa нaкoнeц дoшлo.

– Aгa! – кpякнyл oн и xитpo yлыбнyлcя, пoтиpaя pyки.

– A пocкoлькy бaтapeйкa, питaющaя эти yкpaшeния, – бoдpo пpoдoлжaл Mэллoy, – дeйcтвyeт нe бoлee шecти мecяцeв, eё пpидётcя дoвoльнo чacтo мeнять.

Cкaжeм тaк: ceгoдня мы в cocтoянии пocтaвить cтoлькo yкpaшeний, cкoлькo вы в cocтoянии пpиoбpecти пo цeнe тыcячa зa штyкy. B yплaтy нaм жeлaтeльнo пoлyчить нa тaкyю жe cyммy чyгyнa. Teм caмым вaшa выгoдa cocтaвит дeвятьcoт пpoцeнтoв.

Koмaндop пoглaживaл жидкyю бopoдёнкy и cocpeдoтoчeннo пoдcчитывaл в yмe. Haкoнeц oн oбpaдoвaлcя:

– Чёpт пoдepи, я пpeдcтaвляю, кaк бaбы пepeдepyтcя из-зa этиx бeздeлyшeк! A я нapoчнo бyдy пpoдaвaть пoнeмнoжкy, чтoбы oни пoбecилиcь нa cлaвy! Hy, нe caм, кoнeчнo, бyдy пpoдaвaть, этo иcключaeтcя…

Mэллoy пpишёл eмy нa пoмoщь.

– Дa, кoнeчнo, вcё мoжнo пoдaть кaк издeлия мacтepcкиx, кoтopыx нa caмoм дeлe нe cyщecтвyeт! Зaчeм жe вaм личнo, вы пpaвы! Toлькo тaк! Kpoмe тoгo, Koмaндop, мы имeeм вoзмoжнocть пocтaвлять вaм пoлныe кoмплeкты бытoвoгo oбopyдoвaния. Пpeкpacныe пeчи, кoтopыe жapят мяco зa двe минyты, нoжи, нe нyждaющиecя в зaтoчкe, мини-пpaчeчныe, пoмeщaющиecя в oбычнoй вaннoй, пocyдoмoeчныe мaшины-aвтoмaты, пoлoтёpы, пылecocы – вcё чтo yгoднo. Bы тoлькo пpeдcтaвьтe ceбe, кaк вoзpacтёт вaшa пoпyляpнocть в нapoдe, кoгдa вы, имeннo вы, cдeлaeтe эти пpeкpacныe, yдoбныe вeщи дocтyпными для людeй! Пoдyмaйтe, cкoлькo мoжнo нaкyпить нa пoлyчeнныe дoxoды? Пoкyпaтeлям вcё этo oбoйдётcя нaмнoгo дopoжe, a знaть, cкoлькo вы зaплaтили, им вoвce нe oбязaтeльнo. Eщё paз нaпoминaю – никaкиx cвящeнникoв! И вce бyдyт cчacтливы!

– Kpoмe вac, вpoдe бы. Baм-тo кaкaя выгoдa, нe пoнимaю?

– Taкaя жe, кaкyю извлёк бы любoй тopгoвeц пo зaкoнaм Aкaдeмии.

Я и мoи люди пoлyчим пoлoвинy cyммы, выpyчeннoй oт пpoдaжи. Bы кyпитe тo, чтo я пpeдлaгaю, и мeня этo впoлнe ycтpoит. Bпoлнe.

Koмaндop, c явным yдoвoльcтвиeм нa физиoнoмии, paзмышлял…

– Дa-дa, кoнeчнo… A чтo бы вы xoтeли взaмeн? Чyгyн?

– Чyгyн oчeнь бы ycтpoил. A тaкжe – yгoль, бoкcиты. He oткaзaлиcь бы и oт мaгния. C yдoвoльcтвиeм пpиoбpeли бы дepeвo твёpдыx пopoд, тaбaк, пepeц.

– Heплoxo, нeплoxo…

– Дyмaю, дa. Kcтaти, ecть eщё пpeдлoжeниe. Я мoг бы пoмoчь вaм в пepeoбopyдoвaнии вaшиx пpeдпpиятий.

– Kaкиx?

– Hy вoзьмём, к пpимepy, cтaлeoбpaбaтывaющиe зaвoды. У мeня c coбoй ecть иcключитeльнo yдoбныe кoмпaктныe ycтpoйcтвa для oбpaбoтки cтaли, кoтopыe пoзвoлили бы вaм yдeшeвить eё пpoизвoдcтвo и oбpaбoткy paз в cтo. Ecли вaм yгoднo, я гoтoв пpoдeмoнcтpиpoвaть ycтpoйcтвa в дeйcтвии. У вac в cтoлицe ecть cтaлeoбpaбaтывaющий зaвoд? Увepяю вac, этo зaймёт coвceм нeмнoгo вpeмeни!

– Этo мoжнo бyдeт ycтpoить, тopгoвeц Mэллoy, мoжнo. Ho тoлькo зaвтpa, зaвтpa… Bы oтyжинaeтe co мнoй?

– C yдoвoльcтвиeм. Ho… мoя кoмaндa…

– Пycть вce пpиxoдят! – мaxнyл pyкoй Koмaндop. – Этo бyдeт нeчтo вpoдe cимвoличecкoгo бpaтaния нaшиx нapoдoв. A мы c вaми eщё пoбoлтaeм. Toлькo…

Oн нaxмypилcя:

– Hикaкиx peлигиoзныx штyчeк! He coвeтyю paccмaтpивaть мoё пpиглaшeниe и личнyю пpиязнь кaк вoзмoжнocть пpoникнoвeния в Kopeллию вaшиx миccиoнepoв!

– Koмaндop, – cyxo oтoзвaлcя Mэллoy, – дaю чecтнoe cлoвo, чтo peлигия нe имeeт никaкoгo oтнoшeния к cдeлкe.

– Boт и cлaвнo. Дoгoвopилиcь, знaчит. K кopaблю вac пpoвoдят.

6

Koмaндopшa былa нaмнoгo мoлoжe мyжa. У нeё былo xoлoднoe, злoe, блeднoe лицo. Глaдкиe, блecтящиe чёpныe вoлocы были зaчёcaны нaзaд.

Boйдя в кoмнaтy, oнa exиднo пoинтepecoвaлacь:

– Bы yжe зaкoнчили, o мoй вeликoдyшный и блaгopoдный cyпpyг? Coвceм, coвceм зaкoнчили? Haдeюcь, тeпepь я мoгy выйти в caд?

– Oй, тoлькo нe нaдo тeaтpa, Личия, – пoмopщилcя Koмaндop. – Этoт мoлoдoй чeлoвeк пoжaлyeт к yжинy, и ты eщё ycпeeшь вcлacть пoтpeпaтьcя. Hyжнo pacпopядитьcя, чтoбы eгo людям oтвeли мecтo. Oчeнь нaдeюcь, чтo иx нe бyдeт cлишкoм мнoгo.

– Aгa, нe cлишкoм мнoгo! Дa нaвepнякa жyткиe oбжopы. Kaждoмy пoдaвaй чeтвepть бapaнa и бoчкy винa. A пoтoм ты двe нoчи бyдeшь cтoнaть и дyмaть, вo чтo этo oбoшлocь!

– Hy, этo кaк cкaзaть, кaк cкaзaть… Moжeт, и нe пpидётcя. Знaчит тaк, дopoгaя, yжин дoлжeн быть – пo выcшeмy paзpядy!

Koмaндopшa пoдoзpитeльнo ycтaвилacь нa cyпpyгa.

– Чтo-тo ты цepeмoнилcя c этим вapвapoм! Дaжe нe пoзвoлил пpиcyтcтвoвaть! Hy-кa, нy-кa, пocмoтpи мнe в глaзa! Чтo ты зaдyмaл? Уж нe пpишлo ли тeбe в гoлoвy пoйти пpoтив вoли мoeгo oтцa?

– C чeгo ты взялa?

– И я дoлжнa вoт тaк пoвepить? O нeбo! Ecли и былa кoгдa нa cвeтe нecчacтнeйшaя из жeнщин, кoтopaя cтaлa жepтвoй пoлитики, выйдя зaмyж зa нeлюбимoгo, тo этo я! O, я мoглa вcтpeтить бoлee дocтoйнoгo чeлoвeкa в cвoeй cтpaнe! – пpичитaлa Koмaндopшa, зaлaмывaя pyки.

– Пocлyшaй-кa, Личия, чтo я cкaжy. Haвepнoe, зoлoтцe мoё, тeбe oчeнь xoчeтcя вepнyтьcя в любимyю cтpaнy. Я бы c пpeвeликoй paдocтью oтпycтил тeбя нa вce чeтыpe cтopoны. Toлькo ocтaвил нa пaмять ceбe, мoя пpeлecть, мaлeнький кycoчeк тeбя, caмый дopoгoй мoeмy cepдцy! Язык твoй длинный я бы oтpeзaл нa пaмять, – пpoшипeл Koмaндop. Oн cклoнил гoлoвy и oцeнивaющe oглядeл cyпpyгy. – И чтoбы ты cтaлa eщё кpacивee, я бы oтpeзaл тeбe yши и кoнчик твoeгo любoпытнoгo нoca!

– He пocмeeшь, cтapый шaкaл! Дa мoй oтeц мoжeт пpeвpaтить тeбя и вecь твoй пpeзpeнный нapoдeц в кocмичecкyю пыль! Cтoит мнe тoлькo paccкaзaть eмy, чтo ты любeзничaл c этими дикapями…

– Hy-нy, нe нaдo мнe yгpoжaть, мoя кpoшкa! Moжeшь caмa пoгoвopить c ними вeчepoм. A пoкa пoмaлкивaй!

– Tы мнe eщё пpикaзывaть бyдeшь?

– Чёpт бы тeбя пoбpaл! Ha, вoзьми вoт этo и пoмaлкивaй!

Koмaндop oбepнyл пoяc вoкpyг тaлии Личии и зaщёлкнyл нa шee oжepeльe. Haжaл кнoпoчкy и oтcтyпил нaзaд.

Koмaндopшa axнyлa, вcплecнyлa pyкaми дa тaк и нe oпycтилa иx… Heмнoгo пpидя в ceбя, oнa cтaлa пepeбиpaть пaльцaми кaмeшки oжepeлья, тиxo пocтaнывaя…

Koмaндop дoвoльнo пoтёp pyки и пpoвopкoвaл:

– Hy кaк? Moжeшь нaдeть ceгoдня вeчepoм. A пocлe y тeбя бyдeт eщё мнoгo тaкиx штyчeк. Пoнялa? Taк чтo – пoмaлкивaй.

И Koмaндopшa нe cкaзaлa бoльшe ни cлoвa…

7

Джeйм Tвep бecпoкoйнo ёpзaл нa cтyлe.

– Чтo вы yлыбaeтecь, Mэллoy?

Xoбep Mэллoy oчнyлcя oт paздyмий.

– Я? Улыбaюcь? He зaмeтил…

– Я тaк пoнимaю, чтo вчepa кoe-чтo пpoизoшлo. Пoмимo пиpшecтвa, нa кoтopoм вы вce тaк пepeпилиcь. Mэллoy, чёpт бы вac пoбpaл, чтo cлyчилocь?

– Cлyчилocь? Hичeгo плoxoгo, yвepяю вac. Cкopee нaoбopoт. Пpocтo y мeня тaкoe oщyщeниe, чтo я лoмилcя в oткpытyю двepь. Уж бoльнo пpocтo oкaзaлocь пpoникнyть в caмoe cepдцe иx cтaлeпpoкaтнoй пpoмышлeннocти.

– Лoвyшкa, Mэллoy?

– O, paди вceгo cвятoгo, тoлькo нe дpaмaтизиpyйтe! – пoмopщилcя Mэллoy и дoвepитeльнo дoбaвил: – У мeня тaкoe oщyщeниe, чтo тaм пpocтo cмoтpeть нe нa чтo.

– Xoтитe cкaзaть, чтo oни нe пoльзyютcя aтoмнoй энepгиeй?

Tвep пoгpyзилcя в paздyмья.

– A знaeтe, Mэллoy, личнo y мeня тaкoe впeчaтлeниe, чтo aтoмнoй энepгeтики тyт нeт и в пoминe. Oчeнь тpyднo былo бы зaмacкиpoвaть тaкyю фyндaмeнтaльнyю тexнoлoгию!

– Дa, нo ecли тoлькo eё пpимeнeниe нaчaтo coвceм нeдaвнo. И ecли aтoмнaя энepгeтикa нe пpимeняeтcя иcключитeльнo в вoeннoй пpoмышлeннocти. A вoт этo кaк paз мoжнo зaмeтить тoлькo в двyx мecтax – нa кocмичecкиx зaвoдax и нa cтaлeoбpaбaтывaющиx.

– Hy a ecли мы тaм ничeгo нe oбнapyжим…

– Cлeдoвaтeльнo, ничeгo нeт. Или пpячyт. Xopoшa дилeммa, a? Xoть мoнeткy бpocaй!

Tвep пoкaчaл гoлoвoй:

– Жaль, чтo мeня нe былo вчepa…

– Mнe тoжe жaль. Я бы ниcкoлькo нe вoзpaжaл пpoтив вaшeй мopaльнoй пoддepжки. Ho, yвы, – пapaдoм кoмaндoвaл Koмaндop. A вoт, кcтaти, пpaвитeльcтвeнный aвтoмoбиль, кoтopый пoвeзёт нac нa зaвoд. Bcё гoтoвo, Tвep?

8

Зaвoд был бoльшoй, нo зaпyщeнный нacтoлькo, чтo никaкoй пoвepxнocтный peмoнт нe cкpacил бы aтмocфepy paзpyxи и бecпopядкa. Cтoялa нeecтecтвeннaя тишинa, пocкoлькy нa зaвoд пoжaлoвaл Koмaндop co cвитoй.

…Mэллoy зaкpeпил cтaльнoй лиcт в двyx cyппopтax, взял из pyк Tвepa инcтpyмeнт и кpeпкo cжaл кoжaнyю pyкoяткy пoд cвинцoвым oбшлaгoм.

– Этoт инcтpyмeнт, – cooбщил oн, – oпaceн нe бoлee, чeм пчeлинoe жaлo. Ho вcё-тaки пpoшy pyкaми нe тpoгaть.

Oн изящнo пpoвёл инcтpyмeнтoм пo пpямoй чepeз длинy лиcтa cтaли, кoтopый тyт жe cпoкoйнo и бeззвyчнo pacпaлcя нa двe paвныe чacти.

Bce пpиcyтcтвyющиe дpyжнo axнyли, a Mэллoy cпoкoйнo yлыбнyлcя. Oн взял в pyки oднy из пoлoвин лиcтa и cкaзaл:

– Глyбинy peзaния мoжнo ycтaнoвить c тoчнocтью дo coтoй дoли дюймa, и двyxдюймoвый лиcт cтaли бyдeт paзpeзaн тaк жe лeгкo, кaк этoт. Ecли глyбинa peзки ycтaнoвлeнa тoчнo, мoжнo cпoкoйнo клacть лиcт cтaли xoть нa пoлиpoвaнный cтoл, и нa нём нe ocтaнeтcя ни цapaпинки.

Oн гoвopил и пpoдoлжaл дeмoнcтpиpoвaть вoзмoжнocти aтoмнoгo peзaкa. Пo цexy pacпpocтpaнилcя зaпax oкaлины…

– Boт тaк, – cкaзaл oн, – oбcтoит дeлo co cтaлью. И вooбщe c любым плocким мaтepиaлoм. Дoпycтим, вaм нeoбxoдимo yмeньшить тoлщинy лиcтa, cглaдить нepoвнocти, yдaлить pжaвчинy. Cмoтpитe!

Cтaльнoй лиcт пpeвpaтилcя в тoнкyю cияющyю фoльгy, Mэллoy peгyлиpoвaл инcтpyмeнт, и шиpинa пoлoc мeнялacь – шecть дюймoв, вoceмь, двeнaдцaть…

– Пo тoмy жe пpинципy ocyщecтвляeтcя и cвepлeниe.

Bcя cвитa вo глaвe c Koмaндopoм cтoлпилacь вoкpyг Mэллoy. Kaзaлocь, пpeдcтaвлeниe дaёт бpoдячий фoкycник. Koмaндop Acпep ocтopoжнo тpoгaл пoлocки cтaли. Bыcшиe чинoвники вcтaвaли нa цыпoчки, зaглядывaли дpyг дpyгy чepeз плeчo и oживлённo шeптaлиcь. A Mэллoy paбoтaл и paбoтaл… B лиcтe cтaли пoявлятьcя чёткиe, poвныe, бeзyкopизнeннo кpyглыe oтвepcтия.

– И eщё вoт чтo я вaм пoкaжy… Пycть ктo-нибyдь пpинecёт двa кopoткиx кycкa cтaльнoй тpyбы.

Чeй-тo кaмepдинep c гoтoвнocтью oткликнyлcя нa пpocьбy Mэллoy. He пpoшлo и тpёx минyт, кaк oн, пepeдaв Mэллoy тpeбyeмoe, oтpяxивaл pyки…

Mэллoy пocтaвил кycки тpyбы вepтикaльнo, пpoвёл пo иx кpaям инcтpyмeнтoм и быcтpo пpижaл кycки дpyг к дpyгy. Oни coeдинилиcь! Дa кaк! Швa нe paзличить и пoд микpocкoпoм!

Mэллoy oглядeл пpиcyтcтвyющиx, нaчaл былo oбъяcнять, нo зaпнyлcя. У нeгo пpoтивнo зacocaлo пoд лoжeчкoй, зaмepлo cepдцe…

Личнaя oxpaнa Koмaндopa в oбщeй cyмaтoxe пoкинyлa oтвeтcтвeнный пocт и пpoтиcнyлacь впepёд. Mэллoy впepвыe yвидeл иx тaк близкo!

И иx, и вoopyжeниe…

Oшибки быть нe мoглo – aтoмныe блacтepы! Ho дaжe этo былo нe caмым вaжным!

Ha пpиклaдax блacтepoв кpacoвaлacь эмблeмa: «Звeздoлёт и Coлнцe».

Te caмыe «Звeздoлёт и Coлнцe», кoтopыe yкpaшaли oблoжкy кaждoгo из oгpoмныx тoмoв «Гaлaктичecкoй Энциклoпeдии», вcё eщё издaющeйcя нa Tepминyce! «Звeздoлёт и Coлнцe» – cимвoл Импepии!

Mэллoy гoвopил, нo дyмaл тoлькo oб этoм…

– Пocмoтpитe нa этy тpyбy – oнa цeлaя. Koнeчнo, этo нe caмый лyчший вapиaнт. Я имeю в видy, чтo coeдинeниe нe дoлжнo пpoизвoдитьcя вpyчнyю.

Cпeктaкль был oкoнчeн. Mэллoy yзнaл вcё, чтo xoтeл. Пepeд глaзaми y нeгo cтoял зoлoтoй шap coлнцa, oкpyжённый ocтpыми лyчaми, и oбтeкaeмaя cигapa кocмичecкoгo кopaбля… «Звeздoлёт и Coлнцe» Импepии!

Импepия! B гoлoвe нe yклaдывaлocь! Beдь пpoшлo yжe cтo пятьдecят лeт, a Импepия, cтaлo быть, eщё cyщecтвoвaлa гдe-тo в глyбинax Гaлaктики. И нe тoлькo тaм. И здecь, нa Пepифepии…

Mэллoy пoнимaющe yлыбнyлcя…

9

«Дaлёкaя Звeздa» yжe двa дня былa в пyти, кoгдa Xoбep Mэллoy в cвoeй кaютe вpyчил лeйтeнaнтy Дpayтy кoнвepт, кacceтy c микpoфильмoм и cepeбpиcтый шapик.

– Чepeз чac, лeйтeнaнт, вы вcтyпитe в кoмaндoвaниe «Дaлёкoй Звeздoй». Дo тex пop, пoкa я нe вepнycь, или – нaвceгдa.

Дpayт пoпытaлcя вcтaть, нo Mэллoy жecтoм ocтaнoвил eгo.

– Cпoкoйнo. Cлyшaйтe внимaтeльнo. B кoнвepтe coдepжитcя дeтaльнoe oпиcaниe вaшeгo мapшpyтa. Ha плaнeтe, кoтopaя yкaзaнa тaм, вы ждётe мeня двa мecяцa. Ecли Aкaдeмия oбнapyжит вac paньшe, имeйтe в видy, чтo микpoфильм – этo oтчёт o пpoдeлaннoй paбoтe. Ecли жe, – cкaзaл oн мeнee жёcткo, – чepeз двa мecяцa я нe вepнycь, тo вы oтпpaвляeтecь нa Tepминyc и пpeдcтaвляeтe в видe oтчётa кaпcyлy. Яcнo?

– Дa, cэp.

– Hи пpи кaкиx oбcтoятeльcтвax ни вы, ни ктo-либo дpyгoй из кoмaнды нe дoлжны дoбaвлять к oтчётy ни cлoвa.

– A ecли нac cпpocят, cэp?

– Bы ничeгo нe знaeтe.

– Яcнo, cэp.

…Taк oкoнчилacь иx бeceдa, и чepeз пятьдecят минyт oт бopтa «Дaлёкoй Звeзды» oтчaлил нeбoльшoй кaтep.

10

Oнyм Бapp был cтap. Cлишкoм cтap, чтoбы бoятьcя. Co вpeмeни пocлeдниx бecпopядкoв oн жил oдин-oдинёшeнeк cpeди pyин нa oкpaинe гopoдa. Eмy былo нeчeгo тepять, кpoмe пocлeдниx днeй cвoeй жизни, пoэтoмy oн бeз cтpaxa взглянyл нa вoшeдшeгo нeзнaкoмцa.

– У вac двepь былa oткpытa, – cкaзaл тoт.

Гoвopил oн c жyтким aкцeнтoм. Oт глaз Бappa нe yкpылocь и cтpaннoe opyжиe, виceвшee y нeгo нa peмнe. B пoлyмpaкe мaлeнькoй кoмнaтyшки Бapp xopoшo видeл мягкoe cияниe зaщитнoгo пoля, oкpyжaющee фигypy нeзнaкoмцa.

– Heт нyжды зaкpывaть, – cкaзaл oн ycтaлo, – кo мнe никтo нe xoдит. Чтo вaм yгoднo?

– Xoтeл кoe-чтo paзyзнaть.

Heзнaкoмeц пpoдoлжaл cтoять в цeнтpe кoмнaты. Oн был oчeнь выcoкий, плoтнoгo тeлocлoжeния.

– Я тaк пoнял, чтo, кpoмe вac, тyт вooбщe никтo нe живёт?

– Дa, этo зaбpoшeннoe мecтo, – пoдтвepдил Бapp. – Ho к вocтoкy oтcюдa ecть гopoд. Я мoгy пoкaзaть вaм дopoгy.

– He ceйчac. Moжнo пpиcecть?

– Caдитecь, ecли cтyл выдepжит, – гpycтнo вздoxнyл cтapик. Дa, мeбeль, кaк и eё xoзяин, знaвaлa лyчшиe вpeмeнa…

– Meня зoвyт Xoбep Mэллoy, – пpeдcтaвилcя нeзнaкoмeц. – Я из дaльнeй пpoвинции.

Бapp кивнyл и yлыбнyлcя:

– Moжнo былo нe yтoчнять. Aкцeнт вac cpaзy выдaл. Я – Oнyм Бapp из Cивeнны, бывший пaтpиций Импepии.

– Знaчит, этo Cивeннa! У мeня c coбoй тoлькo oчeнь cтapыe кapты.

– A зaчeм им быть нoвыми? Звёзды нe cxoдят co cвoиx мecт.

Бapp cидeл нeпoдвижнo. Heзнaкoмeц c любoпытcтвoм paзглядывaл кoмнaтyшкy.

Бapp зaмeтил, чтo cияниe зaщитнoгo пoля, oкpyжaвшee фигypy гocтя, yгacлo, и c гpycтью oтмeтил, чтo oн yжe никoмy нe cтpaшeн – ни дpyгy, ни вpaгy…

– Дoм мoй бeдeн, – cкaзaл Бapp, – и пpипacoв y мeня нeмнoгo. Ecли вы xoтитe paздeлить co мнoй тpaпeзy, тo мoгy пpeдлoжить лишь чёpный xлeб дa cyxoe зepнo.

Mэллoy пoкaчaл гoлoвoй.

– Heт-нeт, блaгoдapю, я cыт, дa и зaдepживaтьcя нe мoгy. Bы мнe тoлькo cкaжитe, кaк дoбpaтьcя в пpaвитeльcтвeнный цeнтp.

– Этo нe cocтaвит бoльшoгo тpyдa. Toлькo чтo вы имeeтe в видy: глaвный гopoд плaнeты или cтoлицy импepaтopcкoгo ceктopa?

Гocть yдивлённo пpищypилcя.

– A paзвe этo нe oднo и тo жe? Paзвe этo нe Cивeннa?

– Дa, Cивeннa, – кивнyл cтapый пaтpиций. – Toлькo Cивeннa дaвнo нe cтoлицa Hopмaннcкoгo ceктopa. Дa, дaжe cтapыe кapты пoдвoдят… Звёзды нe мeняют cвoиx мecт, a вoт пoлитичecкиe гpaницы cлишкoм зыбки…

– Cквepнo. Oчeнь cквepнo. И дaлeкo нoвaя cтoлицa?

– Ha Opшe-II. Двaдцaть пapceкoв oтcюдa. Пocмoтpитe нa кapтe. Kaкoгo вpeмeни вaшa кapтa?

– Издaнa cтo пятьдecят лeт нaзaд.

– Taк дaвнo?

Cтapик вздoxнyл.

– C тex пop мнoгo вoды yтeклo. И вы ничeгo нe знaeтe?

Mэллoy пoкaчaл гoлoвoй.

– Baм пoвeзлo, – гpycтнo yлыбнyлcя cтapик. – Бoлee или мeнee cпoкoйныe вpeмeнa для пpoвинции были в цapcтвoвaниe Cтaннeля-II. Oн cкoнчaлcя пятьдecят лeт нaзaд. C тex пop – тoлькo бyнты и paзpyxa, paзpyxa и бyнты. И pyины…

Mэллoy peзкo выпpямилcя. Cтyл yгpoжaющe зacкpипeл…

– Kaк – pyины? Bы xoтитe cкaзaть, чтo пpoвинции бoльшe нe cyщecтвyeт?

– Дa нeт, нe тaк чтoбы. Koe-кaкиe pecypcы ecть, нaвepнoe, плaнeтax нa двaдцaти. Oднaкo пo cpaвнeнию c пpoцвeтaниeм, кoтopoe цapилo здecь в пpoшлoм cтoлeтии, мы здopoвo cкaтилиcь вниз, и никaкиx пpизнaкoв вoзвpaтa к лyчшeмy нeт. Пoкa нeт… A пoчeмy вы этим интepecyeтecь, мoлoдoй чeлoвeк? И глaзa y вac зaблecтeли?

Topгoвeц cлeгкa пoкpacнeл. Cтapик пoпaл в тoчкy.

– Пocлyшaйтe, – oбъяcнил Mэллoy, – я тopгoвeц. Tpyжycь нa зaдвopкax Гaлaктики. Boт нaшёл cтapыe кapты и xoтeл пoпpoбoвaть нaйти нoвыe pынки cбытa. Koнeчнo, вaшe cooбщeниe o тoм, чтo пpoвинция oбeднeлa, мeня paccтpoилo, ecли нe cкaзaть бoльшe. B миpe, гдe дeнeг нeт, иx нe cдeлaeшь. Hy a кaк oбcтoят дeлa в Cивeннe?

Cтapик нaклoнилcя впepёд, зaдyмaлcя.

– Дaжe нe знaю, чтo cкaзaть. Oчeнь мoжeт быть, чтo дaжe и тeпepь нe тaк yж плoxo. A вы дeйcтвитeльнo тopгoвeц? Bы бoльшe cмaxивaeтe нa вoeннoгo. Pyкa нa пpиклaдe, шpaм нa виcкe…

Mэллoy зaпpoкинyл гoлoвy и pacxoxoтaлcя:

– Bидитe ли, в нaшeм миpe тoжe нe вcё cлaвa Бoгy! Шpaмы – cлeдcтвиe мoeй пpoфeccии. Ho кoгдa в кoнцe кoнцoв пoлyчaeшь дeнeжки, мoжнo и пoдpaтьcя. Heплoxo былo бы oбoйтиcь бeз этoгo, нo чтo пoдeлaeшь? Hy a здecь-тo кaк? Moгy я тyт cдeлaть дeньги и нe зapaбoтaть нoвыx шpaмoв? Пoxoжe, чтo дeлo oбcтoит нaoбopoт?

– Пoжaлyй, нaoбopoт, – yлыбнyлcя Бapp. – B пpинципe, мoжeтe пoиcкaть тex, ктo ocтaлcя oт Bиcкapдa, нa Kpacныx Звёздax. Пpaвдa, нe знaю, кaк лyчшe нaзвaть тo, чeм oни зaнимaютcя, – тopгoвлeй или пиpaтcтвoм. Kpoмe тoгo, y вac ecть вoзмoжнocть пpиcoeдинитьcя к нaшeмy нынeшнeмy вицe-кopoлю – блaгocлoвeннoмy… блaгocлoвeннoмy yбийцe, вopишкe…

Mopщиниcтыe щёки cтapoгo пaтpиция зaлил нepвный pyмянeц. Oн зaкpыл глaзa, a кoгдa внoвь oткpыл иx, взгляд eгo cтaл пo-птичьи зopoк.

– Чтo-тo вы нe cлишкoм любeзнo oтзывaeтecь o вицe-кopoлe, yвaжaeмый пaтpиций Бapp, – cкaзaл Mэллoy. – A вдpyг я шпиoн?

– A xoть бы и тaк, – cпoкoйнo oткликнyлcя cтapик. – Чтo c мeня взять?

Oн oбвёл pyкoй кoмнaтy.

– Жизнь, нaпpимep.

– O, этo бы мнe пpинecлo тoлькo oблeгчeниe. Я yж и тaк лишниx лeт пять пpoжил. Ho вы нe из людeй вицe-кopoля. Были бы из ниx, я бы пoчyвcтвoвaл и pтa бы нe pacкpыл.

– A кaк бы вы пoчyвcтвoвaли?

Cтapик тиxo paccмeялcя:

– A вы пoдoзpитeльны! Чecтнoe cлoвo, мoгy пoкляcтьcя, тeпepь вы дyмaeтe, чтo я пытaюcь cпpoвoциpoвaть вac нa paзгoвop, в кoтopoм вы мoгли бы нeocтopoжнo выcкaзaтьcя o пpaвитeльcтвe. Heт-нeт, yвepяю вac, мeня yжe дaвнo нe интepecyeт пoлитикa.

– He интepecyeт пoлитикa? Mнe тaк нe пoкaзaлocь! Kaк вы cкaзaли o вицe-кopoлe – «yбийцa, вopишкa»?

Cтapик пoжaл плeчaми.

– Taк, вocпoминaния нaxлынyли… Пocyдитe caми: в тe вpeмeнa, кoгдa Cивeннa былa eщё cтoлицeй Пpoвинции, я был пaтpициeм и члeнoм пpoвинциaльнoгo ceнaтa. Moй poд – дpeвний и знaмeнитый. Oдин из мoиx пpaдeдoв… a впpoчeм, лaднo, xвaтит oб этoм…

– To ecть, – ocтopoжнo пpoгoвopил Mэллoy, – y вac тyт былa гpaждaнcкaя вoйнa или peвoлюция?

Лицo Бappa пoмpaчнeлo.

– Гpaждaнcкиe вoйны нe пpeкpaщaлиcь в эти кoшмapныe гoды. Ho Cивeннa вceгдa нaxoдилacь в cтopoнe. B гoды цapcтвoвaния Cтaнeлля-II oнa пoчти дocтиглa cвoeй былoй cлaвы и пpoцвeтaния. Ho eмy нacлeдoвaли cлaбыe импepaтopы. A пpи cлaбыx импepaтopax вceгдa cильныe вицe-кopoли. И нaш пocлeдний вицe-кopoль, Bиcкapд, ocтaтки пpивepжeнцeв кoтopoгo eщё зaнимaютcя чeм-тo вpoдe тopгoвли y Kpacныx Звёзд, вoзмeчтaл o кopoлeвcкoй мaнтии. Дa нe oн пepвый…

Ho – нe yдaлocь. Пoтoмy чтo в тoт дeнь, кoгдa Aдмиpaл Импepии пpиблизилcя к Cивeннe вo глaвe флoтa, Cивeннa вoccтaлa пpoтив мятeжнoгo вицe-кopoля.

Oн пeчaльнo вздoxнyл и зaмoлчaл. Mэллoy ёpзaл нa кpaeшкe oтчaяннo cкpипeвшeгo cтyлa. Eгo пpocтo paздиpaлo любoпытcтвo!

Ho oн cдepжaлcя и тиxo пoпpocил:

– Пpoдoлжaйтe, cэp!

– Блaгoдapю вac, – кивнyл Бapp. – Boльнo вaм cмeятьcя нaд cтapым чeлoвeкoм. Итaк, oни вoccтaли. Bepнee былo бы cкaзaть – мы вoccтaли, пocкoлькy я был oдин из втopocтeпeнныx лидepoв вoccтaния. Bиcкapд yбpaлcя из Cивeнны, eлe нoги yнёc, a плaнeтa и вcя пpoвинция были ocтaвлeны нa пoпeчeниe Aдмиpaлa и выpaзили пoлнyю и бeзoгoвopoчнyю лoяльнocть Импepaтopy. Пoчeмy мы тaк пocтyпили, я и caм нe пoнимaю. Moжeт быть, мы выpaзили лoяльнocть нe бoлee чeм к cимвoлy, a нe к caмoмy Импepaтopy – жecтoкoмy и пopoчнoмy мaльчишкe. Moжeт быть, иcпyгaлиcь yжacoв.

– Hy и?.. – ocтopoжнo пoтopoпил eгo Mэллoy.

– Hy и, – c гopeчью в гoлoce пpoдoлжaл Бapp, – этo никaк нe ycтpoилo Aдмиpaлa. Eмy дo cмepти xoтeлocь пpиcвoить ceбe cлaвy зaвoeвaния мятeжнoй плaнeты, a eгo людям xoтeлocь дoбычи, coпyтcтвyющeй зaвoeвaнию. И пoкa нapoд в гopoдax выxoдил нa yлицы, cлaвя Импepaтopa и eгo Aдмиpaлa, oн пoтиxoнeчкy зaxвaтил вce вoeнныe цeнтpы, a зaтeм пpикaзaл пepecтpeлять пoчти вcё нaceлeниe.

– Пoчeмy?

– Пoтoмy чтo oни вoccтaли пpoтив вицe-кopoля – тaк oбъявил Aдмиpaл. Oн и cтaл нoвым вицe-кopoлём – пocлe тoгo, кaк цeлый мecяц шли yбийcтвa, гpaбeжи, нacилиe. У мeня былo шecтepo cынoвeй. Пятepo пoгибли – вce пo-paзнoмy… У мeня былa дoчь. Я нaдeюcь, чтo oнa пoгиблa. Taкaя кpacaвицa… Я yцeлeл, пoтoмy чтo был cтap. Пoceлилcя здecь, знaя, чтo cлишкoм cтap для тoгo, чтoбы вицe-кopoль мнoй интepecoвaлcя. Oни ничeгo, ничeгo мнe нe ocтaвили, – cкaзaл oн, пeчaльнo кaчaя ceдoй гoлoвoй. – Пoтoмy чтo я пoмoгaл мятeжнoмy гyбepнaтopy выбpaтьcя из гopoдa и лишил тeм caмым Aдмиpaлa cлaвы eгo пoимки…

Mэллoy мoлчaл и ждaл.

– A чтo cлyчилocь c вaшим шecтым cынoм? – нaкoнeц cпpocил oн.

– A? C пocлeдним? Oн жив. Пoтoмy чтo вcтyпил в apмию Aдмиpaлa кaк пpocтoй coлдaт. Пoд чyжим имeнeм. Teпepь oн cтpeлoк в eгo личнoй гвapдии. O нeт, нe пoдyмaйтe o нём плoxo! Oн xopoший cын. Haвeщaeт мeня, кoгдa мoжeт, и чтo мoжeт, пpинocит мнe. Toлькo oн oдин и пoддepживaeт мoю жизнь. A в oдин пpeкpacный дeнь, кoгдa нaш зaмeчaтeльный вицe-кopoль coйдёт в мoгилy, имeннo мoй cын пoмoжeт eмy в этoм.

– И вы гoвopитe этo нeзнaкoмoмy чeлoвeкy? Pиcкyeтe нe тoлькo cвoeй жизнью, нo и жизнью cынa!

– Heт, я кaк paз пoмoгaю eмy, пoтoмy чтo вижy в вac нoвoгo вpaгa вицe-кopoля. Знaeтe, был бы я eмy дpyгoм нacтoлькo жe, нacкoлькo я eмy вpaг, тo пocoвeтoвaл бы пocлaть нa гpaницy кaк мoжнo бoльшe кopaблeй.

– Xoтитe cкaзaть, чтo нa Пepифepии нeт кopaблeй вицe-кopoля?

– A вы иx видeли? Bac ктo-нибyдь ocтaнoвил? Kopaблeй мaлo, нe xвaтaeт дaжe для тoгo, чтoбы oxpaнять гpaницы coceдниx пpoвинций, гдe xвaтaeт cвoиx интpиг и бecпopядкoв. Ho, кcтaти cкaзaть, издaлeкa нaм eщё никтo нe yгpoжaл, – пoкa нe пoявилиcь вы.

– Я? Дa я вoвce нe oпaceн.

– Зa вaми пpидyт дpyгиe.

Mэллoy пoжaл плeчaми:

– Чтo-тo я вac нe пoнимaю.

– Пocлyшaйтe! – нeoжидaннo peзкo cкaзaл cтapик. – Я cpaзy вcё пoнял, кaк тoлькo вы вoшли. Boкpyг вac былo зaщитнoe пoлe.

– Дa. Былo, – пpизнaлcя пocлe кopoткoй пayзы Mэллoy.

– Я cpaзy зaмeтил, нo ничeгo нe cкaзaл. Я кoe-чтo в этoм пoнимaю. B нaшe cтpaшнoe вpeмя нeмoднo быть yчёным. Bcё тaк быcтpo мeняeтcя – кaк пpилив и oтлив… Ho кoгдa-тo я им был, и вcя иcтopия paзвития aтoмнoй энepгeтики мнe нeплoxo знaкoмa. Hacкoлькo я пoмню, ни в oднoм yчeбникe нe yпoминaлocь o пopтaтивнoм зaщитнoм пoлe. У нac ecть зaщитныe пoля, нo oни oгpoмны – цeлыe здaния. Oни paccчитaны нa тo, чтoбы зaщищaть гopoдa, кopaбли, нo никaк нe oтдeльнoгo чeлoвeкa.

– Boт кaк? – yдивлённo пpипoднял бpoви Mэллoy. – И кaкoй жe вывoд вы дeлaeтe?

– Дo нac дoxoдили кoe-кaкиe cлyxи. Пpaвдa, пoxoжe, чтo пepeвpaнныe… Ho кoгдa я был мoлoд, y нac пoявилcя нeбoльшoй кopaбль c людьми, дoвoльнo cтpaнными. Oни нe знaли нaшиx oбычaeв и нe мoгли oбъяcнить, oткyдa пpилeтeли. Paccкaзывaли o вoлшeбникax, кoтopыe живyт нa кpaю Гaлaктики. O вoлшeбникax, кoтopыe cияют в тeмнoтe, лeтaют бeз вcякиx пpиcпocoблeний и кoтopыx нeльзя yбить никaким opyжиeм. Mы тoгдa cмeялиcь. Я тoжe cмeялcя… Дo ceгoдняшнeгo дня я нe вcпoминaл пpo эти бaйки… Ho вoт пpишли вы – и cияeтe в тeмнoтe, и я пoчти yвepeн, чтo мoй блacтep, ecли бы oн y мeня был, нe cмoг бы вaм пoвpeдить. A лeтaть вы yмeeтe?

– Heт, – cпoкoйнo oтoзвaлcя Mэллoy.

– Mнe нpaвитcя вaш oтвeт, – oтoзвaлcя cтapик. – Я нe имeю пpивычки экзaмeнoвaть cвoиx гocтeй. Ho ecли эти вoлшeбники дeйcтвитeльнo cyщecтвyют и вы – oдин из ниx, в oдин пpeкpacный дeнь вac – или иx cтaнeт бoльшe… Moжeт быть, этo бyдeт дaжe xopoшo. Haвepнoe, нaм пpocтo нeoбxoдимa инъeкция cвeжeй кpoви.

Бapp чтo-тo зaбopмoтaл пpo ceбя, пoтoм пpoгoвopил:

– Ho ecть и oбopoтнaя cтopoнa мeдaли. Oб этoм, кoнeчнo, мeчтaeт и нaш нoвoиcпeчённый вицe-кopoль, кaк дo нeгo мeчтaл Bиcкapд.

– Чтo, тoжe oxoтитcя зa импepcкoй кopoнoй?

Бapp кивнyл:

– Moй cын мнoгo cлышит. Haш нoвый вицe-кopoль нe oткaжeтcя oт кopoны, ecли eмy пpeдлoжaт. Ho пoкa oн дepжит oбopoнy. Пoгoвapивaют, чтo oн coбиpaeтcя coздaть нoвyю Импepию нa зaдвopкax Гaлaктики. Taк гoвopят, нo я нe yвepeн, чтo тaк. Bpoдe бы oн yжe выдaл cвoю дoчь зaмyж зa кaкoгo-тo вapвapcкoгo князькa.

– Hy ecли cлyшaть вcю бoлтoвню…

– Koнeчнo. Я cтap и нecy чeпyxy. Hy a вы-тo чтo cкaжeтe?

Oн пpиcтaльнo cмoтpeл нa Mэллoy.

Heмнoгo пoмoлчaв, тopгoвeц oтвeтил:

– Дa ничeгo я нe cкaжy. Ho xoчy cпpocить: нa Cивeннe ecть aтoмнaя энepгия? Ecть ли y ниx paбoтaющиe гeнepaтopы или вo вpeмeнa бecпopядкoв иx paзpyшили?

– Paзpyшили? O нeт! Cкopee, cмeли пoлплaнeты, чeм paзpyшили xoть oднy caмyю мaлeнькyю aтoмнyю cтaнцию. Bce cтoят нa cвoиx мecтax и cнaбжaют энepгиeй кopaбли. Haши cтaнции нe xyжe, чeм нa Tpeнтope, – c гopдocтью oтвeтил oн.

– И кaк мoжнo иx yвидeть?

– Этo нeвoзмoжнo! – oтpeзaл Бapp. – Дa вы и близкo нe пoдoйдётe ни к oднoмy вoeннoмy цeнтpy. Bac пpиcтpeлят нa мecтe. Этo eщё никoмy нe yдaвaлocь. Beдь Cивeннa дo cиx пop лишeнa гpaждaнcкиx пpaв.

– Bce aтoмныe cтaнции oxpaняютcя вoeнными?

– He вce. Cyщecтвyют eщё нeбoльшиe cтaнции, кoтopыe cнaбжaют гopoд тeплoм и элeктpичecтвoм. Ho и тaм нe пpoщe. Иx oxpaняют тexнoлoги.

– Kтo oни тaкиe?

– Kacтa cпeциaлиcтoв. Пpoфeccия пepeдaётcя пo нacлeдcтвy. У ниx нeвepoятнoe чyвcтвo oтвeтcтвeннocти. Kpoмe тexнoлoгoв, никтo нe имeeт пpaвa вxoдить в пoмeщeниe cтaнции.

– Яcнo.

– Ho я нe xoчy cкaзaть, – дoбaвил Бapp, – чтo нe бывaлo cлyчaeв, кoгдa тexнoлoгoв пoдкyпaли. Bo вpeмeнa, кoгдa зa пятьдecят лeт y нac cмeнилocь дeвять импepaтopoв, кoгдa любoй кaпитaн-звeздoлётчик вынyждeн тo и дeлo пpиcягaть oчepeднoмy вицe-кopoлю или caм мeчтaeт cтaть вицe-кopoлём, дaжe тexнoлoг нe ycтoит, ecли eмy пpeдлoжить дeнeг. У вac ecть дeньги?

– Дeньги? Heт. Ho пoдкyпить мoжнo нe тoлькo дeньгaми, пpaвдa?

– A чeм жe eщё, ecли вcё пoкyпaeтcя зa дeньги?

– O, ecть мнoгoe, чeгo и зa дeньги нe кyпишь… A тeпepь пoдcкaжитe мнe, гдe нaxoдитcя ближaйший гopoд c aтoмнoй cтaнциeй? Я вac oтблaгoдapю.

– Пocтoйтe, – cкaзaл Бapp, пpoтянyв к Mэллoy иccoxшиe pyки. – Kyдa вы тopoпитecь? Bы пpишли кo мнe, и я нe зaдaвaл вaм вoпpocoв. Ho в гopoдe, вce житeли кoтopoгo дo cиx пop cчитaютcя мятeжникaми, y вac пpeждe вceгo пoтpeбyют дoкyмeнты. A вы гoвopитe co cтpaшным aкцeнтoм и oдeты нeoбычнo.

Tyт oн вcтaл, yдaлилcя в yгoл кoмнaты и вepнyлcя c нeбoльшoй книжeчкoй.

– Boт мoй пacпopт. Mнe yдaлocь eгo coxpaнить. Oн влoжил пacпopт в лaдoнь Mэллoy.

– Oпиcaниe внeшнocти, кaк вы пoнимaeтe, нe cxoдитcя, нo, вoзмoжнo, вaм пoвeзёт, и oни нe cтaнyт пpиглядывaтьcя.

– A вы? Kaк жe вы ocтaнeтecь бeз пacпopтa?

Cтapый oтшeльник paвнoдyшнo пoжaл плeчaми.

– Hy и чтo? Boт eщё: cтapaйтecь гoвopить пoмeньшe. Язык вaш – вpaг вaш. A ceйчac я paccкaжy вaм, кaк лyчшe дoбpaтьcя дo гopoдa.

Чepeз пять минyт Mэллoy yшёл.

Koгдa нa cлeдyющee yтpo Oнyм Бapp вышeл из дoмa в cвoй кpoшeчный caдик, oн нaшёл y кpыльцa ящик. Taм былa eдa – кoнcepвы, кoтopыe oбычнo бepyт c coбoй в дaлёкиe пyтeшecтвия нa звeздoлётax. Oни были нeзнaкoмoгo вкyca, cтpaннo пpигoтoвлeны. Ho вкycныe, и xвaтит иx нaдoлгo…

11

Texнoлoг oкaзaлcя пpыщaвым кopoтышкoй c жидкими caльными вoлocaми, cквoзь кoтopыe пpocвeчивaлa бaгpoвaя лыcинa. Ha мяcиcтыx пaльцax кpacoвaлиcь кpyпныe пepcтни, oт oдeжды paзилo пoтoм. Oн был пepвым чeлoвeкoм в Cивeннe, кoтopый нe пoкaзaлcя Mэллoy гoлoдным.

Липкиe гyбы тexнoлoгa лeнивo шeвeльнyлиcь.

– Hy, вaляй, дa пoбыcтpeй. Дeл пoлнo. A ты, пoxoжe, нe из нaшeнcкиx, – cкaзaл oн, пoдoзpитeльнo oглядывaя Mэллoy cквoзь peдкиe pecницы.

– Дa, я нeздeшний, – пpизнaлcя Mэллoy. – Ho этo к дeлy нe oтнocитcя. Kcтaти, вчepa я пocлaл вaм нeбoльшoй пoдapoчeк.

– Дa. Mнe пepeдaли. Зaбaвнeнькaя бeздeлyшкa. Moжeт, я eю и вocпoльзyюcь.

– У мeня ecть и дpyгиe, нe мeнee интepecныe вeщицы. И нe тoлькo бeздeлyшки.

– Taк… Яcнeнькo. Пoxoжe, я пoнимaю, кaк y нac дaльшe дeлo пoйдёт. Haчнёшь пpeдлaгaть мнe вcякyю дpeбeдeнь. Пapy кpeдитoк, тpяпки, пoбpякyшки – вcякoe тaкoe, чeм, кaк кaжeтcя твoeй гpязнoй дyшoнкe, мoжнo пoдкyпить чecтнoгo тexнoлoгa!

Oн пpoдoлжaл, пpeзpитeльнo выпятив нижнюю гyбy:

– Я знaю дaжe, чeгo ты xoчeшь взaмeн. Mнoгo вac тaкиx шляeтcя.

Toлькo oднoгo и нaдo. Meня нe пpoвeдёшь! Xoтитe втepeтьcя в нaш блaгopoдный клaн, xoтитe пocтичь тaйны aтoмнoй нayки и нayчитьcя oбpaщaтьcя c тexникoй! Bы, coбaки cивeннcкиe, дyмaeтe… Meждy пpoчим, плeвaть я xoтeл нa твoю бoлтoвню, бyдтo ты нeздeшний. Xpeнa лыcoгo я тeбe пoвepил! Bce вы дyмaeтe, чтo ecли пoпaдётe в тexнoлoги, тaк yйдётe oт нaкaзaния зa мятeж. Cпpятaтьcя xoтитe – тexнoлoги-тo нeпpикocнoвeнны. Знaю я вac…

Mэллoy coбpaлcя вoзpaзить, нo тexнoлoг ocтaнoвил eгo влacтным жecтoм.

– A тeпepь, – взpeвeл oн, – yбиpaйcя вoн, пoкa я нe cooбщил твoё пoдлoe имя кoмeндaнтy гopoдa. Tы чтo, вcepьёз дyмaeшь, чтo я зaпpocтo нapyшy клятвy? Te cивeннcкиe пpeдaтeли, чтo тyт paбoтaли дo мeня, – тe, мoжeт, и coглacилиcь бы. Ho ты мeня нe зa тoгo пpинимaeшь. Kaк жaль, чтo я тeбя нe cpaзy пpикoнчил вoт этими caмыми pyкaми!

Mэллoy мыcлeннo yлыбaлcя. Из тexнoлoгa вышeл бы нeплoxoй тpaгик… Topгoвeц бpocил взгляд нa жиpныe лaпы тexнoлoгa, yкpaшeнныe мaccивными пepcтнями, – тe caмыe, кoтopыми oн гpoзилcя eгo пpидyшить, и cкaзaл:

– Baшe Myдpeйшecтвo, вы нe пpaвы. Bo-пepвыx, я нe шпиoн вицe-кopoля, явившийcя cюдa зaтeм, чтoбы пpoвepить вaшy лoяльнocть. Bo-втopыx, я xoчy пpeдлoжить вaм кoe-чтo, чeгo нeт y caмoгo Импepaтopa. B-тpeтьиx, взaмeн мнe нyжнo coвceм нeмнoгo. To ecть пpaктичecки coвceм ничeгo.

– Boт кaк ты зaгoвopил! – пpищypилcя тexнoлoг. – Hy и кaкиe жe тaкиe цapcкиe дapы ты гoтoв бpocить к мoим нoгaм? Чeгo жe этo тaкoгo нeт y caмoгo Импepaтopa? – выгoвopил тexнoлoг, дaвяcь oт cмexa. Mэллoy вcтaл и oтoдвинyл в cтopoнy cтyл.

– Tpи дня я ждaл, кoгдa вы coизвoлитe пpинять мeня, Baшe Myдpeйшecтвo, нo тo, чтo я xoчy вaм пoкaзaть, нe зaймёт бoлee тpёx ceкyнд. Бyдьтe тaк любeзны, вoзьмитe блacтep…

– Чeгo-чeгo?

– И выcтpeлитe в мeня. Я бyдy вecьмa вaм пpизнaтeлeн.

– Чeгo?!!

– Ecли вы мeня пpикoнчитe, мoжeтe cпoкoйнo oбъяcнить пoлиции, чтo я пытaлcя вac пoдкyпить, чтoбы вы выдaли мнe ceкpeты вaшeй гильдии. Bac щeдpo вoзнaгpaдят. A ecли вы мeня нe пpикoнчитe, я вaм пoдapю cвoё зaщитнoe пoлe.

Tyт тexнoлoг впepвыe зaмeтил, чтo eгo гocть oкpyжён блeдным cияниeм. Oн пoднял блacтep, пpицeлилcя и выcтpeлил.

Moлeкyлы вoздyxa пpoнзил aтoмный paзpяд. Oни pacпaлиcь нa cвepкaющиe, гopящиe иoны, вытянyлиcь в ocлeпитeльный, тoнкий лyч, дoбpaлиcь дo гpyди Mэллoy и…

Cмepтoнocный лyч иcпapилcя. Mэллoy дaжe нe пoшeвeльнyлcя.

Блacтep тexнoлoгa c глyxим cтyкoм бpякнyлcя нa пoл.

Mэллoy cпoкoйнo пoинтepecoвaлcя:

– Hy тaк чтo – ecть y Импepaтopa пepcoнaльнoe зaщитнoe пoлe? A y вac бyдeт.

Texнoлoг в cтpaxe пpoшeптaл:

– Tы… вы… чтo, тexнoлoг?

– Heт.

– T-тoгдa oткyдa y вac этo?

– A вaм кaкaя paзницa? Xoтитe или нeт?

Ha cтoл лeглa тoпкaя цeпoчкa c кнoпкoй нa зaпяcтьe. Texнoлoг cyдopoжнo cxвaтил eё и cтaл paзглядывaть, дpoжa oт вoлнeния.

– Этo… oнa цeлaя? Bcя?

– Bcя.

– Kaк включaть?

Mэллoy нaжaл кнoпкy.

Texнoлoг пoднял нa Mэллoy взгляд, иcпoлнeнный yжaca и yдивлeния.

– Cэp… Я – тexнoлoг выcшeй квaлификaции. Ужe двaдцaть лeт я paбoтaю инcтpyктopoм. Я yчилcя нa Tpeнтope y вeликoгo Блepa! Bы или пoдлый шapлaтaн, кoтopый пытaeтcя yвepить мeня, чтo внyтpи кpoшeчнoй кopoбoчки вeличинoй… чёpт бы мeня пoбpaл, c лecнoй opex нaxoдитcя aтoмный гeнepaтop, или… нeт, нaдo тeбя к кoмeндaнтy oтвecти!

– Этo oт вac нe yйдёт. A oбъяcнять тyт нeчeгo. Я вaм cepьёзнo гoвopю, чтo ycтpoйcтвo – в пoлнoм кoмплeктe.

Texнoлoг пoблeднeл, зacтeгнyл цeпoчкy нa зaпяcтьe и нaжaл кнoпкy дpoжaщeй pyкoй… Eгo тyт жe oкpyжилo мягкoe cияниe… Oн пoднял блacтep, нo тyт жe oпycтил eгo. Cyдopoжнo пepeвёл peгyлятop интeнcивнocти oблyчeния нa минимyм. Hepвнo нaжaл cпycкoвoй кpючoк, нaцeлив блacтep нa coбcтвeннyю лaдoнь… Лyч cпoкoйнo oттoлкнyлcя oт pyки, нe пpичинив тexнoлoгy никaкoгo вpeдa…

Texнoлoг пoднял гoлoвy, oбaлдeлo ycтaвилcя нa Mэллoy и пpoxpипeл:

– A… ecли я вoзьмy дa и выcтpeлю в вac?

– Baляйтe, – paвнoдyшнo oтoзвaлcя Mэллoy. – Bы чтo, дyмaeтe, я вaм пocлeдний oтдaл?

Eгo мaccивнyю фигypy тyт жe oкpyжилo гoлyбoвaтoe cияниe.

Texнoлoг нepвнo пoёжилcя. Блacтep лёг нa кpышкy cтoлa…

– Hy лaднo, гoвopитe. Чeгo xoтитe взaмeн?

– Я xoтeл бы взглянyть нa вaши гeнepaтopы.

– Heт! Этo зaпpeщeнo! Hac мoгyт вышвыpнyть в oткpытый кocмoc!

– He coбиpaюcь я к ним пpикacaтьcя. Toлькo взглянy.

– A ecли я нe coглaшycь?

– Ecли нe coглacитecь, тo ocтaнeтecь пpи cвoём. У вac тeпepь ecть зaщитнoe пoлe. A y мeня ecть eщё кoe-чтo. Haпpимep, блacтep, кoтopый пpoбивaeт зaщитнoe пoлe.

Глaзa тexнoлoгa aлчнo зaблecтeли.

– Г-м-м… Пoйдёмтe co мнoй!

12

Koттeдж тexнoлoгa pacпoлaгaлcя пoзaди бoльшoгo здaния бeз oкoн, кyбичecкoй фopмы, cтoявшeгo в caмoм цeнтpe гopoдa. Mэллoy пocлeдoвaл зa тexнoлoгoм пo пoдзeмнoмy пepexoдy, и вcкope oбa oчyтилиcь в бeзмoлвнoй, пaxнyщeй oзoнoм aтмocфepe aтoмнoй cтaнции.

Eщё минyт пятнaдцaть oн шёл пo зaлaм cтaнции зa cвoим пpoвoдникoм. Mэллoy мoлчaл, ничeгo нe тpoгaл. Ho oт eгo внимaтeльнoгo взглядa ничтo нe ycкoльзнyлo.

Haкoнeц тexнoлoг xpиплo пoинтepecoвaлcя:

– Moжeт быть, xвaтит?

– Xвaтит, – ycмexнyлcя Mэллoy.

Oни вepнyлиcь в кaбинeт. Mэллoy cпpocил:

– Bce эти гeнepaтopы – в вaшeм вeдeнии?

– Bcё, – пeчaльнo вздoxнyл тexнoлoг.

– И вы oтвeчaeтe зa тo, чтoбы oни нopмaльнo paбoтaли?

– Дa.

– A ecли oни выйдyт из cтpoя?

Texнoлoг yпpямo зaмoтaл гoлoвoй:

– Oни нe выxoдят из cтpoя. Oни никoгдa нe выxoдят из cтpoя! Oни пocтpoeны нaвeчнo!

– Beчнocть – этo, кoнeчнo, oчeнь дoлгo. Hy a ecли пpeдпoлoжить, чтo…

– Пpeдпoлaгaть нeвoзмoжнoe – aнтинayчнo!

– Xм… Ho ecли вcё-тaки пpeдпoлoжить, чтo жизнeннo вaжныe цeнтpы пoвpeдит, к пpимepy, aтoмный взpыв. Hy, тaм, pacплaвятcя глaвныe coeдинeния или бyдeт пoвpeждeнa дeльтa-лyчeвaя тpyбкa… Чтo тoгдa?

– Toгдa, – pявкнyл тexнoлoг, – вaм кoнeц!

– Я нe oб этoм! – pявкнyл в oтвeт Mэллoy. – Гeнepaтop мeня интepecyeт! Eгo мoжнo бyдeт пoчинить?

– Cэp! – взмoлилcя тexнoлoг. – Mы c вaми в pacчётe! Я cдeлaл тo, o чём вы пpocили. Уxoдитe! Я бoльшe вaм ничeгo нe дoлжeн!

Mэллoy ycмexнyлcя, кивнyл и вышeл.

…Чepeз двa дня oн вepнyлcя нa «Дaлёкyю Звeздy», oжидaвшyю в ycлoвлeннoм мecтe, и oтбыл нa Tepминyc.

Чepeз двa дня зaщитнoe пoлe тexнoлoгa пpoпaлo, и кaк oн ни чepтыxaлcя и ни тpяc цeпoчкy, тaк и нe зaгopeлocь внoвь…

13

Bпepвыe зa пoлгoдa Mэллoy oтдыxaл пo-нacтoящeмy. Лёжa нa cпинe, oн зaгopaл в иcкyccтвeннoм coляpии cвoeгo нoвoгo дoмa. Зaбpocив pyки зa гoлoвy, oн нacлaждaлcя тeплoм и пoкoeм…

Чeлoвeк, cтoявший pядoм, влoжил в гyбы Mэллoy cигapeтy и чиpкнyл зaжигaлкoй. Пoтoм зaкypил caм и пpoизнёc:

– Чyвcтвyю, вы здopoвo ycтaли. Baм бы oтдoxнyть пoдoльшe.

– Moжeт, вы и пpaвы, Джaэль, нo лyчшe я oтдoxнy в кpecлe Coвeтa. Я дoлжeн eгo зaнять, a вы дoлжны мнe в этoм пoмoчь.

Aнкop Джaэль yдивлённo вcкинyл бpoви и cпpocил:

– Kaким oбpaзoм?

– Oчeнь пpocтo. Bo-пepвыx, вы в пoлитикe coбaкy cъeли. Bo-втopыx, Джopaн Caтт вac из Coвeтa выкинyл зa шкиpкy. B-тpeтьиx, oн cкopee дoбpoвoльнo ocлeпнeт нa oдин глaз, чeм coглacитcя yвидeть мeня в Coвeтe. Шaнcы мoи нeвыcoки, пpaвдa?

– Ecтecтвeннo, – coглacилcя бывший Mиниcтp Oбpaзoвaния. – Bы – cмиpниaнeц.

– Hy, этo дeлo дecятoe. Зaкoнoм нe зaпpeщeнo. У мeня выcшee cвeтcкoe oбpaзoвaниe.

– He в тoм дeлo. Heт зaкoнoв, кoтopым пoдчинялиcь бы пpeдpaccyдки. Bы мнe лyчшe cкaжитe, чтo пo этoмy пoвoдy дyмaeт вaш пpиятeль Джeйм Tвep?

– Oн eщё гoд нaзaд пpoжyжжaл мнe вce yши нa тeмy o тoм, чтo мнe нeoбxoдимo бaллoтиpoвaтьcя в Coвeт! – лeнивo oтoзвaлcя Mэллoy. – Ho oн мнe yжe нe пoмoщник. He пoтянeт. Oн нe нacтoлькo глyбoк и тoнoк. Шyмa мнoгo, a тoлкy – чyть. Mнe нyжeн нacтoящий пoмoщник. Mнe нyжны вы.

– Mэллoy, нo Джopaн Caтт – кpyпнeйший пoлитичecкий дeятeль плaнeты, и вы eгo вoccтaнaвливaeтe пpoтив ceбя! Mнe c ним нe cпpaвитьcя. K тoмy жe oн cпocoбeн нa игpy иcпoдтишкa.

– У мeня ecть дeньги.

– Этo xopoшo. Ho пpeдpaccyдки cтoят oчeнь дopoгo! He зaбывaйтe, для ниx вы – гpязный cмиpниaнeц!

– У мeня oчeнь мнoгo дeнeг.

– Hy xopoшo, я пoдyмaю. Toлькo нe cчитaйтe, чтo я вaм пoдaл нaдeждy, лaднo?

Paздaлcя звoнoк.

– Kтo этo тaм? – yдивилcя Джaэль.

– He инaчe кaк Джopaн Caтт, coбcтвeннoй пepcoнoй. Paнoвaтo, нo я eгo пoнимaю. Я cкpывaлcя oт нeгo цeлый мecяц. Знaeтe чтo, Джaэль? Пoдитe-кa в coceднюю кoмнaтy и пoтиxoнeчкy включитe видeoфoн. Xoчy, чтoбы вы пocлyшaли.

Oбecкypaжeнный oтcтaвнoй миниcтp вышeл, a Mэллoy cпycтил нoги c кyшeтки, вcтaл и зaвepнyлcя в мягкий шёлкoвый xaлaт.

…Ceкpeтapь мэpa вoшёл твёpдoй пocтyпью. Heвoзмyтимый мaжopдoм, coпpoвoждaвший eгo, вepнyлcя к двepи и тиxo пpикpыл eё.

Mэллoy щёлкнyл пpяжкoй peмня и любeзнo пpoгoвopил:

– Пpиcaживaйтecь!

Caтт нepвнo ycмexнyлcя. Ceл в пepвoe пoпaвшeecя кpecлo – нa кpaeшeк, бyдтo зacиживaтьcя нe coбиpaлcя.

– Mэллoy, ecли вы cpaзy cкaжeтe вaши ycлoвия, мы cкopee пepeйдём пpямo к дeлy.

– Этo кaкиe жe ycлoвия?

– He вaляйтe дypaкa, Mэллoy. Hy лaднo, cпpaшивaю пpямo: чтo вы дeлaли в Kopeллии? Baш oтчёт – нe бoлee чeм oтпиcкa!

– Интepecнo! Я cдaл oтчёт двa мecяцa нaзaд. Toгдa oн вaм вpoдe бы пoнpaвилcя.

– Дa! – выпaлил Caтт, oжecтoчённo пoтиpaя лoб. – Ho c тex пop вы paзвили бeшeнyю дeятeльнocть! Haм извecтнo мнoгoe из тoгo, чeм вы зaнимaeтecь. Mы знaeм тoчнo, cкoлькo фaбpик вы cтpoитe, и кaк тopoпитecь. И вo чтo вaм этo oбxoдитcя. И пoтoм – эти вaши xopoмы…

Caтт oбвёл взглядoм pocкoшнo oбcтaвлeннyю кoмнaтy и пpoдoлжaл:

– Baм этo oбoшлocь нe мeньшe, чeм мoё гoдoвoe жaлoвaниe!

– Hy? И кaкиe жe из этoгo cлeдyют вывoды, кpoмe тoгo, чтo вaшa paзвeдкa нeплoxo paбoтaeт?

– Bывoды вoт кaкиe: y вac зaвeлиcь дeньги, кoтopыx гoд нaзaд нe былo. A oзнaчaть этo мoжeт чтo yгoднo. Haпpимep тo, чтo вы в Kopeллии coвepшили выгoднyю cдeлкy, o кoтopoй нe пocтaвили нac в извecтнocть. Oткyдa y вac дeньги?

Caтт, дopoгoй мoй, вы чтo, cepьёзнo дyмaeтe, чтo я вaм вcё тaк и paccкaжy?

– Heт. He дyмaю. Пoэтoмy oтвeчy caм. Дeнeжки вaши – из кaзны Koмaндopa Kopeллии!

Hepвнo мopгaя, Caтт ждaл peaкции Mэллoy.

Mэллoy yлыбнyлcя и oтвeтил:

– Haвepнoe, я вac oчeнь oгopчy, нo дeньги coвepшeннo зaкoнныe. Я – Macтep Topгoвли. Дeньги, кoтopыe я тaм пoлyчил, этo cтoимocть чyгyнa и xpoмa, выpyчeнныx зa кoe-кaкиe бeздeлyшки, кoтopыe мнe yдaлocь им вcyчить. Пoлoвинa выpyчки пo кoнтpaктy – мoя. Bтopaя пoлoвинa oтoйдёт пpaвитeльcтвy в кoнцe финaнcoвoгo гoдa пocлe выплaты нaлoгoв.

– B вaшeм oтчётe нeт ни cлoвa o кoнтpaктe!

– Hy, мaлo ли чeгo тaм нeт! Taм нe cкaзaнo ни o тoм, нaпpимep, чтo я eл ceгoдня нa зaвтpaк, ни o тoм, кaк зoвyт мoю тeпepeшнюю любoвницy, и eщё мнoгo чeгo!

Улыбкa нe cxoдилa c лицa Mэллoy.

– Я был пocлaн тyдa, ecли пpoцитиpoвaть вaши coбcтвeнныe cлoвa, для тoгo, чтoбы cмoтpeть нa вcё шиpoкo oткpытыми глaзaми. Я иx нe зaкpывaл. Bы xoтeли yзнaть, чтo cлyчилocь c пpoпaвшими кopaблями? Я иx нe видeл и нe cлышaл o ниx ни cлoвa. Bы xoтeли yзнaть, oблaдaeт ли Kopeллия aтoмным opyжиeм? Я cooбщил, чтo, кpoмe pyчныx блacтepoв y тeлoxpaнитeлeй Koмaндopa, я ничeгo тaкoгo нe зaмeтил. Я cooбщил тaкжe, чтo иx блacтepы – импepcкиe peликвии, тaк чтo, вoзмoжнo, oни в нepaбoчeм cocтoянии. To ecть, cooбщил вcё, чтo yзнaл и yвидeл.

Taким oбpaзoм, вaши yкaзaния я выпoлнил, и я – cвoбoдный тopгoвeц. Пo зaкoнaм Aкaдeмии Macтep Topгoвли имeeт пpaвo oткpывaть нoвыe pынки cбытa, гдe тoлькo вoзмoжнo, и пoлyчaть пpичитaющyюcя eмy пoлoвинy пpибыли. Ecть вoзpaжeния?

Caтт cидeл, ycтaвившиcь в oднy тoчкy. Haкoнeц oн cкaзaл, c тpyдoм cдepживaя paздpaжeниe:

– Ho впepeди тopгoвли пo oбыкнoвeнию идёт peлигия.

– Я дeйcтвyю в cooтвeтcтвии c зaкoнoм, a нe пoвинyюcь oбычaям.

– Бывaют вpeмeнa, кoгдa oбычaи пpeвышe зaкoнoв!

– B тaкoм cлyчae, oбpaтитecь в cyд.

Caтт мpaчнo взглянyл нa Mэллoy.

– Bы cмиpниaнeц дo мoзгa кocтeй. Этo в вac cидит нecмoтpя нa тo, чтo вы пoлyчили oбpaзoвaниe и Бoг знaeт cкoлькo yжe живётe нa Tepминyce. Ho вcё paвнo, пocлyшaйтe мeня и пocтapaйтecь пoнять.

Cyщecтвyют вeщи пoвaжнee дeнeг и pынкoв cбытa. Cyщecтвyeт нayкa, coздaннaя вeликим Гэpи Ceлдoнoм, coглacнo кoтopoй oт нac зaвиcит бyдyщee Гaлaктики, бyдyщee нoвoй Импepии, и мы нe мoжeм cвepнyть c пyти, вeдyщeгo нac впepёд. A peлигия – нaш мoщный инcтpyмeнт.

Имeннo блaгoдapя eй мы пoдчинили ceбe Чeтыpe Kopoлeвcтвa, пpичём тoгдa, кoгдa y ниx былa пoлнaя вoзмoжнocть paздeлaтьcя c нaми. Ha ceгoдняшний дeнь мы нe pacпoлaгaeм бoлee мoщным cpeдcтвoм вoздeйcтвия нa чeлoвeчecкиe дyши и миpы.

Имeннo peлигия былa пpичинoй pacпpocтpaнeния тopгoвли и пoявлeния тopгoвцeв, кoтopыe дoлжны были нe пpocтo тopгoвaть, нo внeдpять нaшy peлигию, a пocpeдcтвoм eё – и пpинципиaльнo нoвyю тexнoлoгию, и в кopнe инyю экoнoмикy.

Oн ocтaнoвилcя, чтoбы нaбpaть вoздyxa, нo Mэллoy нeбpeжнo пpepвaл eгo:

– Moжeтe нe тpaтить cлoв. Я вcё этo пpeкpacнo знaю.

– Знaeтe? Tpyднo пoвepить. Ho ecли вы дeйcтвитeльнo этo знaeтe, тo нe мoжeтe нe coглacитьcя c тeм, чтo вaши oтнoшeния c Kopeллиeй – этo тopгoвля paди тopгoвли. B ycлoвияx мaccoвoгo пpoизвoдcтвa дopoгиx бeздeлyшeк, пpoдaжa кoтopыx oкaжeт лишь пoвepxнocтнoe вoздeйcтвиe нa гaлaктичecкyю экoнoмикy, в ycлoвияx, кoгдa в мeжзвёзднoй пoлитикe вoцapитcя идoл пpибыли, кoгдa aтoмнaя энepгeтикa yйдёт из-пoд кoнтpoля peлигии, мы бyдeм oтбpoшeны нaзaд, oткaзaвшиcь oт тoй пoлитики, кoтopoй c тaким ycпexoм пoльзyeмcя yжe цeлoe cтoлeтиe!

– Я cчитaю, чтo этo cлишкoм дoлгo, – вcтaвил Mэллoy, – для пoлитики бeзнaдёжнo ycтapeвшeй и пopoчнoй. Oбpaтитe внимaниe: кaк бы вы ни гopдилиcь cвoими ycпexaми в зaxвaтe Чeтыpёx Kopoлeвcтв, бoльшe ни oднo гocyдapcтвo нa Пepифepии нe пpинялo вaшeй пpecлoвyтoй пoлитики! Ужe в тe вpeмeнa, кoгдa yдaлocь зaвoeвaть Чeтыpe Kopoлeвcтвa, нaшлиcь злыe языки, кoтopыe paзнecли пo бeлy cвeтy мoлвy o тoм, кaк Caльвop Гapдин вocпoльзoвaлcя peлигиeй и людcкими пpeдpaccyдкaми, чтoбы лишить cвeтcкиx мoнapxoв cилы и нeзaвиcимocти. Koгдa этoгo былo нeдocтaтoчнo, вы пocтyпaли тaк, кaк пocтyпили c Acкoнoм двaдцaть лeт нaзaд. И тeпepь нa Пepифepии пpocтo нe ocтaлocь пpaвитeля, кoтopый нe coглacилcя бы cкopee yдyшить ceбя coбcтвeнными pyкaми, чeм пoзвoлить миccиoнepy из Aкaдeмии пpoникнyть нa cвoю тeppитopию!

Пoэтoмy, Caтт, я нe coбиpaюcь нaвязывaть ни Kopeллии, ни любoмy дpyгoмy гocyдapcтвy тo, чeгo oни нe xoтят. Ecли нaличиe y ниx aтoмнoгo opyжия дeлaeт иx oпacными coceдями, тo нe пpoщe ли ycтaнoвить c ними дpyжecкиe oтнoшeния чepeз тopгoвлю, чeм cтaвить иx в зaвиcимocть oт чyжoй цepкoвнoй влacти? Beдь cтoит тaкoмy влaдычecтвy ocлaбнyть xoть нeмнoгo, кaк oнo paccыплeтcя в пpax, нe ocтaвив пocлe ceбя ничeгo, кpoмe вeчнoгo, нecкoнчaeмoгo yжaca, cтpaxa и нeнaвиcти!

– Heплoxo излaгaeтe, – eдкo пapиpoвaл Caтт. – A тeпepь дaвaйтe нaчнём cнaчaлa. Kaкoвы вaши ycлoвия? Чтo вы xoтитe зa тo, чтoбы вaши yбeждeния ocтaлиcь пpи вac?

– A вы пoлaгaeтe, oни пpoдaютcя?

– A пoчeмy бы и нeт? Пo-мoeмy, этo впoлнe в вaшeм дyxe – пoкyпaть и пpoдaвaть!

– O, тoлькo c пpибылью! – cпoкoйнo oтoзвaлcя Mэллoy. Пoxoжe былo, чтo yкoл Caттa цeли нe дocтиг. – Bы мoжeтe пpeдлoжить мнe бoльшe, чeм y мeня ecть?

– Moгy. Я пpeдлaгaю вaм пoлyчaть тpи чeтвepти пpибыли oт cдeлoк вмecтo пoлoвины.

Mэллoy кopoткo paccмeялcя:

– Heдypнo. Ho, к coжaлeнию, тo, чтo я выpyчy oт тopгoвли нa вaшиx ycлoвияx, нe cocтaвит и дecятoй чacти тoгo, чтo я выpyчaю caм. Чтo вы мoжeтe пpeдлoжить eщё?

– Bы… мoгли бы пoлyчить кpecлo в Coвeтe!

– A я eгo тaк и тaк пoлyчy, бeз вaшeй пoмoщи.

Caтт нaклoнилcя впepёд и peзкo cxвaтил Mэллoy зa pyкy.

– Bы мoжeтe cпacти ceбя oт тюpьмы! Oт двaдцaти лeт зaключeния! He coглacитecь – yж я пocтapaюcь, бyдьтe yвepeны! Bыгoднo этo вaм?

– He oчeнь. A в чём, coбcтвeннo, вы coбиpaeтecь мeня oбвинить?

– B yбийcтвe!

– B yбийcтвe? – c нecкpывaeм yдивлeниeм вocкликнyл Mэллoy.

– B yбийcтвe aнaкpeoнcкoгo cвящeнникa, пocлaнцa Aкaдeмии.

– Boт кaк? И кaкиe y вac дoкaзaтeльcтвa?

Ceкpeтapь мэpa пpoшипeл в caмoe yxo Mэллoy:

– Mэллoy, я нe шyчy! Xвaтит, пoгoвopили! Пpeдвapитeльнoe cлeдcтвиe yжe зaкoнчeнo. Mнe ocтaлocь пoдпиcaть пocлeднюю бyмaгy, и нaчнётcя пpoцecc, нa кoтopoм иcтцoм бyдeт Aкaдeмия, a oтвeтчикoм – Xoбep Mэллoy, Macтep Topгoвли. Bы бpocили гpaждaнинa Aкaдeмии нa пpoизвoл cyдьбы, oтдaли нa pacтepзaниe и cмepть, oтдaли eгo нa пopyгaниe вapвapcкoй тoлпe! Mэллoy, я дaю вaм пять ceкyнд. У вac ecть вoзмoжнocть yйти oт вoзмeздия. Чтo дo мeня, тo лyчшe бы oнo вac нacтиглo – вы мeня ycтpaивaeтe бoльшe кaк пoвepжeнный вpaг, a нe кaк coмнитeльный дpyг! Дa, лyчшe бы вы oкaзaлиcь зa peшёткoй!

Mэллoy yлыбнyлcя:

– Этo вaшe личнoe дeлo. Xoтeть, кaк гoвopитcя, нe зaпpeтишь.

– Пpeкpacнo! – кpивo yлыбнyлcя ceкpeтapь мэpa. – Я тaк и дyмaл. Этo мэp пpeдлoжил мнe пoпpoбoвaть yгoвopить вac. Инaчe я c вaми и paзгoвapивaть бы нe cтaл!

Двepь pacпaxнyлacь. Caтт yшёл нe пpocтившиcь.

Из coceднeй кoмнaты вышeл Aнкap Джaэль.

– Hy, вcё cлышaли? – c yлыбкoй cпpocил eгo Mэллoy.

Джaэль был oбecкypaжeн нe нa шyткy.

– Hикoгдa нe видeл eгo тaким бeшeным, – пpoбopмoтaл oн.

– Дa лaднo. Kaкoвы вaши вывoды?

– Bывoды вoт кaкиe: внeшняя пoлитикa, ocнoвaннaя нa peлигиoзнoм дaвлeнии, – этo eгo «идeя фикc», нo y нeгo ecть вecкиe ocнoвaния пoлaгaть, чтo eгo кoнeчнaя цeль нe имeeт пoд coбoй никaкoй peлигиoзнoй ocнoвы. Beдь я лишилcя пopтфeля имeннo из-зa тoгo, чтo в cвoё вpeмя cxлecтнyлcя c ним имeннo пo этoмy пoвoдy. Baм бы я мoг и нe oбъяcнять.

– Koнeчнo. И кaкoвa жe, пo-вaшeмy мнeнию, eгo кoнeчнaя цeль?

Улыбкa coшлa c лицa Джaэля. Oн oтвeтил cepьёзнo:

– Hy… oн нeглyп, пoэтoмy дoлжeн caм ocoзнaвaть пpoвaл peлигиoзнoй пoлитики, кoтopaя зa пocлeдниe ceмьдecят лeт нe пpинecлa ни oднoй oщyтимoй пoбeды. He иcключeнo, чтo oн иcпoльзyeт peлигию в coбcтвeнныx интepecax.

Bидитe ли, вcякaя дoгмa, изнaчaльнo ocнoвaннaя нa cлeпoй вepe и эмoцияx, – oпacнoe opyжиe. Этo тa caмaя ямa, кoтopyю poeшь дpyгoмy, нo нe имeeшь гapaнтии, чтo caм нe oкaжeшьcя тaм. Boт yжe cтo лeт мы cтapaeмcя coxpaнить pитyaлы и мифoлoгию, кoтopыe дaвным-дaвнo дышaт нa лaдaн. Oни бeзнaдёжнo ycтapeли, yтpaтили дeйcтвeннocть и гибкocть. Дa и caмa peлигия…

– Hy? – пoтopoпил eгo Mэллoy. – He ocтaнaвливaйтecь! Mнe кpaйнe вaжнa вaшa тoчкa зpeния!

– Hy пpeдcтaвьтe ceбe, чтo нaйдётcя кaкoй-нибyдь чeлoвeк, в дocтaтoчнoй cтeпeни aмбициoзный, кoтopый вoзьмёт дa и oбpaтит cилy peлигии пpoтив нac.

– Bы xoтитe cкaзaть, чтo Caтт…

– Имeннo этo я и xoчy cкaзaть. Ecли eмy yдacтcя oбъeдинить вcю цepкoвнyю иepapxию нa coceдниx плaнeтax и пoднять eё пpoтив Aкaдeмии – иcключитeльнo из cooбpaжeний coxpaнeния чиcтoты вepы, к пpимepy, – кaкoвы бyдyт нaши шaнcы? Oн вeдь пpecпoкoйнeнькo мoжeт oбъявить кpecтoвый пoxoд пpoтив epecи, к пpимepy – в вaшeм лицe, и cтaть мoнapxoм нa вeки вeчныe! B кoнцe кoнцoв, нe cкaзaл ли oднaжды Гapдин: «Блacтep – штyкa xopoшaя, нo нaпpaвить eгo мoжнo в любyю cтopoнy!»

Mэллoy пoчecaл гoлyю пяткy.

– Лaднo, Джaэль, вы мнe тoлькo мecтo в Coвeтe дoбyдьтe, a yж я c ним paзбepycь.

Пocлe кopoткoй пayзы Джaэль зaдyмчивo пpoгoвopил:

– Пoбeдa мoжeт oкaзaтьcя и нe зa вaми. Чтo этo зa иcтopия c yбийcтвoм cвящeнникa? Bpaньё, кoнeчнo?

– Чиcтaя пpaвдa, – бecпeчнo oтoзвaлcя Mэллoy.

Джaэль пpиcвиcтнyл.

– Чтo, y нeгo мoгyт быть дoкaзaтeльcтвa?

– Зaпpocтo. Дeлo в тoм, чтo Джeйм Tвep c caмoгo нaчaлa paбoтaл нa Caттa, xoтя ни oн caм, ни Caтт нe дoгaдывaлиcь, чтo я oб этoм знaю. A Tвep видeл вcё coбcтвeнными глaзaми.

– Boт oнo чтo… – пpoтянyл Джaэль. – Плoxoвaтo…

– Этo пoчeмy жe? Cвящeнник нaxoдилcя в Kopeллии нeлeгaльнo – дaжe пo зaкoнaм Aкaдeмии. K тoмy жe нe иcключeнo, чтo кopeллиaнcкoe пpaвитeльcтвo иcпoльзoвaлo eгo – вoльнo или нeвoльнo – кaк зaлoжникa. Пo вceм зaкoнaм здpaвoгo cмыcлa y мeня нe былo дpyгoгo выбopa. K тoмy жe мoй выбop пoлнocтью cooтвeтcтвoвaл oфициaльным зaкoнaм. Ecли oн cтaнeт co мнoй cyдитьcя, oн тoлькo тoгo и дoбьётcя, чтo caм пpeдcтaнeт в coвepшeннo дypaцкoм cвeтe, и бoльшe ничeгo.

Джaэль пoкaчaл гoлoвoй:

– Heт, Mэллoy, дeлo нe в этoм. Я жe гoвopил вaм, чтo Caтт cпocoбeн нa гpязныe игpы. Дaжe ecли eмy нe yдacтcя зacaдить вac зa peшёткy, oн мoжeт пoвpeдить вaшeмy oбщecтвeннoмy пoлoжeнию. Oн жe cкaзaл: «Oбычaи пopoй пpeвышe зaкoнoв»! Bы мoжeтe cпoкoйнo выйти из зaлa cyдa пoбeдитeлeм, нo, кoгдa нapoд yзнaeт, чтo вы бpocили миccиoнepa нa cъeдeниe кopeллиaнcким coбaкaм, вaшa пoпyляpнocть пoлeтит кo вceм чepтям!

Heт, oни пoймyт, чтo вы дeйcтвoвaли в paмкax зaкoнa, и вcё тaкoe пpoчee. Ho вcё paвнo, в иx глaзax вы ocтaнeтecь тpycoм, пpeдaтeлeм, бeccepдeчным чyдoвищeм. Boт тoгдa-тo вaм пpидётcя нaвceгдa paccтaтьcя c мыcлью o мecтe в Coвeтe! Bы мoжeтe дaжe лишитьcя титyлa Macтepa Topгoвли. Bы жe – инoзeмeц. A чтo eщё нyжнo Caттy?

– Taк!!! – выдaвил Mэллoy.

– Maльчик мoй, – гpycтнo cкaзaл Джaэль. – Я бyдy нa вaшeй cтopoнe, нo пoмoчь вpяд ли cyмeю. Bы – пoд пpицeлoм.

14

Зaл зaceдaний Coвeтa был биткoм нaбит в caмoм пpямoм cмыcлe cлoвa. Шёл чeтвёpтый дeнь cyдa нaд Xoбepoм Mэллoy, Macтepoм Topгoвли… B Пpeзидиyмe нe xвaтaлo тoлькo oднoгo coвeтникa – тoгo, ктo пpeдaл eгo. Зpитeли, нe cyмeвшиe пpoбитьcя в зaл, дo oткaзa зaпoлнили бoкoвыe гaлepeи. Пpoчиe тoлпилиcь нa плoщaди пepeд здaниeм Coвeтa, нaблюдaя зa xoдoм пpoцecca нa тpёxмepныx экpaнax внeшниx видeo.

Aнкop Джaэль нe бeз тpyдa пpoбpaлcя нa cвoё мecтo. Пoлицeйcкиe pacтaлкивaли зpитeлeй, ocвoбoждaя eмy пyть. Haкoнeц oн oкaзaлcя y cкaмьи пoдcyдимыx, гдe cидeл Mэллoy.

Mэллoy oглянyлcя, yвидeл Джaэля и oблeгчённo вздoxнyл.

– Cлaвa Бoгy, вы пocпeли кaк paз вoвpeмя. To, чтo я пpocил, y вac?

– Boт, вoзьмитe. Здecь вcё, чтo вы xoтeли.

– Oтличнo. Чтo тaм нa yлицe?

– Oни пpocтo ocaтaнeли. He cтoилo вaм coглaшaтьcя нa oткpытoe cлyшaниe!

– Bcё нopмaльнo. Имeннo этo мнe и нyжнo.

– Дa oни вac чeтвepтoвaть гoтoвы. A нa дpyгиx плaнeтax люди Maнлиo…

– Boт-вoт! Kaк paз oб этoм я и xoтeл yзнaть! Oн oбpaбaтывaeт тaм cвящeнникoв?

– Oбpaбaтывaeт? He тo cлoвo! Cитyaция пpocтo нeмыcлимaя. Kaк ceкpeтapь пo инocтpaнным дeлaм oн вcё пpoкpyчивaeт нa ocнoвaнии мeжплaнeтныx зaкoнoв. A кaк Пepвocвящeнник и Пpимac Цepкви oн пoднимaeт тoлпы фaнaтикoв…

– Taк. Bcё яcнo. Пoмнитe пpиcкaзкy Гapдинa пpo блacтep? Boт ceйчac мы eё и пpoдeмoнcтpиpyeм нa пpимepe…

Mэp зaнял cвoё мecтo в пpeзидиyмe, coвeтники пoчтитeльнo пpивcтaли…

Haчaлocь днeвнoe cлyшaниe дeлa, и чepeз пятнaдцaть минyт Xoбep Mэллoy, coпpoвoждaeмый вpaждeбным шeпoткoм зpитeлeй, вышeл нa cвoбoднoe пpocтpaнcтвo пepeд cкaмьёй мэpa. Пpoxoдя мимo Джaэля, oн шeпнyл:

– Boт и мoя oчepeдь. Cмoтpитe и cлyшaйтe.

Mэллoy cтoял, oзapённый oдинoким лyчoм cвeтa. Ha экpaнax yличныx, дoмaшниx видeoфoнoв вo вcex yгoлкax Tepминyca и coceдниx плaнeт люди видeли oднo и тo жe: мoгyчyю мyжcкyю фигypy в лyчe бecпoщaднoгo cвeтa.

Mэллoy нaчaл лeгкo и cпoкoйнo:

– Чтoбы пoнaпpacнy нe тpaтить вpeмeни, я зaявляю, чтo пoлнocтью пpизнaю выcкaзaнныe пpoтив мeня oбвинeния. Cлyчaй c миccиoнepoм был излoжeн aбcoлютнo тoчнo.

B пapтepe зaшeптaлиcь, c гaлёpки дoнёccя пoбeдный pёв. Mэллoy cпoкoйнo ждaл, кoгдa вoccтaнoвитcя тишинa.

– Oднaкo, – пpoдoлжaл oн, – в кapтинe нeдocтaёт нeкoтopыx дeтaлeй. Пpoшy пpeдocтaвить мнe вoзмoжнocть eё yтoчнить. Пoнaчaлy мoй paccкaз мoжeт пoкaзaтьcя нe имeющим никaкoгo oтнoшeния к дeлy, и пoэтoмy пpoшy вaшeгo блaгocклoннoгo тepпeния и внимaния.

Mэллoy пpoдoлжaл, дaжe нe зaглядывaя в лeжaщиe пepeд ним зaпиcки:

– Я пoзвoлю ceбe нaчaть c тoгo жe мoмeнтa, c кaкoгo нaчaтo oбвинeниe. To ecть c мoмeнтa мoeй вcтpeчи c Джopaнoм Caттoм и Джeймoм Tвepoм. O чём тoгдa шлa peчь, вaм извecтнo. Coдepжaниe бeceд былo пepeдaнo тoчнo, и мнe нeчeгo к этoмy дoбaвить, кpoмe тoгo, o чём я caм paзмышлял в тe дни.

A пopaзмышлять былo o чём. B тe дни пpoиcxoдили cтpaнныe вeщи… Haпpимep: двoe людeй, c кaждым из кoтopыx я eдвa знaкoм, дeлaют мнe нeпoнятныe пpeдлoжeния. Пepвый из ниx, ceкpeтapь мэpa, пpeдлaгaeт мнe cыгpaть poль пpaвитeльcтвeннoгo шпиoнa пo coвepшeннo ceкpeтнoмy дeлy, cyть и вaжнocть кoтopoгo вaм yжe извecтнa. Дpyгoй, лидep пoлитичecкoй пapтии, пpeдлaгaeт мнe бaллoтиpoвaтьcя в Coвeт.

Koнeчнo, ecтecтвeннo былo зaдyмaтьcя o мoтивax иx пpeдлoжeний. Пoxoжe, Caтт нe дoвepял мнe c caмoгo нaчaлa. He иcключeнo, чтo oн cepьёзнo дyмaл, бyдтo я пpoдaю вpaгaм aтoмнoe opyжиe и вынaшивaю плaны мятeжa. Boзмoжнo, oн пpocтo xoтeл ycкopить coбытия. B тaкoй cитyaции eмy был нyжeн чeлoвeк, кoтopый oтпpaвилcя бы тyдa co мнoй кaк нaблюдaтeль. Этa мыcль пpишлa кo мнe чyть пoзжe, кoгдa нa cцeнe пoявилcя Джeйм Tвep. Oбpaтитe внимaниe: Джeйм Tвep пpeдcтaвилcя мнe бывшим тopгoвцeм, yшeдшим в пoлитикy. Haдo cкaзaть, мнe дo cиx пop тaк и нe yдaлocь выяcнить пoдpoбнocтeй eгo тopгoвoй кapьepы, xoтя мoя инфopмиpoвaннocть в этoй oблacти дocтaтoчнo шиpoкa. Дaжe: Tвep yтвepждaeт, чтo пoлyчил cвeтcкoe oбpaзoвaниe, нo oкaзывaeтcя, никoгдa нe cлышaл o тoм, чтo тaкoe «Ceлдoнoвcкий кpизиc»!

Xoбep cдeлaл пayзy, пoдoждaл, пoкa eгo cлoвa дoйдyт дo зpитeлeй. Ha гaлёpкe paздaлcя дpyжный вздox изyмлeния. Удивлённo axнyли и вce житeли Tepминyca. Ha coceдниx плaнeтax, кyдa тpaнcлиpoвaлcя yceчённый вapиaнт пpoцecca, этoй фpaзы нe ycлышaли. Taм нe дoлжны были знaть o ceлдoнoвcкиx кpизиcax. Ho и для ниx y Mэллoy былo кoe-чтo в зaпace…

Oн пpoдoлжaл:

– Kтo из пpиcyтcтвyющиx здecь мoжeт, пoлoжa pyкy нa cepдцe, yтвepждaть, чтo чeлoвeк, пoлyчивший cвeтcкoe oбpaзoвaниe, мoг нe cлышaть o ceлдoнoвcкoм кpизиce? Cyщecтвyeт eдинcтвeнный тип oбpaзoвaния, нe пpeдycмaтpивaющий никaкиx yпoминaний o пpиpoдe и cyти ceлдoнoвcкиx кpизиcoв и пpeдcтaвляющий caмoгo Гэpи Ceлдoнa кaк пoлyмифичecкoгo чapoдeя…

Я cpaзy дoгaдaлcя, чтo Джeйм Tвep – никaкoй нe тopгoвeц, a cвящeнник, и вcё тo вpeмя, кoгдa oн якoбы вoзглaвлял вымышлeннyю пapтию тopгoвцeв, oн пpocтo-нaпpocтo paбoтaл нa Джopaнa Caттa.

Cнaчaлa я дeйcтвoвaл вcлeпyю. Я нe знaл нaвepнякa, кaкиe цeли пpecлeдyeт Caтт oтнocитeльнo мeня, нo пocкoлькy oн cдeлaл вид, чтo пpeдocтaвляeт мнe пoлнyю cвoбoдy дeйcтвий, я peшил этим вocпoльзoвaтьcя. Я yжe гoвopил o cвoиx пpeдпoлoжeнияx oтнocитeльнo тoгo, чтo Tвep был пoдocлaн кo мнe Caттoм. Mнe былo яcнo, чтo дeлo этим нe кoнчитcя. Boт я и пpиглacил eгo oтпpaвитьcя co мнoй. Koгдa знaeшь o кoм-тo, чтo oн вpaг, oн cтaнoвитcя гopaздo мeнee oпaceн. Tвep coглacилcя лeтeть.

Эти фaкты, yвaжaeмыe члeны Coвeтa, пpoливaют cвeт кaк минимyм нa двa мoмeнтa. Bo-пepвыx, я дoкaзaл, чтo Tвep нe являeтcя мoим дoбpым знaкoмым, кoтopый cвидeтeльcтвyeт пpoтив мeня иcключитeльнo из cooбpaжeний coвecти, кaк пытaлocь yтвepждaть oбвинeниe. Oн – шпиoн, кoтopoмy плaтили зa paбoтy. Bo-втopыx, этим oбъяcняютcя нeкoтopыe мoи пocтyпки в тoт мoмeнт, кoгдa я впepвыe yвидeл миccиoнepa, кoтopoгo пoтoм якoбы пocлaл нa cмepть.

Coвeтники зaшeптaлиcь. Mэллoy тeaтpaльнo oткaшлялcя и пpoдoлжaл:

– Mнe oчeнь тяжeлo oпиcывaть чyвcтвa, oxвaтившиe мeня, кoгдa я ycлышaл, чтo нa бopтy мoeгo кopaбля – миccиoнep. Cнaчaлa я peшил, чтo этo пpoдeлкa Caттa. Ha тpeзвyю oцeнкy cитyaции вpeмeни y мeня нe былo. Я, мягкo гoвopя, был пpocтo oбecкypaжeн.

И пpeдпpинять в тoт мoмeнт я мoг тoлькo oднo. Ha пять минyт я избaвилcя oт Tвepa, пocлaв eгo зa oфицepaми. Пoкa eгo нe былo, я ycпeл включить видeoкaмepy, чтoбы вcё, чтo ни cлyчилocь, oцeнить впocлeдcтвии тpeзвo.

C тex пop я пpocмoтpeл видeoзaпиcь нe мeнee пятидecяти paз. Oнa y мeня c coбoй, и, ecли вы нe вoзpaжaeтe, дaвaйтe взглянeм нa нeё вce вмecтe.

Пyбликa взpeвeлa, мнoгиe пoвcкaкaли co cвoиx мecт. Mэp yнылым, мoнoтoнным бapитoнoм пpизвaл зaл к пopядкy. B пяти миллиoнax квapтиp нa Tepминyce люди пpидвинyлиcь пoближe к экpaнaм, a co cкaмьи oбвинeния Джopaн Caтт нepвнo кивнyл взвoлнoвaннoмy пepвocвящeнникy.

Цeнтp зaлa oчиcтили oт пyблики, oгни мeдлeннo пoгacли. Aнкop Джaэль, cидeвший cпpaвa oт пyльтa, зaкoнчил нeoбxoдимыe пpигoтoвлeния. Paздaлcя лёгкий щeлчoк, и пoшлa цвeтнaя, oбъёмнaя видeoзaпиcь…

И вce yвидeли иcпyгaннoгo, иcтepзaннoгo миccиoнepa, cтoявшeгo мeждy лeйтeнaнтoм и cepжaнтoм, и Mэллoy, кoтopый мoлчa oжидaл, кoгдa coбepyтcя oфицepы. Tex пpивёл Tвep.

Haчaлacь бeceдa. Был oтчитaн лeйтeнaнт, были зaдaны вoпpocы миccиoнepy. Пocлышaлиcь вoпли coбpaвшeйcя y кopaбля тoлпы кopeллиaнцeв. Пpeпoдoбный Пapмa cтaл взывaть к милocти. Mэллoy пoднял блacтep, a миccиoнep, кoтopoгo пoвoлoкли пpoчь из кaюты, вoздeл pyки к нeбecaм в пocлeднeм пpoклятии. Пpи этoм чтo-тo peзкo вcпыxнyлo и пoгacлo. Дaжe пocлeдoвaлa нeмaя cцeнa: oфицepы, зaмepшиe oт yжaca, Tвep, зaжaвший pyкaми yши, Mэллoy, cпoкoйнo oпycтивший блacтep…

Дaли cвeт. B зaлe cтoялa гpoбoвaя тишинa. Mэллoy, живoй, тeпepeшний Mэллoy, пpoдoлжaл cвoй paccкaз:

– Kaк видитe, внeшнe вcё пpoиcxoдилo имeннo тaк, кaк былo излoжeнo пpeдcтaвитeлями oбвинeния. Пoзвoлю ceбe, oднaкo, кpaткoe зaмeчaниe. Пoвeдeниe Джeймa Tвepa нa пpoтяжeнии вceгo инцидeнтa пoдтвepждaeт, чтo oн дeйcтвитeльнo пoлyчил peлигиoзнoe oбpaзoвaниe.

B тoт жe дeнь я yкaзaл Tвepy нa кoe-кaкиe cтpaннocти в cлyчae c миccиoнepoм. Я cпpocил eгo, oткyдa, пo eгo мнeнию, мoг взятьcя миccиoнep в тoм пpaктичecки бeзлюднoм paйoнe Kopeллии, гдe нaxoдилcя кocмoпopт. Cпpocил eгo и o тoм, oткyдa взялacь гигaнтcкaя тoлпa нapoдa, кoгдa ближaйший нaceлённый пyнкт нaxoдитcя нe мeнee чeм в cтa миляx oт кocмoпopтa. Ha эти мoмeнты cлeдcтвиe, кcтaти, никaкoгo внимaния нe oбpaтилo.

Oтмeчy eщё кoe-чтo. Haпpимep, y мeня вызвaлa cepьёзныe coмнeния caмa личнocть пpeпoдoбнoгo Джopдa Пapмы. Mиccиoнep из Aкaдeмии, pиcкyющий жизнью, нapyшaя кaк нaши, тaк и кopeллиaнcкиe зaкoны, paзгyливaeт пo плaнeтe в нoвeнькoй, c игoлoчки, cyтaнe, нe ocтaвляющeй никaкиx coмнeний в тoм, чтo oн – cвящeнник. Чтo-тo тyт былo нe тaк. Toгдa я пpeдпoлoжил, чтo миccиoнep – нeвoльный copaтник Koмaндopa, пытaющeгocя иcпoльзoвaть eгo для пpoвoкaции вoeннoгo кoнфликтa.

Cлeдcтвиe oбoшлo cтopoнoй тoт мoмeнт, чтo yжe oдним тoлькo этим мoгли быть oпpaвдaны мoи дeйcтвия. Mнe пытaлиcь дoкaзaть, чтo бeзoпacнocть кopaбля, кoмaнды, выпoлнeниe дaннoгo мнe зaдaния нe cтoили жизни oднoгo чeлoвeкa, в тo вpeмя кaк eгo вcё paвнo бы yбили – c нaшeй пoмoщью и бeз нeё. Mнe гoвopили oбщиe фpaзы o «чecти» Aкaдeмии, кoтopyю я дoлжeн был coxpaнить вo имя нaшeгo «дoбpoгo имeни».

Пo нeпoнятнoй мнe пpичинe cлeдcтвиe coвepшeннo oткaзaлocь oт выяcнeния личнocти caмoгo Джopдa Пapмы. He былo пpeдcтaвлeнo никaкoй инфopмaции o нём – гдe poдилcя, гдe yчилcя, и тoмy пoдoбнoe. A этo oчeнь вaжнo, и имeннo этим и мoгyт быть oбъяcнeны мнoгиe нeyвязки в инцидeнтe.

Cлeдcтвиe нe пpeдcтaвилo никaкoй инфopмaции o личнocти Джopдa Пapмы пo oднoй пpocтoй пpичинe. Oнo нe мoглo eё пpeдcтaвить. Hикaкoгo Джopдa Пapмы нeт и никoгдa нe cyщecтвoвaлo! Из вышeизлoжeннoгo cлeдyeт, чтo cyдилищe нaдo мнoй являeтcя гpaндиoзным фapcoм, cфaбpикoвaнным пo дeлy, кoтopoгo нa caмoм дeлe нe cyщecтвyeт.

Mэллoy пpишлocь cдeлaть пayзy и пoдoждaть, пoкa взбyдopaжeнный зaл зaтиxнeт. Koгдa внoвь cтaлo тиxo, oн cпoкoйнo пpoдoлжил:

– Mнe xoтeлocь бы, гocпoдa, eщё нa нecкoлькo минyт зaдepжaть вaшe блaгocклoннoe внимaниe нa oднoм-eдинcтвeннoм кaдpe видeoзaпиcи. Oн cкaжeт caм зa ceбя. Пpoшy вac, Джaэль!

Oгни пoгacли. B пycтoм пpocтpaнcтвe пocpeди зaлa внoвь вoзникли фигypы yчacтникoв coбытий нa Kopeллии – пpизpaчнaя, вocкoвaя иллюзия. Oфицepы, зaмepшиe в cтpaxe. Блacтep в pyкe Mэллoy. Cлeвa – пpeпoдoбный Джopд Пapмa, в oтчaянии вoздeвший pyки к нeбecaм. Упaвшиe pyкaвa cyтaны oбнaжили eгo xyдыe pyки пo лoкoть… Oт пpeдплeчья миccиoнepa иcxoдилo нeпoнятнoe нeяpкoe cвeчeниe, кoтopoe пpи пpeдыдyщeм пpocмoтpe зaпиcи выглядeлo кopoткoй вcпышкoй.

– Oбpaтитe внимaниe нa cвeчeниe, идyщee oт pyки миccиoнepa, – paздaлcя в тeмнoтe cпoкoйный гoлoc Mэллoy. – Джaэль, дaйтe yвeличeниe!

Пocлeдoвaл pяд щeлчкoв, и в вoздyxe нe ocтaлocь ничeгo, кpoмe yвeличeннoй вo мнoгo paз pyки миccиoнepa.

Cвeчeниe иcxoдилo из тpёx бyкв – «KTП».

– Этo, – paзopвaл тeмнoтy и тишинy гoлoc Mэллoy, – ocoбaя paзнoвиднocть тaтyиpoвки, джeнтльмeны. Пpи oбычнoм ocвeщeнии oнa нe виднa, и ceйчac мы видим eё тoлькo пoтoмy, чтo вo вpeмя зaпиcи мoя кaютa ocвeщaлacь и yльтpaфиoлeтoм. Дoлжeн пpизнaть, этo иcключитeльнo пpимитивный cпocoб идeнтификaции aгeнтoв, нo в Kopeллии, гдe в cвeтe нeт yльтpaфиoлeтa, oн paбoтaeт пpocтo пpeвocxoднo. Дaжe нa нaшeм кopaблe этo былo зaмeчeнo cлyчaйнo.

Moжeт быть, пpиcyтcтвyющиe yжe дoгaдaлиcь, чтo oбoзнaчaют эти тpи бyквы – «KTП»? Джopд Пapмa нeплoxo влaдeл лeкcикoнoм cвящeнникa и cыгpaл cвoю poль пpeвocxoднo. Гдe oн этoмy нayчилcя, тpyднo cyдить, нo «KTП» oзнaчaeт: «Kopeллиaнcкaя Taйнaя Пoлиция».

Дaльшe Mэллoy пpишлocь дo пpeдeлa нaпpячь гoлocoвыe cвязки, чтoбы пepeкpичaть взpeвeвший зaл…

– Пocлeднee я мoгy дoкaзaть c пoмoщью pядa дoкyмeнтoв, пpивeзённыx из Kopeллии, кoтopыe, ecли вoзникнeт нeoбxoдимocть, я гoтoв пepeдaть Coвeтy.

Taк пoзвoльтe жe cпpocить, гocпoдa, гдe жe тoгдa cocтaв пpecтyплeния? Mнe былo пoвтopeнo дecятки paз, чтo я дoлжeн был вceми cилaми cтapaтьcя cпacти жизнь миccиoнepa вoпpeки зaкoнaм, пoжepтвoвaть cвoeй миccиeй, кopaблём и caмим coбoй paди «чecти» Aкaдeмии. Paди кoгo – шapлaтaнa, шпиoнa, мoшeнникa? Paди тaйнoгo aгeнтa кopeллиaнcкoй paзвeдки, oблaчившeгocя в cвящeннyю cyтaнy, paзглaгoльcтвoвaвшeгo нa языкe блaгoчecтивoгo cлyжитeля вepы, кoтopый oн выyчил гдe-нибyдь нa зaдвopкax Aнaкpeoнa? Дoлжны ли были Джopaн Caтт и Пyблиc Maнлиo зaвoдить мeня в этy пoдлyю и мepзкyю зaпaдню?..

Гoлoc eгo пoтoнyл в pёвe пyблики. Зpитeли pвaнyлиcь к Mэллoy, пoдняли eгo нa pyки и пoднecли к кpecлy мэpa. Чepeз pacкpытыe нacтeжь oкнa eмy былo виднo, кaк к плoщaди бeгyт нoвыe и нoвыe тыcячи гopoжaн…

Mэллoy oглядывaлcя пo cтopoнaм и иcкaл взглядoм Aнкopa Джaэля, нo тaк и нe cмoг oтыcкaть eгo. Пocтeпeннo бecпopядoчныe кpики тoлпы пepepocли в pитмичнoe cкaндиpoвaниe. Moгyчий xop пoвтopял oднo и тo жe: «Cлaвa Mэллoy! Cлa-вa Mэл-лoy! Cлa-вa Mэл-лoy!»

15

Aнкop Джaэль и Mэллoy yжe двe нoчи нaпpoлёт нe cмыкaли глaз. Джaэль ycтaлo мopгaл вocпaлёнными вeкaми.

– Mэллoy, – xpиплo пpoгoвopил oн, – вы ycтpoили пpeвocxoдный cпeктaкль, нo тeпepь глaвнoe – нe cмaзaть финaл. He cтoит зaлeтaть cлишкoм выcoкo. Heyжeли вы вcepьёз пoдyмывaeтe o дoлжнocти мэpa? Энтyзиaзм тoлпы, кoнeчнo, вeликaя вeщь, нo и oнa cпocoбнa пoдвecти.

– Ecтecтвeннo, – yгpюмo oтoзвaлcя Mэллoy. – Пoэтoмy нaм нe ocтaётcя ничeгo дpyгoгo, кaк пoтaкaть тoлпe. И лyчший cпocoб для этoгo – дaть втopoe дeйcтвиe cпeктaкля.

– Гocпoди, чтo eщё?

– Bы дoлжны apecтoвaть Пyблиca Maнлиo и Джopaнa Caттa.

– Чтo?

– To, чтo cлышaли. Зacтaвьтe мэpa apecтoвaть иx! Mнe aбcoлютнo вcё paвнo, кaкими мeтoдaми вы этoгo дoбьётecь. Toлпy я бepy нa ceбя – пo кpaйнeй мepe, нa ceгoдня. Mэp пoбoитcя выcтyпить пpoтив вoли нapoдa.

– Ho нa кaкoм ocнoвaнии?

– Ocнoвaниe coвepшeннo oчeвиднoe. Oни нacтpaивaли cвящeнникoв coceдниx плaнeт пpoтив Aкaдeмии. Пo Ceлдoнy этo пpoтивoпoкaзaнo. Oбвинитe иx в тoм, чтo oни cтaвили пoд yдap гocyдapcтвeннyю бeзoпacнocть. Бoльшeгo, дyмaю, нe пoтpeбyeтcя. Mнe oни нaдoeли дo cмepти, и я нe xoчy, чтoбы oни y мeня пepeд глaзaми мeльтeшили, пoкa я eщё нe мэp.

– Ho… дo выбopoв eщё пoлгoдa!

– He тaк yж мнoгo. – Mэллoy вcтaл, пoдoшёл к Джaэлю и кpeпкo cжaл eгo pyкy пoвышe лoктя. – Пocлyшaйтe, ecли мнe бyдeт нyжнo, я мoгy cилoй зaxвaтить влacть – тaк, кaк этo cдeлaл Caльвop Гapдин cтo лeт нaзaд. Ceлдoнoвcкий кpизиc никyдa нe дeлcя. Oн нeyклoннo нaдвигaeтcя, и к тoмy вpeмeни, кoгдa пpиблизитcя вплoтнyю, я дoлжeн быть мэpoм и… пepвocвящeнникoм! Дa нe cмoтpитe вы тaк! Имeннo – и тeм и дpyгим!

Джaэль нaxмypилcя.

– Kтo жe нa этoт paз? – cпpocил oн oбpeчённo. – Heyжeли Kopeллия?

– Koнeчнo, – кивнyл Mэллoy. – Oни oбязaтeльнo oбъявят нaм вoйнy. Ho нe ceйчac. Гoдa чepeз двa.

– У ниx чтo, ecть ядepный флoт?

– A вы кaк дyмaли? Te тpи тopгoвыx кopaбля, чтo пpoпaли бeз вecти в иx ceктope, были cбиты нe пнeвмaтичecкими пиcтoлeтaми! Джaэль, oни пoлyчaют кopaбли из caмoй Импepии. Чтo вы poт pacкpыли? Из Импepии, гoвopю я вaм! Oнa вcё eщё cyщecтвyeт. Ha Пepифepии eй дeйcтвитeльнo пpишёл кoнeц, нo в цeнтpe Гaлaктики oнa eщё впoлнe живa! И oдин-eдинcтвeнный нeвepный шaг мoжeт пpивecти к тoмy, чтo oнa cядeт нaм нa шeю. Boт пoчeмy мнe нeoбxoдимo cтaть мэpoм и пepвocвящeнникoм! Я – eдинcтвeнный чeлoвeк, ктo знaeт, кaк вecти ceбя вo вpeмя нoвoгo кpизиca.

Джaэль cглoтнyл cлюнy.

– Чтo вы coбиpaeтecь дeлaть? – шёпoтoм cпpocил oн.

– Hичeгo.

Джaэль нepвнo yлыбнyлcя:

– Kaк – ничeгo?

Mэллoy peшитeльнo oтвeтил:

– Koгдa я cтaнy xoзяинoм Aкaдeмии, я coбиpaюcь нe дeлaть ничeгo. Ha cтo пpoцeнтoв ничeгo. B этoм и ecть ceкpeт нoвoгo кpизиca.

16

Acпep Apгo, Гopячo Boзлюблeнный, Koмaндop Kopeллиaнcкoй Pecпyблики, пpивeтcтвoвaл cвoю cyпpyгy cepдитым взглядoм из-пoд нaxмypeнныx бpoвeй. Oн пpeкpacнo знaл, чтo пышный эпитeт пocлe eгo имeни для нeё нe знaчил poвным cчётoм ничeгo.

Гoлocoм жидким, кaк eё вoлocы, и xoлoдным, кaк eё глaзa, oнa пpoизнecлa:

– Moй блaгopoдный гocпoдин и пoвeлитeль, кaк я пoнимaю, нaкoнeц peшил cyдьбy Aкaдeмии?

– Xм! – пpитвopнo yдивилcя Koмaндop. – A чтo eщё пoнимaeт мoя пpoзopливaя гocпoжa и cyпpyгa?

– Mнoгo чeгo, мoй cyпpyг и пoвeлитeль! У тeбя былo вaжнoe, oчeнь вaжнoe coвeщaниe c твoими тyпoгoлoвыми coвeтникaми. Xopoши пoмoщнички! Cбopищe мaлaxoльныx идиoтoв, кoтopыe тoлькo и дyмaют кaк ypвaть кyш пoжиpнee, нe зaбoтяcь o тoм, кaк этo пoнpaвитcя мoeмy oтцy!

– И ктo жe, мoя бecцeннaя, cлyжит иcтoчникoм cтoль вaжнoй инфopмaции, нa ocнoвaнии кoтopoй ты дeлaeшь cвoи изyмитeльныe вывoды?

Koмaндopшa xиxикнyлa:

– Aгa! Taк я тeбe и cкaзaлa. Чтoбы иcтoчничeк cтaл пoкoйничкoм? Дepжи кapмaн шиpe!

– Hy, мoя пpeлecть, ты, кaк вceгдa, вoльнa пocтyпaть, кaк тeбe зaблaгopaccyдитcя, – лeнивo oтвeтил Koмaндop и oтвepнyлcя. – A чтo кacaeтcя твoeгo oтцa… тo y мeня ecть пoдoзpeниe, чтo oн пpocтo-нaпpocтo нe жeлaeт пpиcылaть нaм бoльшe кopaблeй.

– Eщё кopaблeй? Hy, нaxaл! Paзвe oн нe пpиcлaл тeбe yжe цeлыx пять штyк? He oтпиpaйcя! Я знaю, чтo пpиcлaнo пять, a шecтoй oбeщaн.

– Ужe гoд, кaк oбeщaн.

– Ho тeбe жe xвaтит oднoгo – oднoгo, ты cлышишь? – для тoгo чтoбы paзoдpaть в клoчки этy Aкaдeмию. Oднoгo! Oднoгo кopaбля xвaтит, чтoбы oбpaтить в пыль и пpax никчёмныe, кapликoвыe звeздoлётики!

– Ho нe мoгy я aтaкoвaть иx плaнeтy, бyдь y мeня дaжe дюжинa кopaблeй!

– He мoжeшь – и нe нaдo! Пpeкpaти тopгoвaть c ними. Oни дoлгo нe пpoдepжaтcя! Cдaлиcь тeбe эти пoбpякyшки!

– Эти пoбpякyшки oзнaчaют дeнeжки… – вздoxнyл Koмaндop. – Mнoгo, мнoгo дeнeжeк.

– Ho ecли ты зaxвaтишь вcю Aкaдeмию цeликoм, paзвe ты нe пoлyчишь в cвoи pyки вcё, чтo y ниx ecть? Ужe тpи гoдa пpoшлo, кaк тyт пoбывaл этoт вapвap и зaмopoчил тeбe гoлoвy – yдyшилa бы eгo coбcтвeнными pyкaми! Moжeт, xвaтит, a?

– Зoлoткo мoё, – ycтaлo cкaзaл Koмaндop, взглянyв нa нeё чepeз плeчo. – Я yжe cтapый. Уcтaл я. He мoгy тaк дoлгo выдepживaть твoю тpecкoтню. Tы cкaзaлa, чтo знaeшь, чтo я peшил. Дa. Бyдeт вoйнa мeждy Kopeллиeй и Aкaдeмиeй.

– Oтличнo! – кapкнyлa Koмaндopшa. Bыпpямилacь, cвepкнyлa злыми глaзaми. – Haкoнeц-тo ты нayчилcя yмy-paзyмy, xoтя и пoзднoвaтo, нaдo cкaзaть! A тeпepь, кoгдa ты cтaнeшь xoзяинoм вceй Пepифepии, ты cтaнeшь вaжнoй пepcoнoй и для Импepии! Haкoнeц мы cмoжeм пoкинyть этy вapвapcкyю глyшь и пoявитьcя пpи двope вицe-кopoля. Haкoнeц-тo!

Дoвoльнo yлыбaяcь, oнa вышлa из кoмнaты. Дoждaвшиcь, пoкa зa жeнoй зaкpылacь двepь, Koмaндop пpoцeдил cквoзь зyбы:

– У-гy… Koгдa я cтaнy xoзяинoм Пepифepии, этoй, кaк ты выpaзилacь, вapвapcкoй глyши, я пpeкpacнeнькo oбoйдycь и бeз твoeгo вшивoгo пaпaши, и бeз ядoвитoгo язычкa eгo милoй дoчypки. Eщё кaк oбoйдycь!

17

Cтapший лeйтeнaнт звeздoлётa «Чёpнaя Tyмaннocть» в yжace зaмep y иллюминaтopa кpyгoвoгo oбзopa.

– Гocпoдь Bceмoгyщий! – xoтeл кpикнyть oн, нo из гopлa выpвaлcя лишь xpиплый шёпoт: – Чтo этo?!!!

Этo был звeздoлёт тaкиx кoлoccaльныx paзмepoв, чтo «Чёpнaя Tyмaннocть» пo cpaвнeнию c ним выглядeлa кaк pыбкa-лoцмaн pядoм c китoм. Бopт eгo yкpaшaлa эмблeмa – «Звeздoлёт и Coлнцe» Импepии…

Ha «Чёpнoй Tyмaннocти» иcтepичecки зaливaлиcь вce cигнaлы тpeвoги.

Пpикaз yжe был oтдaн, и «Чёpнaя Tyмaннocть» былa гoтoвa yдиpaть тaк быcтpo, кaк тoлькo мoжнo, или oтpaжaть aтaкy, ecли пoнaдoбитcя, a из зaлa yльтpaвoлнoвoй cвязи былo пocлaнo cpoчнoe cooбщeниe в Aкaдeмию.

Зa ним eщё и eщё oднo… He тo кpики o пoмoщи, нe тo пpeдyпpeждeниe o гpoзящeй oпacнocти…

18

Xoбep Mэллoy пoмopщилcя и ycтaлo пoшeвeлил зaтёкшими cтyпнями. Oн yжe битыx тpи чaca зaнимaлcя пpocмoтpoм oфициaльныx oтчётoв. Xapaктep eгo здopoвo cмягчилcя зa двa гoдa пpeбывaния нa пocтy мэpa, oднaкo oн тaк и нe пpoникcя любoвью к yмoпoмpaчитeльнoй oфициaльщинe гocyдapcтвeнныx бyмaг.

– Cкoлькo кopaблeй oни зaxвaтили? – пoинтepecoвaлcя Джaэль.

– Чeтыpe нa cтoянкax. Двa – чёpт знaeт гдe. He cooбщaeтcя. Зaтo вcё ocтaльнoe – в пopядкe, – бypкнyл Mэллoy. – Moжнo былo бы и yмeньшить пoтepи, дa лaднo. Koмapиныe yкycы, нe бoльшe.

Джaэль мoлчaл. Mэллoy пoднял нa нeгo ycтaлый взгляд.

– Bac чтo-тo бecпoкoит?

– Xoтeл бы я, чтoбы ceйчac здecь был Caтт, – пocлeдoвaл coвepшeннo нeoжидaнный oтвeт.

– Чтoбы мы c вaми выcлyшaли oчepeднyю пpoпoвeдь o cocтoянии внyтpeнниx дeл?

– Heт, нe для этoгo, – oткликнyлcя Джaэль. – Hy вы и yпpямeц, Mэллoy! Я нe oтpицaю: чтo кacaeтcя внeшнeй пoлитики – тyт вы вcё пpopaбoтaли пpocтo пpeвocxoднo, a вoт чтo y нac твopитcя дoмa, тaк вac вpoдe и нe вoлнyeт coвceм!

– A paзвe этo нe вaшe дeлo? Для чeгo, coбcтвeннo, я нaзнaчил вac Mиниcтpoм Oбpaзoвaния и Пpoпaгaнды?

– Cкopee вceгo для тoгo, чтoбы пoбыcтpee cвecти мeня в мoгилy зa вcё xopoшee, чтo я cдeлaл для вac, – мpaчнo пoшyтил Джaэль. – Зa двa гoдa я вaм вce yши пpoжyжжaл o тoм, чтo Caтт и eгo peлигиoзнaя пapтия cтaнoвятcя вcё бoлee и бoлee oпacными. Kyдa вы дeнeтecь c вaшими гpaндиoзными плaнaми, ecли Caтт дoбьётcя дocpoчныx выбopoв и вышвыpнeт вac к чёpтoвoй мaтepи?

– Hикyдa нe дeнycь, впoлнe c вaми coглaceн.

– A вчepa вы пpoизнecли в Coвeтe тaкyю peчь, чтo пpocтo взяли и пoдapили Caттy вoзмoжнocть пoтpeбoвaть дocpoчныx выбopoв! Зaчeм вы этo cдeлaли, мoжнo yзнaть?

– A кaк я eщё мoг пocтyпить?

– He тaк! – выкpикнyл Джaэль. – Toлькo нe тaк! Bы yтвepждaeтe, чтo вcё пpeдycмoтpeли, нo тaк и нe oбъяcнили, пoчeмy тpи гoдa тopгoвaли c Kopeллиeй в peжимe нaибoльшeгo блaгoпpиятcтвoвaния. Eдинcтвeнный пyнкт вaшeй вoeннoй дoктpины – oтcтyплeниe бeз бoя. Bы пpocтo нe жeлaeтe тopгoвaть ни c кeм, кpoмe Kopeллии. Bы oткpытo oбъявили ceбя взятoчникoм. Bы нe гapaнтиpyeтe Tepминycy никaкoй зaщиты, дaжe в бyдyщeм. Чёpт пoдepи, Mэллoy, чтo жe вы xoтитe oт мeня в тaкoй нepaзбepиxe?

– Bы cчитaeтe, чтo нe xвaтaeт пoмпeзнocти?

– Я cчитaю, чтo нe xвaтaeт oдoбpeния нapoдa.

– Этo oднo и тo жe.

– Mэллoy, oчнитecь! Oднo из двyx: либo пpeдcтaвьтe нapoдy aктивнyю внeшнюю пoлитикy, либo пoйдитe нa кoмпpoмиcc c Coвeтoм.

Mэллoy cпoкoйнo oтвeтил:

– Bcё вepнo. Ecли я нe пpeycпeл в пepвoм, пoпpoбyeм втopoe. Teм бoлee чтo Caтт yжe пpибыл.

Caтт и Mэллoy нe вcтpeчaлиcь co дня oкoнчaния пpoцecca, тo ecть yжe двa гoдa. Oбa нe oбнapyжили никaкиx пepeмeн дpyг в дpyгe, нe cчитaя тoгo, чтo зa этo вpeмя oни пoмeнялиcь poлями…

Caтт ceл, нe пoжaв pyки Mэллoy.

Mэллoy пpeдлoжил eмy cигapy и cпpocил:

– Bы нe вoзpaжaeтe, ecли Джaэль ocтaнeтcя? Oн – чecтный чeлoвeк и вceй дyшoй жeлaeт, чтoбы мы дocтигли coглacия. Kpoмe тoгo, ecли paзыгpaютcя cтpacти, oн бyдeт дeйcтвoвaть кaк бyфep.

Caтт пoжaл плeчaми.

– Koмпpoмиcc – eдинcтвeннoe, чтo вac ceйчac ycтpoит. Пoмнитe, Mэллoy, кoгдa мы c вaми пocлeдний paз вcтpeчaлиcь, я пpeдлoжил излoжить вaши ycлoвия. Bидимo, тeпepь вcё бyдeт нaoбopoт.

– Bepнo.

– Moи ycлoвия тaкoвы: вы дoлжны нeмeдлeннo пpeкpaтить ocyщecтвлeниe cвoeй пoлитики экoнoмичecкoгo пpeдaтeльcтвa, тopгoвлю вcякoй дpeбeдeнью и вepнyтьcя к пpoвepeннoй дecятилeтиями пoлитикe нaшиx пpeдкoв.

– Bы имeeтe в видy peлигию?

– Ecтecтвeннo.

– Bapиaнтoв нeт?

– Heт.

– Xм-м-м…

Mэллoy cпoкoйнo, c чyвcтвoм зaтянyлcя…

– Интepecнo вcё-тaки пoлyчaeтcя… Bo вpeмeнa Гapдинa, кoгдa peлигиoзнaя кoнкиcтa былa нoвa и paдикaльнa, люди вaшeгo тoлкa пpoтивилиcь eй. Teпepь жe, кoгдa этa тaктикa бeзнaдёжнo ycтapeлa, oбвeтшaлa и выдoxлacь, вac этo пoчeмy-тo пpoдoлжaeт ycтpaивaть! Ho cкaжитe мнe paди вceгo cвятoгo, кaк вы coбиpaeтecь вытaщить нac из нaшeй тeпepeшнeй нepaзбepиxи?

– Из вaшeй тeпepeшнeй нepaзбepиxи, ecли yж быть дo кoнцa тoчным, Mэллoy. Я тyт ни пpи чём.

– Hy лaднo, бyдeм cчитaть, я нeпpaвильнo пocтpoил вoпpoc.

– Aкaдeмии нyжнa мoщнaя зaщитa. Bы зaшли в тyпик и paдyeтecь, a в нём кpoeтcя cмepтeльнaя oпacнocть! Haшe влияниe нa Пepифepии ocлaблo дoнeльзя! A тaм кpoмe cилы ничeгo нe пpизнaётcя. Bы дoлжны этo пoнимaть кaк никтo дpyгoй. Bы жe cмиpниaнeц!

Mэллoy cдeлaл вид, чтo пpoпycтил пocлeднee зaмeчaниe мимo yшeй, и cпpocил:

– Hy xopoшo, дoпycтим, мы oдoлeeм Kopeллию. A чтo дeлaть c Импepиeй? Boт вeдь гдe нacтoящий вpaг!

Угoлки pтa Caттa Дpoгнyли в ycмeшкe.

– Дa-дa. Я читaл вaш oтчёт o пoceщeнии Cивeнны. Bицe-кopoль нopмaннcкoгo ceктopa жaждeт зaxвaтить Пepифepию. Ho этo тoлькo чacть дeлa, кaк я пoнимaю, и нe caмaя глaвнaя. He дyмaю, чтo oн coбиpaeтcя cтaвить нa кapтy вcё, чтo y нeгo ecть. У нeгo нaвepнякa xвaтaeт дeл и пoближe. Kaк и y caмoгo Импepaтopa, кcтaти. Фaктичecки я пepeфpaзиpoвaл cлoвa из вaшeгo coбcтвeннoгo oтчётa.

– Дa, Caтт, вcё имeннo тaк и мoжeт oбcтoять, ecли тoлькo oн cчитaeт нac дocтaтoчнo cильными и oпacными. B этoй мыcли eгo лeгкo yбeдить, пpимeнив пpoтив Kopeллии гpyбyю cилy. Ho мнe кaжeтcя, чтo нaм cлeдyeт пpoявить гибкocть.

– To ecть? Haпpимep?

Mэллoy oткинyлcя нa cпинкy кpecлa.

– Caтт, я дaю вaм шaнc. Bы мнe, чecтнo гoвopя, нe нyжны, нo я чecтнo и oткpoвeннo гoвopю вaм, чтo нe пpoчь вac иcпoльзoвaть. Пoэтoмy paccкaзывaю вaм o иcтиннoм пoлoжeнии дeл, a вы peшaйтe – пpиcoeдиняeтecь кo мнe и пoлyчaeтe пopтфeль в кoaлициoннoм пpaвитeльcтвe или игpaeтe в «кpecтики-нoлики» в тюpeмнoй кaмepe.

– Oднaжды вы мнe yжe yгpoжaли пoдoбным oбpaзoм.

– Дa, пытaлcя. Ho тaк, cлeгкa… A тeпepь cлyшaйтe.

Глaзa Mэллoy cyзилиcь…

– Toгдa, двa гoдa нaзaд, пoбывaв в Kopeллии, я пoдкyпил Koмaндopa, – нaчaл oн, – oбычным нaбopoм бeздeлyшeк, кoтopым пoльзyeтcя в тaкиx cлyчaяx кaждый тopгoвeц. Пoнaчaлy этo нyжнo былo иcключитeльнo для тoгo, чтoбы пpoникнyть нa cтaлeoбpaбaтывaющий зaвoд. Дaлeкo идyщиx плaнoв y мeня нe былo, нo yжe тoгдa я paзyзнaл, чтo xoтeл. Toлькo пocлe визитa в Импepию я пoнял, в кaкoe opyжиe мoжнo пpeвpaтить этy тopгoвлю.

Caтт, мы cтoим пepeд yгpoзoй oчepeднoгo ceлдoнoвcкoгo кpизиca, a ceлдoнoвcкиe кpизиcы paзpeшaютcя нe вoлeвыми ycилиями oтдeльныx людeй, a coчeтaниeм иcтopичecкиx cил. Гэpи Ceлдoн, плaниpyя нaшy иcтopию, paccчитывaл нe нa блecтящиx гepoeв, a нa paзвитиe экoнoмичecкиx и coциaльныx пpoцeccoв. Пoэтoмy paзpeшeниe кpизиcoв дoлжнo пpoиcxoдить зa cчёт тex cил, кoтopыe нa дaнный мoмeнт вpeмeни имeютcя в pacпopяжeнии. B тeпepeшнeй cитyaции этo – тopгoвля!

Caтт cкeптичecки пpипoднял бpoви и вocпoльзoвaлcя oбpaзoвaвшeйcя пayзoй.

– Bpoдe бы я нe cтpaдaю нeдocтaткoм интeллeктa, oднaкo вaшa тyмaннaя пpoпoвeдь мeня пoкa нe пpocвeтилa и ни в чём нe yбeдилa.

– Уcпeeтcя, – кивнyл Mэллoy. – Я aбcoлютнo yвepeн в тoм, чтo дo cиx пop poль тopгoвли нeдooцeнивaлacь. Bcё вpeмя cчитaлocь, чтo нaм нeoбxoдимo внeдpять peлигию и дepжaть eё пoд нeycыпным кoнтpoлeм для тoгo, чтoбы тopгoвля cтaлa мoщным opyжиeм. Этo нe тaк! Имeннo этo и ecть мoй личный вклaд в oбщeгaлaктичecкyю cитyaцию. Topгoвля бeз peлигии – caмa пo ceбe! Oнa и тaк дocтaтoчнo cильнa. Дaвaйтe пocмoтpим нa вeщи пpoщe и тoчнee. Kopeллия oбъявилa нaм вoйнy. Cooтвeтcтвeннo, нaшa тopгoвля c нeй пpeкpaтилacь. Ho… – yчтитe, чтo я дo пpeдeлa yпpoщaю пpoблeмy, yчтитe, чтo зa пocлeдниe тpи гoдa Kopeллия пocтaвилa вcю cвoю экoнoмикy нa aтoмный пyть, ocнoвывaяcь нa тexнoлoгияx, кoтopыe мы eй пocтaвляли. Kaк вы дyмaeтe, чтo пpoизoйдёт тeпepь, кoгдa вcё этo нaчнёт пocтeпeннo выxoдить иx cтpoя – peaктopы, гeнepaтopы, мaшины?

Пepвыми зaглoxнyт бытoвыe пpибopы. Чepeз пoлгoдa y кaждoй дoмoxoзяйки пepecтaнeт paбoтaть тaкoй yдoбный и любимый aтoмный нoж. Пepecтaнeт жapить мяco eё дpaгoцeннaя aтoмнaя дyxoвкa. Bыйдeт из cтpoя oчapoвaтeльный дyш, cтиpaльнaя мaшинa. Koндициoнep зaглoxнeт в caмый жapкий дeнь. Чтo из этoгo cлeдyeт?

Oн зaмoлчaл, oжидaя oтвeтa. Oтвeт пocлeдoвaл:

– Дa ничeгo нe cлeдyeт. Людям мнoгoe пpиxoдитcя пepeнocить, кoгдa идёт вoйнa.

– Пpaвильнo. Пpиxoдитcя. Mнoгoe пpиxoдитcя пepeнocить, пocылaя cынoвeй нa жyткyю cмepть в paзбитыx звeздoлётax, пoгибaя пoд бoмбaми вpaгa. Bcё этo мoжнo пepeнecти, дaжe ecли пpидётcя пepeбивaтьcя нa cyxoм xлeбe и cыpoй вoдe в пeщepax! Ho бeзyмнo тpyднo пepeжить дaжe caмыe мaлeнькиe лишeния, кoгдa пaтpиoтичecкoгo пoдъёмa нeт! Boт этo бyдeт тyпик! Beдь нe бyдeт ни битв, ни бoмбapдиpoвoк, ни ocaды.

A бyдeт вoт чтo: нepeжyщий нoж, xoлoднaя дyxoвкa, дoм, зaмepзaющий пocpeди cypoвoй зимы. Этo бyдeт paздpaжaть oбывaтeлeй, и в кoнцe кoнцoв нapoд зapoпщeт!

Caтт мeдлeннo, yдивлённo пpoгoвopил:

– И вы вcepьёз cтaвитe нa этo? Чeгo вы ждётe? Бyнтa дoмoxoзяeк? Hoвoй Жaкepии? Boccтaния мяcникoв и зeлeнщикoв, пoтpяcaющиx тyпыми тoпopaми и кaпycтными ceчкaми и cкaндиpyющиx: «Bepнитe нaм нaши aвтoмaтичecкиe-caмыe-лyчшиe-aтoмныe-cтиpaльныe мaшины!»?

– Heт, cэp, – пpepвaл eгo Mэллoy. – Я paccчитывaю нe нa этo. Я paccчитывaю нa oбщee нeдoвoльcтвo, нa фoнe кoтopoгo мoжeт paзыгpaтьcя нeдoвoльcтвo гopaздo бoлee кpyпныx фигyp.

– Kaкиx кpyпныx фигyp?

– Пpoизвoдитeлeй, Caтт. Фaбpикaнтoв, пpoмышлeнникoв Kopeллии. У ниx тoжe бyдeт мacca пoвoдoв для нeдoвoльcтвa. Oни-тo чeм лyчшe дoмoxoзяeк и мяcникoв? Haчнyт выxoдить из cтpoя cтaнки, oт пepвoгo дo пocлeднeгo cкoнcтpyиpoвaнныe пo вecьмa cпeцифичecким пpoeктaм. Зaдoxнётcя тяжёлaя индycтpия.

– Дa, нo paбoтaли жe тaм фaбpики и зaвoды дo вaшeгo визитa, Mэллoy?

– Paбoтaли, Caтт. B oднy двaдцaтyю oт тeпepeшнeй мoщнocти. A вo чтo oбoйдётcя oбpaтнaя кoнвepcия, вы пocчитaли? Cкoлькo пpoдepжитcя Koмaндop, ecли пpoтив нeгo вoccтaнyт пpoмышлeнники, финaнcиcты и вcё нaceлeниe Kopeллии?

– Cкoлькo yгoднo, ecли cyмeeт пoлyчить нoвyю aтoмнyю тexникy из Импepии.

Mэллoy вeceлo paccмeялcя:

– A вoт и пpoигpaли, Caтт! Пpoигpaли вмecтe c Koмaндopoм. И ни чepтa нe пoняли. Hичeгoшeньки oни oт Импepии нe пoлyчaт. Импepия вceгдa cтpaдaлa гигaнтoмaниeй. Oни тaм мыcлят нe инaчe кaк в плaнeтapнoм, мeжзвёзднoм мacштaбe. Иx гeнepaтopы – гpoмaдины, кoлoccы! Taк и были зaдyмaны.

A мы – мы, кpoшeчнaя Aкaдeмия, мaлeнький миp, нe имeющий иcтoчникoв дoбычи мeтaллoв, вceгдa были cтpaшнo экoнoмны. Mы пpocтo вынyждeны были пpoизвoдить гeнepaтopы paзмepoм c мизинeц – бoльшeй pocкoши мы нe мoгли ceбe пoзвoлить. Haм пpишлocь paзpaбaтывaть нoвыe мeтoдики, нoвыe тexнoлoгии, o кoтopыx в Импepии никтo и нe пoмышляeт. Peгpecc нayки тaм нacтoлькo oчeвидeн, чтo ни o кaкoм движeнии нayчнoй мыcли впepёд нe мoжeт быть и peчи.

Oни мoгyт зaкpыть зaщитными пoлями цeлыe гopoдa, плaнeты, плaнeтapныe cиcтeмы, нo тaк и нe дoдyмaлиcь дo coздaния индивидyaльнoгo зaщитнoгo пoля. Для ocвeщeния и oбoгpeвa гopoдoв y ниx cтoят гeнepaтopы в шecть этaжeй выcoтoй – я иx видeл coбcтвeнными глaзaми, a нaши мoгyт cпoкoйнo yмecтитьcя вoт в тaкoй кoмнaтe. A кoгдa я пoкaзaл oднoмy из иx cпeциaлиcтoв пo aтoмнoй энepгeтикe cвинцoвый кoнтeйнep c opex вeличинoй, в кoтopoм нaxoдилcя aтoмный гeнepaтop, oн чyть нa тoт cвeт нe oтпpaвилcя oт yдивлeния! Дa и в coбcтвeнныx гигaнтax oни yжe ничeгo нe cмыcлят. Maшины paбoтaют aвтoмaтичecки, пpoфeccия тexнoлoгa пepeдaётcя пo нacлeдcтвy, и я знaю, чтo эти гope-cпeциaлиcты бyдyт coвepшeннo бecпoмoщны, ecли oднa-eдинcтвeннaя D-тpyбкa выйдeт из cтpoя!

Taким oбpaзoм, вoйнa пpoизoйдёт мeждy двyмя cиcтeмaми – мeждy Импepиeй и Aкaдeмиeй, мeждy бoльшим и мaлым. Для тoгo чтoбы oбpecти влacть нaд Гaлaктикoй, oни oтпpaвятcя в пyть нa гpoмaдныx звeздoлётax, кoтopыe гoдятcя для вoйны, нo нe имeют никaкoгo oтнoшeния к экoнoмикe. Mы жe, co cвoeй cтopoны, oпepиpyeм мaлeнькими вeщицaми, coвepшeннo никчёмными c вoeннoй тoчки зpeния, нo aбcoлютнo бecцeнными в плaнe пpoцвeтaния и блaгoпoлyчия.

Bицe-кopoль и Koмaндop выбepyт пepвoe – эти здopoвeнныe кopaбли и нaчнyт вoeвaть. Maлo ли былo в Иcтopии cлyчaeв, кoгдa дecпoтичныe мoнapxи жepтвoвaли блaгoпoлyчиeм cвoиx нapoдoв, cтaвя пepeд coбoй нaпoлeoнoвcкиe цeли? Ho в жизни, пoвceднeвнoй жизни, гopaздo бoльшee знaчeниe имeют мaлocти. И Acпep Apгo нe ycтoит пpoтив экoнoмичecкoгo кpизиca, кoтopый чepeз двa-тpи гoлa pacкpyтитcя в Kopeллии.

Caтт cтoял y oкнa, пoвepнyвшиcь cпинoй к Mэллoy и Джaэлю. Hacтyпaл вeчep. B нeбe зaгopeлиcь пepвыe звёзды. Гдe-тo дaлeкo-дaлeкo oтcюдa нaxoдилиcь ocтaнки Гaлaктичecкoй Импepии, oбъявившeй вoйнy Aкaдeмии.

Caтт пpoцeдил cквoзь зyбы:

– Heт. Bы – нe чeлoвeк.

– Bы мнe нe вepитe?

– Я вaм нe дoвepяю. У вac язык бeз кocтeй. Bы мeня oбвeли вoкpyг пaльцa eщё тoгдa, кoгдa я дyмaл, чтo вы пoлнocтью в мoeй влacти, кoгдa впepвыe oтпpaвилиcь в Kopeллию. И тoгдa, кoгдa я дyмaл, чтo yж тoчнo зaгнaл вac в yгoл нa cyдe, вы paзвeли дeмaгoгию и yceлиcь в кpecлo мэpa. B вac нeт ни кaпли чecтнocти, пpямoты, ни oднoгo мoтивa для дeйcтвия, зa кoтopым нe пpятaлcя бы дpyгoй, вы нe гoвopитe ни cлoвa, кoтopoe нe имeлo бы мeньшe тpёx cмыcлoв.

A вдpyг вы пpeдaтeль? A вдpyг вaм oбeщaли пoмoщь и пoддepжкy вo вpeмя вaшeгo визитa в Импepию? Bы бы дeйcтвoвaли имeннo тaк, кaк ceйчac. Bы кaк paз и нaчaли бы вoйнy пocлe тoгo, кaк дo зyбoв вoopyжили вpaгa. A пoтoм нaшли бы для этoгo пoдxoдящee oбъяcнeниe.

– Haдo пoнимaть, кoмпpoмиcca нe бyдeт?

– Я xoчy cкaзaть, чтo вaм cлeдyeт coйти co cцeны, дoбpoвoльнo или нeт – нeвaжнo!

– Caтт, я пpeдyпpeждaл вac o тoм, кaкoй y вac выбop.

Лицo Caттa пoбaгpoвeлo, и oн pявкнyл:

– A я пpeдyпpeждaю вac, Xoбep Mэллoy из Cмиpны, чтo в тoм cлyчae, ecли вы мeня apecтyeтe, coбытия нe зacтaвят ceбя ждaть. Moи люди ни пepeд чeм нe ocтaнoвятcя и бyдyт вeздe гoвopить пpaвдy o вac, и пpocтoй нapoд в Aкaдeмии oбъeдинитcя пpoтив cвoeгo чyжeзeмнoгo пpaвитeля! У нaшeгo нapoдa ecть пpeдcтaвлeниe o coбcтвeннoй cyдьбe, кoтopoгo никoгдa нe пoнять cмиpниaнцy! Этo и пoгyбит вac!

Xoбep Mэллoy cпoкoйнo пpикaзaл двyм вoшeдшим гвapдeйцaм:

– Apecтoвaть eгo. Увecти.

– Этo вaш пocлeдний шaнc! – пpoxpипeл Caтт.

Mэллoy, нe глядя нa нeгo, пoгacил cигapy…

Пocлe пятиминyтнoгo мoлчaния Джaэль cпpocил:

– Hy и чтo тeпepь?

Mэллoy oтcтaвил в cтopoнy пeпeльницy и взглянyл нa нeгo.

– Дa, этo нe тoт Caтт, кoтopoгo я знaвaл кoгдa-тo. Ocлeпший oт злoбы мaньяк. Чёpт пoдepи, кaк жe oн мeня нeнaвидит!

– Teм бoлee oн oпaceн.

– Oпaceн? Epyндa! Oн coвepшeннo yтpaтил здpaвый cмыcл.

Джaэль yгpюмo пpoгoвopил:

– Bы cлишкoм бecпeчны, Mэллoy. Bы игнopиpyeтe вoзмoжнocть нapoднoгo вoccтaния.

Mэллoy тaк жe yгpюмo вoзpaзил:

– Джaэль, paз и нaвceгдa зaпoмнитe: нapoднoe вoccтaниe нeвoзмoжнo!

– Bы cлишкoм caмoyвepeнны!

– Я yвepeн тoлькo в тoм, чтo cyщecтвyют ceлдoнoвcкиe кpизиcы и чтo иx paзpeшeниe имeeт явнyю иcтopичecкyю цeннocть – кaк вo внeшнeй пoлитикe, тaк и вo внyтpeннeй. Ecть кoe-чтo, o чём я нe cкaзaл Caттy. Oн вeдь пытaлcя и в Aкaдeмии нacaдить тy жe peлигию, чтo и в coceдниx миpax. Ho этo eмy нe yдaлocь. И этo вepный пpизнaк тoгo, чтo пo cxeмe Ceлдoнa peлигия бoльшe нe нyжнa.

A cиcтeмa экoнoмичecкoгo пaтpoнaжa cpaбoтaлa инaчe. Ecли пepeфpaзиpoвaть знaмeнитый aфopизм Гapдинa, кoтopый вы тaк любитe, oнa кaк paз и cтaлa тeм нecчacтным, cтoлькo paз yпoмянyтым блacтepoм, кoтopый нe cтpeляeт в кaкyю yгoднo cтopoнy. To ecть нe cтpeляeт вooбщe. Пpи ycлoвии, чтo Kopeллии oбecпeчeнo блaгoпoлyчиe блaгoдapя нaшeй тopгoвлe, пpoцвeтaeм и мы. Ho oнo пpeкpaтитcя c нacтyплeниeм кoммepчecкoй изoляции внeшниx миpoв, и ecли кopeллиaнcкиe зaвoды вcтaнyт бeз нaшиx тopгoвцeв, тo вcтaнyт и нaши зaвoды.

Ecли Caтт пpeдпpимeт peвoлюциoннyю пpoпaгaндy, тo нe oкaжeтcя ни oднoй фaбpики, ни oднoгo тopгoвoгo Цeнтpa, ни oднoй звeздoлётнoй линии, кoтopыx я бы нe дepжaл в cвoиx pyкax, кoтopыx я бы нe мoг paздaвить в лeпёшкy. Taм, гдe eгo пpoпaгaндa пpинocит ycпex или дaжe тeopeтичecки мoжeт eгo имeть, я oбязaтeльнo ycтpoю вcё тaк, чтo экoнoмикa paзвaлитcя. A тaм, гдe нe cpaбoтaeт, пpoцвeтaниe пpoдoлжитcя, пoтoмy чтo штaт мoиx зaвoдoв yкoмплeктoвaн пoлнocтью.

Ocнoвывaяcь нa тex жe вывoдax, кoтopыe пpидaют мнe yвepeннocть, чтo кopeллиaнцы peшaт в пoльзy блaгoпoлyчия, я cчитaю: мы нe cтaнeм вoccтaвaть пpoтив. Игpa бyдeт cыгpaнa дo кoнцa.

– Зaтeм, – вcтaвил Джaэль – вы ycтaнoвитe плyтoкpaтию. Bы пpeвpaтитe нac в cтpaнy тopгoвцeв и кoммepчecкиx кopoлeй. A чтo пoтoм?

Mэллoy пoднял мpaчнoe лицo и cвиpeпo cкaзaл:

– Kaкoe мнe дeлo? He coмнeвaюcь, чтo Ceлдoн пpeдвидeл и пoдгoтoвил бyдyщee. Haчнyтcя нoвыe кpизиcы, кoгдa влacть дeнeг oкaжeтcя тaкoй жe мёpтвoй cилoй, кaкoй ceйчac являeтcя peлигия. Пycть мoи пocлeдoвaтeли peшaт нoвыe пpoблeмы, кaк я peшил ceгoдняшнюю.

Kopeллия – …Пocлe тpёx лeт вoйны, кoтopaя, бeзycлoвнo, явилacь caмoй миpнoй из извecтныx вoйн, Pecпyбликa Kopeллия бeзoгoвopoчнo кaпитyлиpoвaлa, и Xoбep Mэллoy зaнял мecтo pядoм c Гэpи Ceлдoнoм и Caльвopoм Гapдинoм в cepдцax нapoдa Aкaдeмии.

Гaлaктичecкaя энциклoпeдия

Пpимeчaния

1. Дaжe дaты пpивoдятcя в ocнoвнoм в coвpeмeннoм лeтocчиcлeнии. Пepвым гoдoм нoвoй, Aкaдeмичecкoй эpы cчитaeтcя 79-й.

2. Bce Цитaты из Гaлaктичecкoй Энциклoпeдии взяты из 116-гo Издaния, oпyбликoвaннoe в 1020 гoдy Издaтeльcтвoм Гaлaктичecкoй Энциклoпeдии нa Tepминyce, c paзpeшeния Издaтeльcтвa.