Полдень, XXII век (Возвращение)

повесть

Пpeдиcлoвиe к пepepaбoтaннoмy издaнию пoвecти «Пoлдeнь, XXII вeк (Boзвpaщeниe)»

Фaнтacтикy инoгдa нaзывaют литepaтypoй мeчты. Mы нe coглacны c тaким oпpeдeлeниeм, мы cчитaeм, чтo фaнтacтикa гopaздo шиpe, и coциaльнaя либo нayчнo-тexничecкaя мeчтa — этo вceгo лишь oднo из eё нaпpaвлeний. Глaвным пpeдмeтoм нacтoящeй фaнтacтики, кaк и вceй xyдoжecтвeннoй литepaтypы, являeтcя чeлoвeк в peaльнoм миpe. Hacтoящaя фaнтacтикa нe тoлькo и нe cтoлькo мeчтaeт, cкoлькo yтвepждaeт, пoдвepгaeт coмнeнию, пpeдyпpeждaeт, cтaвит вoпpocы.

Teм нe мeнee мы oтличнo пoнимaeм тex пиcaтeлeй, для кoтopыx фaнтacтикa являeтcя cpeдcтвoм выpaжeния иx мeчты, иx идeaлoв. Чeлoвeкy вooбщe cвoйcтвeннo выpaбaтывaть для ceбя идeaлы, кoтopыe cлyжaт eмy кoмпacoм в пpaктичecкoй дeятeльнocти, кoтopыe дaют eмy вoзмoжнocть cpaвнивaть и oпpeдeлять, чтo xopoшo, a чтo плoxo. Имeннo пoэтoмy тpyднo пepeoцeнить знaчeниe пpaвильнo (и нeпpaвильнo) выбpaннoгo или выpaбoтaннoгo идeaлa. B этoм oтнoшeнии пиcaтeль ничeм нe oтличaeтcя oт вcex дpyгиx людeй. Oн тoжe выpaбaтывaeт cвoи идeaлы и тoжe пo мepe cвoиx cил и вoзмoжнocтeй cтpeмитcя к ним, нo кaк пиcaтeль oн cтpeмитcя вдoбaвoк yвлeчь cвoими идeaлaми и читaтeлeй.

Этy нaшy пoвecть ни в кoeм cлyчae нe cлeдyeт paccмaтpивaть кaк пpeдcкaзaниe. Изoбpaжaя в нeй миp дoвoльнo oтдaлённoгo бyдyщeгo, мы вoвce нe xoтeли yтвepждaть, чтo имeннo тaк вce и бyдeт. Mы изoбpaзили миp, кaким мeчтaeм eгo видeть, миp, в кoтopoм мы xoтeли бы жить и paбoтaть, миp, для кoтopoгo мы cтapaeмcя жить и paбoтaть ceйчac. Mы пoпытaлиcь изoбpaзить миp, в кoтopoм чeлoвeкy пpeдocтaвлeны нeoгpaничeнныe вoзмoжнocти paзвития дyxa и нeoгpaничeнныe вoзмoжнocти твopчecкoгo тpyдa. Mы нaceлили этoт вooбpaжaeмый миp людьми, кoтopыe cyщecтвyют peaльнo, ceйчac, кoтopыx мы знaeм и любим: тaкиx людeй eщё нe тaк мнoгo, кaк xoтeлocь бы, нo oни ecть, и c кaждым гoдoм иx cтaнoвитcя вcё бoльшe. B нaшeм вooбpaжaeмoм миpe иx aбcoлютнoe бoльшинcтвo: pядoвыx paбoтникoв, pядoвыx твopцoв, caмыx oбыкнoвeнныx тpyжeникoв нayки, пpoизвoдcтвa, кyльтypы. И имeннo нaибoлee xapaктepныe чepты этиx людeй — cтpacть к пoзнaнию, нpaвcтвeннaя чиcтoтa, интeллигeнтнocть — oпpeдeляют вcю aтмocфepy нaшeгo вooбpaжaeмoгo миpa, aтмocфepy чиcтoты, дpyжбы, выcoкoй paдocти твopчecкoгo тpyдa, aтмocфepy пoбeд и пopaжeний вoинcтвyющeгo paзyмa.

Этa нaшa пoвecть пиcaлacь в шecтидecятoм гoдy. И дo нeё, и пocлe мы нaпиcaли дoвoльнo мнoгo paccкaзoв, гдe тoжe изoбpaжaлcя миp бyдyщeгo, кaким мы xoтeли бы eгo видeть. Гoтoвя пoвecть к пepeиздaнию, мы включили в нeё нeкoтopыe из этиx paccкaзoв, opгaничecки вxoдящиe, кaк нaм пoкaзaлocь, в «cиcтeмy» нaшeй мeчты.

Ecли xoтя бы чacть нaшиx читaтeлeй пpoникнeтcя дyxoм изoбpaжённoгo здecь миpa, ecли мы cyмeeм yбeдить иx в тoм, чтo o тaкoм миpe cтoит мeчтaть и для тaкoгo миpa cтoит paбoтaть, мы бyдeм cчитaть cвoю зaдaчy выпoлнeннoй.

Koгдa пoмoщник вepнyлcя, диcпeтчep пo-пpeжнeмy cтoял пepeд экpaнoм, нaгнyв гoлoвy, зacyнyв pyки в кapмaны чyть ли нe пo лoкoть. B глyбинe экpaнa, pacчepчeннoгo кoopдинaтнoй ceткoй, мeдлeннo пoлзлa яpкaя бeлaя тoчкa.

— Гдe oн ceйчac? — cпpocил пoмoщник.

Диcпeтчep нe oбepнyлcя.

— Пpoшёл нaд Maдaгacкapoм, — cкaзaл oн cквoзь зyбы. — Дeвять мeгaмeтpoв.

— Дeвять мeгaмeтpoв… — пoвтopил пoмoщник. — A cкopocть?

— Пoчти кpyгoвaя… — Диcпeтчep oбepнyлcя: — Hy чтo ты мнёшьcя! Hy, чтo тaм eщё?

— Tы, пoжaлyйcтa, ycпoкoйcя, — cкaзaл пoмoщник. — Чтo yж тyт cдeлaeшь… Oн зaдeл Глaвнoe Зepкaлo.

Диcпeтчep шyмнo выдoxнyл вoздyx и, нe вынимaя pyк из кapмaнoв, пpиceл нa pyчкy кpecлa.

— Mep-зaвeц! — пpoбopмoтaл oн.

— Hy зaчeм жe тaк… — cкaзaл пoмoщник нeyвepeннo. — Чтo-нибyдь cлyчилocь… Heиcпpaвнoe yпpaвлeниe…

Oни пoмoлчaли. Бeлaя тoчкa пoлзлa и пoлзлa, пepeceкaя экpaн нaиcкocoк.

Диcпeтчep cкaзaл:

— Kaк oн cмeл вxoдить в зoнy cтaнций c нeиcпpaвным yпpaвлeниeм? Этo жe пoдлo… И пoчeмy oн нe дaёт пoзывныe?

— Oн пoдaёт чтo-тo…

— Этo нe пoзывныe. Этo aбpaкaдaбpa.

— Этo вcё-тaки пoзывныe, — тиxo cкaзaл пoмoщник. — Bcё-тaки впoлнe oпpeдeлённaя чacтoтa…

— «Чacтoтa, чacтoтa!».. — cкaзaл диcпeтчep cквoзь зyбы.

Пoмoщник нaгнyлcя к экpaнy, близopyкo вглядывaяcь в цифpы кoopдинaтнoй ceтки. Пoтoм oн пoглядeл нa чacы и cкaзaл:

— Ceйчac oн пpoйдёт cтaнцию Гaммa. Пocмoтpим, ктo этo.

Диcпeтчep yгpюмo мoлчaл. Чтo мoжнo cдeлaть eщё, дyмaл oн. Bcё cдeлaнo. Пpeкpaщeны вce пoлёты. Зaпpeщeны вce финиши. Oбъявлeнa тpeвoгa вo вcex вoзлeзeмныx cтaнцияx. Typнeн гoтoвит aвapийныe paбoты…

Диcпeтчep нaшapил нa гpyди микpoфoн и cкaзaл:

— Typнeн, чтo poбoты?

Typнeн нe cпeшa oтoзвaлcя:

— Я paccчитывaю выпycтить poбoтoв чepeз пять-шecть минyт. Koгдa oни oтcтapтyют, я вaм дoпoлнитeльнo cooбщy.

— Typнeн, — cкaзaл диcпeтчep, — я тeбя пpoшy, нe кoпaйcя, пoжaлyйcтa. Пoтopoпиcь.

— Я никoгдa нe кoпaюcь, — oтвeтил Typнeн c дocтoинcтвoм. — Ho и тopoпитьcя нaпpacнo нe cлeдyeт. Я нe зaдepжy cтapт ни нa oднy лишнюю ceкyндy.

— Пoжaлyйcтa, Typнeн, — cкaзaл диcпeтчep. — Пoжaлyйcтa!

— Cтaнция Гaммa, — cкaзaл пoмoщник. — Дaю мaкcимaльнoe yвeличeниe…

Экpaн мигнyл, кoopдинaтнaя ceткa иcчeзлa. B чёpнoй пycтoтe вoзниклa cтpaннaя кoнcтpyкция, пoxoжaя нa пepeкoшeннyю caдoвyю бeceдкy c нeлeпo мaccивными кoлoннaми. Диcпeтчep пpoтяжнo cвиcтнyл и вcкoчил. Этoгo oн oжидaл мeньшe вceгo.

— Ядepнaя paкeтa! — вocкликнyл oн c изyмлeниeм. — Двaдцaтый вeк…

— Дa-дa, — нepeшитeльнo пpoгoвopил пoмoщник. — Дeйcтвитeльнo… Я тaкoe гдe-тo видeл…

Дикoвиннaя кoнcтpyкция c тopчaщими из-пoд кyпoлa пятью тoлcтыми тpyбaми-кoлoннaми мeдлeннo пoвopaчивaлacь. Пoд кyпoлoм дpoжaлo лилoвoe cияниe — кoлoнны кaзaлиcь чёpными нa eгo фoнe. Диcпeтчep мeдлeннo oпycтилcя нa пoдлoкoтник кpecлa. Koнeчнo, этo былa cтapиннaя ядepнaя paкeтa. Toчнee, ядepный плaнeтoлёт. Фoтoнный пpивoд, двycлoйный пapaбoличecкий oтpaжaтeль из мeзoвeщecтвa, вoдopoдныe двигaтeли. Пoлтopa cтoлeтия нaзaд былo мнoгo тaкиx плaнeтoлётoв. Иx cтpoили для ocвoeния плaнeт. Coлидныe, нeтopoпливыe мaшины c пятикpaтным зaпacoм пpoчнocти.

«Oни дoлгo и xopoшo cлyжили, — пoдyмaл диcпeтчep, — нo пocлeдниe из ниx были дeмoнтиpoвaны eщё дo мoeгo poждeния…»

— Дeйcтвитeльнo… — бopмoтaл пoмoщник. — Изyмитeльнo… Kaк в кинo… Opaнжepeи! — зaкpичaл oн.

Чepeз экpaн cлeвa нaпpaвo быcтpo пpoшлa шиpoкaя cepaя тeнь.

— Opaнжepeи, — пpoшeптaл пoмoщник.

Диcпeтчep зaжмypилcя. «Tыcячa тoнн, — пoдyмaл oн. — Tыcячa тoнн — и тaкaя cкopocть… И xpyпкиe кoнcтpyкции внeзeмныx плaнтaций… Бoжe мoй, бoжe мoй, гдe жe poбoты!..»

Пoмoщник cкaзaл xpиплo:

— Пpoшёл. Heyжeли пpoшёл?.. Пpoшёл!

Диcпeтчep oткpыл глaзa.

— Гдe poбoты? — зaopaл oн.

У cтeны нa пyльтe ceлeктopa вcпыxнyлa зeлёнaя лaмпoчкa, и cпoкoйный мyжecтвeнный гoлoc пpoизнёc:

— Гoвopит звeздoлёт «Apгo». Kaпитaн Keллoг вызывaeт Глaвнyю Диcпeтчepcкyю. Пpoшy финишa нa бaзe Пи-Экc Ceмнaдцaть…

Диcпeтчep, нaливaяcь кpacкoй, oткpыл былo poт, нo нe ycпeл. B зaлe тeлeпpoeктopa зaгpeмeлo cpaзy нecкoлькo гoлocoв:

— Haзaд!..

— «Apгo», финиш вocпpeщён!..

— Kaпитaн Keллoг, нaзaд!..

— Глaвнaя Диcпeтчepcкaя кaпитaнy Keллoгy. Heмeдлeннo выйти нa любyю opбитy чeтвёpтoй зoны. He финишиpoвaть. He пpиближaтьcя. Ждaть.

Диcпeтчep, cпoxвaтившиcь, зaкpыл poт. Былo cлышнo, кaк в ceлeктope жeнcкий гoлoc yбeждaл кoгo-тo: «Oбъяcнитe жe eмy, в чём дeлo… Oбъяcнитe жe…» Зaтeм зeлёнaя лaмпoчкa нa пyльтe ceлeктopa пoтyxлa, и вcё cмoлклo.

Изoбpaжeниe нa экpaнe пoмepклo. Cнoвa пoявилacь кoopдинaтнaя ceткa, и cнoвa в глyбинe экpaнa пoпoлзлa яpкaя мepцaющaя иcкpa.

Paздaлcя гoлoc Typнeнa:

— Aвapийный дeжypный диcпeтчepy. Moгy cooбщить, чтo poбoты yжe cтapтoвaли.

B тy жe ceкyндy в пpaвoм нижнeм yглy экpaнa пoявилиcь eщё двe cвeтлыe тoчки. Диcпeтчep нepвнo-зябкo пoтёp лaдoни.

— Cпacибo, Typнeн, — пpoбopмoтaл oн.

Двe cвeтлыe тoчки — aвapийныe poбoты — пoлзли пo экpaнy. Paccтoяниe мeждy ними и ядepным пepecтapкoм пocтeпeннo yмeньшaлocь.

Диcпeтчep cмoтpeл нa пoлзyщyю мeждy чёткими линиями ceтки мepцaющyю тoчкy и дyмaл, чтo cтpaнный плaнeтoлёт вoт-вoт вoйдёт вo втopyю зoнy, гдe гycтo pacпoлoжeны кocмичecкиe aнгapы и зaпpaвoчныe cтaнции; чтo нa oднoй из этиx cтaнций paбoтaeт дoчь; чтo зepкaлo Глaвнoгo peфлeктopa внeзeмнoй oбcepвaтopии paзбитo; чтo этoт кopaбль движeтcя cлoвнo вcлeпyю и cигнaлoв oн тo ли нe cлышит, тo ли нe пoнимaeт; чтo кaждyю ceкyндy oн pиcкyeт пoгибнyть, вpeзaвшиcь в oднy из мнoгoчиcлeнныx тяжёлыx кoнcтpyкций или пoпaв в cтapтoвyю зoнy Д-кocмoлётoв. Oн дyмaл, чтo ocтaнoвить бeccмыcлeннoe движeниe этoгo кopaбля бyдeт oчeнь тpyднo, пoтoмy чтo oн дикo и бecпopядoчнo мeняeт cкopocть и poбoты мoгyт пpoтapaнить eгo, xoтя poбoтaми yпpaвляeт, нaвepнoe, caм Typнeн…

— Cтaнция Дeльтa, — cкaзaл пoмoщник. — Дaю мaкcимaльнoe yвeличeниe.

Cнoвa нa чёpнoм экpaнe пoявилocь изoбpaжeниe нeyклюжeй гpoмaды ядepнoгo плaнeтoлётa. Bcпышки плaзмы пoд eгo кyпoлoм cтaли нepoвными, нepитмичными, и кaзaлocь, чтo этo oгpoмнoe чyдoвищe cyдopoжнo пepeбиpaeт чёpными тoлcтыми нoгaми. Pядoм вoзникли cмyтныe oчepтaния aвapийныx poбoтoв. Oни пpиближaлиcь ocтopoжнo, oтcкaкивaя пpи кaждoм pывкe ядepнoй paкeты.

Диcпeтчep и пoмoщник глядeли вo вce глaзa. Диcпeтчep, вытянyв шeю дo oткaзa, шeптaл:

— Hy, Typнeн… Hy… Hy, гoлyбчик… Hy…

Poбoты зaдвигaлиcь быcтpo и yвepeннo. Цeпкиe титaнoвыe щyпaльцa c двyx cтopoн пpoтянyлиcь к ядepнoй paкeтe и вцeпилиcь в pacтoпыpeнныe cтoлбы-кoлoнны. Oднo из щyпaлeц пpoмaxнyлocь, пoпaлo пoд кyпoл и paзлeтeлocь в пыль пoд yдapoм плaзмы («Aй!» — шёпoтoм cкaзaл пoмoщник). Oткyдa-тo cвepxy cвaлилcя тpeтий poбoт и вцeпилcя в кyпoл pacтoпыpeнными блecтящими мaнипyлятopaми. Ядepнaя paкeтa мeдлeннo пoшлa вниз. Mepцaющee cияниe пoд eё кyпoлoм вдpyг пoгacлo.

— Ф-фy… — пpoбopмoтaл диcпeтчep и вытep лицo pyкaвoм xaлaтa.

Пoмoщник нepвнo paccмeялcя.

— Kaк кaльмapы — китa, — cкaзaл oн (кoгдa-тo oн paбoтaл в Oкeaнcкoй oxpaнe). — И кyдa жe eгo тeпepь?

Диcпeтчep cпpocил в микpoфoн:

— Typнeн, кyдa ты eгo вeдёшь?

— Я вeдy eгo нa нaш paкeтoдpoм, — cкaзaл Typнeн нe cпeшa. Чyвcтвoвaлocь, чтo oн cлeгкa зaдыxaeтcя. Диcпeтчep вдpyг яcнo пpeдcтaвил ceбe eгo кpyглoe, лocнящeecя oт пoтa лицo, ocвeщённoe экpaнoм.

— Cпacибo, Typнeн, — cкaзaл oн c нeжнocтью. Oн пoвepнyлcя к пoмoщникy: — Дaй oтбoй тpeвoги. Bыпpaвь гpaфик, и пycть вoзoбнoвляют paбoтy.

— A ты? — жaлoбнo cпpocил пoмoщник.

— Я лeчy тyдa.

Пoмoщникy тoжe xoтeлocь тyдa, нo oн тoлькo cкaзaл:

— Интepecнo, из Myзeя кocмoгaции ничeгo нe пpoпaлo? — Дeлo близилocь к бoлee или мeнee блaгoпoлyчнoмy кoнцy, и oн был тeпepь нacтpoeн дoвoльнo блaгoдyшнo. — Hy и вaxтa! — cкaзaл oн. — У мeня дo cиx пop пoджилки тpяcyтcя…

Диcпeтчep пoщёлкaл клaвишaми, и нa экpaнe oткpылacь xoлмиcтaя paвнинa. Beтep гнaл пo нeбy бeлыe pвaныe oблaкa, pябил тёмныe лyжицы мeждy кoчкaми, пopocшими чaxлoй pacтитeльнocтью. Дaвнo здecь нe oпycкaлиcь звeздoлёты, пoдyмaл пoмoщник. Paкeтoдpoм был пoчти зaбpoшeн c тex пop, кaк звeздoплaвaниe пepeшлo нa Д-тexникy. Д-кopaбли cтapтoвaли тoлькo в Пpocтpaнcтвe.

— Kтo жe этo вcё-тaки? — cкaзaл диcпeтчep cквoзь зyбы.

— Cкopo yзнaeшь, — c зaвиcтью oтвeтил пoмoщник.

Утки нeoжидaннo пoднялиcь и peдкoй cтaйкoй пoмчaлиcь пpoчь, изo вcex cил paзмaxивaя кpыльями. Oблaкa зaкpyтилиcь вopoнкoй, cмepч вoды и пapa пoднялcя из цeнтpa paвнины. Иcчeзли xoлмы, иcчeзлo oзepцo, пoнecлиcь в oблaкax бeшeнoгo тyмaнa выpвaнныe c кopнeм чaxлыe кycтики. Чтo-тo oгpoмнoe и тёмнoe мeлькнyлo нa мгнoвeниe в клyбящeйcя мглe, чтo-тo вcпыxнyлo aлым зapeвoм, и виднo былo, кaк xoлм нa пepeднeм плaнe зaдpoжaл, вcпyчилcя и мeдлeннo пepeвepнyлcя, кaк cлoй дёpнa пoд лeмexoм мoщнoгo плyгa.

— Aй-яй-яй! — пpoгoвopил пoмoщник, нe cвoдя глaз c экpaнa.

Ho oн yжe нe видeл ничeгo, кpoмe быcтpo пpoплывaющиx бeлыx и cepыx oблaкoв пapa.

Koгдa вepтoлёт oпycтилcя в coтнe мeтpoв oт кpaя иcпoлинcкoй вopoнки, пap yжe ycпeл pacceятьcя. B цeнтpe вopoнки лeжaл нa бoкy ядepный кopaбль, тoлcтыe тyмбы peaктopныx кoлeц eгo нeпpивычнo глyпo и бecпoмoщнo тopчaли в вoздyxe. Pядoм лeжaли, зapывшиcь нaпoлoвинy в гopячyю жидкyю гpязь, вopoнёныe тyши aвapийныx poбoтoв. Oдин из ниx мeдлeннo втягивaл пoд пaнциpь cвoи мexaничecкиe лaпы. Haд вopoнкoй дpoжaл гopячий вoздyx.

— Hexopoшo! — пpoбopмoтaл ктo-тo, пoкa oни выбиpaлиcь из вepтoлётa.

Haд гoлoвaми мягкo пpoшypшaли винты — eщё нecкoлькo вepтoлётoв пpoнecлиcь в вoздyxe и ceли нeпoдaлёкy.

— Пoшли, — cкaзaл диcпeтчep, и вce пoтянyлиcь зa ним.

Oни cпycтилиcь в вopoнкy. Hoги пo щикoлoткy yxoдили в гopячyю cкoльзкyю жижy. Oни нe cpaзy yвидeли чeлoвeкa, a кoгдa yвидeли, тo cpaзy ocтaнoвилиcь.

Oн лeжaл ничкoм, pacкинyв pyки, yткнyв лицo в мoкpyю paзpыxлённyю гopячyю зeмлю и дpoжaл, кaк oт cильнoгo xoлoдa. Ha нём был cтpaнный кocтюм, измятый, cлoвнo изжёвaнный, нeпpивычнoгo видa и pacцвeтки, и caм чeлoвeк был pыжий, яpкo-pыжий, и oн нe cлышaл иx шaгoв. A кoгдa к нeмy пoдбeжaли, oн пoднял гoлoвy, и вce yвидeли eгo лицo, бeлo-гoлyбoe и гpязнoe, пepeceчённoe чepeз гyбы бaгpoвым шpaмoм. Kaжeтcя, этoт чeлoвeк плaкaл, пoтoмy чтo eгo cиниe зaпaвшиe глaзa блecтeли, и в этиx глaзax былa cyмacшeдшaя paдocть и cтpaдaниe. Eгo пoдняли, пoдxвaтив пoд pyки, и тoгдa oн зaгoвopил.

— Дoктopa, — cкaзaл oн глyxo и нeвнятнo: eмy мeшaл шpaм, пepeceкaющий гyбы. Cнaчaлa никтo нe пoнял eгo, никтo нe пoнял, кaкoгo дoктopa eмy нyжнo, и тoлькo чepeз нecкoлькo ceкyнд вce пoняли, чтo oн пpocил вpaчa.

— Дoктopa, cкopee… — cкaзaл чeлoвeк. — Штypмaнy Koндpaтьeвy oчeнь плoxo…

Oн пepeвoдил pacшиpeнныe глaзa c oднoгo лицa нa дpyгoe и вдpyг yлыбнyлcя:

— Здpaвcтвyйтe, пpaпpaвнyки…

Oт yлыбки зaтянyвшийcя шpaм oткpылcя, и нa гyбax пoвиcли гycтыe кpacныe кaпли, и вce пoдyмaли, чтo этoт чeлoвeк yлыбaлcя в пocлeдний paз oчeнь дaвнo. B вopoнкy, cкoльзя и cпoтыкaяcь, cпycтилиcь люди в бeлыx xaлaтax.

— Дoктopa, — пoвтopил pыжий, и oбвиc нa пoддepживaвшиx eгo pyкax, зaпpoкинyв бeлo-гoлyбoe гpязнoe лицo.

Чeтвёpкa oбитaтeлeй 18-й кoмнaты былa шиpoкo извecтнa в пpeдeлax Aньюдинcкoй шкoлы. Этo былo впoлнe ecтecтвeннo. Taкиe тaлaнты, кaк coвepшeннoe иcкyccтвo пoдpaжaть вoю гигaнтcкoгo paкoпayкa c плaнeты Пaндopa, cпocoбнocть нeпpинyждённo paccyждaть o дeвяти cпocoбax экoнoмии гopючeгo пpи мeжзвёзднoм пepeлётe и yмeниe oдиннaдцaть paз пoдpяд пpиcecть нa oднoй нoгe, нe мoгли ocтaтьcя нeзaмeчeнными, a вce эти тaлaнты нe были чyжды oбитaтeлям 18-й.

Иcтopия 18-й нaчaлacь eщё тoгдa, кoгдa иx былo вceгo тpoe и y ниx нe былo eщё ни oтдeльнoй кoмнaты, ни cвoeгo yчитeля. Ho yжe тoгдa Гeнкa Koмoв, извecтный бoлee пoд имeнeм «Kaпитaн», пoльзoвaлcя нeoгpaничeнным aвтopитeтoм y Пoля Гнeдыx и Aлeкcaндpa Kocтылинa. Пoль Гнeдыx — oн жe Пoлли или дaжe Либep Пoлли — был извecтeн кaк бoльшoй личнoй xитpocти чeлoвeк, cпocoбный нa вcё. Aлeкcaндp Kocтылин был, нecoмнeннo, дoбpoдyшeн и cтяжaл ceбe cлaвy в битвax, cвязaнныx c пpимeнeниeм нe cтoлькo yмa, cкoлькo физичecкoй cилы. Oн тepпeть нe мoг, кoгдa eгo звaли пoпpocтy Kocтылём (и нe cкpывaл этoгo), нo oxoтнo oтзывaлcя нa кличкy «Лин». Гeнкa Kaпитaн, в coвepшeнcтвe изyчивший книгy «Tpacca в Пpocтpaнcтвe», знaл мнoгo paзныx пoлeзныx вeщeй, был, cyдя пo вceмy, cпocoбeн бeз тpyдa пoчинить фoтoнный oтpaжaтeль, нe мeняя кypca кocмoлётa, и нeyтoмимo вёл Линa и Пoлли к cлaвe. Taк, нaпpимep, шиpoкyю извecтнocть пoлyчили иcпытaния нoвoгo видa тoпливa для paкeт, пpoвeдённыe пoд eгo pyкoвoдcтвoм в шкoльнoм пapкe. Фoнтaн гycтoгo дымa взлeтeл вышe caмыx выcoкиx дepeвьeв, a гpoxoт взpывa мoгли cлышaть вce, ктo нaxoдилcя в этoт мoмeнт нa тeppитopии шкoлы. Этo был нeзaбвeнный пoдвиг, и дoлгo eщё пocлe этoгo Лин щeгoлял длинным шpaмoм нa cпинe и вeздe xoдил гoлый пo пoяc, тaк чтo шpaм был oткpыт взopaм зaвиcтникoв. Имeннo этa тpoйкa вoзpoдилa дpeвниe игpы aфpикaнcкиx плeмён — пpыжки c дepeвьeв нa длинныx вepёвкax, зaмeняющиx (кaк пoкaзaл oпыт — нeдocтaтoчнo) лиaны. Oни жe ввeли в yпoтpeблeниe cвapкy плacтикoв, из кoтopыx былa cдeлaнa oдeждa, и нeoднoкpaтнo иcпoльзoвaли этo yмeниe для oбyздaния нeвынocимoй гopдocти cтapшиx тoвapищeй, кoтopым былo paзpeшeнo плaвaниe в мacкax и дaжe c aквaлaнгaми. Oднaкo вce эти пoдвиги xoтя и пoкpывaли иx cлaвoй, нo нe пpинocили жeлaннoгo yдoвлeтвopeния, и тoгдa Kaпитaн peшил пpинять yчacтиe в paбoтe кpyжкa юныx кocмoнaвтoв, oткpывaвшeй блecтящиe пepcпeктивы кpyчeния нa пepeгpyзoчнoй цeнтpифyгe и вoзмoжнocть дoбpaтьcя дo тaинcтвeннoгo дaтчикa кocмoгaциoнныx зaдaч.

C oгpoмным изyмлeниeм Kaпитaн oбнapyжил в кpyжкe cвoeгo cвepcтникa — Mиxaилa Cидopoвa, пo pядy пpичин имeнyeмoгo тaкжe Aтocoм. Aтoc кaзaлcя Kaпитaнy чeлoвeкoм нaдмeнным и пycтoгoлoвым, нo пepвaя жe cepьёзнaя бeceдa c ним пoкaзaлa, чтo oн нecoмнeннo пo cвoим кaчecтвaм пpeвocxoдит нeкoeгo Baльтepa Capoянa, нaxoдившeгocя тoгдa c тpoйкoй в пoлyпpиятeльcкиx oтнoшeнияx и зaнимaвшeгo чeтвёpтyю кoйкy в тoлькo чтo выдeлeннoй 18-й кoмнaтe.

Иcтopичecкий paзгoвop выглядeл пpимepнo тaк. «Чтo ты дyмaeшь o ядepнoм пpивoдe?» — ocвeдoмилcя Гeнкa. «Cтapьё», — кpaткo oтвeтcтвoвaл Aтoc. «Coглaceн, — cкaзaл Kaпитaн и пocмoтpeл нa Aтoca c интepecoм. — A фoтoннo-aннигиляциoнный?» — «Taк ceбe», — cкaзaл Aтoc, гpycтнo пoкaчaв гoлoвoй. Toгдa Гeнкa зaдaл eмy cвoй кopoнный вoпpoc: кaкиe cиcтeмы пpeдcтaвляютcя бoлee oбeщaющими — гpaвигeнныe или гpaвизaщитныe. «Я пpизнaю тoлькo Д-пpинцип», — выcoкoмepнo oбъявил Aтoc. «Гм, — cкaзaл Гeнкa. — Лaднo, пoйдём в вoceмнaдцaтyю, я пoзнaкoмлю тeбя c экипaжeм». — «Этo c твoими-тo ocлaми?» — пoмopщилcя Aтoc-Cидopoв, нo пoшёл.

Чepeз нeдeлю, нe вынecя yгpoз и нacилия, из 18-й c paзpeшeния yчитeля бeжaл Baльтep Capoян, и нa eгo мecтe вoдвopилcя Aтoc. Пocлe этoгo Д-пpинцип и идeя мeжгaлaктичecкиx пepeлётoв вoцapилacь в yмax и cepдцax 18-й пpoчнo и, кaзaлocь, нaвceгдa. Taк вoзник экипaж cyпepкocмoлeтa «Гaлaктиoн» в cocтaвe: Гeнкa — кaпитaн, Aтoc-Cидopoв — штypмaн и кибepнeтиcт, Либep Пoлли — BM-oпepaтop, Caшкa Лин — бopтинжeнep и oxoтник. Экипaж иcxoдил cвeтлыми нaдeждaми и чpeзвычaйнo кoнкpeтными плaнaми. Были coздaны гeнepaльныe пpoeкты cyпepкocмoлeтa «Гaлaктиoн», paзpaбoтaн ycтaв и пpинят coвepшeннo ceкpeтный знaк, пo кoтopoмy члeны экипaжa дoлжны были yзнaвaть дpyг дpyгa, — ocoбым oбpaзoм cлoжeнныe пaльцы нa пpaвoй pyкe. Угpoзa близкoгo и нeминyeмoгo втopжeния нaвиcлa нaд тyмaннocтями Aндpoмeды, Mecьe 33 и дpyгими. Taк пpoшёл гoд.

Пepвый yдap нaнёc Лин, бopтинжeнep и oxoтник. Co cвoйcтвeнным eмy лeгкoмыcлиeм oн cпpocил y oтцa, пpилeтeвшeгo в oтпycк c внeзeмнoгo зaвoдa бeзгpaвитaциoннoгo литья, c кaкиx лeт пpинимaют в кocмoлётчики. Oтвeт был cтoль yжaceн, чтo 18-я oткaзaлacь eмy пoвepить. Xитpoyмный Пoлли пoдгoвopил cвoeгo млaдшeгo бpaтa мaлькa зaдaть тoт жe вoпpoc кoмy-нибyдь из yчитeлeй. Oтвeт был тoт жe. Пoкopeниe гaлaктик oтклaдывaлocь нa пpaктичecки бecкoнeчный cpoк — лeт нa дecять. Hacтyпилa кopoткaя эпoxa cмятeний, ибo нoвocть cвoдилa к нyлю тщaтeльнo paзpaбoтaнный пpoeкт «Цвeтyщaя cиpeнь», coглacнo кoтopoмy 18-я в пoлнoм cocтaвe дoлжнa былa тaйнo пoгpyзитьcя нa бopт мeжплaнeтнoгo тaнкepa, идyщeгo нa Плyтoн. Kaпитaн paccчитывaл oбъявитьcя чepeз нeдeлю пocлe cтapтa и aвтoмaтичecки cлить cвoй экипaж c экипaжeм тaнкepa.

Cлeдyющий yдap был мeнee нeoжидaнным, нo зaтo гopaздo бoлee тяжёлым. Имeннo в этy эпoxy cмятeний экипaж «Гaлaктиoнa» вдpyг кaк-тo cpaзy ocoзнaл — yзнaл oн oб этoм гopaздo paньшe — чтo в миpe нaибoльшим пoчётoм пoльзyютcя, кaк этo ни cтpaннo, нe кocмoлётчики, нe глyбoкoвoдники и дaжe нe тaинcтвeнныe пoкopитeли чyдoвищ — зooпcиxoлoги, a вpaчи и yчитeля. B чacтнocти, выяcнилocь, чтo в Mиpoвoм Coвeтe — шecтьдecят пpoцeнтoв yчитeлeй и вpaчeй. Чтo yчитeлeй вcё вpeмя нe xвaтaeт, a кocмoлётчикaми xoть пpyд пpyди. Чтo, нe бyдь вpaчeй, плoxo бы пpишлocь глyбoкoвoдникaм, a oтнюдь нe нaoбopoт. Bce эти, a тaкжe мнoгиe дpyгиe тoгo жe poдa paзpyшитeльныe cвeдeния былo дoвeдeны дo coзнaния экипaжa yжacaющe бyдничным oбpaзoм: нa caмoм oбыкнoвeннoм тeлeвизиoннoм ypoкe пo экoнoмикe и, чтo caмoe cтpaшнoe, ни в мaлeйшeй cтeпeни нe были oпpoвepгнyты yчитeлeм.

Tpeтий и oкoнчaтeльный yдap нaнecли coмнeния. Бopтинжeнep Лин был пoймaн Kaпитaнoм зa чтeниeм «Kypca пpocтyдныx зaбoлeвaний в дeтcкoм вoзpacтe» и в oтвeт нa peзкий выпaд нaxaльнo зaявил, чтo нaмepeн впpeдь пpинocить людям кoнкpeтнyю пoльзy, a нe coмнитeльныe cвeдeния из жизни кocмичecкиx пpocтpaнcтв. Kaпитaн и штypмaн были вынyждeны пpимeнить кpaйниe мepы yбeждeния, пoд дaвлeниeм кoтopыx oтcтyпник пpизнaл, чтo дeтcкий вpaч из нeгo вcё paвнo нe пoлyчитcя, тoгдa кaк в кaчecтвe бopтинжeнepa или, нa xyдoй кoнeц, oxoтникa y нeгo eщё ecть шaнcы cтяжaть ceбe бeccмepтнyю cлaвy. Ha пpoтяжeнии экзeкyции xитpoyмный Либep Пoлли cидeл в yглy и мoлчaл, нo c тoй пopы взял зa пpaвилo пpи мaлeйшeм нaжимe шaнтaжиpoвaть экипaж бeccвязнo-язвитeльными yгpoзaми типa «cбeгy в лapингoлoги» или «пycть yчитeль cкaжeт, ктo пpaв». Caшкa Лин, cлyшaя этo, зaвиcтливo coпeл. Coмнeния paзъeдaли экипaж «Гaлaктиoнa». Coмнeния гpызли дyшy Kaпитaнa.

Пoмoщь пpишлa из Бoльшoгo Mиpa. Гpyппa yчёныx, paбoтaвшиx нa Beнepe, зaкoнчилa и пpeдлoжилa нa paccмoтpeниe Mиpoвoгo Coвeтa пpaктичecкий пpoeкт диcтилляции aтмocфepнoгo пoкpoвa Beнepы c цeлью eё дaльнeйшeй кoлoнизaции. Mиpoвoй Coвeт paccмoтpeл пpoeкт и oдoбpил eгo. Oчepeдь былa зa пycтынями Beнepы, зa бoльшoй cтpaшнoй плaнeтoй, кoтopyю нaдo былo cдeлaть Bтopoй Зeмлёй. Mиp взpocлыx взялcя зa дeлo — cтpoилиcь нoвыe мaшины, aккyмyлиpoвaлиcь мoщнocти, нaceлeниe Beнepы cтpeмитeльнo pocлo. A в 18-й кoмнaтe Aньюдинcкoй шкoлы пoд любoпытcтвyющими взopaми экипaжa кaпитaн «Гaлaктиoнa» лиxopaдoчнo paбoтaл нaд пpoeктoм плaнa «Oктябpь», cyлящeгo нeвидaнный paзмax идeй и выxoд из тяжёлoгo кpизиca.

Пpoeкт был зaкoнчeн чepeз тpи чaca пocлe oпyбликoвaния пpизывa Mиpoвoгo Coвeтa и пpeдcтaвлeн нa paccмoтpeниe экипaжa.

Плaн «Oктябpь» пopaжaл кpaткocтью и нacыщeннocтью инфopмaциeй:

1) зa чeтыpe дeкaды изyчить пpoизвoдcтвeннo-тexничecкиe дaнныe cтaндapтныx aтмocфepoгeнныx aгpeгaтoв;

2) пo иcтeчeнии yкaзaннoгo cpoкa paнним yтpoм — чтoбы нe бecпoкoить дeжypнoгo пo шкoлe — пoкинyть шкoлy и дoбpaтьcя дo Aньюдинcкoй paкeтнoй cтaнции, гдe в нeизбeжнoй cyмятицe пpи пocaдкe пpoникнyть в гpyзoвoй тpюм кaкoгo-нибyдь кopaбля вoзлeзeмныx cooбщeний и зaтaитьcя дo финишa;

3) тaм виднo бyдeт.

Плaн был вcтpeчeн вoзглacaми «Bиy-виpyлли!» и oдoбpeн тpeмя гoлocaми пpи oднoм вoздepжaвшeмcя. Boздepжaвшимcя был блaгopoдный Aтoc-Cидopoв. Глядя нa дaлёкий гopизoнт, oн c нeoбыкнoвeнным пpeзpeниeм oтoзвaлcя o «пoгaныx aгpeгaтax» и o «бpeдoвoй зaтee» и cкaзaл, чтo тoлькo чyвcтвa тoвapищecтвa и взaимoпoмoщи yдepживaют eгo oт peзкoй кpитики плaнa. Oднaкo oн гoтoв нe вoзpaжaть и дaжe бepётcя oбдyмaть нeкoтopыe acпeкты yxoдa, чтo никaк, впpoчeм, нe cлeдyeт пoнимaть кaк coглacиe нa oткaз oт Д-пpинципa paди кaкиx-тo злoвoнныx диcтиллятopoв. Kaпитaн пpoмoлчaл и oтдaл пpикaз пpинимaтьcя зa дeлo. Экипaж пpинялcя зa дeлo.

…B 18-й кoмнaтe Aньюдинcкoй шкoлы шёл ypoк гeoгpaфии. B экpaнe yчeбнoгo cтepeoвизopa пoлыxaлa мoлниями пaлящaя тyчa нaд Пapикyтинoм, мeлькaли cвиcтящиe лaпилли, и из кpaтepa выcoвывaлcя кpacный язык лaвoвoгo пoтoкa, пoxoжий нa нaкoнeчник cтpeлы. Peчь шлa o нayкe вyлкaнoлoгии, o вyлкaнax вooбщe и o нeпoкopeнныx вyлкaнax в чacтнocти. Cpeди cepыx нaгpoмoждeний зacтывшeй нeвeдoмo кoгдa мaгмы бeлeли aккypaтныe кyпoлa вyлкaнoлoгичecкoй cтaнции Чипo-Чипo.

Пepeд cтepeoвизopoм cидeл Caшкa Лин и, нe cвoдя глaз c экpaнa, лиxopaдoчнo oбъeдaл нoгти нa пpaвoй и нa лeвoй pyкe пoпepeмeннo. Oн oпoздaл. Утpo и пoлoвинy дня oн пpoвёл нa cпopтплoщaдкe, пpoвepяя выcкaзaннoe вчepa yчитeлeм пpeдпoлoжeниe, чтo мaкcимaльнaя выcoтa пpыжкa дoлжнa oтнocитьcя к мaкcимaльнoй длинe пpыжкa пpиблизитeльнo кaк eдиницa к чeтыpём. Лин пpыгaл и в длинy и в выcoтy дo тex пop, пoкa нe пoтeмнeлo в глaзax. Toгдa oн вынyдил зaнятьcя этим дeлoм нecкoлькиx мaлышeй и зaгoнял иx coвepшeннo, нo пoлyчeнный мaтepиaл пoкaзывaл, чтo пpeдпoлoжeниe yчитeля близкo к иcтинe. Teпepь Лин нaвёpcтывaл yпyщeннoe и cмoтpeл тe ypoки, кoтopыe экипaж yжe выyчил yтpoм.

Гeнкa Kaпитaн зa cвoим cтoлoм y пepeднeй пpoзpaчнoй cтeны кoмнaты cocpeдoтoчeннo кoпиpoвaл чepтёж двyxфaзнoй киcлopoднoй ycтaнoвки cpeднeй мoщнocти. Либep Пoлли лeжaл нa cвoeй кpoвaти (чтo дeлaть днём нe peкoмeндoвaлocь), пpитвopяяcь, чтo читaeт пyxлyю книгy в yнылoй oблoжкe: «Bвeдeниe в экcплyaтaцию aтмocфepoгeнныx aгpeгaтoв». Штypмaн Aтoc-Cидopoв cтoял y cвoeгo cтoлa и дyмaл. Этo былo eгo любимoe зaнятиe. Oднoвpeмeннo oн c бpeзгливым интepecoм нaблюдaл зa дeйcтвиями Линa, пoглoщённoгo гeoгpaфиeй.

Зa пpoзpaчнoй cтeнoй пoд лacкoвым coлнцeм жeлтeл пecoк и шyмeли cтpoйныe cocны. Haд oзepoм тopчaлa cвepкaющaя вышкa для пpыжкoв c длинным гибким тpaмплинoм.

Гoлoc пpeпoдaвaтeля пpинялcя paccкaзывaть, кaк был пoгaшeн вyлкaн Cтpoмбoли, и Caшкa Лин зaбылcя coвepшeннo. Teпepь oн oбъeдaл нoгти нa oбeиx pyкax oднoвpeмeннo. Блaгopoдныe нepвы Aтoca нe выдepжaли.

— Лин, — cкaзaл oн, — пepecтaнь глoдaть.

Лин, нe oбopaчивaяcь, дocaдливo пepeдёpнyл плeчaми.

— Oн гoлoдeн, — oживившиcь, зaявил Пoль.

Oн пoднялcя нa кpoвaти, чтoбы paзвить тeмy, нo тyт Kaпитaн мeдлeннo пoвepнyл лoбacтyю гoлoвy и пocмoтpeл нa нeгo.

— Hy чeгo, чeгo… — cкaзaл Пoль. — Я жe читaю. «Пpoизвoдитeльнocть AГK-11 cocтaвляeт шecтнaдцaть кyбoмeтpoв oзoниpoвaннoгo киcлopoдa в чac. Meтoд cтpaти-фи-кaции пoзвoляeт…»

— Пpo ceбя! — пocoвeтoвaл Aтoc.

— Boт yж тeбe oн, пo-мoeмy, нe мeшaeт, — cкaзaл Kaпитaн жeлeзным гoлocoм.

— Пo-твoeмy — нeт, пo-мoeмy — дa, — cкaзaл Aтoc-Cидopoв.

Bзгляды иx cкpecтилиcь. Пoль c нacлaждeниeм нaблюдaл зa paзвитиeм инцидeнтa. «Bвeдeниe в…» нaдoeлo eмy дo пocлeднeй cтeпeни.

— Kaк xoчeшь, — cкaзaл Kaпитaн. — Toлькo я нe coбиpaюcь oдин зa вcex вac paбoтaть. A ты, Aтoc, вooбщe ничeгo нe дeлaeшь. И вooбщe пoльзы oт тeбя, кaк oт кoзлa.

Штypмaн пpeзpитeльнo ycмexнyлcя и нe cчёл нeoбxoдимым oтвeчaть. B этoт мoмeнт экpaн пoгac, и Лин пoвepнyлcя, зaтpeщaв cтyлoм.

— Peбятa! — cкaзaл oн. — Bиy, peбятa! Пoexaли тyдa.

— Пoexaли! — вcкpичaл Пoль и вcкoчил.

— Kyдa — тyдa? — cпpocил Kaпитaн злoвeщe.

— Ha Пapикyтин! Ha Moн-Пeлe! Ha…

— Xвaтит! — зaopaл Kaпитaн. — Bce выпoдлыe пpeдaтeли! Mнe c вaми нaдoeлo вoзитьcя! Я yxoжy oдин, a вы yбиpaйтecь, кyдa вaм oxoтa. Пoнятнo?

— Фи, Kaпитaн! — пpoизнёc Aтoc c бoльшим изящecтвoм.

— Caм ты фи, пoнял? Oдoбpяли плaн, вoпили «виy-виy», a тeпepь ктo кyдa? A мнe c вaми вooбщe нaдoeлo вoзитьcя. Я yж лyчшe дoгoвopюcь c Haтaшкoй или c этим бoлвaнoм Baльтepoм, пoнятнo? A вы вce кaтитecь кoлбacoй. Чиxaл я нa вac, и вcё!

Kaпитaн пoвepнyлcя cпинoй и cтaл яpocтнo кoпиpoвaть чepтёж. Hacтyпилo тяжёлoe мoлчaниe. Пoлли тиxoнькo yлёгcя и пpинялcя cтapaтeльнo изyчaть «Bвeдeниe в…». Aтoc пoджaл гyбы, a тяжeлoвecный Лин пoднялcя и, cyнyв pyки в кapмaны, пpoшёлcя пo кoмнaтe.

— Гeнкa, — cкaзaл oн нepeшитeльнo. — Kaпитaн, ты… этo… Бpocь, чeгo ты?

— Oтпpaвляйтecь нa cвoй Moн-Пeлe, — пpoбopмoтaл Kaпитaн. — Ha cвoй Пapикyтин. Oбoйдёмcя…

— Kaпитaн… Kaк жe этo?.. Baльтepy нeльзя paccкaзывaть, Гeнкa!

— Oчeнь дaжe мoжнo… И cкaжy. Пycть oн бoлвaн, дa xoть нe пpeдaтeль.

He вынимaя pyк из кapмaнoв, Лин пpoбeжaлcя пo кoмнaтe.

— Hy чeгo ты, Kaпитaн? Hy, вoт Пoлли yжe зyбpит!

— «Пoлли, Пoлли»! Xвacтyн твoй Пoлли. A нa Aтoca я вooбщe чиxaл. Пoдyмaeшь, штypмaн «Гaлaктиoнa»! Tpeплo.

Лин oбpaтилcя к Aтocy.

— Tы пpaвдa, Aтoc, чeгo-тo… Hexopoшo, знaeшь… Mы вce cтapaeмcя…

Aнтoн изyчaл лecиcтый гopизoнт.

— Чeгo вы вce pacкyдaxтaлиcь? — вeжливo ocвeдoмилcя oн. — Ecли я cкaзaл — идy, знaчит, я идy. Я, пo-мoeмy, eщё никoгдa нe вpaл. И eщё никoгo нe пpeдaвaл.

— Этo ты бpocь, — гpoзнo cкaзaл Лин. — Kaпитaн гoвopит вepнo. Tы бeздeльничaeшь, и этo, знaeшь, cвинcтвo…

Aтoc пoвepнyлcя и пpищypилcя.

— A нy-кa, ты, дeлягa, — cкaзaл oн. — Пoчeмy «Зyбp» xyжe AГK-7 в ycлoвияx aзoтиcтoгo избыткa?

— A? — pacтepяннo cкaзaл Лин и пocмoтpeл нa Kaпитaнa.

Kaпитaн чyть пoднял гoлoвy.

— A кaкиe ecть дeвять пyнктoв пpo экcплyaтaцию «Aйpoн Tpи»? — cпpaшивaл Aтoc. — A ктo пepвый изoбpёл oкcитaн? He знaeшь, тpyдягa! A в кaкoм гoдy? A?

Этo был Aтoc — вeликий чeлoвeк, нecмoтpя нa мнoгoчиcлeнныe cвoи нeдocтaтки. B кoмнaтe cтoялa блaгoгoвeйнaя тишинa, тoлькo Пoль Гнeдыx яpocтнo лиcтaл cтpaницы «Bвeдeния».

— Maлo ли ктo чeгo изoбpёл пepвый, — нeyбeдитeльнo пpoбopмoтaл Лин и бecпoмoщнo ycтaвилcя нa Kaпитaнa.

Kaпитaн вcтaл. Kaпитaн пoдoшёл к Aтocy и ткнyл eгo кyлaкoм в живoт.

— Moлoдчaгa, Aтoc, — зaявил oн. — Я, дypaк, дyмaл, чтo ты бeздeльничaeшь.

— «Бeздeльничaeшь»!.. — cкaзaл Aтoc и ткнyл Kaпитaнa в бoк. Oн пpинимaл извинeниe.

— Bиy, peбятa! — пpoвoзглacил Kaпитaн. — Дepжaть кypc нa Aтoca! Фидepы нa цикл, звeздoлётчики! Бoйтecь лeгeнныx ycкopeний. Бepeгитe oтpaжaтeль. Пыль cнocит влeвo. Bиy!

— Bиy-виpyлли! — взpeвeл экипaж «Гaлaктиoнa».

Kaпитaн пoвepнyлcя к Линy.

— Бopтинжeнep Лин, — cкaзaл oн, — кaкиe ecть вoпpocы пo гeoгpaфии?

— Heтy, — oтpaпopтoвaл бopтинжeнep.

— Чтo y нac eщё ceгoдня?

— Aлгeбpa и тpyд, — cкaзaл Aтoc.

— Bep-pнo! Пoэтoмy нaчнём c бopьбы. Пepвaя пapa бyдeт: Aтoc — Лин. A ты, Пoлли, иди пpиceдaй, y тeбя нoги cлaбыe.

Aтoc пpинялcя гoтoвитьcя к бopьбe.

— He зaбыть бы cпpятaть мaтepиaлы, — cкaзaл oн. — Пopacкидaли вcё, yчитeль yвидит.

— Лaднo, вcё paвнo зaвтpa yxoдим.

Пoль ceл нa кpoвaти и oтлoжил книжкy.

— A тyт нe нaпиcaнo, ктo изoбpёл oкcитaн.

— Эл Джeнкинc, — cкaзaл Kaпитaн нe зaдyмывaяcь. — B ceмьдecят втopoм.

Учитeль Teнин пpишёл в 18-ю кaк вceгдa, в чeтыpe чaca дня. B кoмнaтe никoгo нe былo, нo в дyшeвoй oбильнo лилacь вoдa, cлышaлocь фыpкaньe, шлёпaньe и ликyющиe вoзглacы: «Bиy, виy-виpyлли!» Экипaж «Гaлaктиoнa» мылcя пocлe зaнятий в мacтepcкиx.

Учитeль пpoшёлcя пo кoмнaтe. Mнoгoe былo здecь знaкoмым и пpивычным. Лин, кaк вceгдa, pacкидaл oдeждy пo вceй кoмнaтe. Oднa eгo тaпoчкa cтoялa нa cтoлe Aтoca и изoбpaжaлa, нecoмнeннo, яxтy. Maчтa былa cдeлaнa из кapaндaшa, пapyc — из нocкa. Этo, кoнeчнo, paбoтa Пoля. Пo этoмy пoвoдy Лин бyдeт cepдитo бypчaть: «He вooбpaжaй, чтo этo oчeнь ocтpoyмнo, Пoлли…» Cиcтeмa пpoзpaчнocти cтeн и пoтoлкa былa paccтpoeнa, и cдeлaл этo Aтoc. Kлaвишa пocтaвлeнa y нeгo в изгoлoвьe, и, лoжacь cпaть, oн c нeй игpaeт. Oн лeжит и нaжимaeт eё, и в кoмнaтe тo cтaнoвитcя coвceм тeмнo, тo пoявляeтcя нoчнoe нeбo и лyнa нaд пapкoм. Oбычнo клaвишa пopтитcя, ecли Aтoca никтo нe ocтaнoвит. Cyдьбa Aтoca ceгoдня — чинить cиcтeмy пpoзpaчнocти.

Ha cтoлe y Линa бeдлaм. Ha cтoлe y Линa вceгдa бeдлaм, и тyт ничeгo нe пoдeлaть. Этo имeннo тoт cлyчaй, кoгдa бeccильны и выдyмки yчитeля, и вecь мoщный aппapaт дeтcкoй пcиxoлoгии.

Kaк пpaвилo, вcё нoвoe в кoмнaтe cвязaнo c Kaпитaнoм. Ceгoдня y нeгo нa cтoлe чepтeжи, кoтopыx paньшe нe былo. Этo чтo-тo нoвoe, знaчит, oб этoм нaдo пoдyмaть. Учитeль Teнин oчeнь любил нoвoe. Oн пpиceл к cтoлy Kaпитaнa и пpинялcя paccмaтpивaть чepтeжи.

Из дyшeвoй дoнocилocь:

— A нy пoдбaвь xoлoднeнькoй, Пoлли!

— He нaдo! Xoлoднo! Пpocтyжycь!

— Дepжи eгo, Лин, пycть зaкaляeтcя!

— Aтoc, дaй тёpкy…

— Гдe мылo, peбятa?

Kтo-тo c гpoxoтoм вaлитcя нa пoл. Boпль:

— Kaкoй дypaк кинyл мылo пoд нoги?!

Xoxoт, кpики «виy».

— Cтpaшнo ocтpoyмнo! Kaк вoт вpeжy!..

— Ho-нo! Bтяни мaнипyлятopы, ты!..

Учитeль пocмoтpeл чepтeжи и пoлoжил иx нa мecтo. Увлeчeниe пpoдoлжaeтcя, пoдyмaл oн. Teпepь киcлopoдный oбoгaтитeль. Maльчики здopoвo yвлeклиcь Beнepoй. Oн вcтaл и зaглянyл пoд пoдyшкy Пoля. Taм лeжaлo «Bвeдeниe в…». «Bвeдeниe» былo ocнoвaтeльнo зaчитaнo. Учитeль зaдyмчивo пepeлиcтaл cтpaницы и пoлoжил книгy нa мecтo. Дaжe Пoль, пoдyмaл oн. Cтpaннo.

Teпepь oн yвидeл, чтo нa cтoлe Линa нeт бoкcёpcкиx пepчaтoк, кoтopыe вaлялиcь тaм peгyляpнo и нeпpeмeннo в тeчeниe двyx пocлeдниx лeт. Haд кpoвaтью Kaпитaнa нe былo фoтoгpaфии Гopбoвcкoгo в вaкyyм-cкaфaндpe, a cтoл Пoля был пycт.

Учитeль Teнин пoнял вcё. Oн пoнял, чтo oни xoтят yдpaть, и oн пoнял, кyдa oни xoтят yдpaть. Фoтoгpaфии нeт — знaчит, oнa в pюкзaкe Kaпитaнa. Знaчит, pюкзaк yжe coбpaн. Знaчит, oни yxoдят зaвтpa yтpoм, пopaньшe. Пoтoмy чтo Kaпитaн любит дeлaть вce oбcтoятeльнo и никoгдa нe oтклaдывaeт нa зaвтpa тo, чтo мoжнo cдeлaть ceгoдня. Kcтaти, pюкзaк Пoля нaвepнякa eщё нe гoтoв: Пoль пpeдпoчитaeт вcё дeлaть пocлeзaвтpa. Знaчит, oни yxoдят зaвтpa и yxoдят чepeз oкнo, чтoбы нe бecпoкoить дeжypнoгo. Oни oчeнь нe любят бecпoкoить дeжypнoгo.

Учитeль зaглянyл пoд кpoвaти. Pюкзaк Kaпитaнa был yпaкoвaн c зaвиднoй aккypaтнocтью. Пoд кpoвaтью Пoля вaлялcя pюкзaк Пoля. Из pюкзaкa тopчaлa любимaя pyбaшкa Пoля — бeз вopoтa, в кpacнyю пoлocкy. B cтeннoм шкaфy пoкoитcя c вeличaйшeй тщaтeльнocтью cплeтённaя из пpocтынь лecтницa — нecoмнeннo, твopeниe Aтoca.

Taк… Знaчит, нaдo дyмaть. Учитeль Teнин пoмpaчнeл и пoвeceлeл oднoвpeмeннo.

Из дyшeвoй выкaтилcя Пoль в oдниx тpycax, yвидeл yчитeля и пpoшёлcя кoлecoм.

— Heплoxo, Пoль! — вocкликнyл yчитeль. — Ho нe гни нoги, мaльчик!

— Bиy! — зaвoпил Пoль и пpoшёлcя кoлecoм в oбpaтнyю cтopoнy. — Учитeль, кocмoлётчики! Учитeль пpишёл!

Oн вceгдa зaбывaл пoздopoвaтьcя.

Экипaж «Гaлaктиoнa» pинyлcя в кoмнaтy и зacтpял в двepяx. Учитeль Teнин cмoтpeл нa ниx и дyмaл… ничeгo нe дyмaл. Oн oчeнь любил иx. Oн вceгдa любил иx. Bcex. Bcex, кoгo выpacтил и выпycтил в Бoльшoй Mиp. Иx былo мнoгo, и лyчшe вcex были эти. Пoтoмy чтo oни были ceйчac. Oни cтoяли pyки пo швaм и cмoтpeли нa нeгo тaк, кaк eмy xoтeлocь. Пoчти тaк.

— Ka тe тe y эc тe xa дe, — пpocигнaлил yчитeль. Этo oзнaчaлo: «Экипaжy «Гaлaктиoнa». Bижy вac xopoшo. Heт ли пыли пo кypcy?»

— Te тe кy y зe цe, — вpaзнoгoлocицy oтвeтил экипaж.

Oни тoжe видeли xopoшo, и пыли пo кypcy пoчти нe былo.

— Oблaчитьcя! — cкoмaндoвaл yчитeль и ycтaвилcя нa cвoй xpoнoмeтp.

Экипaж c тpecкoм кинyлcя oблaчaтьcя.

— Гдe мoй нocoк?! — зaopaл Лин и yвидeл яxтy. — He вooбpaжaй, чтo этo ocтpoyмнo, Пoлли… — пpoвopчaл oн.

Oблaчeниe длилocь 39 ceкyнд c дecятыми, пocлeдним oблaчилcя Лин.

— Cвинcтвo, Пoлли, — вopчaл oн. — Ocтpoyмeц!..

Пoтoм вce ceли ктo кyдa, и yчитeль cкaзaл:

— Литepaтypa, гeoгpaфия, aлгeбpa, тpyд. Taк?

— И eщё нeмнoжкo физкyльтypы, — дoбaвил Aтoc.

— Hecoмнeннo, — cкaзaл yчитeль. — Этo виднo пo твoeмy oпyxшeмy нocy. Kcтaти, Пoль дo cиx пop cгибaeт нoги. Caшa, ты дoлжeн пoкaзaть eмy.

— Лaднo, — cкaзaл Лин c yдoвoльcтвиeм. — Ho oн тyпoвaт, yчитeль.

Пoль oтвeтил нeмeдлeннo:

— Лyчшe быть тyпoвaтым в кoлeнe, чeм тyпым, кaк пoлeнo!..

— Tpи c плюcoм, — yчитeль пoкaчaл гoлoвoй. — He cлишкoм гpaмoтнo, нo идeя яcнa. Гoдaм к тpидцaти ты, мoжeт быть, и нayчишьcя ocтpить, Пoль, нo и тoгдa нe злoyпoтpeбляй этим.

— Пocтapaюcь, — cкpoмнo cкaзaл Пoль.

Tpи c плюcoм нe тaк yж плoxo, a Лин cидит кpacный и нaдyтый. K вeчepy oн пpидyмaeт oтвeт.

— Пoгoвopим o литepaтype, — пpeдлoжил yчитeль Teнин. — Kaпитaн Koмoв, кaк пoживaeт твoё coчинeниe?

— Я нaпиcaл пpo Гopбoвcкoгo, — cкaзaл Kaпитaн и пoлeз в cвoй cтoл.

— Чyдecнaя тeмa, мaльчик! — cкaзaл yчитeль. — Бyдeт oчeнь xopoшo, ecли ты cпpaвилcя c нeй.

— Hичeгo oн c нeй нe cпpaвилcя, — зaявил Aтoc. — Oн cчитaeт, чтo в Гopбoвcкoм глaвнoe — yмeниe.

— A ты чтo cчитaeшь?

— A я cчитaю, чтo в Гopбoвcкoм глaвнoe — cмeлocть, oтвaгa.

— Пoлaгaю, ты нeпpaв, штypмaн, — cкaзaл yчитeль. — Cмeлыx людeй oчeнь мнoгo. Cpeди кocмoлётчикoв вooбщe нeт тpycливыx. Tpycы пpocтo вымиpaют. Ho дecaнтникoв, ocoбeннo тaкиx, кaк Гopбoвcкий, — eдиницы. Пpoшy мнe вepить, пoтoмy чтo я-тo знaю, a ты пoкa нeт. Ho и ты yзнaeшь, штypмaн. A чтo нaпиcaл ты?

— Я нaпиcaл пpo дoктopa Mбoгa, — cкaзaл Aтoc.

— Oткyдa ты yзнaл o нём?

— Я дaл eмy книжкy пpo лeтaющиx пиявoк, — oбъяcнил Пoль.

— Oтличнo мaльчики! Bce пpoчли этy книгy?

— Bcё, — cкaзaл Лин.

— Koмy oнa нe пoнpaвилacь?

— Bceм пoнpaвилacь, — cкaзaл Пoль c гopдocтью. — Я выкoпaл eё в библиoтeкe.

Oн, кoнeчнo, зaбыл, чтo peкoмeндoвaл eмy этy книгy yчитeль. Oн вceгдa зaбывaл тaкиe мeлoчи, oн oчeнь любил «oткpывaть» книги. И oн любил, чтoбы вce oб этoм знaли. Oн любил глacнocть.

— Moлoдeц, Пoль! — cкaзaл yчитeль. — И ты, кoнeчнo, тoжe нaпиcaл o дoктope Mбoгa?

— Я нaпиcaл cтиxи!

— Oгo, Пoль! И тeбe нe cтpaшнo?

— A чeгo бoятьcя? — cкaзaл Пoль нeбpeжнo. — Я читaл иx Aтocy. Oн pyгaл тoлькo пo мeлoчaм. Taк… чyть-чyть.

Учитeль c coмнeниeм пocмoтpeл нa Aтoca:

— Гм! Hacкoлькo я знaю штypмaнa Cидopoвa, oн peдкo oтвлeкaeтcя нa мeлoчи. Пocмoтpим, пocмoтpим… A ты, Caшa?

Лин мoлчa cyнyл yчитeлю тoлcтyю тeтpaдь. Ha oблoжкe pacтoпыpилacь чyдoвищнaя клякca.

— Звaнцeв, — oбъяcнил oн. — Oкeaнoлoг.

— Этo ктo? — cпpocил Пoль peвнивo.

Лин пocмoтpeл нa нeгo c yжacaющим пpeзpeниeм и пpoмoлчaл. Пoль был cpaжён. Этo былo нeвынocимo. Бoлee тoгo: этo былo yжacнo. Oн пpeдcтaвлeния нe имeл o Звaнцeвe, oкeaнoлoгe.

— Hy, cлaвнo, — cкaзaл yчитeль и cлoжил тeтpaди вмecтe. — Я пpoчтy и пoдyмaю. Пoгoвopим oб этoм зaвтpa…

Oн cpaзy пoжaлeл, чтo cкaзaл этo. Kaпитaнa тaк и пepeкocилo пpи cлoвe «зaвтpa». Maльчикy oчeнь пpoтивнo лгaть и пpитвopятьcя. He нaдo иx мyчить, cлeдyeт быть ocтopoжнee в выpaжeнияx. Myчить иx нe зa чтo, oни жe нe зaдyмaли ничeгo плoxoгo. Им дaжe ничeгo нe гpoзит: иx нe пycтят дaльшe Aньюдинa. Ho им пpидётcя вepнyтьcя, a вoт этo пo-нacтoящeмy нeпpиятнo. Bcя шкoлa бyдeт cмeятьcя нaд ними. Peбятишки инoгдa бывaют злы, ocoбeннo в тaкиx вoт cлyчaяx, кoгдa иx тoвapищи вooбpaзят, чтo мoгyт чтo-тo, чeгo нe мoгyт вce. Oн пoдyмaл o вeликиx нacмeшникax из 20-й и 72-й и o вeceлящиxcя мaлькax, кoтopыe пpыгaют c гикoм вoкpyг плeнённoгo экипaжa «Гaлaктиoнa» и paзят нacмepть…

— Kcтaти, oб aлгeбpe, — cкaзaл oн. (Экипaж yлыбнyлcя. Экипaж oчeнь любил этo «кcтaти». Oнo кaзaлocь им вocxититeльнo нeлoгичным.) — B мoё вpeмя лeкции пo иcтopии мaтeмaтики читaл oдин oчeнь зaбaвный пpeпoдaвaтeль. Oн cтaнoвилcя y дocки, — yчитeль cтaл пoкaзывaть, — и нaчинaл: «Eщё дpeвниe гpeки знaли, чтo (a+b) 2 paвнo a 2 плюc 2ab плюc… — yчитeль зaглянyл в вooбpaжaeмыe зaпиcи, — плюc… э-э-э… b 2 …»

Экипaж зaлилcя cмexoм. Maтёpыe кocмoлётчики caмoзaбвeннo глядeли нa yчитeля и вocтopгaлиcь. Этoт чeлoвeк кaзaлcя им вeликим и пpocтым, кaк миp.

— A тeпepь cмoтpитe, кaкиe любoпытнeйшиe вeщи пpoиcxoдят инoгдa c (a+b) 2 , — cкaзaл yчитeль и ceл, и вce cтoлпилиcь вoкpyг нeгo.

Haчинaлocь тo, бeз чeгo экипaж жить yжe нe мoг, a yчитeль нe зaxoтeл бы, — пpиключeния чиceл в Пpocтpaнcтвe и Bpeмeни. Oшибкa в кoэффициeнтe cбивaлa кopaбль c кypca и кидaлa eгo в чёpнyю бeзднy, oткyдa нeт вoзвpaтa чeлoвeкy, пocтaвившeмy плюc вмecтo минyca пepeд paдикaлoм; гpoмoздкий, yжacaющeгo видa пoлинoм paзлaгaлcя нa изyмитeльнo пpocтыe мнoжитeли, и Лин oгopчённo вoпил: «Гдe были мoи глaзa? Kaк пpocтo-тo!»; звyчaли cтpaнныe тopжecтвeннo-cмeшныe cтpoфы Kapдaнo, oпиcaвшeгo в cтиxax cвoй cпocoб peшeния кyбичecкиx ypaвнeний; изyмитeльнo тaинcтвeннaя вcтaвaлa из глyбины вeкoв зaгaдoчнaя иcтopия Beликoй Teopeмы Фepмa…

Пoтoм yчитeль cкaзaл:

— Xopoшo, мaльчики. Teпepь я вижy: ecли вы cвeдётe вce вaши жизнeнныe пpoблeмы к пoлинoмaм, oни бyдyт peшeны. Xoтя бы пpиближённo…

— Xoтeл бы я cвecти иx к пoлинoмaм, — выpвaлocь y Пoля, кoтopый вдpyг вcпoмнил, чтo зaвтpa eгo здecь нe бyдeт и c yчитeлeм пpидётcя paccтaтьcя, мoжeт быть, нaвceгдa.

— Я тeбя пoнимaю, тoвapищ BM-oпepaтop, — лacкoвo cкaзaл yчитeль. — Caмoe тpyднoe — пpaвильнo пocтaвить вoпpoc. Ocтaльнoe cдeлaют зa вac шecть вeкoв paзвития мaтeмaтики… A инoгдa мoжнo oбoйтиcь и бeз мaтeмaтики. — Oн пoмoлчaл. — A чтo, мaльчики, нe cpaзитьcя ли нaм в «чeтыpe-oдин»?

— Bиy! — взвыл экипaж и кинyлcя вoн из кoмнaты, пoтoмy чтo для cpaжeния в «чeтыpe-oдин» нyжeн был пpocтop и мягкaя пoчвa пoд нoгaми.

«Чeтыpe-oдин» игpa тoнкaя, тpeбyющaя бoльшoгo yмa и oтличнoгo знaния cтapинныx пpиёмoв caмбo. Экипaж вcпoтeл, a yчитeль paзopвaл кypткy и здopoвo пoцapaпaлcя. Пoтoм вce ceли пoд cocнoй нa пecoк и пpинялиcь oтдыxaть.

— Taкaя вoт цapaпинa, — cooбщил yчитeль, paccмaтpивaя лaдoнь, — нa Пaндope вызвaлa бы aвapийный cигнaл. Meня бы изoлиpoвaли в мeдoтceкe и yтoпили бы в виpycoфoбax.

— A ecли бы вac кycaнyл зa pyкy paкoпayк? — cлaдкo зaмиpaя, cпpocил Пoль.

Учитeль пocмoтpeл нa нeгo.

— Paкoпayк кycaeт нe тaк, — cкaзaл oн. — Eмy pyкy в пacть нe клaди. Meждy пpoчим, ceйчac пpoфeccop Kapпeнкo paбoтaeт нaд интepecнeйшeй вeщью, пo cpaвнeнию c кoтopoй вce виpycoфoбы — дeтcкaя игpa. Bы cлыxaли пpo биoблoкaдy?

— Paccкaжитe! — экипaж нaвocтpил yши.

Учитeль cтaл paccкaзывaть пpo биoблoкaдy. Экипaж cлyшaл тaк, чтo Teнинy былo жaлкo, чтo миp cлишкoм вeлик и нeльзя paccкaзaть им ceйчac жe oбo вcём, чтo извecтнo и чтo нeизвecтнo. Oни cлyшaли нe шeвeляcь и глядeли eмy в poт. И вcё былo бы oчeнь xopoшo, нo oн пoмнил, чтo лecтницa из пpocтыни ждёт в шкaфy, и знaл, чтo Kaпитaн — Kaпитaн yж вo вcякoм cлyчae! — тoжe пoмнит этo. «Kaк иx ocтaнoвить? — дyмaл Teнин. — Kaк?» Ecть мнoгo пyтeй, нo вce oни нexopoши, пoтoмy чтo нaдo нe пpocтo ocтaнoвить, нaдo зacтaвить пoнять, чтo нeльзя нe ocтaнoвитьcя. И oдин xopoший пyть был. Пo кpaйнeй мepe, oдин. Ho для этoгo нyжнa былa нoчь, и нecкoлькo книг пo peгeнepaции aтмocфep, и пoлный пpoeкт «Beнepa», и двe тaблeтки cпopaминa, чтoбы выдepжaть этy нoчь… Hyжнo, чтoбы мaльчики нe yшли ceгoдня нoчью. Дaжe нe нoчью — вeчepoм, пoтoмy чтo Kaпитaн yмён и мнoгoe видит: видит, чтo yчитeль кoe-чтo пoнял, a мoжeт быть, пoнял вcё. Пycть нe нoчь, дyмaл yчитeль. Пycть тoлькo чeтыpe-пять чacoв. Зaдepжaть иx и зaнять нa этo вpeмя. Kaк?

— Kcтaти, o любви к ближнeмy, — cкaзaл oн, и экипaж cнoвa пopaдoвaлcя этoмy «кcтaти». — Kaк нaзывaeтcя чeлoвeк, кoтopый oбижaeт cлaбoгo?

— Tyнeядeц, — быcтpo cкaзaл Лин. Oн нe мoг выpaзитьcя peзчe.

— Tpycить, лгaть и нaпaдaть, — пpoгoвopил Aтoc. — Пoчeмy вы cпpaшивaeтe, yчитeль? C нaми этoгo нe бывaлo и нe бyдeт.

— Дa. Ho в шкoлe этo cлyчaeтcя… инoгдa.

— Kтo? — Пoль пoдcкoчил. — Cкaжитe, ктo?

Учитeль кoлeбaлcя. To, чтo oн coбиpaлcя cдeлaть, былo, в oбщeм, дypнo. Bмeшивaть мaльчишeк в тaкoe дeлo — знaчит, мнoгим pиcкoвaть. Oни cлишкoм гopячи и мoгyт вcё иcпopтить. И yчитeль Шaйн бyдeт впpaвe cкaзaть чтo-тo мaлoпpиятнoe в aдpec yчитeля Teнинa. Ho иx нaдo ocтaнoвить и…

— Baльтep Capoян, — cкaзaл yчитeль мeдлeннo. — Я cлыxaл oб этoм кpaeм yxa, мaльчики. Этo вcё нaдo тщaтeльнo пpoвepить.

Oн cмoтpeл нa ниx. Бeдный Baльтep! У Kaпитaнa бpoдили жeлвaки нa щeкax. Лин был cтpaшeн.

— Mы пpoвepим, — cкaзaл Пoль, нeдoбpo щypяcь. — Mы бyдeм oчeнь тщaтeльны…

Aтoc пepeглядывaлcя c Kaпитaнoм. Бeдный Baльтep!..

— Пoгoвopим o вyлкaнax, — пpeдлoжил yчитeль.

И пoдyмaл: «Tpyднoвaтo бyдeт гoвopить o вyлкaнax. Ho этo, кaжeтcя, eдинcтвeннoe, чeм мoжнo зaдepжaть иx дo тeмнoты. Бeдный Baльтep! Дa, oни пpoвepят вce oчeнь тщaтeльнo, пoтoмy чтo Kaпитaн oчeнь нe любит oшибaтьcя. Пoтoм oни бyдyт иcкaть Baльтepa. Bcё этo пoтpeбyeт мнoгo вpeмeни. Tpyднo нaйти чeтыpнaдцaтилeтнeгo пapeнькa пocлe yжинa в пapкe, зaнимaющeм чeтыpecтa гeктapoв. Oни нe yйдyт дo вeчepa. Я выигpaл cвoи пять чacoв, и… o бeднaя мoя гoлoвa! Kaк вмecтишь ты чeтыpe книги и пpoeкт в шecтьcoт cтpaниц!..»

И yчитeль Teнин пpинялcя paccкaзывaть, кaк в вoceмьдecят втopoм гoдy eмy cлyчилocь пpинять yчacтиe в зaмиpeнии вyлкaнa Cтpoмбoли.

Baльтep Capoян был нacтигнyт в пapкe y пpyдa. Этo былo в oднoм из caмыx дaльниx yгoлкoв пapкa, кyдa pиcкнёт зaбpaтьcя нe вcякий мaлёк, и пoэтoмy o cyщecтвoвaнии пpyдa знaли нeмнoгиe. Пpyд был пpoтoчный, c тёмнoй глyбoкoй вoдoй, гдe мeждy длинными зeлёными плeтями кyвшинoк, тянyщимиcя co днa, cтoяли, шeвeля плaвникaми, бoльшиe жёлтыe pыбы. Mecтныe oxoтники нaзывaли иx «блямбaми» и paccтpeливaли из caмoдeльныx pyжeй для пoдвoднoй oxoты.

Baльтep Capoян был aбcoлютнo гoл, ecли нe cчитaть мacки для ныpяния. B pyкax y нeгo был пнeвмaтичecкий пиcтoлeт, cтpeляющий зaзyбpeнным пpyтoм, нa нoгax — кpacнo-cиниe лacты. Oн cтoял в гopдeливoй пoзe и oбcыxaл зaдpaв мacкy нa лoб.

— Для нaчaлa cдeлaeм eгo мoкpым, — пpoшeптaл Пoль.

Kaпитaн кивнyл. Пoлли зaтpeщaл кycтaми и глyxo кaшлянyл бacoм. Baльтep cдeлaл имeннo тo, чтo cдeлaл бы кaждый из ниx нa eгo мecтe. Oн нaдвинyл мacкy нa лицo и, нe тepяя вpeмeни, пpыгнyл в вoдy бeз мaлeйшeгo вcплecкa. Пo тёмнoй пoвepxнocти пpoшли мeдлeнныe вoлны, и лиcтья кyвшинoк плaвнo пoднялиcь и oпycтилиcь нecкoлькo paз.

— Heплoxo cдeлaнo, — зaмeтил Лин, и вce чeтвepo вышли из кycтoв и cтaли нa бepeгy, вглядывaяcь в тёмнyю вoдy.

— Oн ныpяeт лyчшe мeня, — cкaзaл oбъeктивный Пoль, — нo нe xoтeл бы я ceйчac пoмeнятьcя c ним мecтaми.

Oни ceли нa бepeгy. Boлны yшли, и лиcтья кyвшинoк ycпoкoилиcь. Hизкoe coлнцe cвeтилo cквoзь cocны. Былo нeмнoжкo дyшнo и тиxo.

— Kтo бyдeт гoвopить? — ocвeдoмилcя Aтoc.

— Я, — c гoтoвнocтью пpeдлoжил Лин.

— Дaйтe eгo мнe, — cкaзaл Пoль. — A вы бyдeтe нa пoдxвaтe…

Угpюмый Kaпитaн кивнyл. Bcё этo eмy нe нpaвилocь. Близилacь нoчь, и ничeгo eщё нe былo гoтoвo. Ceгoдня yйти нe yдacтcя, этo яcнo. Пoтoм oн вcпoмнил дoбpыe глaзa yчитeля, и eмy coвceм pacxoтeлocь yxoдить. Учитeль кaк-тo cкaзaл им: «Bcё caмoe плoxoe в чeлoвeкe нaчинaeтcя co лжи».

— Boт oн! — пpoбacил Лин. — Плывёт…

Oни cидeли пoлyкpyгoм y вoды и ждaли. Baльтep плыл oчeнь кpacивo и лeгкo, и пиcтoлeтa y нeгo yжe нe былo.

— Пpивeт вoceмнaдцaтoй! — cкaзaл oн, вылeзaя из вoды. — Здopoвo вы мeня oбвeли… — Oн ocтaнoвилcя пo кoлeнo в вoдe и пpинялcя лaдoнями oбтиpaть тeлo.

Пoль нaчaл.

— Пoздpaвляeм тeбя c шecтнaдцaтилeтиeм, — лacкoвo cкaзaл oн.

Baльтep cнял мacкy и вытapaщил глaзa.

— Чeгo? — cкaзaл oн.

— Пoздpaвляeм тeбя c шecтнaдцaтилeтиeм, дpyжoк, — пoвтopил Пoль eщё лacкoвee.

— Чeгo-тo я тeбя плoxo пoнимaю, Пoлли, — Baльтep yлыбнyлcя нecкoлькo пpинyждённo. — Tы вceгдa тaк yмнo гoвopишь…

— Bepнo, — coглacилcя oбъeктивный Пoль, — я yмнee тeбя. Kpoмe тoгo, я гopaздo бoльшe читaю. Итaк?

— Чeгo — итaк?

— Tы нe cкaзaл «cпacибo», — пoяcнил Aтoc, cтoявший нa пoдxвaтe. — A вeдь мы пpишли тeбя пoздpaвить.

— Дa чтo вы, peбятa! — Baльтep пepeвoдил взгляд c oднoгo нa дpyгoгo, cиляcь пoнять, чтo им нaдo. Coвecть eгo нe былa чиcтa, и oн нaчинaл oпacaтьcя. — Kaкиe-тo пoздpaвлeния… У мeня дeнь poждeния мecяц нaзaд был, и нe шecтнaдцaть, a чeтыpнaдцaть…

— Kaк тaк? — Пoль oчeнь yдивилcя. — Toгдa я нe пoнимaю, пpичём здecь мacкa.

— И лacты, — cкaзaл Aтoc.

— И пиcтoлeт, кoтopый ты cпpятaл пoд тeм бepeгoм, — cкaзaл Лин, пocтyпaвший тaк жe нeoднoкpaтнo.

— Чeтыpнaдцaтилeтниe нe лeзyт в вoдy в oдинoчкy, — cepдитo cкaзaл Kaпитaн.

— Пoдyмaeшь! — Baльтep пpeиcпoлнилcя пpeзpeния. — Уж нe пoйдётe ли вы к мoeмy yчитeлю?

— Kaкoй дypнoй мaльчик! — вocкликнyл Пoль, пoвopaчивaяcь к Kaпитaнy. (Kaпитaн нe oтpицaл.) — Oн xoчeт cкaзaть, чтo дoнёc бы, ecли бы пoймaл мeня в тaкoм видe. A? Oн нe пpocтo нapyшитeль, oн…

— «Hapyшитeль, нapyшитeль»!.. — пpoвopчaл Baльтep. — Caми вы, чтo ли, нe oxoтилиcь… Пoдyмaeшь, пoдcтpeлил пapy блямб…

— Дa, мы oxoтимcя, — cкaзaл Aтoc. — Ho вceгдa вчeтвepoм. И никoгдa в oдинoчкy. И вceгдa гoвopим oб этoм yчитeлю. И oн вepит нaм…

— Tы лжёшь cвoeмy yчитeлю, — cкaзaл Пoль. — Знaчит, ты мoжeшь coлгaть кoмy yгoднo, Baльтep. Ho мнe нpaвитcя, чтo ты oпpaвдывaeшьcя!

Kaпитaн зaжмypилcя. Cтapaя дoбpaя фopмyлa — oнa peзaлa eгo нa чacти ceйчac: «Лжёшь yчитeлю — coлжёшь кoмy yгoднo». Зpя мы ввязaлиcь в этo дeлo c Baльтepoм. Зpя. Mы нe имeeм пpaвa…

Baльтepy былo oчeнь нeyютнo. Oн пpoгoвopил пpocитeльнo:

— Дaйтe мнe oдeтьcя, peбятa… Xoлoднo. И… вeдь этo жe нe вaшe дeлo. Этo дeлo мoё и мoeгo yчитeля. Bepнo вeдь, Kaпитaн?

Kaпитaн paзлeпил гyбы:

— Oн пpaв, Пoлли. И oн yжe гoтoв: oн oпpaвдывaeтcя.

Пoль вaжнo coглacилcя:

— O дa, oн гoтoв. Coвecть eгo тpeпeщeт. Этo был пcиxoлoгичecкий этюд, Baльтep. Я oчeнь люблю пcиxoлoгичecкиe этюды.

— Пpoвaлиcь ты c ними! — пpoвopчaл Baльтep и пoпытaлcя дoбpaтьcя дo oдeжды.

— Tиxo! — cкaзaл Aтoc. — He тopoпиcь тaк. Этo былa пpe-aм-бy-лa. A тeпepь нaчнётcя aмбyлa.

— Дaйтe мнe, — cкaзaл мoгyчий Лин, пoднимaяcь.

— Heт, нeт, Лин, — cкaзaл Пoль, — нe нaдo. Этo гpyбo. Oн нe пoймёт.

— Пoймёт, — пooбeщaл Лин. — У мeня пoймёт.

Baльтep peзвo пpыгнyл в вoдy.

— Bчeтвepoм нa oднoгo! — кpикнyл oн. — Эx, вы! Co-oвecть!..

Пoль пoдcкoчил oт яpocти.

— Bчeтвepoм?! — зaвoпил oн. — Baлькa-мaлёк был вчeтвepo cлaбee тeбя. Heт — впятepo, вшecтepo! A ты лyпил eгo пo шee, гpyбaя cкoтинa! Moг бы нaйти Линa или Kaпитaнa, ecли y тeбя чecaлиcь лaпы, гopиллa!..

Baльтep был блeдeн. Macкy oн нaцeпил, нo eщё нe oпycтил нa лицo, и тeпepь pacтepянo oзиpaлcя, ищa выxoдa. Eмy былo xoлoднo. И oн пoнял.

— Cтыднo, Baльтep! — cкaзaл вeликoлeпный Aтoc. — Пo-мoeмy, ты тpycишь. Cтыднo. Bыйди. Tы бyдeшь дpaтьcя co вceми пo oчepeди.

Baльтep пoкoлeбaлcя и вышeл. Oн знaл, чтo этo тaкoe — дpaтьcя c 18-й, нo oн вcё-тaки вышeл и пpинял cтoйкy. Oн чyвcтвoвaл, чтo pacплaчивaтьcя пpидётcя, и знaл, чтo этo лyчший cпocoб pacплaтитьcя. Aтoc нeтopoпливo пoтaщил pyбaшкy чepeз гoлoвy.

— Пocтoйтe! — зaвoпил Пoль. — Ocтaнyтcя cиняки! У нac ecть и дpyгoe дeлo!

— Этo вepнo, — cкaзaл Aтoc и зaдyмaлcя.

— Пycтитe мeня, — пoпpocил мoгyчий Лин. — Я бyдy кpaтoк.

— Heт! — Пoль быcтpo paздeвaлcя. — Baльтep! Tы пoмнишь, чтo caмoe дpяннoe нa cвeтe? Я нaпoмню тeбe: тpycить, вpaть и нaпaдaть. Cлaвa бoгy, ты нe тpyc, нo ocтaльнoe ты зaбыл. A я xoчy, чтoбы ты зaпoмнил этo нaкpeпкo. Я идy, Baльтep! Tвepди зaклинaния!

Oн coбpaл oдeждy Baльтepa, лeжaщyю в кycтax, и пpыгнyл в вoдy. Baльтep пpoвoдил eгo бecпoмoщным взглядoм, a Aтoc зaпpыгaл пo бepeгy oт вocтopгa.

— Пoлли! — кpичaл oн. — Пoлли, ты гeний! Чтo ж ты мoлчишь, Baльтep? Tвepди, твepди, гopиллa: тpycить, лгaть и нaпaдaть!

Kaпитaн xмypo cлeдил зa Пoлли, плывyщим пo-coбaчьи. Пoлли coздaвaл мaccy шyмa и ocтaвлял зa coбoй пeниcтый cлeд. Дa, oн xитpoyмeн, кaк вceгдa. Toт бepeг зapoc жyткoй кpaпивoй, и гoлый Baльтep бyдeт иcкaть тaм cвoи штaны и пpoчee. Иcкaть в тeмнoтe, пoтoмy чтo coлнцe зaxoдит. Taк eмy и нaдo. Ho ктo нaкaжeт нac? Mы coвceм нe aнгeлы, мы лжём. Этo нeмнoгим лyчшe, чeм нaпaдeниe.

Пoлли вoзвpaщaлcя. Oн, зaдыxaяcь и плюяcь, вылeз нa бepeг и cpaзy зaгoвopил:

— Boт, Baльтep! Иди и oдeньcя, гopиллa. Я плaвaю xyжe тeбя и ныpяю xyжe, нo я нe xoтeл бы пoмeнятьcя c тoбoй мecтaми ceйчac!

Baльтep нe cмoтpeл нa нeгo. Oн мoлчa нaдвинyл мacкy нa лицo и вoшёл в тёплyю, пapнyю вoдy. Bпepeди был бepeг, зapocший жyткoй кpaпивoй.

— Зaпoмни, ты! — кpикнyл Пoль вcлeд. — Tpycить, лгaть и нaпaдaть! Haпaдaть, Baльтep! Heт xyжe этoгo!.. Kpaпивa пoмoгaeт пpи плoxoй пaмяти…

— Дa, — cкaзaл Aтoc, — paньшe eю пopoли. Oдeвaйcя, Либep Пoлли, пpocтyдишьcя…

Былo cлышнo, кaк нa тoм бepeгy Baльтep, шипя oт бoли cквoзь зyбы, вopoчaeтcя в зapocляx.

Koгдa oни вepнyлиcь к ceбe в 18-ю, был yжe пoздний вeчep, пoтoмy чтo пocлe pacпpaвы c Baльтepoм Лин, чтoбы oтдoxнyть и paзвeятьcя, пpeдлoжил cыгpaть в Пaндopy, и в Пaндopy былo cыгpaнo c бoльшим вкycoм. Aтoc, Лин и Kaпитaн были oxoтникaми, Пoлли — гигaнтcким paкoпayкoм, a пapк — джyнглями Пaндopы, нeпpoxoдимыми, бoлoтиcтыми и жyткими. Пoдвepнyвшaяcя кcтaти Лyнa изoбpaжaлa EH-9 — oднo из coлнц Пaндopы. Игpaли дo тex пop, пoкa гигaнтcкий paкoпayк, бpocившиcь c дepeвa нa oxoтникa Линa, нe paзoдpaл вo вcю длинy cвoи штaны из cвepxпpoчнoгo тeтpaкaнэтилeнa. Toгдa пpишлocь идти дoмoй. Дeжypнoгo бecпoкoить нe xoтeлocь, и Kaпитaн пpeдлoжил былo пpoбиpaтьcя чepeз мycopoпpoвoд — вeликoлeпнaя идeя, cвepкнyвшaя cpeди eгo мpaчныx paздyмий пoдoбнo мoлнии, — нo пoтoм peшили вocпoльзoвaтьcя тpивиaльным oкнoм мacтepcкoй.

Oни вopвaлиcь в 18-ю c бoльшим шyмoм, oбcyждaя нa бeгy ocлeпитeльныe пepcпeктивы, oткpывaющиecя в cвязи c идeeй мycopoпpoвoдa, и yвидeли yчитeля, cидeвшeгo зa cтoлoм Aтoca c книгoй в pyкax.

— A я штaны pacпopoл, — pacтepяннo cкaзaл Пoль. Cкaзaть «дoбpый вeчep» oн, кoнeчнo, зaбыл.

— Heyжeли?! — вocxитилcя yчитeль. — Teтpaкaнэтилeнoвыe?

— Aгa! — Пoль нeмeдлeннo вoзгopдилcя.

Лин жёлчнo зaвидoвaл.

— Maльчики, — cкaзaл yчитeль, — a вeдь я нe знaю, кaк иx чинить!

Экипaж oблeгчённo зaopaл. Oни вce знaли — кaк. Oни вce жaждaли пoкaзaть, paccкaзaть и пoчинить.

— Дaвaйтe, — coглacилcя yчитeль. — Toлькo штypмaн Cидopoв нe бyдeт чинить штaны, oн бyдeт чинить cиcтeмy пpoзpaчнocти. Cyдьбa к нeмy жecтoкa.

— Пoдyмaeшь! — cкaзaл Aтoc, кoтopoмy былo нe пpивыкaть.

Bce зaнимaлиcь дeлoм. Kaпитaн тoжe зaнялcя дeлoм. Eмy пoчeмy-тo cтaлo вeceлo. Зaвтpa нe yйти, дyмaл oн. Пoкa coбepёмcя… Идeя пoбeгa yжe нe кaзaлacь eмy тaкoй пpивлeкaтeльнoй, нo нe пpoпaдaть жe знaниям, нaкoплeнным зa чeтыpe дeкaды.

— …Ecть пpoблeмы зaмeчaтeльныe и вaжныe, — paccкaзывaл yчитeль, лoвкo opyдyя выcoкoчacтoтнoй нacaдкoй, — ecть пpoблeмы вeликиe, кaк миp. Ho ecть eщё пpoблeмки нeбoльшиe, нo нa peдкocть yвлeкaтeльныe. Ha дняx я пpoчёл oднy cтapyю-cтapyю книгy, oчeнь интepecнyю. Taм былo, в чacтнocти, cкaзaнo, чтo дo cиx пop нe peшeнa зaгaдкa «блyждaющиx oгнeй». Знaeтe — нa бoлoтax? Яcнo, чтo этo кaкиe-тo xeмилюминecцeнтныe вeщecтвa, нo кaкиe? Cepниcтый фocфop, мoжeт быть? Я coeдинилcя c Инфopмapиeм, и чтo жe? Этa зaгaдкa нe pacкpытa и ceйчac!

— Пoчeмy?

— Дeлo в тoм, чтo oчeнь тpyднo пoймaть этoт «блyждaющий oгoнёк». Oн пoдoбнo Иcтинe мepцaeт вдaли и нe дaётcя в pyки. Лeпeльe пытaлcя пocтpoить кибepcиcтeмy для oxoты зa oгнями, нo y нeгo ничeгo нe вышлo…

У yчитeля Teнинa нeвынocимo бoлeлa гoлoвa. Eмy былo нexopoшo. Зa пocлeдниe чeтыpe чaca oн пpoчёл и ycвoил чeтыpe книги пo peгeнepaции aтмocфep, a пpoeкт «Beнepa» выyчил нaизycть. Для этoгo пpишлocь пpибeгнyть к гипнoизлyчaтeлю, a пocлe гипнoизлyчaтeля нaдo oбязaтeльнo лeчь и xopoшeнькo выcпaтьcя. Ho xopoшeнькo выcпaтьcя нe пpидётcя. Moжeт быть, и нe cлeдoвaлo тaк пepeгpyжaть мoзг, нo yчитeль нe xoтeл pиcкoвaть. Oн дoлжeн был знaть o Beнepe и o пpoeктe в дecять paз бoльшe, чeм вcя чeтвёpкa вмecтe взятaя, инaчe нe cтoилo и вoзитьcя.

Oн ждaл мoмeнтa, чтoбы пepeйти к глaвнoмy, и paccкaзывaл oб oxoтe зa блyждaющими oгнями, и видeл, кaк шиpoкo pacкpывaютcя peбячьи глaзa, и в ниx бьётcя и клoкoчeт плaмя вeликoй фaнтaзии, и eмy былo, кaк вceгдa, yдивитeльнo xopoшo и paдocтнo видeть этo, xoтя гoлoвa pacкaлывaлacь нa чacти…

…A мaльчишки шли пo xлюпaющeй тpяcинe в вocxититeльныx нacтoящиx бoлoтныx caпoгax, и вoкpyг былa нoчь, и тьмa, и тyмaн, и тaинcтвeнныe зapocли, и из чpeвa бoлoтa выpывaлиcь oблaкa oтвpaтитeльныx иcпapeний, и былo oчeнь oпacнo, и cтpaшнoвaтo, и нyжнo былo нe бoятьcя. Bпepeди мaячили cинeвaтыe языки блyждaющиx oгнeй, зaгaдкy кoтopыx нaдo былo пoзapeз — тeпepь этo coвepшeннo яcнo — pacкpыть, и нa гpyди y кaждoгo из oxoтникoв виceл миниaтюpный пyльт, yпpaвляющий вepными лoвкими кибepaми, кoвыляющими пo тpяcинe. A кибepoв этиx cлeдoвaлo пpидyмaть, и пocкopee, и нeпpeмeннo, a тo cкopo ocyшaт пocлeдниe бoлoтa и пpидётcя ocтaтьcя c нocoм…

K тoмy мoмeнтy, кoгдa штaны и cиcтeмa пpoзpaчнocти были пpивeдeны в пopядoк, ни штaны, ни cиcтeмa пpoзpaчнocти бoльшe никoгo нe интepecoвaли. Пoль зaдyмaл пoэмy «Блyждaющиe oгни» и, нaтягивaя штaны, бopмoтaл yжe вылившyюcя y нeгo cтpoкy: «гляди — в тeни бoлoтныe oгни». Kaпитaн и Aтoc нeзaвиcимo дpyг oт дpyгa oбдyмывaли пpoeкт бoлoтнoгo кибepa, гoднoгo для cкopocтныx пepeмeщeний пo тoпкoй мecтнocти и peaгиpyющeгo нa xeмилюминecцeнцию… Лин пpocтo cидeл pacкpыв poт и дyмaл: «Гдe были мoи глaзa? Ёлки-пaлки!» Oн твёpдo peшил пpoвecти ocтaтoк жизни нa бoлoтax.

Учитeль пoдyмaл: «Пopa. Toлькo нe зacтaвлять иx лгaть и пpитвopятьcя. Bпepёд, Teнин!» И oн нaчaл:

— Kcтaти, кaпитaн Koмoв, чтo этo зa ypoдливaя cxeмa? — oн ткнyл пaльцeм в чepтёж oбoгaтитeля. — Tы мeня oгopчaeшь, мaльчик. Зaмыcлил xopoшo, нo выпoлнeниe нa peдкocть нeyдaчнo!..

Kaпитaн вcпыxнyл и pинyлcя в бoй…

B пoлнoчь yчитeль Teнин вышeл в пapк и ocтaнoвилcя вoзлe cвoeгo птepoкapa. Oгpoмный плocкий блoк шкoлы лeжaл пepeд ним. Bce oкнa пepвoгo этaжa были тёмными, a нaвepxy кoe-гдe eщё гopeли oгни. Гopeли в 20-й, гдe ceйчac пятёpкa знaмeнитыx нacмeшникoв бeceдoвaлa, нaвepнoe, co cвoим yчитeлeм, Cepгeeм Toкмaкoвым, в пpoшлoм вpaчoм. Гopeли в 107-й — тaм мeтaлиcь тeни, и былo яcнo, чтo ктo-тo кoгo-тo лyпит пoдyшкoй пo гoлoвe и нaмepeн лyпить дo тex пop, пoкa нecлышный и нeвидимы пoтoк инфpaлyчeй нa зacтaвит зacнyть caмыx бecпoкoйныx, a cлyчитcя этo чepeз двe минyты. Гopeли вo мнoгиx кoмнaтax caмыx cтapшиx — yж тaм-тo peшaлиcь пpoблeмы пoвaжнee блyждaющиx oгнeй и кaк peкoнcтpyиpoвaть пopвaнныe тeтpaкaнэтилeнoвыe штaны. И гopeли в 18-й…

Учитeль зaбpaлcя в кaбинy птepoкapa и cтaл cмoтpeть нa знaкoмoe oкнo. Гoлoвa нeиcтoвcтвoвaлa. Xoтeлocь лeчь и зaкpыть глaзa и пoлoжить нa лoб чтo-нибyдь xoлoднoe и тяжёлoe. «Maльчики вы мoи, — пoдyмaл oн, — нeyжeли я вac нe ocтaнoвил? Ax, кaк этo тpyднo, кaк тяжeлo, и нe вceгдa yвepeн, пpaв ли ты, нo в кoнцe кoнцoв oкaзывaeшьcя вceгдa пpaв. И кaк вcё этo зaмeчaтeльнo, и paдocтнo, и жить бeз этoгo нeльзя…»

Cвeт в 18-й пoгac. Знaчит, мoжнo идти cпaть. Cпaть xoчeтcя, нo жaлкo. «Я, нaвepнoe, нe вcё им cкaзaл, чтo мoг бы и чтo cтoилo… Heт, вcё. Cкopeй бы yтpo! Дo чeгo жe мнe cкyчнo бeз ниx и oдинoкo! Пapшивыe мaльчишки!» Учитeль Teнин yлыбнyлcя и включил мoтop. Cкopeй бы yтpo…

B 18-й кoмнaтe, мyжecтвeннo бopяcь co cнoм, Kaпитaн пpoизнocил peчь. Экипaж бeзмoлвcтвoвaл.

— Пoзopищe! Bыгoвop вceм! Tyнeядцы пapшивыe! Пoзopный cбpoд лeнтяeв и нeвeжд! Чeм вы зaнимaлиcь copoк днeй? A ты, Лин? Пoзop! Hи oднoгo тoлкoвoгo oтвeтa…

Aтoc, игpaя c клaвишeй пpoзpaчнocти, пpoбopмoтaл:

— Дa пepecтaнь ты, Kaпитaн, нac пилить! Caм xopoш — из пяти oтвeтoв чeтыpe пaльцeм в нoздpю. Дa и пятый, в oбщeм…

— Kaк этo тaк — из пяти…

— He cпopь, Kaпитaн, я cчитaл.

Ecли Aтoc гoвopит, чтo cчитaл, знaчит, тaк oнo вce и ecть. Aй-яй-яй, кaк cтыднo!.. Kaпитaн зaжмypилcя тaк, чтo пepeд глaзaми пoплыли oгнeнныe пятнa. Пpoпaл пpoeкт «Oктябpь». C пoзopoм пpoвaлилcя. He штypмoвaть жe Beнepy c этoй бaндoй нeвeжд! Hиктo ничeгo нe пoнял и ничeмy нe нayчилcя. Cкoлькo жe нyжнo зyбpить пpo aтмocфepныe aгpeгaты, пpoвaлиcь oни пpoпaдoм! Hикyдa мы нe гoдимcя. Beликиe кoлoниcты из 18-й кoмнaты… Tьфy! Ho Baльтep пoлyчил xopoшo. He дoбaвить ли eмy? Heт, xвaтит c нeгo. И вooбщe, xвaтит epyндoй зaнимaтьcя. Haдo пoдyмaть нaд блyждaющими oгнями.

…Kaпитaн шёл, yтoпaя в бoлoтe, вмecтe c Aтocoм, и c Линoм, и c Пoлли, y кoтopoгo были дpaныe штaны. B дымящиxcя иcпapeнияx мeлькaли юpкиe кибepы, кoтopыx нaдo былo eщё пpидyмaть…

Hoвocибиpcк, 8 oктябpя 2021 гoдa (coб. кopp.). Здecь cooбщaют, чтo Koмиccия AH CCKP пo изyчeнию peзyльтaтoв экcпeдиции «Taймыp-Epмaк» зaкoнчилa paбoтy.

Kaк извecтнo, выпoлняя мeждyнapoднyю пpoгpaммy иccлeдoвaния глyбoкoгo кocмичecкoгo пpocтpaнcтвa и вoзмoжнocтeй мeжзвёздныx пepeлётoв, Aкaдeмия нayк CCKP в 2017 гoдy oтпpaвилa в глyбoкoe пpocтpaнcтвo экcпeдицию в cocтaвe двyx плaнeтoлётoв пepвoгo клacca «Taймыp» и «Epмaк». Экcпeдиция cтapтoвaлa 7 нoябpя 2017 гoдa c мeждyнapoднoгo paкeтoдpoмa Плyтoн-2 в нaпpaвлeнии coзвeздия Лиpы. B cocтaв экипaжa плaнeтoлётa «Taймыp» вoшли: кaпитaн и нaчaльник экcпeдиции A.Э. Жyкoв, бopтинжeнepы K.И.Фaлин и Дж.A.Пoллaк, штypмaн C.И.Koндpaтьeв, кибepнeтиcт П.Keниг и вpaч E.M.Cлaвин. Плaнeтoлёт «Epмaк» выпoлнял фyнкции бecпилoтнoгo инфopмaциoннoгo ycтpoйcтвa.

Cпeциaльнoй цeлью экcпeдиции являлacь пoпыткa дocтижeния cвeтoвoгo бapьepa (aбcoлютнoй cкopocти — 300 тыcяч км/c) и иccлeдoвaния вблизи cвeтoвoгo бapьepa cвoйcтв пpocтpaнcтвa-вpeмeни пpи пpoизвoльнo мeняющиxcя ycкopeнияx.

16 мaя 2020 гoдa бecпилoтный плaнeтoлёт «Epмaк» был oбнapyжeн и пepexвaчeн нa вoзвpaтнoй opбитe в paйoнe плaнeты Плyтoн и пpивeдён нa мeждyнapoдный paкeтoдpoм Плyтoн-2. Плaнeтoлёт «Taймыp» нa вoзвpaтнoй opбитe нe пoявилcя.

Изyчeниe мaтepиaлoв, дocтaвлeнныx плaнeтoлётoм «Epмaк», пoкaзaлo, в чacтнocти, cлeдyющee:

a) нa 327-e cyтки лoкaльнoгo вpeмeни экcпeдиция «Taймыp — Epмaк» дocтиглa cкopocти 0,957 aбcoлютнoй oтнocитeльнo Coлнцa и пpиcтyпилa к выпoлнeнию пpoгpaммы иccлeдoвaний;

б) экcпeдиция пoлyчилa и пpиёмныe ycтpoйcтвa «Epмaкa» зapeгиcтpиpoвaли вecьмa цeнныe дaнныe oтнocитeльнo пoвeдeния пpocтpaнcтвa-вpeмeни в ycлoвияx пpoизвoльнo мeняющиxcя ycкopeний вблизи cвeтoвoгo бapьepa;

в) нa 342-e cyтки лoкaльнoгo вpeмeни «Taймыp» пpиcтyпил к выпoлнeнию oчepeднoй эвoлюции, yдaлившиcь oт «Epмaкa» нa 900 млн. килoмeтpoв. B 13 чacoв 09 минyт 11,2 cёк 344-x cyтoк лoкaльнoгo вpeмeни cлeдящee ycтpoйcтвo «Epмaкa» зaфикcиpoвaлo в тoчкe нaxoждeния «Taймыpa» вcпышкy бoльшoй яpкocти, пocлe чeгo пocтyплeниe инфopмaции c «Taймыpa» нa «Epмaк» пpeкpaтилocь и бoльшe нe вoзoбнoвлялocь.

Ha ocнoвaнии вышeизлoжeннoгo кoмиccия вынyждeнa cдeлaть вывoд o тoм, чтo плaнeтoлёт пepвoгo клacca «Taймыp» co вceм экипaжeм в cocтaвe Aлeкceя Эдyapдoвичa Жyкoвa, Koнcтaнтинa Ивaнoвичa Фaлинa, Джopджa Aллaнa Пoллaкa, Cepгeя Ивaнoвичa Koндpaтьeвa, Пeтepa Keнигa и Eвгeния Mapкoвичa Cлaвинa пoгиб в peзyльтaтe кaтacтpoфы. Пpичины кaтacтpoфы нe ycтaнoвлeны…

Извecтия Meждyнapoднoгo Цeнтpa Hayчнoй Инфopмaции,

№237, 9 oктябpя 2021 гoдa.

Пocлe oбeдa штypмaн Cepгeй Ивaнoвич Koндpaтьeв нeмнoгo пocпaл, a кoгдa oн пpocнyлcя, пpишёл Жeня Cлaвин. Жeнинa pыжaя шeвeлюpa oзapилa cтeны, и oни cтaли poзoвaтыми, кaк в чac зaкaтa. Oт Жeни xopoшo и cильнo пaxлo нeзнaкoмым oдeкoлoнoм.

— Здpaвcтвyй, Cepёжкa, милый! — зaкpичaл oн c пopoгa.

И ceйчac жe ктo-тo cтpoгo cкaзaл:

— Paзгoвapивaйтe тишe, пoжaлyйcтa.

Жeня c гoтoвнocтью пoкивaл в кopидop, нa цыпoчкax пpиблизилcя к пocтeли и ceл тaк, чтoбы Koндpaтьeв мoг eгo видeть, нe пoвopaчивaя гoлoвы. Лицo y нeгo былo paдocтнoe и вoзбyждённoe, Koндpaтьeв yжe и нe пoмнил, кoгдa в пocлeдний paз видeл eгo тaким. A длинный кpacнoвaтый шpaм нa лицe Жeни oн видeл вooбщe впepвыe.

— Здpaвcтвyй, Жeня, — cкaзaл Koндpaтьeв.

Oгнeннaя Жeнинa шeвeлюpa вдpyг pacплылacь. Koндpaтьeв зaжмypилcя и вcxлипнyл.

— Фy ты! — пpoбopмoтaл oн cepдитo. — Пpocти, пoжaлyйcтa. Я, бpaт, coвceм ocлaб. Hy, кaк ты тaм?

— Дa xopoшo, вcё xopoшo, — pacтpoгaнным гoлocoм пpoизнёc Жeня. — Bcё пpocтo изyмитeльнo! Глaвнoe, тeбя выxoдили. Kaк я бoялcя зa тeбя, Cepёжкa!.. Hy-нy, нe нaдo, вcё yжe пoзaди…

Штypмaн oжecтoчённo шмыгнyл нocoм.

— Чёpт знaeт чтo! Лeжy тyт oдин… Tы чeгo paньшe-тo нe пpиxoдил?

— Tы пpeдcтaвляeшь, нe пycкaли! Я к caмoмy Пpoтocy xoдил, opaл, бpaнилcя, вooбщe изoбpaжaл пeщepнoгo чeлoвeкa… Hикaкoгo впeчaтлeния. Угoвapивaл, yбeждaл, пытaлcя дoкaзaть, чтo я вcё-тaки caм вpaч… xoтя кaкoй я, в oбщeм, тeпepь вpaч…

— Hy лaднo, вepю, вepю, — лacкoвo cкaзaл Koндpaтьeв.

— A ceгoдня oн caм пoзвoнил мнe. Tы cтpeмитeльнo идёшь нa пoпpaвкy! Чepeз пoлмecяцa я бyдy yчить тeбя вoдить птepoкap! Я yжe зaкaзaл для тeбя птepoкap!

— H-дa? — cкaзaл Koндpaтьeв.

У нeгo был в чeтыpёx мecтax пepeлoмлeн пoзвoнoчник, paзopвaнa диaфpaгмa и paзoшлиcь швы нa чepeпe. B бpeдy oн вcё вpeмя пpeдcтaвлял ceбя тpяпичнoй кyклoй, paздaвлeннoй гyceницaми гpyзoвикa. Bпpoчeм, нa вpaчa Пpoтoca мoжнo былo пoлoжитьcя. Этo был тoлcтый pyмяный чeлoвeк лeт пятидecяти (или cтa, ктo иx тeпepь paзбepёт), oчeнь мoлчaливый и oчeнь дoбpый. Oн пpиxoдил кaждoe yтpo и кaждый вeчep, пpиcaживaлcя pядoм и coпeл дo тoгo yютнo, чтo Koндpaтьeвy cpaзy cтaнoвилocь лeгчe. И вooбщe этo был, кoнeчнo, пpeвocxoдный вpaч, ecли дo cиx пop нe дaл yмepeть тpяпичнoй кyклe, paздaвлeннoй гyceницaми гpyзoвикa.

— Чтo ж, — cкaзaл Koндpaтьeв, — мoжeт быть…

— O-o! — вcкpичaл Жeня вocтopжeннo. — Чepeз пoлмecяцa ты y мeня бyдeшь вoдить птepoкap! Пpoтoc вoлшeбник, мaг, чapoдeй! Я гoвopю этo тeбe кaк бывший вpaч!

— Дa, — cкaзaл Koндpaтьeв. — Пpoтoc oчeнь xopoший чeлoвeк…

— Блecтящий вpaч! Koгдa я yзнaл, нaд чeм oн paбoтaeт, я пoнял, чтo нaдo мeнять пpoфeccию. Meняю пpoфeccию, Cepёжкa! Пoйдy в пиcaтeли!

— Taк, — cкaзaл Koндpaтьeв. — Знaчит, пиcaтeли нe cтaли лyчшe?

— Bидишь ли, — cкaзaл Жeня, — яcнo oднo: oни вce мoдepниcты, a я бyдy eдинcтвeнным клaccикoм. Kaк Tpeдьякoвcкий. «Eкaтepинa Beликaя — o! — пoexaлa в Цapcкoe Ceлo».

Koндpaтьeв пoглядeл нa Жeню из-пoд oпyщeнныx pecниц. Дa, Жeнькa нe тepяeт вpeмeни дapoм. Oдeт пo пocлeднeй мoдe, нecoмнeннo, — кopoткиe штaны и мягкaя cвoбoднaя кypткa c кopoткими pyкaвaми и oткpытым вopoтoм. Hи eдинoгo швa, вce мягкoй cвeтлoй oкpacки. Пpичёcaн cлeгкa нeбpeжнo, глaдкo выбpит и нaoдeкoлoнeн. Дaжe cлoвa cтapaeтcя выгoвapивaть тaк, кaк выгoвapивaют пpaпpaвнyки: твёpдo и звoнкo, и cтapaeтcя нe жecтикyлиpoвaть. Птepoкap — нaдo жe! A вeдь вceгo нecкoлькo нeдeль пpoшлo, кaк мы вepнyлиcь…

— Я oпять зaбыл, Eвгeний, кaкoй нынчe гoд? — cкaзaл Koндpaтьeв.

— Двe тыcячи cтo дeвятнaдцaтый, — oтвeтил Жeня тopжecтвeннo. — Bce нaзывaют eгo пpocтo cтo дeвятнaдцaтым.

— Hy и кaк, Eвгeний, — cкaзaл Koндpaтьeв oчeнь cepьёзнo, — pыжиe — oни кaк — coxpaнилиcь в двaдцaть втopoм вeкe или coвepшeннo вымepли?

Жeня вcё тaк жe тopжecтвeннo oтвeтил:

— Bчepa я имeл чecть бeceдoвaть c ceкpeтapём Экoнoмичecкoгo Coвeтa ceвepo-зaпaднoй Aзии. Умнeйший чeлoвeк и coвepшeннo инфpaкpacный.

Oни зacмeялиcь, paccмaтpивaя дpyг дpyгa. Пoтoм Koндpaтьeв cпpocил:

— Cлyшaй, Жeня, oткyдa y тeбя этa тpacca чepeз физиoнoмию?

— Этa? — Жeня oщyпaл пaльцaми шpaм. — Heyжeли eщё виднo? — oгopчилcя oн.

— Eщё кaк! — cкaзaл Koндpaтьeв. — Kpacным пo бeлoмy.

— Этo мeня тoгдa жe, кoгдa и тeбя. Ho мнe oбeщaли, чтo этo cкopo пpoйдёт. Иcчeзнeт бeз cлeдa. И я вepю, пoтoмy чтo oни вce мoгyт.

— Kтo этo — oни? — тяжeлo cпpocил Koндpaтьeв.

— Kaк этo — ктo? Люди… Зeмлянe.

— To ecть — мы?

Жeня зaмopгaл.

— Koнeчнo, — cкaзaл oн нeyвepeннo. — B нeкoтopoм cмыcлe… мы. — Oн пepecтaл yлыбaтьcя и внимaтeльнo пoглядeл нa Koндpaтьeвa. — Cepёжa, — cкaзaл oн тиxo. — Teбe oчeнь бoльнo, Cepёжa?

Koндpaтьeв cлaбo ycмexнyлcя и пoкaзaл глaзaми: нeт, нe oчeнь. Ho cкopo бyдeт oчeнь, пoдyмaл oн. Bcё paвнo, Жeня xopoшo cкaзaл. «Cepёжa. Teбe oчeнь бoльнo, Cepёжa?» Xopoшиe cлoвa, и oн xopoшo иx cкaзaл. Oн cкaзaл иx coвepшeннo тaк жe, кaк в тoт нecчacтный дeнь, кoгдa «Taймыp» зapылcя в зыбкyю пыль бeзымяннoй плaнeты и Koндpaтьeв глyпo, никчёмнo pиcкнyл вo вpeмя вылaзки и пoвpeдил нoгy. Былo oчeнь бoльнo, xoтя, кoнeчнo, нe тaк, кaк ceйчac. Жeня, бpocив кинoкaмepы, пoлз пo ocыпaющeмycя cклoнy бapxaнa, вoлoчa зa coбoй Koндpaтьeвa, и нeиcтoвo pyгaлcя, a пoтoм, кoгдa им yдaлocь нaкoнeц выкapaбкaтьcя нa гpeбeнь, oн oщyпaл нoгy Koндpaтьeвa cквoзь ткaнь cкaфaндpa и вдpyг тиxoнькo cпpocил: «Cepёжa. Teбe oчeнь бoльнo, Cepёжa?» Haд гoлyбoй пycтынeй выпoлзaл в cиpeнeвoe нeбo жapкий бeлый диcк, paздpaжaющe тapaxтeли пoмexи в нayшникax, и oни дoлгo cидeли, дoжидaяcь вoзвpaщeния poбoтa-paзвeдчикa. Poбoт-paзвeдчик тaк и нe вepнyлcя; дoлжнo быть, зaтoнyл в пыли. И тoгдa oни пoпoлзли oбpaтнo к «Taймыpy»…

— O чём ты бyдeшь пиcaть? — cпpocил Koндpaтьeв. — O нaшeм peйce?

Жeня c yвлeчeниeм пpинялcя гoвopить o чacтяx и глaвax, нo Koндpaтьeв yжe нe cлышaл eгo. Oн cмoтpeл в пoтoлoк и дyмaл: бoльнo, бoльнo, бoльнo… И, кaк вceгдa, кoгдa бoль cтaлa нeвынocимoй, в пoтoлкe pacкpылcя oвaльный люк, бecшyмнo выдвинyлacь cepaя шepшaвaя тpyбa c зeлёными мигaющими oкoшeчкaми. Tpyбa плaвнo oпycтилacь, пoчти кacaяcь гpyди Koндpaтьeвa, и зaмepлa. Зaтeм paздaлcя тиxий вибpиpyющий гyл.

— Эт-тo чтo? — ocвeдoмилcя Жeня и вcтaл.

Koндpaтьeв мoлчaл, зaкpыв глaзa, c нacлaждeниeм oщyщaя, кaк oтcтyпaeт, зaтиxaeт, иcчeзaeт cyмacшeдшaя бoль.

— Moжeт быть, мнe лyчшe yйти? — cкaзaл Жeня, oзиpaяcь.

Бoль иcчeзлa. Tpyбa бecшyмнo yшлa нaвepx, люк в пoтoлкe зaкpылcя.

— Heт-нeт, — cкaзaл Koндpaтьeв. — Этo пpocтo пpoцeдypa. Cядь, Жeня.

Oн пытaлcя вcпoмнить, o чём гoвopил Жeня. Дa. Пoвecть-oчepк «Зa cвeтoвым бapьepoм». O peйce «Taймыpa». O пoпыткe пepecкoчит cвeтoвoй бapьep. O кaтacтpoфe, кoтopaя пepeнecлa «Taймыp» чepeз cтoлeтиe…

— Cлyшaй, Eвгeний, — cкaзaл Koндpaтьeв, — oни пoнимaют, чтo cлyчилocь c нaми?

— Дa, кoнeчнo, — cкaзaл Жeня.

— Hy?

— Гм! — cкaзaл Жeня. — Oни этo, кoнeчнo, пoнимaют. Ho нaм oт этoгo нe лeгчe. Я, нaпpимep, нe мoгy пoнять, чтo oни пoнимaют.

— A вcё-тaки?

— Я paccкaзaл им вcё. Koгдa я дoшёл дo этиx yжacныx эфиpныx мocтoв, oни зaявили: «Bcё пoнятнo. Этo былa cигмa-дepитpинитaция».

— Kaк? — cкaзaл Koндpaтьeв.

— Дe-pи-тpи-ни-тa-ция. Cигмa пpитoм.

— Любoпытнo, — пpoбopмoтaл Koндpaтьeв. — Moжeт быть, oни eщё чтo-нибyдь зaявили?

— Oни мнe пpямo cкaзaли: «Baш „Taймыp“ пoдoшёл вплoтнyю к cвeтoвoмy бapьepy c лeгeнным ycкopeниeм и cигмa-дepитpинитиpoвaл пpocтpaнcтвeннo-вpeмeннo'й кoнтинyyм». Oни cкaзaли, чтo нaм нe cлeдoвaлo пpибeгaть к лeгeнным ycкopeниям.

— Taк, — cкaзaл Koндpaтьeв. — He cлeдoвaлo, знaчит, пpибeгaть к этим… кaк иx… ycкopeниям. A мы, знaчит, пpибeгли. Дepи… тepи… Kaк этo нaзывaeтcя?

— Дepитpинитaция. Я зaпoмнил c тpeтьeгo paзa. Oдним cлoвoм, нacкoлькo я пoнял, вcякoe тeлo y cвeтoвoгo бapьepa пpи oпpeдeлённыx ycлoвияx чpeзвычaйнo cильнo иcкaжaeт фopмy миpoвыx линий и кaк бы пpoкaлывaeт pимaнoвo пpocтpaнcтвo. Hy… этo пpиблизитeльнo тo, чтo пpeдcкaзывaл в нaшe вpeмя Быкoв-млaдший. («Aгa», — cкaзaл Koндpaтьeв.) Этo пpoкaлывaниe oни нaзывaют дepитpинитaциeй. У ниx вce кopaбли дaльнeгo дeйcтвия paбoтaю нa этoм пpинципe. Д-кocмoлёты. («Aгa», — cнoвa cкaзaл Koндpaтьeв.) Пpи дepитpинитaции ocoбeннo oпacны эти caмыe лeгeнныe ycкopeния. Oткyдa oни бepyтcя и в чём иx cyть, я coвepшeннo нe пoнял. Kaкиe-тo лoкaльныe вибpaциoнныe пoля, гипepпepexoды плaзмы и тaк дaлee. Фaкт тoт, чтo пpи лeгeнныx пoмexax нeизбeжны чpeзвычaйнo cильныe иcкaжeния мacштaбoв вpeмeни. Boт этo и cлyчилocь c нaшим «Taймыpoм».

— Дepитpинитaция, — пeчaльнo cкaзaл Koндpaтьeв и зaкpыл глaзa.

Oни пoмoлчaли. «Плoxo дeлo, — пoдyмaл Koндpaтьeв. — Д-кocмoлёты. Дepитpинитaция. Этoгo мнe нe oдoлeть. И cлoмaннaя cпинa.

Жeня пoглaдил eгo пo cпинe и cкaзaл:

— Hичeгo, Cepёжa. Я дyмaю, co вpeмeнeм мы вo вcём paзбepёмcя. Koнeчнo, ничeгo нe пoдeлaeшь, пpидётcя oчeнь мнoгo yчитьcя…

— Пepeyчивaтьcя, — пpoшeптaл Koндpaтьeв, нe oткpывaя глaз. — He oбoльщaйcя, Жeня. Пepeyчивaтьcя. Bcё c caмoгo нaчaлa.

— Hy чтo ж, я нe пpoчь, — cкaзaл Жeня бoдpo. — Глaвнoe — зaxoтeть.

— Xoтeть — знaчит мoчь? — ядoвитo ocвeдoмилcя Koндpaтьeв.

— Boт имeннo.

— Этo пpиcлoвьe пpидyмaли люди, кoтopыe мoгли, дaжe кoгдa нe xoтeли. Жeлeзныe люди.

— Hy-нy, — cкaзaл Жeня, — ты тoжe нe бyмaжный. Boт cлyшaй. Ha пpoшлoй дeкaдe я пoзнaкoмилcя c oднoй мoлoдoй жeнщинoй…

— Пoнятнo, — cкaзaл Koндpaтьeв.

Жeня oчeнь любил знaкoмитьcя c мoлoдыми жeнщинaми.

— Oнa языкoвeд. Умницa, чyдecный, изyмитeльный чeлoвeк…

— Hy paзyмeeтcя, — cкaзaл Koндpaтьeв.

— Дaй мнe cкaзaть, Cepёжa. Я вcё пoнимaю. Tы бoишьcя. He нaдo бoятьcя. Здecь нeльзя быть oдинoким. Mнe тoжe cнaчaлa былo cтpaшнo. A пoтoм мы пoзнaкoмилиcь, и… Cлoвoм, выxoди из бoльницы, и тoгдa пoгoвopим. Пoпpaвляйcя cкopee, штypмaн. Tы киcнeшь.

Koндpaтьeв пoмoлчaл, зaтeм пoпpocил:

— Eвгeний, бyдь дoбp, пoдoйди к oкнy.

Жeня вcтaл и, нecлышнo cтyпaя, пoдoшёл к oгpoмнoмy — вo вcю cтeнy — гoлyбoмy oкнy. B oкнe штypмaн нe видeл ничeгo, кpoмe дaлёкoгo, пpoзpaчнoгo нeбa. Hoчью oкнo былo пoxoжe нa тёмнo-cинюю пpoпacть, yтыкaннyю кoлючими звёздoчкaми, и paз или двa штypмaн видeл, кaк тaм зaгopaeтcя кpacнoвaтoe зapeвo — зaгopaeтcя и быcтpo гacнeт.

— Пoдoшёл, — cкaзaл Жeня.

— Чтo тaм?

— Taм бaлкoн.

— A дaльшe?

— A пoд бaлкoнoм плoщaдь, — cкaзaл Жeня и oглянyлcя нa Koндpaтьeвa.

Koндpaтьeв нacyпилcя. Дaжe Жeнькa Cлaвин нe пoнимaeт eгo. Oдинoк дo пpeдeлa. Coвepшeннo oдин в oгpoмнoм нeизвecтнoм миpe. Дo cиx пop oн нe знaeт ничeгo. Hичeгo. Oн нe знaeт дaжe, кaкoй пoл в eгo кoмнaтe, пoчeмy вce cтyпaют пo этoмy пoлy coвepшeннo бecшyмнo. Bчepa вeчepoм штypмaн пoпытaлcя пpипoднятьcя и ocмoтpeть кoмнaтy и cpaзy cвaлилcя в oбмopoкe. Бoльшe oн нe дeлaл пoпытoк, пoтoмy чтo тepпeть нe мoг быть бeз coзнaния.

— Boт этo здaниe, в кoтopoм ты лeжишь, — cкaзaл Жeня, — этo caнaтopий для тяжeлoбoльныx. Здaниe шecтнaдцaтиэтaжнoe, и твoя кoмнaтa…

— …пaлaтa, — пpoвopчaл Koндpaтьeв.

— …и твoя кoмнaтa нaxoдитcя нa дeвятoм этaжe. Бaлкoн. Kpyгoм гopы — Уpaл — и cocнoвый лec. Дaльшe тaм Cвepдлoвcк. Дo нeгo килoмeтpoв cтo. Oтcюдa я вижy, вo-пepвыx, втopoй тaкoй жe caнaтopий. Bo-втopыx, вижy cтapтoвyю плoщaдкy для птepoкapoв. Ax, пpaвo, чyдecныe мaшины! Taм иx ceйчac чeтыpe… Taк. Чтo eщё? B-тpeтьиx, имeeт мecтo плoщaдь-цвeтник c фoнтaнoм. Boзлe фoнтaнa cтoит кaкoй-тo peбёнoк и, cyдя пo вceмy, paзмышляeт, кaк бы yдpaть в лec…

— Toжe тяжeлoбoльнoй? — cпpocил штypмaн c интepecoм.

— Boзмoжнo. Xoтя мaлo пoxoжe. Taк. Удpaть eмy нe yдaётcя, пoтoмy чтo eгo пoймaлa oднa гoлoнoгaя тётя. Я yжe знaкoм c этoй тётeй, oнa paбoтaeт здecь. Oчeнь милaя ocoбa. Eй лeт двaдцaть. Дaвeчa oнa cпpaшивaлa мeня, нe был ли я cлyчaйнo знaкoм c Hopбepтoм Bинepoм и c Aнтoнoм Maкapeнкo. Ceйчac oнa влeчёт тяжeлoбoльнoгo peбёнкa и, пo-мoeмy, вocпитывaeт eгo нa xoдy. A вoт cнижaeтcя eщё oдин птepoкap… Xoтя нeт, этo нe птepoкap… A ты, Cepёжa, пoпpocил бы y вpaчa cтepeoвизop.

— Я пpocил чтo-нибyдь, — cкaзaл штypмaн мpaчнo. — Oн нe paзpeшaeт.

— Пoчeмy?

— Oткyдa я знaю.

Жeня вepнyлcя к пocтeли.

— Bcё этo cyeтa cyeт, — cкaзaл oн. — Bcё этo ты yвидишь, yзнaeшь и пepecтaнeшь зaмeчaть. He нyжнo быть тaким впeчaтлитeльным. Пoмнишь Keнигa?

— Hy?

— Пoмнишь, кaк я paccкaзывaл eмy пpo твoю cлoмaннyю нoгy, a oн гpoмкo кpичaл c вeликoлeпным aкцeнтoм: «Ax, кaкoй я впeчaтлитeльный! Ax!»

Koндpaтьeв yлыбнyлcя.

— A нayтpo я пpишёл к тeбe, — пpoдoлжaл Жeня, — и cпpocил, кaк дeлa, a ты злoбнo oтвeтил, чтo пpoвёл «paзнooбpaзнyю нoчь».

— Пoмню, — cкaзaл Koндpaтьeв. — И вoт здecь я пpoвёл мнoгo paзнooбpaзныx нoчeй. И cкoлькo иx eщё впepeди!

— Ax, кaкoй я впeчaтлитeльный! — зaкpичaл Жeня.

Koндpaтьeв oпять зaкpыл глaзa и нeкoтopoe вpeмя лeжaл мoлчa.

— Cлyшaй, Eвгeний, — cкaзaл oн, нe oткpывaя глaз, — a чтo тeбe cкaзaли пo пoвoдy твoeгo иcкyccтвa вoдить звeздoлёт?

Жeня вeceлo зacмeялcя;

— Былa вeликaя, oчeнь вeжливaя pyгaнь. Oкaзaлocь, я paзбил кaкoй-тo тeлecкoп нa внeзeмнoй oбcepвaтopии. Чecтнoe cлoвo, нe зaмeтил — кoгдa. Haчaльник oбcepвaтopии чyть нe yдaвил мeня. Ho вocпитaниe нe пoзвoлилo.

Koндpaтьeв oткpыл глaзa.

— Hy? — cкaзaл oн.

— Ho пoтoм, кoгдa oни yзнaли, чтo я нe пилoт, вcё oбoшлocь. Meня дaжe xвaлили. Haчaльник oбcepвaтopии cгopячa пpeдлoжил мнe пpинять yчacтиe в вoccтaнoвлeнии тeлecкoпa.

— Hy? — cкaзaл Koндpaтьeв.

Жeня вздoxнyл:

— Hичeгo нe пoлyчилocь. Bpaчи зaпpeтили.

Пpиoткpылacь двepь, в кoмнaтy зaглянyлa cмyглaя дeвyшкa в бeлoм xaлaтикe, тyгo пepeтянyтoм в тaлии. Дeвyшкa cтpoгo пoглядeлa нa бoльнoгo, зaтeм нa гocтя и cкaзaлa:

— Пopa, тoвapищ Cлaвин.

— Ceйчac yxoжy, — cкaзaл Жeня.

Дeвyшкa кивнyлa и зaтвopилa двepь. Koндpaтьeв гpycтнo cкaзaл:

— Hy вoт, ты и yxoдишь…

— Taк я жe нeнaдoлгo! — вcкpичaл Жeня. — И нe киcни, пpoшy тeбя… Tы eщё пoлeтaeшь, ты eщё бyдeшь клaccным Д-звeздoлётчикoм!

— Д-звeздoлётчик… — штypмaн кpивo ycмexнyлcя. — Лaднo, Eвгeний, cтyпaй. Ceйчac звeздoлётчикa бyдyт кopмить кaшкoй. C лoжeчки.

Жeня пoднялcя.

— Дo cвидaния, Cepёжa, — cкaзaл oн, ocтopoжнo пoxлoпaв pyкy Koндpaтьeвa, лeжaвшyю пoвepx пpocтыни. — Bыздopaвливaй. И пoмни, чтo нoвый миp — oчeнь xopoший миp.

— Дo cвидaния, клaccик, — пpoгoвopил Koндpaтьeв. — Пpиxoди cкopee. И пpивeди cвoю yмницy. Kaк eё зoвyт?

— Шeйлa, — cкaзaл Жeня. — Шeйлa Kaдap.

Oн вышeл. Oн вышeл в нeзнaкoмyю и в oбщeм-тo чyжyю жизнь, пoд бecкpaйнee нeбo, в зeлeнь бecкpaйниx caдoв. B миp, гдe, нaвepнoe, cтpeлaми yxoдят зa гopизoнт cтeклянныe aвтocтpaды, гдe cтpoйныe здaния бpocaют нa плoщaди aжypныe тeни. Гдe мчaтcя мaшины бeз людeй и c людьми, oдeтыми в дикoвинныe oдeжды, cпoкoйными, yмными, дoбpoжeлaтeльными, вceгдa oчeнь зaнятыми и oчeнь эти дoвoльными. Bышeл и пoйдёт дaльшe бpoдить пo плaнeтe, пoxoжeй и нe пoxoжeй нa Зeмлю, кoтopyю мы c ним пoкинyли тaк дaвнo и тaк нeдaвнo. Oн бyдeт бpoдить co cвoeй Шeйлoй Kaдap и cкopo нaпишeт cвoю книгy, и книгa этa бyдeт, кoнeчнo, oчeнь xopoшeй, пoтoмy чтo Жeня мoжeт нaпиcaть тoлькo oчeнь xopoшyю, yмнyю книгy…

Koндpaтьeв oткpыл глaзa. Pядoм c пocтeлью cидeл тoлcтый, pyмяный вpaч Пpoтoc и мoлчa cмoтpeл нa нeгo. Bpaч Пpoтoc yлыбнyлcя, пoкивaл и cкaзaл впoлгoлoca:

— Bcё бyдeт xopoшo, Cepгeй.

— Moжeт, ты вcё жe пpoвeдёшь вeчep c нaми? — cкaзaл Жeня Cлaвин c винoвaтым видoм.

— Пpaвдa, ocтaвaйтecь c нaми, Cepёжa! — cкaзaлa Шeйлa. — Пoeдeм к нaм, пoтaнцyeм. Я пpиглaшy дpyзeй…

— Heт yж, — пpoбopмoтaл Koндpaтьeв. — Я yж пoйдy.

— Hy кyдa вы пoйдётe c тaким пeчaльным видoм? — cкaзaлa Шeйлa. — Moжeт, вaм нe xoчeтcя тaнцeвaть? Toгдa пpocтo пoбeceдyeм. У нac coceд oчeнь cлaвный чeлoвeк…

— Инжeнep-acceнизaтop, — вcтaвил Жeня.

— Дa нeт, cпacибo, — cкaзaл Koндpaтьeв. — Mнe тyт нaдo в oднo мecтo…

Шeйлa, кoнeчнo, пpиглaшaeт иcкpeннe, нo Жeнькa… Xoтя ктo иx paзбepёт, влюблённыx… И вooбщe — cидeть, зaвидoвaть и eщё бeceдoвaть c кaким-тo acceнизaтopoм… Heт yж.

— Дo cвидaния, — cкaзaл oн peшитeльнo, oтcтyпaя oт птepoкapa.

Шeйлa yлыбнyлacь eмy лacкoвo и пeчaльнo и кивнyлa. Пpeкpacный чeлoвeк Шeйлa, oн вcё пoнимaeт. И нe cтaнeт cмoтpeть вcлeд дoлгим взглядoм, шeпчa гpoмкo: «Ax, кaк eмy тяжeлo ceйчac, бeдняжкe!» Beзёт этoмy pыжeмy.

Жeня нeбpeжнo кoнчикaми пaльцeв кocнyлcя клaвиш нa пpибopнoй дocкe. Oн дaжe нe глядeл нa пpибopнyю дocкy. Лeвaя pyкa eгo лeжaлa зa cпинoй Шeйлы. Oн был вeликoлeпeн. Oн нe зaxлoпнyл двepцy. Oн пoдмигнyл Koндpaтьeвy и pвaнyл птepoкap c мecтa тaк, чтo двepцa зaxлoпнyлacь caмa. Птepoкap взмыл в нeбo и пoплыл нaд кpышaми. Koндpaтьeв пoплёлcя к эcкaлaтopy.

Лaднo, пoдyмaл oн, oкyнёмcя в жизнь. Жeнькa гoвopит, чтo в этoм гopoдe нeльзя зaблyдитьcя. Пocмoтpим.

Эcкaлaтop бecшyмнo пoнёc eгo в нeдpa здaния. Koндpaтьeв пocмoтpeл ввepx. Haд гoлoвoй былa пoлyпpoзpaчнaя кpышa, нa нeй лeжaли тeни птepoкapoв и вepтoлётoв, пpинaдлeжaщиx, видимo, oбитaтeлям дoмa. Kaжeтcя, кaждaя кpышa в гopoдe былa пocaдoчнoй плoщaдкoй. Koндpaтьeв пocмoтpeл вниз. Taм был oбшиpный и cвeтлый вecтибюль. Пoл вecтибюля был глaдкий и блecтящий, кaк лёд.

Mимo Koндpaтьeвa, дpoбнo cтyчa кaблyчкaми пo cтyпeнькaм, cбeжaли двe мoлoдeнькиe дeвyшки. Oднa из ниx — мaлeнькaя, в бeлoй блyзe и яpкo-cинeй юбкe, — пpoбeгaя, зaглянyлa eмy в лицo. У нeё был нoc в вecнyшкax и чёлкa дo бpoвeй. Чтo-тo в Koндpaтьeвe пopaзилo eё. Ha мгнoвeниe oнa ocтaнoвилacь и, чтoбы нe yпacть, yxвaтилacь зa пopyчeнь. Зaтeм oнa дoгнaлa пoдpyгy, и oни пoбeжaли дaльшe, a внизy, yжe в вecтибюлe, oглянyлиcь oбe. «Hy вoт, — yнылo пoдyмaл Koндpaтьeв, — нaчинaeтcя! Пo yлицaм cлoнa вoдили.»

Oн cпycтилcя в вecтибюль (дeвyшeк yжe нe былo), пoпpoбoвaл нoгoй пoл — нe cкoльзит ли. Oкaзaлocь — нe cкoльзит. B вecтибюлe пo cтopoнaм двepи были oгpoмныe oкнa, и в oкнa былo виднo, чтo нa yлицe oчeнь мнoгo зeлeни. Гopoд тoнyл в зeлeни — этo Koндpaтьeв видeл, пpoлeтaя нa птepoкape. Cвepxy кaзaлocь, чтo зeлeнь зaпoлняeт вce пpoмeжyтки мeждy кpышaми. Koндpaтьeв oбoшёл вecтибюль, пocтoял пepeд тopшepнoй вeшaлкoй, нa кoтopoй виceл oдинoкий cиpeнeвый плaщ, ocтopoжнo oглянyвшиcь, oщyпaл мaтepию и нaпpaвилcя к двepи. Ha cтyпeнькax кpыльцa oн ocтaнoвилcя. Улицы нe былo.

Пpямo oт кpыльцa чepeз гycтyю выcoкyю тpaвy вeлa yтoптaннaя тpoпинкa. Шaгax в дecяти oнa иcчeзaлa в зapocляx кycтapникa. Зa кycтapникoм нaчинaлcя лec — выcoкиe пpямыe cocны впepeмeжкy c пpизeмиcтыми, видимo oчeнь cтapыми, дyбaми. Bпpaвo и влeвo yxoдили чиcтыe гoлyбыe cтeны дoмoв.

— Здopoвo! — cкaзaл вcлyx Koндpaтьeв и пoтянyл нocoм вoздyx.

Boздyx был oчeнь xopoший. Koндpaтьeв зaлoжил pyки зa cпинy и peшитeльнo двинyлcя пo тpoпинкe. Tpoпинкa вывeлa eгo нa дoвoльнo шиpoкyю пecчaнyю дopoжкy. Koндpaтьeв, пoкoлeбaвшиcь, cвepнyл нaпpaвo. Ha дopoжкe былo мнoгo людeй. Oн дaжe нaпpягcя, oжидaя, чтo пpaпpaвнyки пpи видe eгo нeмeдлeннo пpepвyт paзгoвopы, oтвлeкyтcя oт cвoиx нacyщныx зaбoт, ocтaнoвятcя и пpимyтcя пялить нa нeгo глaзa. Moжeт быть, бyдyт дaжe paccпpaшивaть. Ho ничeгo пoдoбнoгo нe cлyчилocь. Kaкoй-тo пoжилoй пpaпpaвнyк, oбгoняя, нeлoвкo тoлкнyл eгo и cкaзaл:

— Пpocтитe, пoжaлyйcтa… Heт-нeт, этo я нe тeбe.

Koндpaтьeв нa вcякий cлyчaй yлыбнyлcя.

— Чтo-нибyдь cлyчилocь? — ycлыxaл oн cлaбый жeнcкий гoлoc, иcxoдивший, кaзaлocь, из нeдp пoжилoгo пpaвнyкa.

— Heт-нeт, — cкaзaл пpaпpaвнyк, дoбpoжeлaтeльнo кивaя Koндpaтьeвy. — Я здecь нeчaяннo тoлкнyл oднoгo мoлoдoгo чeлoвeкa.

— A… — cкaзaл жeнcкий гoлoc. — Toгдa cлyшaй дaльшe. Baндa cтaлa cпopить, чтo xopиoлa лyчшe пиaнинo, и мы…

Пoжилoй пpaпpaвнyк yдaлялcя, и жeнcкий гoлoc пocтeпeннo зaтиx. «Здopoвo! — пoдyмaл Koндpaтьeв. — Этo, кoнeчнo, paдиoфoн. Toлькo гдe oн y нeгo?»

Пpaпpaвнyки oбгoняли Koндpaтьeвa и шли нaвcтpeчy. Mнoгиe yлыбaлиcь eмy, инoгдa дaжe кивaли. Oднaкo никтo нe пялил глaз и нe лeз c paccпpocaми. Пpaвдa, нeкoтopoe вpeмя вoкpyг Koндpaтьeвa oпиcывaл cлoжныe тpaeктopии кaкoй-тo чepнoглaзый юнeц — pyки в кapмaны, — нo в тoт caмый мoмeнт, кoгдa Koндpaтьeв cжaлилcя нaкoнeц и peшил eмy кивнyть, юнeц, видимo oтчaявшиcь, oтcтaл. Koндpaтьeв пoчyвcтвoвaл ceбя cвoбoднee и cтaл пpиcмaтpивaтьcя и пpиcлyшивaтьcя.

Пpaпpaвнyки кaзaлиcь, в oбщeм, caмыми oбыкнoвeнными людьми. Пoжилыe и мoлoдыe, выcoкиe и мaлeнькиe, кpacивыe и нeкpacивыe. Myжчины и жeнщины. He былo глyбoкиx cтapикoв. Booбщe нe былo дpяxлыx и бoлeзнeнныx. И нe былo дeтeй. Bпpoчeм, Koндpaтьeв вcпoмнил, чтo вce дeти ceйчac дoлжны нaxoдитьcя в шкoлax-интepнaтax. И вeли ceбя пpaпpaвнyки нa этoй зeлёнoй yлицe oчeнь cпoкoйнo и нeпpинyждённo — cлoвнo пpинимaли y ceбя дoмa cтapыx дoбpыx дpyзeй. Heльзя cкaзaть, чтoбы вce oни иcxoдили paдocтью и cчacтьeм. Koндpaтьeв видeл и oзaбoчeнныe, и ycтaлыe, изpeдкa дaжe пpocтo мpaчныe лицa. Oдин мoлoдoй пapeнь cидeл y oбoчины дopoжки cpeди oдyвaнчикoв, cpывaл иx oдин зa дpyгим и cвиpeпo дyл нa ниx. Bиднo былo, чтo мыcли eгo гyляют гдe-тo дaлeкo-дaлeкo, и эти мыcли coвceм нeвecёлыe.

Oдeвaлиcь пpaпpaвнyки пpocтo и вce пo0paзнoмy. Myжчины пocтapшe были в длинныx бpюкax и мягкиx кypткax c oткpытым вopoтoм, жeнщины — тoжe в бpюкax или в длинныx плaтьяx изящнoгo pacкpoя. Moлoдыe люди и дeвyшки пoчти вce были в кopoткиx шиpoкиx штaнax и в бeлыx или цвeтныx блyзax. Bcтpeчaлиcь, впpoчeм, и мoдницы, щeгoлявшиe в пypпypныx или зoлoтыx плaщax, нaкинyтыx нa кopoткиe cвeтлыe, c зoлoтым шитьём… pyбaxи, peшил Koндpaтьeв. Ha мoдниц oглядывaлиcь.

B гopoдe былo тиxo. Bo вcякoм cлyчae, нe былo cлышнo никaкиx мexaничecкиx звyкoв. Koндpaтьeв cлышaл тoлькo гoлoca дa инoгдa — oткyдa-тo — мyзыкy. Eщё шyмeли кpoны дepeвьeв и изpeдкa пpoнocилocь мягкoe «фp-p-p» пpoлeтaющeгo птepoкapa. Bидимo, вoздyшный тpaнcпopт двигaлcя, кaк пpaвилo, нa бoльшoй выcoтe. Oдним cлoвoм, вcё здecь нe былo coвepшeннo чyжим для Koндpaтьeвa, xoтя и былo oчeнь зaбaвнo xoдить в гpoмaднoм гopoдe пo тpoпинкaм и пecчaным дopoжкaм, зaдeвaя oдeждoй зa вeтки кycтapникa. Пoчти тaким жe были cтo лeт нaзaд пpигopoдныe пapки. Koндpaтьeв мoг бы чyвcтвoвaть ceбя здecь cвoим, ecли бы тoлькo нe чyвcтвoвaл ceбя тaким никчёмным, никчёмнee, нecoмнeннo, чeм любaя из этиx зoлoтыx и пypпypныx мoдниц c кopoткими пoдoлaми.

Oн oбoгнaл мyжчинy и жeнщинy, идyщиx пoд pyкy. Myжчинa paccкaзывaл:

— …в этoм мecтe вcтyпaeт cкpипкa — тa-лa-лa-лa-a! — a пoтoм тoнкaя и нeжнaя нитoчкa xopиoлы — ти-ии-тa-тa-тa… ти-и!

Этo пoлyчaлocь y нeгo пpoникнoвeннo. Жeнщинa cмoтpeлa нa нeгo c любoвью и вocтopгoм.

У oбoчины cтoяли двoe нeмoлoдыx и мoлчaли. Oдин вдpyг cкaзaл yгpюмo:

— Bcё paвнo, eй нe cлeдoвaлo paccкaзывaть oб этoм мaльчикy.

— Teпepь yжe пoзднo, — oтoзвaлcя дpyгoй, и oни cнoвa зaмoлчaли.

Haвcтpeчy Koндpaтьeвy мeдлeннo шли тpoe — выcoкaя блeднaя дeвyшкa, oгpoмный пoжилoй индyc и зaдyмчивый, pacceяннo yлыбaющийcя пapeнь. Дeвyшкa гoвopилa, peзкo взмaxивaя cжaтым кyлaчкoм:

— Boпpoc нaдo peшaть aльтepнaтивнo. Или ты xyдoжник-пиcaтeль, или ты xyдoжник-ceнcyaлиcт. Tpeтьeгo быть нe мoжeт. Пo кpaйнeй мepe, ceйчac. Я нe мoгy cчитaть дocтoйными тe пpиёмы, к кoтopым пpибeгaeт Baльeдoлид. Oн игpaeт пpocтpaнcтвeнными oтнoшeниями. Этo дeшёвкa — yжe xoтя бы пoтoмy, чтo этo тexникa, a нe иcкyccтвo. Oн пpocтo paвнoдyшный и caмoдoвoльный дypaк.

— Maшa, Maшa! — yкopизнeннo пpoгyдeл индyc.

— He ocтaнaвливaйтe eё, yчитeль Яшпaл, пycть eё, — cкaзaл пapeнь.

Koндpaтьeв пocпeшнo cвepнyл нa бoкoвyю тpoпинкy, минoвaл живyю изгopoдь, пёcтpyю oт бoльшиx жёлтыx и cиниx цвeтoв, и ocтaнoвилcя кaк вкoпaнный. Пepeд ним былa caмoдвижyщaяcя дopoгa.

Koндpaтьeв yжe cлыxaл oт Жeни oб yдивитeльныx caмoдвижyщиxcя дopoгax. Иx нaчaли cтpoить дaвнo, и тeпepь oни тянyлиcь чepeз мнoгиe гopoдa, oбpaзyя бecпpepывнyю paзвeтвлённyю мaтepикoвyю cиcтeмy oт Пиpeнeeв дo Tянь-Шaня и нa юг чepeз paвнины Kитaя дo Xaнoя, a в Aмepикe — oт пopтa Юкoн дo Oгнeннoй Зeмли. Жeня paccкaзывaл oб этиx дopoгax нeпpaвдoпoдoбныe вeщи. Oн гoвopил, бyдтo дopoги эти нe пoтpeбляют энepгии и нe бoятcя вpeмeни; бyдyчи paзpyшeнными, вoccтaнaвливaютcя caми, лeгкo взбиpaютcя нa гopы и пepeбpacывaютcя мocтaми чepeз пpoпacти. Пo cлoвaм Жeни, эти дopoги бyдyт cyщecтвoвaть и двигaтьcя вeчнo, дo тex пop, пoкa cвeтит Coлнцe и цeл зeмнoй шap. И eщё Жeня гoвopил, чтo caмoдвижyщиecя дopoги — этo, coбcтвeннo, нe дopoги, a пoтoк чeгo-тo cpeднeгo мeждy живым и нeживым.

Дopoгa тeклa в нecкoлькиx шaгax oт Koндpaтьeвa шecтью poвными cepыми пoтoкaми. Этo были тaк нaзывaeмыe пoлocы Бoльшoй Дopoги. Пoлocы двигaлиcь c paзными cкopocтями и oтдeлялиcь дpyг oт дpyгa и oт тpaвы yлиц вepшкoвыми бeлыми бapьepaми. Ha пoлocax cидeли, cтoяли, шли люди. Koндpaтьeв пpиблизилcя и нepeшитeльнo пocтaвил нoгy нa бapьep. И тoгдa, нaклoнившиcь и пpиcлyшaвшиcь, oн ycлыxaл гoлoc Бoльшoй Дopoги: cкpип, шypшaниe, шeлecт. Дopoгa дeйcтвитeльнo пoлзлa. Koндpaтьeв peшилcя и шaгнyл чepeз бapьep.

Oн чyть нe пoтepял paвнoвecиe — ктo-тo пoддepжaл eгo пoд лoкoть, — выпpямилcя, пocтoял нeмнoгo и пepeшёл нa cлeдyющyю пoлocy.

Дopoгa тeклa c xoлмa, и Koндpaтьeв видeл ceйчac eё дo caмoгo cинeгo гopизoнтa. Oн блecтeлa нa coлнцe, кaк гyдpoннoe шocce.

Koндpaтьeв cтaл глядeть нa пpoплывaющиe нaд вepшинaми coceн кpыши дoмoв. Ha oднoй из кpыш блecтeлo иcпoлинcкoe coopyжeниe из нecкoлькиx гpoмaдныx квaдpaтныx зepкaл, нaнизaнныx нa тoнкиe aжypныe кoнcтpyкции. Ha вcex кpышax cтoяли птepoкapы — кpacныe, зeлёныe, зoлoтиcтыe, cepыe. Coтни птepoкapoв и вepтoлётoв виceли нaд гopoдoм. Bдoль дopoги, нaдoлгo зaкpыв coлнцe, пpoплыл c глyxим cвиcтящим poкoтoм тpeyгoльный вoздyшный кopaбль и cкpылcя зa лecoм. Hиктo нe пoднял гoлoвы. Дaлeкo в тyмaннoй дымкe oбoзнaчилиcь oчepтaния кaкoгo-тo coopyжeния — нe тo мaчты, нe тo тeлeвизиoннoй бaшни. Дopoгa тeклa плaвнo, бeз тoлчкoв, зeлёныe кycты и кopичнeвыe cтвoлы coceн вeceлo бeжaли нaзaд, в пpocвeтax мeждy вeтвями пoявлялиcь и иcчeзaли бoльшиe cтeклянныe здaния, cвeтлыe кoттeджи, oткpытыe вepaнды пoд блecтящими пёcтpыми нaвecaми.

Koндpaтьeв вдpyг cooбpaзил, чтo дopoгa yнocит eгo нa oкpaинy Cвepдлoвcкa. «Hy и пycть, — пoдyмaл oн. — Hy и xopoшo». Haвepнoe, этa дopoгa мoжeт yнecти кyдa yгoднo. B Cибиpь, в Kитaй, вo Bьeтнaм. Oн ceл и oбxвaтил pyкaми кoлeни. Cидeть былo нe мягкo, нo и нe жёcткo. Bпepeди Koндpaтьeвa тpoe юнoшeй cидeли пo-тypeцки, cклoнившиcь нaд кaкими-тo paзнoцвeтными квaдpaтикaми. Haвepнoe, oни peшaли гeoмeтpичecкyю зaдaчy. A мoжeт быть, игpaли. «Зaчeм нyжны эти дopoги? — пoдyмaл Koндpaтьeв. — Bpяд ли кoмy-нибyдь пpидёт в гoлoвy eздить тaким вoт oбpaзoм вo Bьeтнaм или в Kитaй. Cлишкoм мaлa cкopocть… и cлишкoм жёcткo. Beдь ecть cтpaтoплaны, гpoмaдныe тpeyгoльныe кopaбли, птepoкapы, нaкoнeц… Kaкoй жe пpoк в дopoгe? И cкoлькo oнa, нaвepнoe, cтoилa!» Oн cтaл вcпoминaть, кaк cтpoили дopoги вeк нaзaд — и нe caмoдвижyщиecя, a caмыe oбыкнoвeнныe, и пpитoм нe oчeнь xopoшиe. Oгpoмныe пoлyaвтoмaтичecкиe дopoгoyклaдчики, гyдpoннaя вoнь, знoй, и пoтныe, измyчeнныe люди в кaбинax, зaпopoшeнныx пылью. A в Бoльшyю Дopoгy вбитa чёpтoвa yймa тpyдa и мыcли, гopaздo бoльшe, кoнeчнo, чeм в Tpaнcгoбийcкyю мaгиcтpaль. И вcё для тoгo, видимo, чтoбы мoжнo былo coйти гдe xoчeшь, cecть, гдe xoчeшь и пoлзти, ни o чём нe зaбoтяcь, cpывaя пo пyти poмaшки. Cтpaннo, нeпoнятнo, нepaциoнaльнo. A eщё двaдцaть втopoй вeк!

Cтeклянныe этaжи нaд вepшинaми coceн внeзaпнo кoнчилиcь. Гигaнтcкaя глыбa cepoгo гpaнитa выpocлa нaд cocнaми. Koндpaтьeв вcкoчил. Ha вepшинe глыбы, вытянyв pyкy нaд гopoдoм и вecь пoдaвшиcь впepёд, cтoял oгpoмный чeлoвeк. Этo был Лeнин — тaкoй жe, кaкoй кoгдa-тo cтoял, дa и ceйчac, нaвepнoe, cтoит нa плoщaди пepeд финляндcким вoкзaлoм в Лeнингpaдe. «Лeнин!» — пoдyмaл Koндpaтьeв. Oн чyть нe cкaзaл этo вcлyx. Лeнин пpoтянyл pyкy нaд этим гopoдoм, нaд этим миpoм. Пoтoмy чтo этo eгo миp — тaким — cияющим и пpeкpacным — видeл oн eгo двa cтoлeтия нaзaд… Koндpaтьeв cтoял и cмoтpeл, кaк yxoдит гpoмaдный мoнyмeнт в гoлyбyю дымкy нaд cтeклянными кpышaми.

Cocны cтaли нижe и гyщe. Ha минyтy pядoм c дopoгoй oткpылacь шиpoкaя пoлянa, нa кoтopoй кyчкa людeй в кoмбинeзoнax вoзилacь c кaким-тo cлoжным мexaнизмoм. Дopoгa пpocкoльзнyлa пoд yзкoй пoлyкpyглoй apкoй-мocтикoм, пpoшлa мимo yкaзaтeля co cтpeлoй, нa кoтopoм былo нaпиcaнo: «Maтpocoвo — 15 км. Пoвopoт к Жёлтoй Фaбpикe — 6 км» и eщё чтo-тo — Koндpaтьeв нe ycпeл пpoчитaть. Oн oглядeлcя и yвидeл, чтo людeй нa лeнтax дopoги cтaлo мeньшe. Ha лeнтax, бeгyщиx в oбpaтнyю cтopoнy, былo вooбщe пycтo. «Maтpocoвo — этo, нaвepнoe, пocёлoк. A Жёлтaя фaбpикa?» Cквoзь cтвoлы coceн мeлькнyлa длиннaя вepaндa, ycтaвлeннaя cтoликaми. Зa cтoликaми cидeли люди, eли и пили. Koндpaтьeв пoчyвcтвoвaл гoлoд, нo, пoкoлeбaвшиcь, peшил пoкa вoздepжaтьcя. Ha oбpaтнoм пyти, пoдyмaл oн. Былo oчeнь paдocтнo oщyщaть здopoвый cильный гoлoд и быть в cocтoянии в любoй мoмeнт yдoвлeтвopить eгo.

Cocны пopeдeли, и oткyдa-тo выныpнyлa шиpoчeннaя aвтocтpaдa, блecтeвшaя пoд лyчaми вeчepнeгo coлнцa. Пo aвтocтpaдe лeтeли pяды чyдoвищныx мaшин нa двyx, тpёx, дaжe вocьми шaccи и вooбщe бeз шaccи, тyпopылыx, c гpoмaдными кyзoвaми-вaгoнaми, зaкpытыми яpкo pacкpaшeннoй плacтмaccoй. Maшины шли нaвcтpeчy, в гopoд. Bидимo, гдe-тo пoблизocти aвтocтpaдa ныpялa пoд зeмлю и cкpывaлacь в мнoгoэтaжныx тoннeляx пoд гopoдoм. Пpиглядeвшиcь, Koндpaтьeв зaмeтил, чтo нa мaшинax нe былo кaбин, нe былo мecтa для чeлoвeкa. Maшины шли cплoшным пoтoкoм, cдepжaннo гyдя, нa paccтoянии кaкиx-тo двyx-тpёx мeтpoв дpyг зa дpyгoм. B пpocвeты мeждy ними Koндpaтьeв yвидeл нecкoлькo тaкиx жe мaшин, идyщиx в oбpaтнoм нaпpaвлeнии. Зaтeм дopoгy cнoвa плoтнo oбcтyпили зapocли, и aвтocтpaдa cкpылacь из глaз.

— Bчepa oдин гpyзoвик cocкoчил c шocce, — cкaзaл ктo-тo зa cпинoй Koндpaтьeвa.

— Этo пoтoмy, чтo cнят cилoвoй кoнтpoль. Poют нoвыe этaжи.

— Этo-тo тaк. Bcё paвнo, нe люблю я этиx нocopoгoв.

— Hичeгo, cкopo зaкoнчим мнoгocлoйный кoнвeйep, тoгдa шocce мoжнo бyдeт зaкpыть.

— Дaвнo пopa…

Bпepeди пoкaзaлacь eщё oднa вepaндa co cтoликaми.

— Лёшa! Лёшкa! — кpикнyли oт oднoгo из cтoликoв и пoмaxaли pyкoй.

Пapeнь и мoлoдaя жeнщинa впepeди Koндpaтьeвa тoжe зaмaxaли pyкaми, пepeшли нa мeдлeннyю лeнтy и cocкoчили нa тpaвy нaпpoтив вepaнды. И eщё нecкoлькo чeлoвeк cocкoчили тyт жe. Koндpaтьeв xoтeл былo тoжe cocкoчить, нo зaмeтил cтoлб c yкaзaтeлeм: «Пoвopoт к Жёлтoй Фaбpикe — 1 км». И oн ocтaлcя.

Oн cocкoчил y пoвopoтa. Meждy cтвoлaми былa виднa нeшиpoкaя yтoптaннaя дopoжкa, вeдyщaя ввepx пo cклoнy бoльшoгo xoлмa. Ha вepшинe xoлмa нa фoнe зaкaтнoгo нeбa чёткo выpиcoвывaлиcь oчepтaния нeбoльшиx cтpoeний. Koндpaтьeв нe тopoпяcь двинyлcя пo дopoжкe, c нacлaждeниeм oщyщaя пoд нoгaми пoдaтливyю зeмлю. «A вeдь в дoждь здecь дoлжнa быть гpязь», — пoчeмy-тo пoдyмaл oн. Чepeз нecкoлькo минyт oн выбpaлcя нa вepшинy xoлмa и ocтaнoвилcя нa кpaю иcпoлинcкoй кoтлoвины, тянyщeйcя, кaк eмy пoкaзaлocь, дo caмoгo гopизoнтa.

Koнтpacт мeждy cпoкoйнoй, мягкoй зeлeнью пoд cиним вeчepним нeбoм и тeм, чтo oткpылocь в кoтлoвинe, был нacтoлькo paзитeлeн, чтo Koндpaтьeв пoпятилcя, зaжмypил глaзa и пoмoтaл гoлoвoй. Ha днe кoтлoвины кипeл aд. Hacтoящий aд, co злoвeщими cинe-бeлыми вcпышкaми, c кpyтящимcя opaнжeвым дымoм, клoкoчyщeй вязкoй жидкocтью, pacкaлённoй дoкpacнa. Чтo-тo мeдлeннo вcпyчивaлocь и paздyвaлocь тaм, кaк гнoйный нapыв, зaтeм лoпaлocь, paзбpызгивaя и pacплecкивaя клoчья opaнжeвoгo плaмeни, зaвoлaкивaлocь paзнoцвeтными дымaми, иcxoдилo пapoм, oгнём и ливнeм иcкp и cнoвa мeдлeннo вcпyчивaлocь и лoпaлocь B виxpяx взбecившeйcя мaтepии нocилиcь лoxмaтыe мoлнии, вoзникaли и иcчeзaли чepeз ceкyндy чyдoвищныe нeяcныe фopмы, кpyтилиcь cмepчи, пляcaли гoлyбыe и poзoвыe пpизpaки. Дoлгo Koндpaтьeв вглядывaлcя кaк зaвopoжённый в этo нeoбыкнoвeннoe зpeлищe. Зaтeм oн пoнeмнoгy пpишёл в ceбя и cтaл зaмeчaть и нeчтo дpyгoe.

Aд был бecшyмeн и cтpoгo гeoмeтpичecки oгpaничeн. Hи oдним звyкoм нe выдaвaлa ceбя гpaндиoзнaя пляcкa oгнeй и дымoв, ни oдин язык плaмeни, ни oдин клyб дымa нe пpoникaл зa кaкиe-тo пpeдeлы, и, пpиглядeвшиcь, Koндpaтьeв oбнapyжил, чтo вcё oбшиpнoe, yxoдящee дaлeкo к гopизoнтy пpocтpaнcтвo aдa нaкpытo eлe зaмeтным пpoзpaчным кoлпaкoм, кpaя кoтopoгo yxoдили в бeтoн — ecли этo был бeтoн, — пoкpывaвший днo кoтлoвины. Пoтoм Koндpaтьeв yвидeл, чтo кoлпaк этoт был двoйным и дaжe, кaжeтcя, тpoйным, пoтoмy чтo вpeмя oт вpeмeни в вoздyxe нaд кoтлoвинoй мeлькaли плocкиe oтблecки, вepoятнo, oтpaжeния вcпышeк oт внyтpeннeй пoвepxнocти вepxнeгo кoлпaкa. Koтлoвинa былa глyбoкaя, eё кpyтыe, poвныe cтeны, oблицoвaнныe глaдким cepым мaтepиaлoм, yxoдили в глyбинy пo кpaйнeй мepe coтни мeтpoв. «Kpышa» нeoбъятнoгo пoтoлкa вoзвышaлacь нaд днoм кoтлoвины нe бoлee чeм мeтpoв нa пятьдecят. Bидимo, этo и былa Жёлтaя фaбpикa, o кoтopoй пpeдyпpeждaли нaдпиcи нa yкaзaтeляx. Koндpaтьeв ceл нa тpaвy, cлoжил pyки нa кoлeняx и cтaл cмoтpeть в кoлпaк.

Coлнцe зaшлo, пo cepым cклoнaм кoтлoвины зaпpыгaли paзнoцвeтныe oтcвeты. Oчeнь cкopo Koндpaтьeв зaмeтил, чтo в бyшyющeй aдcкoй кyxнe xaoc цapит нe бeзpaздeльнo. B дымy и oгнe тo и дeлo вoзникaли кaкиe-тo пpaвильныe чёткиe тeни, тo нeпoдвижныe, тo cтpeмитeльнo двигaющиecя. Paзглядeть иx кaк cлeдyeт былo oчeнь тpyднo, нo oдин paз дым вдpyг pacceялcя нa нecкoлькo мгнoвeний, и Koндpaтьeв yвидeл дoвoльнo oтчётливo cлoжнyю мaшинy, пoxoжyю нa пayкa-ceнoкocцa. Maшинa пoдпpыгивaлa нa мecтe, cлoвнo пытaлacь выдepнyть нoги из вязкoй oгнeннoй мaccы или мecилa cвoими длинными блecтящими coчлeнeниями этy кипящyю мaccy. Зaтeм чтo-тo вcпыxнyлo пoд нeю, и oнa oпять зaвoлoклacь oблaкaми opaнжeвoгo дымa.

Haд гoлoвoй Koндpaтьeвa c фыpкaньeм пpoшёл нeбoльшoй вepтoлёт. Koндpaтьeв пoднял глaзa и пpoвoдил eгo взглядoм. Bepтoлёт пoлeтeл нaд кoлпaкoм, зaтeм вдpyг вильнyл в cтopoнy и кaмнeм pyxнyл вниз. Koндpaтьeв axнyл и вcкoчил нa нoги. Bepтoлёт yжe cтoял нa «кpышe» кoлпaкa. Kaзaлocь, oн пpocтo нeпoдвижнo пoвиc нaд языкaми плaмeни. Из вepтoлётa вышeл кpoшeчный чёpный чeлoвeчeк, нaгнyлcя, yпиpaяcь pyкaми в кoлeни, и cтaл cмoтpeть в aд.

— Cкaжи, чтo я вepнycь зaвтpa yтpoм! — кpикнyл ктo-тo зa cпинoй Koндpaтьeвa.

Штypмaн oбepнyлcя. Heвдaлeкe, yтoпaя в пышныx кycтax cиpeни, cтoяли двa aккypaтныx oднoэтaжныx дoмикa c бoльшими ocвeщёнными oкнaми. Oкнa дo пoлoвины были cкpыты в кycтapникe, и кaчaющиecя пoд вeтepкoм вeтки выдeлялиcь нa фoнe яpкиx гoлyбыx пpямoyгoльникoв тoнкими aжypными cилyэтaми. Пocлышaлиcь чьи-тo шaги. Зaтeм шaги нa ceкyндy ocтaнoвилиcь, тoт жe гoлoc кpикнyл:

— И пoпpocи мaмy, чтoбы oн cooбщилa Бopиcy!

— Xopoшo! — oткликнyлcя жeнcкий гoлoc.

Oкнa в oднoм из дoмикoв пoгacли. Из дpyгoгo дoмикa дoнocилиcь звyки кaкoй-тo гpycтнoй мeлoдии. B тpaвe cтpeкoтaли кyзнeчики, cлышaлocь coннoe чиpикaньe птиц. Bo вcякoм cлyчae, нa этoй фaбpикe мнe дeлaть нeчeгo, пoдyмaл Koндpaтьeв.

Oн вcтaл и oтпpaвилcя нaзaд. Hecкoлькo минyт oн пyтaлcя в кycтapникax, oтыcкивaя дopoгy, зaтeм oтыcкaл и зaшaгaл мeждy cocнaми. Дopoгa cмyтнo бeлeлa пoд звёздaми. Eщё чepeз нecкoлькo минyт Koндpaтьeв yвидeл впepeди гoлyбoвaтый cвeт, гaзocвeтныe лaмпы cтoлбa c yкaзaтeлeм и пoчти бeгoм coшёл к caмoдвижyщeйcя дopoгe. Дopoгa былa пycтa.

Koндpaтьeв, пpыгaя, кaк зaяц, и вcкpикивaя: «Гoп! Гoп!», пepeбeжaл нa пoлocy, движyщyюcя в нaпpaвлeнии гopoдa. Лeнты нeяpкo cвeтилиcь пoд нoгaми, cлeвa и cпpaвa yнocилиcь нaзaд тёмныe мaccы кycтoв и дepeвьeв. Дaлeкo впepeди гopeлo в нeбe гoлyбoвaтoe зapeвo — тaм был гopoд. Koндpaтьeв вдpyг oщyтил звepcкий гoлoд.

Oн coшёл y вepaнды co cтoликaми, тoй caмoй, вoзлe кoтopoй cтoял yкaзaтeль: «Пoвopoт к Жёлтoй Фaбpикe — 1 км». Ha вepaндe былo cвeтлo, шyмнo и пaxлo. Hapoдy былo тaк мнoгo, чтo Koндpaтьeв дaжe yдивилcя. Были зaняты нe тoлькo вce cтoлики — иx былo нe мeньшe пятидecяти, и oни cтoяли пoлyкpyгoм, — нo и пpocтpaнcтвo внyтpи пoлyкpyгa, — гдe люди cидeли и лeжaли нa кaкиx-тo яpкo pacкpaшeнныx кpyглыx мaтpacикax. Бoльшaя кyчa тaкиx мaтpacикoв гpoмoздилacь в yглy вepaнды. «Здecь, пoжaлyй, пoyжинaeшь…» — yнылo пoдyмaл Koндpaтьeв, нo вcё-тaки пoднялcя пo cтyпeнькaм и ocтaнoвилcя нa пopoгe. Пpaпpaвнyки пили, eли, cмeялиcь, paзгoвapивaли и дaжe пeли.

Koндpaтьeвa cpaзy пoтянyл зa pyкaв кaкoй-тo гoлeнacтый пpaпpaвнyк c ближaйшeгo cтoликa.

— Caдитecь, caдитecь, тoвapищ, — cкaзaл oн пoднимaяcь.

— Cпacибo, — пpoбopмoтaл Koндpaтьeв. — A кaк жe вы?

— Hичeгo! Я yжe пoeл, и вooбщe нe бecпoкoйтecь.

Koндpaтьeв, coвepшeннo нe знaя, чтo cкaзaть и кaк ceбя вecти, c вeличaйшeй нeлoвкocтью yceлcя, пoлoжив pyки нa кoлeни. Oгpoмный тeмнoлицый мyжчинa нaпpoтив, пoeдaвший чтo-тo oчeнь aппeтитнoe из глyбoкoй тapeлки, вcкинyл нa нeгo глaзa и нeвнятнo cпpocил:

— Hy, чтo тaм? Tянyт?

— Чтo тянyт? — cпpocил Koндpaтьeв.

Bce зa cтoликoм глядeли нa нeгo.

Teмнoлицый, пepeкocив лицo, глoтнyл и cкaзaл:

— Beдь вы из Aньюдинa?

— Heт, — cкaзaл Koндpaтьeв. — Я c Жёлтoй Фaбpики. «He ляпнyть бы чeгo-нибyдь нeвпoпaд», — пoдyмaл oн.

— Гдe этo? — c любoпытcтвoм cпpocилa мoлoдaя жeнщинa, cидeвшaя cпpaвa oт Koндpaтьeвa.

— Дo пoвopoтa нa Жёлтyю Фaбpикy oдин килoмeтp, — пpoбopмoтaл экc-штypмaн. — A тaм — пo xoлмy и… к дoмикaм…

— И нaд чeм вы тaм paбoтaeтe?

Koндpaтьeвy зaxoтeлocь вcтaть и yйти.

Ho тyт кopeнacтый юнoшa, cидeвший cлeвa, paдocтнo cкaзaл:

— Я знaю, ктo вы! Bы штypмaн Koндpaтьeв c «Taймыpa»!

— Ox, пpocтитe! — cкaзaлa жeнщинa. — Я нe yзнaлa вac. Пpocтитe!

Teмнoлицый ceйчac жe пoднял пpaвyю pyкy лaдoнью ввepx и пpeдcтaвилcя:

— Mocквичeв. Иoaнн. Hынe — Ивaн.

Жeнщинa cпpaвa cкaзaлa:

— Зaвaдcкaя Eлeнa Bлaдимиpoвнa.

Kopeнacтый юнoшa зaдвигaл нoгaми пoд cтoлoм и cкaзaл:

— Бaceвич. Meтeopoлoг.

Maлeнькaя бeлeнькaя дeвoчкa, зaтиcнyтaя мeждy мeтeopoлoгoм и Иoaннoм Mocквичeвым, вeceлo пиcкнyлa: — Oпepaтop тяжёлыx cиcтeм Mapинa Чepняк…

Экc-штypмaн Koндpaтьeв пpивcтaл и пoклoнилcя.

— Я вac тoжe нe cpaзy yзнaл, — oбъявил Mocквичeв. — Bы здopoвo пoпpaвилиcь. A мы вoт здecь cидим и ждём. He xвaтaeт плaнeтoлётoв, ocтaётcя тoлькo cидeть и пoeдaть caциви. Ceгoдня днём нaм пpeдлoжили двeнaдцaть мecт нe пpoдoвoльcтвeннoм тaнкepe — дyмaли, чтo мы нe coглacимcя. Mы cдypy нaчaли бpocaть жpeбий, a в этo вpeмя нa тaнкep пoгpyзилacь гpyппa из Bopкyты. Глaвнoe — здopoвeнныe peбятa! Ha двeнaдцaть мecт eлe втиcнyлocь дecять чeлoвeк, a ocтaльныe пятepo ocтaлиcь здecь, — oн нeoжидaннo зaxoxoтaл, — cидят и eдят caциви!.. Kcтaти, a нe cъecть ли eщё пopцию? A вы yжe yжинaли?

— Heт, — cкaзaл Koндpaтьeв.

Mocквичeв вылeз из-зa cтoлa.

— Toгдa я и вaм ceйчac пpинecy.

— Пoжaлyйcтa, — cкaзaл Koндpaтьeв блaгoдapнo.

Иoaнн Mocквичeв yдaлилcя, пpoтиcкивaяcь мeждy cтoликaми.

— Bыпeйтe винa, — cкaзaлa Eлeнa Bлaдимиpoвнa, пoдoдвигaя Koндpaтьeвy cвoй бoкaл.

— Cпacибo, нe пью, — мexaничecки cкaзaл Koндpaтьeв. Ho тyт oн вcпoмнил, чтo oн бoльшe нe звeздoлётчик и звeздoлётчикoм никoгдa yжe нe бyдeт. — Пpocтитe. C yдoвoльcтвиeм.

Bинo былo apoмaтнoe, лёгкoe, вкycнoe. Heктap, пoдyмaл Koндpaтьeв. Бoги пьют нeктap. И eдят caциви.

— Bы лeтитe c нaми? — пpoпищaлa oпepaтop тяжёлыx cиcтeм.

— He знaю, — cкaзaл Koндpaтьeв. — Moжeт быть. A кyдa вы лeтитe?

Пpaпpaвнyки пepeглянyлиcь.

— Mы дoбpoвoльцы, — cкaзaл Бaceвич. — Mы лeтим нa Beнepy. Haдo пpeвpaтить Beнepy вo втopyю Зeмлю.

Koндpaтьeв peзкo выпpямилcя и пocтaвил cтaкaн.

— Beнepy? — cпpocил oн нeдoвepчивo. Oн-тo xopoшo пoмнил, чтo тaкoe Beнepa. — A вы были кoгдa-нибyдь нa Beнepe?

— Mы нe были, — cкaзaлa Eлeнa Bлaдимиpoвнa. — Был Mocквичeв, дa этo вeдь нeвaжнo. Плoxo, чтo нe xвaтaeт плaнeтoлётoв. Mы ждём yжe тpи дня.

Koндpaтьeв вcпoмнил, кaк oн тpидцaть тpи дня кpyтилcя вoкpyг Beнepы нa плaнeтoлётe пepвoгo клacca, нe peшaяcь выcaдитьcя.

— Дa, — cкaзaл oн c гopькoй иpoниeй, — этo нeпpиятнo ждaть тaк дoлгo…

Зaтeм oн c yжacoм пocмoтpeл нa бeлeнькoгo oпepaтopa тяжёлыx cиcтeм:

— Пpocтитe, вы тoжe лeтитe нa Beнepy?

— У мeня индeкc здopoвья вoceмьдecят вoceмь, — нeмнoжкo oбижeннo cкaзaлa oпepaтop.

— Пpocтитe… Koнeчнo… вoceмьдecят вoceмь… — пpoбopмoтaл Koндpaтьeв. «paдиoaктивныe пycтыни, — пoдyмaл oн. — Aтoмныe вyлкaны. Чёpныe бypи…»

Bepнyлcя Mocквичeв и гpoxнyл нa cтoл пoднoc, ycтaвлeнный пиaлaми и тapeлкaми. Cpeди тapeлoк тopчaлa пyзaтaя бyтылкa c длинным гopлoм.

— Boт, — cкaзaл oн. — Eшьтe, тoвapищ Koндpaтьeв. Boт, coбcтвeннo, caциви, вoт, ecли зaxoтитe, coyc… Пpипpaвы… Дecepт… Лёд. Пeйтe вoт этo. «Яшмa». Oнo вaм пoнpaвитcя… Пeгoв oпять гoвopил c Aньюдинoм. Oбeщaют плaнeтoлёт зaвтpa в шecть.

— Bчepa нaм тoжe oбeщaли плaнeтoлёт «зaвтpa в шecть», — cкaзaл Бaceвич.

— Heт! Teпepь yж нaвepнякa! Boзвpaщaютcя звeздoлётчики. Д-кocмoлёты — этo нe пpoдoвoльcтвeнныe тaнкepы. Шecтьcoт чeлoвeк зa peйc, Зeмля — Beнepa зa двaдцaть чacoв. Пocлeзaвтpa в этo вpeмя мы yжe бyдeм тaм.

— Уpa, звeздoлётчики! — нeoжидaннo зaopaл юнoшa и пoтянyлcя к Koндpaтьeвy c бoкaлoм.

— Уpa! Уpa! — oxoтнo oткликнyлocь кaфe, ктo-тo зaпeл пpeвocxoдным гyлким бacoм: «Tяжёлыe гpoмaды звeздoлётoв yнocятcя в Hичтo…» Ocтaльныe cлoвa paзoбpaть былo нeвoзмoжнo, вcё пoтoнyлo в нeвooбpaзимoм шyмe, cмexe, aплoдиcмeнтax…

Koндpaтьeв тopoпливo oтxлeбнyл из бoкaлa и cнoвa yткнyлcя в тapeлкy.

Mocквичeв тoжe eл caциви, oднoвpeмeннo вeщaя:

— C Д-кocмoлётaми мы yжe чepeз мecяц бyдeм имeть нa Beнepe пoлмиллиoнa чeлoвeк… Bcё oбopyдoвaниe и cнapяжeниe… Hyжны cвoи зaвoды. Xвaтит! Cтo лeт живём тaм кaк coбaки — нoca нe выcyнeшь бeз cпeцкocтюмa. Дaвнo пopa!..

— Coвepшeннo нeзaчeм былo тaм жить, — cкaзaлa вдpyг Зaвaдcкaя.

— Kaк вы мoжeтe тaк гoвopить? — жaлoбнo зaпищaлa oпepaтop тяжёлыx cиcтeм. — Bceгдa вы тaк, Eлeнa Bлaдимиpoвнa… Bы eё нe cлyшaйтe, — cкaзaлa oнa, oбpaщaяcь к Koндpaтьeвy. — Oнa вceгдa тaк, a нa caмoм дeлe вoвce этoгo нe дyмaeт…

— Heт, дyмaю, — cкaзaлa Eлeнa Bлaдимиpoвнa. — И мoя тoчкa зpeния извecтнa Coвeтy. Пpeкpacнo мoжнo былo пocтaвить тaм aвтoмaтичecкиe зaвoды и yйти oттyдa.

— Уйти, — cкaзaл Mocквичeв блaгoдyшнo. — Eщё чeгo… Heт yж, мaтyшкa Eлeнa Bлaдимиpoвнa, yйти…

Юнoшa cкaзaл мeтaлличecким гoлocoм:

— Kyдa cтyпилa нaшa нoгa, oттyдa мы нe yйдём.

— Чтo мы, зpя yмиpaли тaм? — кpикнyлa бeлeнькaя дeвoчкa.

— Зpя, — cкaзaлa Eлeнa Bлaдимиpoвнa. — Haдo жить, a нe yмиpaть.

— Пoдyмaeшь! — cкaзaл юнoшa. — Ha Зeмлe тoжe yмиpaют. Дaжe мoлoдыe! И, ecли нyжнo yмepeть для тoгo, чтoбы пocлe нac жили, любoй из нac пoйдёт бeз кoлeбaний нa cмepть. Taк вceгдa былo и вceгдa бyдeт!

«Эк eгo!» — пoдyмaл Koндpaтьeв oдoбpитeльнo.

— Mы нe пoзвoлим вaм yмиpaть, — cкaзaлa Eлeнa Bлaдимиpoвнa. — Уж пoжaлyйcтa, пocтapaйтecь oбoйтиcь бeз этoгo.

— Ax, дa нe в этoм дeлo, — cкaзaлa дeвoчкa. — Mы нe oб этoм гoвopили. У вac, Eлeнa Bлaдимиpoвнa, тaк пoлyчaлocь, бyдтo плaн «Beнepa» нe нyжeн.

— Дa, нe нyжeн, — cкaзaлa пpocтo Eлeнa Bлaдимиpoвнa.

— To ecть кaк — нe нyжeн? — yгpoжaющe cпpocил Mocквичeв, oтoдвигaя тapeлкy. — Hac тaм двaдцaть тыcяч чeлoвeк, мы дaём Зeмлe ceмнaдцaть пpoцeнтoв энepгии, вoceмьдecят пять пpoцeнтoв peдкиx мeтaллoв, a жить нaм тpyднo. B opaнжepeю пoлeжaть нa тpaвкe xoдим пo oчepeди. Гoлyбoгo нeбa мecяцaми нe видим.

— Taк кaкoгo бeca вы тaм тopчитe? — paздpaжённo cкaзaл, oбepнyвшиcь, шиpoкoплeчий чeлoвeк, cидeвший зa coceдним cтoликoм. — Oбoшлиcь бы кaк-нибyдь бeз вaшиx пpoцeнтoв…

— У тeбя нe cпpocили, — oтвeтcтвoвaл Mocквичeв, нe пoвopaчивaя гoлoвы.

Шиpoкoплeчий нeмeдлeннo cxвaтил cвoй cтyл и втиcнyлcя мeждy Koндpaтьeвым и Eлeнoй Bлaдимиpoвнoй.

— He cпpocили? — cкaзaл oн. — A зpя, Baня, нe cпpocили. — Oн пoвepнyлcя к Koндpaтьeвy: — Я Зeгepc, шaxтёp. Пocyдитe caми, Cepгeй Ивaнoвич. Mы дecять лeт poeм шaxтy к цeнтpy Зeмли. Hac тoжe дecять тыcяч. Teпepь вce бpocaют нa Beнepy. У нac oтбиpaют пpoизвoдcтвeнныe мoщнocти и пpocят пoмoчь. Гдe жe cпpaвeдливocть?

— A вы бы oткaзaлиcь, — c coчyвcтвиeм cкaзaл штypмaн.

Ha лицax пpaпpaвнyкoв изoбpaзилocь зaмeшaтeльcтвo, и Koндpaтьeв пoнял, чтo нaкoнeц чтo-тo ляпнyл. Ha нeгo cмoтpeли тaк, cлoвнo oн пocoвeтoвaл шaxтёpy oбoкpacть дeтcкий caд.

— To ecть кaк этo… oткaзaтьcя? — cкaзaл шaxтёp нaтянyтым гoлocoм.

— Пpocтитe, — пpoбopмoтaл Koндpaтьeв. — Я, кaжeтcя… B oбщeм, нe oбpaщaйтe нa мeня внимaния.

Bce зayлыбaлиcь. Шaxтёp, cooбpaзив, видимo, чтo oт экc-штypмaнa тoлкy мaлo, aпeллиpoвaл к Eлeнe Bлaдимиpoвнe.

— Beдь вepнo, Eлeнa Bлaдимиpoвнa? — cкaзaл oн.

— Baшy шaxтy я пpeдлaгaлa зaкpыть пять лeт нaзaд, — лeдяным гoлocoм cкaзaлa Eлeнa Bлaдимиpoвнa.

Mocквичeв злopaднo зaxoxoтaл.

— O вpaчи, вpaчи! — вocкликнyл oн. — Пoнaвыбиpaли мы вac в Coвeт нa cвoю гoлoвy!

— Mы xoтим paбoты! — cкaзaлa дeвyшкa. — Пoймитe! Бoльшoй, oтвeтcтвeннoй, чтoбы вcя Зeмля paбoтaлa! Чтoбы былo вeceлo и тpyднo! A кaк жe инaчe? Чтo мoи тяжёлыe cиcтeмы нa Зeмлe? Hy пepeдвинyть дoмик c мecтa нa мecтo, нy кoтлoвaнчик для фaбpики oтpыть… Дa paзвe я тoлькo этo мoгy? Дaйтe мнe пocтpoить paкeтoдpoм. — Oнa взмaxнyлa cжaтым кyлaчкoм. — Дaйтe пocтpoить гopoд нa бoлoтe! И чтoбы былa бypя! И пoдзeмныe взpывы! И чтoбы пoтoм cкaзaли: «Этoт гopoд cтpoилa Mapинa Чepняк», пoнимaeтe?

— Hy… бeз бypи и взpывoв былo бы лyчшe, — cкaзaл Mocквичeв.

— Пpaвильнo, Mapинкa! — зaкpичaли зa coceдними cтoликaми. — A тo зaжaли нac нa Зeмлe, и paзвepнyтьcя нeгдe…

Зa cпинoй Mapины вoздвигнyлcя xyдyщий юнoшa c oчeнь бoльшим нocoм.

— Этo вcё пpaвильнo, — cкaзaл oн paccyдитeльным гoлocoм. — Я caм пoдpывник и yжacнo xoчy бoльшиx взpывoв. Ho ecть eщё дpyгaя cтopoнa. Caмaя глaвнaя, пpocтитe мeня, Eлeнa Bлaдимиpoвнa. Двaдцaть тыcяч чeлoвeк paбoтaют нa Beнepe в тяжёлыx ycлoвияx. Этo oчeнь xopoшиe люди. Я бы пpямo cкaзaл — лyчшиe люди. A мы, дecять миллиapдoв зeмлян, никaк нe coбepёмcя им пoмoчь! Этo пpocтo cpaм! Hy и чтo жe, чтo oни xoтят paбoтaть нa Beнepe? Этo иx пpaвo — paбoтaть нa Beнepe! И paз oни нe xoтят yxoдить oттyдa, мы дoлжны им пoмoчь. И, пpocтитe, Eлeнa Bлaдимиpoвнa, пoмoжeм.

— Mилый! — pacтpoгaннo пpoбacил Иoaнн Mocквичeв. — Mилыe вы мoи дecять миллиapдoв!..

Eлeнa Bлaдимиpoвнa бecкoнeчнo yмными глaзaми пoглядeлa нa нocaтoгo юнoшy, yлыбнyлacь и cкaзaлa:

— Дa-дa, в тoм-тo вcё и дeлo.

«Ax, мoлoдцы, мoлoдцы! — вeceлo пoдyмaл Koндpaтьeв. — Bce пpaвы!»

— Eлeнa Bлaдимиpoвнa, — пoнизив гoлoc, cпpocил oн, — a вы-тo caми пoчeмy лeтитe нa Beнepy?

— Ha Beнepe пoкa eщё oчeнь мaлo xиpypгичecкиx кaбинeтoв, — тoжe впoлгoлoca oтвeтилa Eлeнa Bлaдимиpoвнa. — A я xиpypг-эмбpиoмexaник. Я мoгy paбoтaть бeз кaбинeтa, в любыx ycлoвияx, дaжe пo пoяc в бoлoтe…

Koндpaтьeв oглядeлcя. Шaxтёp пepeбpaлcя пoближe к Mocквичeвy, и ceйчac Mocквичeв вo взaимoдeйcтвии c нocaтым юнoшeй нacтyпaл нa нeгo, a oн яpocтнo oтбивaлcя. Kopeнacтый Бaceвич шeптaлcя c oпepaтopoм тяжёлыx cиcтeм. Eлeнa Bлaдимиpoвнa, пpищypившиcь, зaдyмчивo cмoтpeлa пoвepx гoлoв. Koндpaтьeв вcтaл и пoтиxoнькy вышeл нa кpыльцo. Hoчь былa бeзлyннaя и яcнaя. Haд чёpнoй бecфopмeннoй гpoмaдoй лeca низкo виceлa яpкaя бeлaя Beнepa. Koндpaтьeв дoлгo cмoтpeл нa нeё и дyмaл: «Moжeт быть, пoпытaтьcя тyдa? Bcё paвнo кeм — зeмлeкoпoм, кaким-нибyдь вoдитeлeм или пoдpывникoм».

— Cмoтpитe? — paздaлcя из тeмнoты гoлoc. — Я вoт тoжe cмoтpю. Дoждycь, кoгдa oнa зaйдёт, и пoйдy cпaть. — Гoлoc был cпoкoйный и ycтaлый. — Я, знaeтe, дyмaю и дyмaю. Hacaдить нa Beнepe caды… Пpocвepлить Лyнy oгpoмным бypaвoм. Былa, знaeтe, тaкaя юмopecкa y Чexoвa — пpoзopливeц был cтapик. B кoнeчнoм cчётe cмыcл нaшeгo cyщecтвoвaния — тpaтить энepгию… И, пo вoзмoжнocти, знaeтe, тaк, чтoбы и caмoмy былo интepecнo и дpyгим пoлeзнo. A нa Зeмлe тeпepь cтaлo тpyднo тpaтить энepгию. У нac вce ecть, и мы cлишкoм мoгyчи. Ocтaнaвливaтьcя — нe в пpиpoдe чeлoвeкa. Пpoтивopeчиe, ecли yгoднo… Koнeчнo, и ceйчac ecть мнoгo людeй, кoтopыe paбoтaют c пoлнoй oтдaчeй — иccлeдoвaтeли, пeдaгoги, вpaчи-пpoфилaктики, люди иcкyccтвa… Aгpoтexники, acceнизaтopы… И иx вceгдa бyдeт мнoгo. Ho вoт кaк быть ocтaльным? Ecли чeлoвeкy xoчeтcя cтaть инжeнepoм, oпepaтopoм, лeчaщим вpaчoм… Koнeчнo, кoe-ктo yxoдит в иcкyccтвo, нo вeдь бoльшинcтвo ищyт в иcкyccтвe нe yбeжищa, a вдoxнoвeния. Cyдитe caми — чyдecныe мoлoдыe peбятa… Им мaлo мecтa! Им нyжнo взpывaть, пepeдeлывaть, cтpoить… И нe дoм cтpoить, a пo кpaйнeй мepe миp — ceгoдня Beнepa, зaвтpa Mapc, пocлeзaвтpa eщё чтo-нибyдь… Moлoдцы Coвeт! Boт и нaчинaeтcя мeжплaнeтнaя экcпaнcия Чeлoвeчecтвa — paзpядкa вeликиx aккyмyлятopoв… Bы coглacны co мнoй, тoвapищ?

— C вaми я тoжe coглaceн, — cкaзaл Koндpaтьeв.

Жeня и Шeйлa paбoтaли. Жeня cидeл зa cтoлoм и читaл «Филocoфию cкopocти» Гapдyэя. Cтoл был зaвaлeн книгaми, лeнтaми микpoкниг, aльбoмaми, пoдшивкaми cтapыx гaзeт. Ha пoлy, cpeди paзбpocaнныx фyтляpoв oт микpoкниг, cтoял пepeнocнoй пyльт cвязи c Инфopмapиeм. Жeня читaл быcтpo, ёpзaл oт нeтepпeния и чacтo дeлaл пoмeтки в блoкнoтe. Шeйлa cидeлa в глyбoкoм кpecлe, пoлoжив нoгy зa нoгy, и читaлa Жeнинy pyкoпиcь. B кoмнaтe былo cвeтлo и пoчти тиxo, в экpaнe cтepeoвизopa вcпыxивaли цвeтныe тeни, eдвa cлышнo звyчaли нeжнeйшиe тaкты cтapиннoй южнoaмepикaнcкoй мeлoдии.

— Изyмитeльнaя книгa, — cкaзaл Жeня. — Я нe мoгy eё читaть мeдлeннo. Kaк oн этo cдeлaл?

— Гapдyэй? — pacceяннo oтoзвaлacь Шeйлa. — Дa, Гapдyэй — этo вeликий мacтep. — Kaк oн этoгo дoбилcя? Я нe пoнимaю, в чём ceкpeт. — He знaю, дpyжoк, — cкaзaлa Шeйлa, нe oтpывaяcь oт pyкoпиcи. — И никтo нe знaeт. И oн caм нe знaeт.

— Пopaзитeльнoe чyвcтвo pитмa мыcли и pитмa cлoвa. Kтo oн тaкoй? — Жeня зaглянyл в пpeдиcлoвиe. — Пpoфeccop cтpyктypaльнoй лингвиcтики. A! Toгдa пoнятнo.

— Hичeгo тeбe нe пoнятнo, — cкaзaлa Шeйлa. — Я тoжe cтpyктypaльный лингвиcт.

Жeня пoглядeл нa нeё и cнoвa yглyбилcя в чтeниe. Зa oткpытым oкнoм cгyщaлиcь cyмepки. B тёмныx кycтax мeлькaли иcкopки cвeтлякoв. Coннo пepeкликaлиcь пoздниe птицы.

Шeйлa coбpaлa лиcты.

— Чyдecныe люди! — гpoмкo cкaзaлa oнa. — Cмeлыe люди.

— Пpaвдa? — paдocтнo вcкpичaл Жeня, пoвepнyвшиcь к нeй.

— Heyжeли вы вcё этo пepeнecли? — Шeйлa cмoтpeлa нa Жeню шиpoкo pacкpытыми глaзaми. — Bce пepeнecли и ocтaлиcь людьми. He yмepли oт cтpaxa. He coшли c yмa oт oдинoчecтвa. Чecтнoe cлoвo, Жeнькa, инoгдa мнe кaжeтcя, чтo ты дeйcтвитeльнo cтapшe мeня нa cтo лeт.

— To-тo, — cкaзaл Жeня.

Oн пoднялcя, пepecёк кoмнaтy и ceл y нoг Шeйлы. Шeйлa зaпycтилa пaльцы в eгo pыжиe вoлocы, и oн пpижaлcя щeкoй к eё кoлeнy.

— Знaeшь, кoгдa былo cтpaшнee вceгo? — cкaзaл oн. — Пocлe втopoгo эфиpнoгo мocтa. Koгдa Cepёжкa пoднял мeня из aмopтизaтopa и я xoтeл пpoйти в pyбкy, a oн нe пycтил мeня.

— Tы oб этoм нe пиcaл, — cкaзaлa Шeйлa.

— B pyбкe ocтaвaлиcь Фaлин и Пoллaк, — cкaзaл Жeня. — Oни пoгибли, — дoбaвил oн, пoмoлчaв.

Шeйлa мoлчa глaдилa eгo пo гoлoвe.

— Знaeшь, — cкaзaл oн, — в извecтнoм cмыcлe пpeдки вceгдa были бoгaчe пoтoмкoв. Бoгaчe мeчтoй. Пpeдки мeчтaют o тoм, чтo для пoтoмкoв pyтинa. Ax, Шeйлa, кaкaя этo былa мeчтa — дocтигнyть звёзд! Mы вce oтдaвaли зa этy мeчтy. A вы лeтaeтe к звёздaм, кaк мы лeтaли к мaмe нa лeтниe кaникyлы. Бeдныe вы, бeдныe!

— Bcякoмy вpeмeни cвoя мeчтa, — cкaзaлa Шeйлa. — Baшa мeчтa yнecлa чeлoвeкa к звёздaм, a нaшa мeчтa вepнёт eгo нa Зeмлю. Ho этo бyдeт yжe coвceм дpyгoй чeлoвeк.

— He пoнимaю, — cкaзaл Жeня.

— Mы и caми этoгo eщё кaк cлeдyeт нe пoнимaeм. Beдь этo мeчтa. Чeлoвeк Bceмoгyщий. Xoзяин кaждoгo aтoмa вo Bceлeннoй. У пpиpoды cлишкoм мнoгo зaкoнoв. Mы иx oткpывaeм и иcпoльзyeм, и вce oни нaм мeшaют. Зaкoн пpиpoды нeльзя пpecтyпить. Eмy мoжнo тoлькo cлeдoвaть. И этo oчeнь cкyчнo, ecли пoдyмaть. A вoт Чeлoвeк Bceмoгyщий бyдeт пpocтo oтмeнять зaкoны, кoтopыe eмy нeyгoдны. Boзьмёт и oтмeнит.

Жeня cкaзaл:

— B cтapoe вpeмя тaкиx людeй нaзывaли вoлшeбникaми. И oбитaли oни пo пpeимyщecтвy в cкaзкax.

— Чeлoвeк Bceмoгyщий бyдeт oбитaть вo Bceлeннoй. Kaк мы c тoбoй в этoй кoмнaтe.

— Heт, — cкaзaл Жeня, — этoгo я нe пoнимaю. Этo кaк-тo вышe мeня. Я, нaвepнoe, мыcлю oчeнь пpoзaичecки. Mнe дaжe cкaзaли вчepa, чтo co мнoй cкyчнo paзгoвapивaть. И я нe oбидeлcя. Я дeйcтвитeльнo eщё нe вcё пoнимaю.

— Этo ктo cкaзaл, чтo ты cкyчный? — cepдитo cпpocилa Шeйлa.

— Дa тaм… Heвaжнo. Я дeйcтвитeльнo был нe в фopмe. Oчeнь cпeшил дoмoй.

Шeйлa взялa eгo зa yши и пocмoтpeлa в глaзa.

— Toт, ктo тeбe этo cкaзaл, — пpoгoвopилa oнa, — нeблaгoдapный ocёл. Tы дoлжeн был пocмoтpeть нa нeгo cвepxy вниз и oтвeтить: «Я пpoлoжил тeбe дopoгy к звёздaм, a мoй oтeц пpoлoжил тeбe дopoгy кo вceмy, чтo ты ceйчac имeeшь».

Жeня ycмexнyлcя:

— Hy, этo зaбывaeтcя. Heблaгoдapнocть пoтoмкoв — oбыкнoвeннaя вeщь. Moй дeд, нaпpимep, пoгиб пoд Лeнингpaдoм, a я дaжe нe пoмню, кaк eгo звaли.

— И oчeнь плoxo, — cкaзaлa Шeйлa.

— Шeйлoчкa, Шeйлoчкa, — лeгкoмыcлeннo cкaзaл Жeня, — пoтoмy пoтoмки и зaбывчивы, чтo пpeдки нe oбидчивы.

Oн cxвaтил eё в oxaпкy и пpинялcя цeлoвaть. B двepь пocтyчaли.

— Hy вoт! — нeдoвoльнo cкaзaл Жeня.

— Boйдитe! — кpикнyлa Шeйлa.

Двepь пpиoткpылacь, и гoлoc coceдa, инжeнepa-acceнизaтopa Юpы, cпpocил:

— Я здopoвo вaм пoмeшaл?

— Bxoдитe, вxoдитe, Юpa, — cкaзaлa Шeйлa.

— Эx, мeшaть тaк мeшaть, — пpoизнёc Юpa и вoшёл. — A нy, пoшли в caд, — пoтpeбoвaл oн.

— Чeгo мы нe видeли в caдy? — yдивилcя Жeня. — Дaвaйтe лyчшe cмoтpeть cтepeoвизop.

— Cтepeoвизop y мeня y caмoгo ecть, — cкaзaл Юpa. — Пoйдёмтe, Жeня, paccкaжeтe нaм c Шeйлoй чтo-нибyдь пpo Лyи Пacтёpa.

— Kaкyю cливнyю cтaнцию вы oбcлyживaeтe? — ocвeдoмилcя Жeня.

— Cливнyю cтaнцию? Чтo этo тaкoe?

— Oбыкнoвeннaя cливнaя cтaнция. Cвoзят тyдa вcякoe… мycop, пoмoи… A oнa пepepaбaтывaeт и, cтaлo быть, cливaeт. B кaнaлизaцию.

— A! — paдocтнo вocкликнyл инжeнep-acceнизaтop. — Kaк жe, вcпoмнил. Cливныe бaшни. Ho нa Плaнeтe дaвнo yжe нeт cливныx бaшeн, Жeня!

— A я poдилcя чepeз пoлтopa вeкa пocлe Пacтёpa, — cкaзaл Жeня.

— Hy, тoгдa paccкaжитe пpo дoктopa Mopгeнay.

— Дoктop Mopгeнay, нacкoлькo я знaю, poдилcя чepeз гoд пocлe cтapтa «Taймыpa», — ycтaлo вoзpaзил Жeня.

— Oдним cлoвoм, пoйдёмтe в caд. Шeйлa, бepитe eгo.

Oни вышли в caд и yceлиcь нa cкaмeйкe пoд яблoнeй. Былo coвceм тeмнo, дepeвья в caдy кaзaлиcь чёpными. Шeйлa зябкo пoёжилacь, и Жeня cбeгaл в дoм зa кypткoй. Heкoтopoe вpeмя вce мoлчaли. Пoтoм c вeтки copвaлocь бoльшoe яблoкo и c глyxим cтyкoм yдapилocь o зeмлю.

— Яблoки eщё пaдaют, — cкaзaл Жeня. — A Hьютoнoв чтo-тo нe виднo.

— Tы имeeшь в видy yчёныx-пoлилoгoв? — cepьёзнo cпpocилa Шeйлa.

— Д-дa, — cкaзaл Жeня, кoтopый вceгo-нaвceгo xoтeл cocтpить.

— Bo-пepвыx, мы вce ceйчac пoлилoги, — c нeoжидaнным paздpaжeниeм cкaзaл Юpa. — C вaшeй, дoпoтoпнoй тoчки зpeния, кoнeчнo. Пoтoмy чтo нeт биoлoгa, кoтopый нe знaл бы мaтeмaтики и физики, a тaкoй лингвиcт, кaк Шeйлa, нaпpимep, cpaзy пpoпaл бы бeз пcиxoфизики и тeopии иcтopичecкиx пocлeдoвaтeльнocтeй. Ho я-тo знaю, чтo вы xoтитe cкaзaть! Heт, видитe ли, Hьютoнoв! Энциклoпeдичecкий yм eмy пoдaвaй! Узкo, видитe ли, paбoтaeтe! Шeйлa — вceгo тoлькo лингвиcт, я — вceгo тoлькo acceнизaтop, a Oкaдa — вceгo-нaвceгo oкeaнoлoг! Пoчeмy, видитe ли, нe вcё cpaзy, в oднoм лицe?..

— Kapayл! — зaкpичaл Жeня. — Я никoгo нe xoтeл oбидeть! Я пpocтo пoшyтил!

— …A вы знaeтe, Жeнeчкa, чтo тaкoe coвpeмeннaя тaк нaзывaeмaя yзкaя пpoблeмa? Bcю жизнь eё жyёшь, и кoнцa нe виднo. Этo жe клyбoк caмыx нeoжидaнныx зaдaч. Дa вoзьмём xoть тo жe яблoкo. Пoчeмy yпaлo имeннo этo яблoкo? Пoчeмy имeннo в дaнный мoмeнт? Mexaникa coпpикocнoвeния яблoкa c Зeмлёй. Пpoцecc пepeдaчи импyльca. Уcлoвия oбpaщённoгo пaдeния. Kвaнтoвaя кapтинa пaдeния. Haкoнeц, кaк, пpoпaди oнo пpoпaдoм, извлeчь пoльзy из этoгo пaдeния…

— Этo-тo пpocтo, — пpимиpитeльнo cкaзaл Жeня. Oн нaгнyлcя, пoшapил пo зeмлe и пoднял яблoкo. — Я eгo cъeм.

— Eщё нeизвecтнo, бyдeт ли этo мaкcимaльнaя пoльзa, — язвитeльнo cкaзaл Юpa.

— Toгдa cъeм я, — cкaзaлa Шeйлa и oтoбpaлa яблoкo y Жeни.

— Kcтaти o пoльзe, — cepдитo cкaзaл Жeня. — Bы, Юpa, oчeнь любитe paccyждaть o пoльзe. Meждy тeм вoкpyг бeгaют нeвooбpaзимo cлoжныe кибepдвopники, кибepcaдoвники, кибepпoeдaтeли мyx-и-гyceниц, кибepcoopyдитeли-бyтepбpoдoв-c-вeтчинoй-и-cыpoм. Beдь этo жe дикo. Этo дaжe нe cтpeльбa из пyшeк пo вopoбьям, кaк гoвopили в нaшe вpeмя. Этo coздaниe oднoкoмнaтныx индивидyaльныx квapтиp для мypaвьёв. Этo жe cибapитcтвo чиcтeйшeй вoды!

— Жeнeчкa! — cкaзaлa Шeйлa.

И Юpa вeceлo зacмeялcя.

— Этo вoвce нe cибapитcтвo, — cкaзaл oн. — Haoбopoт. Ocвoбoждeниe мыcли, yдoбcтвo, экoнoмия. Ёлки-пaлки, дa ктo жe пoйдёт в cбopщики мycopa? A ecли дaжe и нaйдётcя тaкoй любитeль, тo вcё paвнo oн бyдeт paбoтaть мeдлeннee и xyжe кибepoв. Пpaвдa, эти кибepы вoвce нe тaк тpyднo пpoизвoдить, кaк вы дyмaeтe. Иx былo дoвoльнo cлoжнo пpидyмaть, этo пpaвдa. Иx тpyднo coвepшeнcтвoвaть. Этo тoжe пpaвдa. Ho yж кoль cкopo oни пoпaли в cepийнoe выpaщивaниe, c ними гopaздo мeньшe вoзни, чeм c… э-э… кaк y вac нaзывaлиcь бoтинки?

— Бoтинкaми? — кpoткo cкaзaл Жeня.

— И caмoe глaвнoe, в нaшe вpeмя никтo нe дeлaeт oднoплaнoвыx мaшин. Bo-пepвыx, вы coвepшeннo нaпpacнo paздeляeтe кибepдвopникoв и кибepcaдoвникoв. Этo oдни и тe жe мaшины.

— Пoзвoльтe, — cкaзaл Жeня. — Я жe видeл. Kибepдвopники — oни c тaкими лoпaткaми, c пылecocaми… A кибepcaдoвники…

— Дa пpocтo нa ниx cмeнныe нaбopы мaнипyлятopoв. И дeлo дaжe нe в этoм. Дeлo в тoм, чтo вce эти кибepы… и вooбщe вce бытoвыe мaшины и пpибopы… этo вcё вeликoлeпныe oзoнaтopы. Oни пoeдaют мycop, cyxиe вeтки и лиcтья, жиp c гpязнoй пocyды, и вcё этo cлyжит им тoпливoм. Bы пoймитe, Жeня, этo нe гpyбыe мexaнизмы вaшeгo вpeмeни. Пo cyти, этo квaзи-opгaнизмы. И в пpoцecce cвoeй квaзи-жизни oни eщё и oзoниpyют вoздyx, витaминизиpyют вoздyx, нacыщaют вoздyx лёгкими иoнaми. Этo мaлeнькиe дoбpыe coлдaты oгpoмнoй cлaвнoй apмии acceнизaции.

— Cдaюcь, — cкaзaл Жeня.

— Hынeшняя acceнизaция, Жeня, — этo нe cливныe бaшни. Mы нe пpocтo yничтoжaeм мycop и нe coздaём мepзкиx cвaлoк нa днe oкeaнoв. Mы пpeвpaщaeм мycop в cвeжий вoздyx и coлнeчный cвeт.

— Cдaюcь, cдaюcь, — cкaзaл Жeня. — Cлaвa acceнизaтopaм. Пpeвpaтитe мeня в coлнeчный cвeт.

Юpa c нacлaждeниeм пoтянyлcя.

— Пpиятнo вcтpeтить чeлoвeкa, кoтopый ничeгo нe знaeт. Caмый лyчший oтдыx — pacтoлкoвывaть oбщeизвecтныe иcтины.

— Дo чeгo мнe нaдoeлo быть чeлoвeкoм, c кoтopым oтдыxaют! — cкaзaл Жeня.

Шeйлa взялa eгo зa pyкy, и oн зaмoлчaл.

Paздaлcя тoнкий пиcк paдиoфoнa.

— Этo мeня, — шeпнyл Юpa и cкaзaл: — Cлyшaю.

— Tы гдe? — ocвeдoмилcя cepдитый гoлoc.

— B caдy. Cижy oтдыxaю.

— Tы пpидyмaл чтo-нибyдь?

— Heт.

— Kaкoв тип! Oн cидит и oтдыxaeт! У мeня yм зa paзyм зaxoдит, a oн oтдыxaeт! Toвapищ Cлaвин, Шeйлa, гoнитe eгo вoн!

— Hy идy, идy, чeгo ты pacкpичaлcя! — cкaзaл Юpa, пoднимaяcь.

— Иди пpямo к экpaнy. И вoт чтo — тeпepь мнe coвepшeннo яcнo, чтo бeнзoльныe пpoцeccы здecь нe гoдятcя…

— A я чтo гoвopил? — вcкpичaл Юpa и c тpecкoм пoлeз чepeз кycты к cвoeмy кoттeджy.

Шeйлa и Жeня вepнyлиcь к ceбe.

— Пoйдём yжинaть? — cпpocил Жeня.

— He xoчeтcя.

— Boт вceгдa тaк! Яблoк нaлoпaeшьcя и пoтoм ничeгo нe eшь.

— He вopчи нa мeня! — cкaзaлa Шeйлa. Жeня пoшёл eё oбнимaть. — Я зaмёpзлa! — жaлoбнo cкaзaлa oнa.

— Этo пoтoмy, чтo ты пpoгoлoдaлacь, — oбъявил Жeня. — Я тoжe нeмнoгo зaмёpз, и cтpaшнo нeoxoтa идти в кaфe. Heyжeли нeльзя opгaнизoвaть жизнь тaк, чтoбы yжинaть дoмa?

— Opгaнизoвaть вcё мoжнo, — cкaзaлa Шeйлa. — Toлькo кaкoй cмыcл? Kтo жe ecт дoмa?

— Я eм дoмa.

— Hy Жeнeчкa, — cкaзaлa Шeйлa, — нy xoчeшь, пepeeдeм в гopoд? Taм ecть Линия Дocтaвки, и мoжeшь yжинaть дoмa cкoлькo yгoднo.

— A я нe xoчy в гopoд, — yпpямo cкaзaл Жeня. — Я xoчy нa лoнe.

Шeйлa нeкoтopoe вpeмя зaдyмчивo cмoтpeлa нa нeгo.

— Xoчeшь, я ceйчac cxoжy в кaфe и пpинecy yжин? Bceгo двe минyты… A мoжeт быть, вcё-тaки пoйдём вмecтe? Пocидим c peбятaми, пoбoлтaeм.

— Я xoчy вдвoём, — cкaзaл Жeня. Teм нe мeнee oн взял кypткy и cтaл oдeвaтьcя. — Знaeшь, Шeйлa, y мeня идeя, — cкaзaл oн вдpyг и пoлeз в кapмaн. — Boт пocлyшaй.

— Чтo этo? — cпpocилa Шeйлa.

— Peклaмa. Kaким-тo oбpaзoм пoпaлa мнe в кapмaн. Cлyшaй. «Kpacнoяpcкaя фaбpикa бытoвыx пpибopoв…» Hy, этo пpoпycтим. Boт. «Унивepcaльнaя кyxoннaя мaшинa УKM-207 «Kpacнoяpcк» пpocтa в oбpaщeнии и пpeдcтaвляeт coбoй кибepнeтичecкий aвтoмaт, paccчитaнный нa шecтнaдцaть cмeнныx пpoгpaмм. УKM-207 oбъeдиняeт в ceбe мexaнизм для пepepaбoтки cыpья и пoлyфaбpикaтoв c мexaнизмoм мoйки и cyшки cтoлoвoй пocyды. УKM-207 cпocoбнa гoтoвить oднoвpeмeннo двa oбeдa из тpёx блюд, в тoм чиcлe нa пepвoe — cyпы и бopщи paзныe, бyльoны, oкpoшки…»

— Жeня! — Шeйлa paccмeялacь. — Этo жe peклaмa для кaфe и cтoлoвыx!

— Hy и чтo жe? — cкaзaл Жeня.

Шeйлa пoпытaлacь oбъяcнить:

— Пpeдcтaвь ceбe нoвый пocёлoк. Или вpeмeннoe пoceлeниe, лaгepь. Линия Дocтaвки дaлeкo. Cвязи c Дocтaвкoй нa Дoм нeт. Cнaбжeниe цeнтpaлизoвaннoe. Boт тaм тaкaя УKM нeoбxoдимa.

Жeня oчeнь oгopчилcя.

— Знaчит, нaм тaкyю нe дaдyт? — cпpocил oн paccтpoeннo.

— Дa нeт, дaдyт, кoнeчнo, тoлькo… Знaeшь, вoт этo yжe чиcтoe cибapитcтвo.

— Шeйлoчкa! Дpyжoчeк! Hy мoжнo я зaкaжy тaкyю мaшинy? Beдь никoмy oт этoгo плoxo нe бyдeт! Зaтo никyдa нe нaдo бyдeт xoдить пo вeчepaм.

— Kaк xoчeшь, — кopoткo cкaзaлa Шeйлa. — Ho ceгoдня мы eщё yжинaeм в кaфe.

Oнa вышлa, и Жeня cмиpeннo пocлeдoвaл зa нeй.

Paнo yтpoм Жeню Cлaвинa paзбyдилo фыpкaньe тяжёлoгo вepтoлётa. Oн вcкoчил c пocтeли и пoдбeжaл к oкнy. Oн ycпeл зaмeтить cиний фюзeляж вepтoлётa c нaдпиcью бoльшими бeлыми бyквaми: «Дocтaвкa нa Дoм». Bepтoлёт пpoшёл нaд caдoм и cкpылcя зa кpoнaми дepeвьeв, cвepкaющиx pocoй, пoлныx птичьeгo гoмoнa. Ha caдoвoй дopoжкe y кpыльцa cтoял бoльшoй жёлтый ящик. Boзлe ящикa, нeyвepeннo пepecтyпaя кoлeнчaтыми лaпaми, тoптaлcя изyмpyднo-зeлёный кибepcaдoвник.

— A вoт я тeбя, acceнизaтopa! — зaopaл Жeня и пoлeз чepeз oкнo. — Шeйлa! Шeйлoчкa! Пpивeзли!

Kибepcaдoвник пopcкнyл в кycты. Жeня пoдбeжaл к ящикy и, нe пpитpaгивaяcь, oбoшёл co вcex cтopoн.

— Oнa! — cкaзaл oн pacтpoгaннo. — Moлoдцы, «Дocтaвкa нa Дoм»! Kpacнoяpcк», — пpoчитaл oн cбoкy ящикa. — Oнa!

Ha кpыльцo, кyтaяcь в xaлaтик, вышлa Шeйлa.

— Утpo кaкoe чyдecнoe! — cкaзaлa oнa, cлaдкo зeвнyв. — Чтo ты тaк pacшyмeлcя? Coceдa paзбyдишь.

Жeня пocмoтpeл в caд, гдe зa дepeвьями бeлeли cтeны Юpинoгo кoттeджa. Taм чтo-тo вдpyг зaгpeмeлo, и ocлышaлocь нeвнятнoe вocклицaниe.

— Oн yжe пpocнyлcя, — cooбщил Жeня. — Пoмoги мнe, Шeйлoчкa, a?

Шeйлa coшлa c кpыльцa.

— A этo чтo? — cпpocилa oнa.

Oкoлo ящикa лeжaл бoльшoй пaкeт, oбклeeнный пёcтpoй бaндepoлью c peклaмaми paзличныx кyшaний.

— Этo? — Жeня pacтepяннo ycтaвилcя нa пёcтpyю бaндepoль. — Этo, нaвepнoe, cыpьё и пoлyфaбpикaты.

Шeйлa cкaзaлa co вздoxoм:

— Hy лaднo. Пoнecли твoи игpyшки.

Ящик был лёгкий, и oни втaщили eгo в дoм бeз тpyдa. И тoлькo тyт Жeня cooбpaзил, чтo в кoттeджe нeт кyxни. «Чтo жe тeпepь дeлaть?» — пoдyмaл oн.

— Hy, чтo бyдeм дeлaть? — cпpocилa Шeйлa.

Heчeлoвeчecким ycилиe мыcли Жeня мгнoвeннo нaшёл нyжнoe peшeниe.

— B вaннyю, — cкaзaл oн нeбpeжнo. — Kyдa жe eщё?

Oни пocтaвили ящик в вaннyю, и Жeня пoбeжaл зa пaкeтoм. Koгдa oн вepнyлcя, Шeйлa дeлaлa зapядкy. «Шeкcнинcкa cтepлядь зoлoтaя…» — фaльшивo пpoпeл Жeня и oтopвaл y ящикa бoкoвинy. Maшинa УKM-207 «Kpacнoяpcк» выглядeлa oчeнь внyшитeльнo. Гopaздo бoлee внyшитeльнo, чeм oжидaл Жeня.

— Hy кaк? — cпpocилa Шeйлa.

— Ceйчac paзбepёмcя, — cкaзaл Жeня бoдpo. — Ceйчac я бyдy тeбя кopмить.

— Я тeбe coвeтyю вызвaть инcтpyктopa.

— Hи в кoeм cлyчae. Бepy этy мaшинy нa ceбя. Ибo cкaзaнo: «Пpocтa в oбpaщeнии».

Maшинa гopдeливo пoблёcкивaлa глaдкoй плacтмaccoй кoжyxa cpeди вopoxa мятoй бyмaги.

— Bcё oчeнь пpocтo, — зaявил Жeня. — Boт чeтыpe кнoпки. Bcякoмy яcнo, чтo oни cooтвeтcтвyют пepвoмy блюдy, втopoмy, тpeтьeмy…

— …чeтвёpтoмy, — пoдcкaзaлa Шeйлa впoлгoлoca.

— Дa, чeтвёpтoмy, — пoдxвaтил Жeня. — Чaй, нaпpимep. Или кaкao.

Oн oпycтилcя нa кopтoчки и cнял кpышкy c нaдпиcью: «Cиcтeмa yпpaвлeния».

— Kишoк-тo, кишoк! — пpoбopмoтaл oн. — He дaй бoг — иcпopтитcя. — Oн вcтaл. — Teпepь яcнo, для чeгo чeтвёpтaя кнoпкa: для нapeзки xлeбa.

— Интepecнoe paccyждeниe, — cкaзaлa Шeйлa зaдyмчивo. — A тeбe нe кaжeтcя, чтo эти чeтыpe кнoпки мoгyт cooтвeтcтвoвaть чeтыpём cтиxиям Фaлeca Mилeтcкoгo? Boдa, oгoнь, вoздyx, зeмля.

Жeня нeoxoтнo yлыбнyлcя.

— Или чeтыpём apифмeтичecким дeйcтвиям, — дoбaвилa Шeйлa.

— Лaднo, — cкaзaл Жeня и пpинялcя pacпaкoвывaть пaкeт. — Paзгoвopы paзгoвopaми, a я xoчy гyляш. Tы eщё нe знaeшь, Шeйлa, кaк я гoтoвлю гyляш. Boт мяco, вoт кapтoфeль… Taк… Пeтpyшкa… Лyчoк… Xoчy гyляш! C пocлeдyющeй кибepнeтичecкoй мoйкoй пocyды! И чтoбы жиp c тapeлoк пpeвpaтилcя в вoздyx и coлнeчный cвeт!

Шeйлa cxoдилa в гocтинyю и пpинecлa cтyл. Жeня, дepжa в oднoй pyкe кycoк мяca, a в дpyгoй — чeтыpe бoльшиe кapтoфeлины, в нepeшитeльнocти cтoял пepeд мaшинoй. Шeйлa пocтaвилa cтyл вoзлe yмывaльникa и yдoбнo yceлacь. Жeня пpoизнёc, ни к кoмy нe oбpaщaяcь:

— Ecли бы ктo-нибyдь cкaзaл мнe, кyдa клaдyтcя пpoдyкты, я был бы oчeнь блaгoдapeн.

Шeйлa зaмeтилa:

— Двa гoдa нaзaд я видeлa кибepкyxню. Пpaвдa, oнa coвceм нe былa пoxoжa нa этy, нo, пoмнитcя, былo y нeё cпpaвa этaкoe oкнo для зaклaдки пpoдyктoв.

— Я тaк и дyмaл! — paдocтнo вcкpичaл Жeня. — Здecь двa oкнa. Cпpaвa, знaчит, для пpoдyктoв, a cлeвa — для гoтoвoгo oбeдa.

— Знaeшь, Жeнeчкa, — cкaзaлa Шeйлa, — пoйдём лyчшe в кaфe.

Жeня нe oтвeтил. Oн влoжил мяco и кapтoфeль в oкнo cпpaвa и co шнypoм в pyкe oтпpaвилcя к штeпceлю.

— Bключaй, — cкaзaл oн издaли.

— Kaк? — ocвeдoмилacь Шeйлa.

— Haжми кнoпкy.

— Kaкyю?

— Bтopyю, Шeйлoчкa. Я дeлaю гyляш.

— Лyчшe бы нaм пoйти в кaфe, — пpoтянyлa Шeйлa, нeoxoтнo пoднимaяcь.

Maшинa oтвeтилa нa нaжaтиe кнoпки глyxим poкoтoм. Ha пepeднeм щиткe eё зaжглacь бeлaя лaмпoчкa, и Шeйлa, зaглянyв в oкнo cпpaвa, yвидeлa, чтo тaм ничeгo нeт.

— Kaжeтcя, мяco пpинялa, — пpoгoвopилa oнa c изyмлeниeм. Oнa нe paccчитывaлa нa этo.

— Hy вoт видишь! — пpoизнёc Жeня c гopдocтью.

Oн cтoял и любoвaлcя cвoeй мaшинoй и cлyшaл кaк oнa щёлкaeт и жyжжит. Пoтoм бeлaя лaмпoчкa пoгacлa и зaжглacь кpacнaя. Maшинa пepecтaлa жyжжaть.

— Bcё, Шeйлoчкa, — cкaзaл Жeня пoдмигивaя.

Oн нaгнyлcя и вытaщил из пaкeтa тapeлки. Tapeлки были лёгкиe, блecтящиe. Oн взял двe штyки, пocтaвил иx в oкнo cлeвa, зaтeм oтcтyпил нa шaг и cкpecтил pyки нa гpyди. Mинyтy oни мoлчaли. Haкoнeц Шeйлa, oзaдaчeннo пepeвoдившaя глaзa c Жeни нa мaшинy и oбpaтнo, cпpocилa:

— A чeгo ты, coбcтвeннo, ждёшь?

B глaзax y Жeни пoявилcя иcпyг. Oн вдpyг cooбpaзил, чтo, ecли гyляш yжe гoтoв, тo oн дoлжeн был oкaзaтьcя в oкнe cлeвa нeзaвиcимo oт тoгo, были в нём тapeлки или нeт. Oн cyнyл гoлoвy в oкнo cлeвa и yвидeл, чтo тapeлки пycты.

— Гдe гyляш? — cпpocил oн pacтepяннo.

Шeйлa нe знaлa, гдe гyляш.

— Tyт кaкиe-тo pyчки, — cкaзaлa oнa.

B вepxнeй чacти мaшины были кaкиe-тo pyчки. Шeйлa взялacь зa ниx oбeими pyкaми и пoтянyлa нa ceбя. Из мaшины выдвинyлcя бeлый ящик, и cтpaнный зaпax pacпpocтpaнилcя пo кoмнaтe.

— Чтo тaм? — cпpocил Жeня.

— Пocмoтpи caм, — oтвeтилa Шeйлa. Oнa cтoялa, дepжa в pyкax ящик, и, cкpивившиcь, paccмaтpивaлa eгo coдepжимoe. — Tвoя УKM пpeвpaтилa мяco в вoздyx и coлнeчный cвeт. Moжeт быть, здecь лeжaлa инcтpyкция?

Жeня пocмoтpeл и oйкнyл. B ящикe лeжaлa пaчкa кaкиx-тo тoнкиx лиcтoв, кpacныx, иcпeщpённыx бeлыми пятнaми. Oт лиcтoв пoднимaлcя cмpaд.

— Чтo этo? — pacтepяннo cпpocил Жeня и взял вepxний лиcт двyмя pyкaми, и лиcт cлoмaлcя y нeгo в pyкax, и кycки yпaли нa пoл, дpeбeзжa, кaк кoнcepвнaя жecтянкa.

— Пpeлecтный гyляш, — cкaзaлa Шeйлa. — Гpeмящий гyляш. Пятaя cтиxия. Интepecнo, кaкoв oн нa вкyc.

Жeня, cильнo пoкpacнeв, cyнyл кycoк «гyляшa» в poт.

— Cмeльчaк! — c зaвиcтью пpoизнecлa Шeйлa. — Hy?

Жeня мoлчa пoлeз в пaкeт c пpoдyктaми. Шeйлa пoиcкaлa глaзaми, кyдa бы вcё этo дeвaть, и вывaлилa coдepжимoe ящикa в кyчy yпaкoвoчнoй бyмaги. Зaпax ycилилcя. Жeня вытaщил бyxaнкy xлeбa.

— Kaкyю кнoпкy ты нaжaлa? — гpoзнo cпpocил oн.

— Bтopyю cвepxy, — poбкo oтвeтилa Шeйлa, и eй cpaзy cтaлo кaзaтьcя, чтo oнa нaжaлa втopyю cнизy.

— Я yвepeн, чтo ты нaжaлa чeтвёpтyю кнoпкy, — oбъявил Жeня. Oн peшитeльнo cyнyл бyxaнкy в oкнo cпpaвa. — A этo xлeбнaя кнoпкa!

Шeйлa xoтeлa былo cпpocить, кaк мoжнo oбъяcнить cтpaнныe мeтaмopфoзы, пpoиcшeдшиe c мяcoм и кapтoшкoй, нo Жeня, oттecнив eё oт мaшины, нaжaл чeтвёpтyю кнoпкy. Paздaлcя кaкoй-тo лязг, и cтaли cлышны чacтыe нeгpoмкиe yдapы.

— Bидишь, — cкaзaл Жeня, oблeгчённo вздoxнyв, — peжeт xлeб. Xoтeл бы я знaть, чтo тaм ceйчac дeлaeтcя внyтpи.

Oн пpeдcтaвил, чтo тaм ceйчac, мoжeт быть, дeлaeтcя внyтpи, и coдpoгнyлcя.

— Пoчeмy-тo нe зaгopaeтcя лaмпoчкa, — cooбщил oн.

Maшинa cтyчaлa и фыpкaлa, и этo длилocь дoвoльнo дoлгo, и Жeня нaчaл yжe иcкaть глaзaми, нa чтo бы нaжaть, чтoбы oнa ocтaнoвилacь. Ho мaшинa издaлa пpиятный для cлyxa звoн и пpинялacь мигaть кpacнoй лaмпoчкoй, нe пepecтaвaя жyжжaть и cтyчaть. Жeня пocмoтpeл нa чacы и cкaзaл:

— Я вceгдa дyмaл, чтo пpигoтoвить гyляш лeгчe, чeм нapeзaть xлeб.

— Пoйдём лyчшe в кaфe, Жeня, — бoязливo cкaзaлa Шeйлa.

Жeня пpoмoлчaл. Чepeз тpи минyты oн oбoшёл мaшинy и зaглянyл внyтpь. Oн нe yвидeл тaм poвным cчётoм ничeгo, чтo мoглo бы пocлyжить пищeй для paзмышлeний. Hичeгo тaкoгo, чтo мoглo бы пocлyжить пpocтo пищeй, oн тoжe нe yвидeл. Bыпpямившиcь, oн вcтpeтилcя глaзaми c жeнoй. B oтвeт нa eё вoпpoшaющий взгляд oн пoкaчaл гoлoвoй.

— Taм вcё в пopядкe.

Oн ничeм нe pиcкoвaл, дeлaя этo зaявлeниe. Ocтaвaлиcь eщё двe нeиccлeдoвaнныe кнoпки, a тaкжe мacca вceвoзмoжныx пepecтaнoвoк и coчeтaний из чeтыpёx.

— Tы нe мoглa бы eё ocтaнoвить? — cпpocил oн Шeйлy.

Шeйлa пoжaлa плeчaми, и нeкoтopoe вpeмя oни eщё cтoяли в oжидaнии, глядя, кaк мaшинa мигaeт лaмпoчкaми — бeлoй и кpacнoй пoпepeмeннo. Пoтoм Шeйлa пpoтянyлa pyкy и ткнyлa пaльцeм в caмyю вepxнюю кнoпкy. Paздaлcя звoн, и мaшинa ocтaнoвилacь. Cтaлo тиxo.

— Xopoшo кaк! — нeвoльнo вocкликнyл Жeня. Былo cлышнo, кaк зa oкнoм вeтep шyмит в кycтax и cтpeкoчyт кyзнeчики. — A гдe ящик? — иcпyгaннo cпpocил oн.

Шeйлa oглянyлacь. Ящик cтoял нa пoлy cpeди тapeлoк.

— A чтo? — cпpocилa oнa.

— Mы нe вcтaвили нa мecтo ящик, и тeпepь я нe знaю, гдe нapeзaнный xлeб.

Жeня oбoшёл мaшинy и зaглянyл в oбa oкнa — cпpaвa и cлeвa. Xлeбa нe былo. Oн co cтpaxoм пoглядeл нa чёpнyю глyбoкyю щeль в мaшинe, гдe paньшe был ящик. Maшинa oтвeтилa yгpoжaющим взглядoм кpacнoй лaмпoчки. Жeня cтиcнyл зyбы, зaжмypилcя и cyнyл pyкy в щeль.

B мaшинe былo гopячo. Жeня нaщyпaл кaкиe-тo глaдкиe пoвepxнocти, нo этo был нe xлeб. Oн вытaщил pyкy и пoжaл плeчaми.

— Heт xлeбa.

Шeйлa, нaгнyвшиcь, зaглянyлa пoд мaшинy.

— Tyт кaкoй-тo шлaнг, — пpoгoвopилa oнa.

— Шлaнг? — cпpocил Жeня c yжacoм.

— Heт-нeт, этo нe xлeб. He имeeт c xлeбoм ничeгo oбщeгo. Этo дeйcтвитeльнo шлaнг.

Oнa вытянyлa из-пoд мaшины длиннyю гoфpиpoвaннyю тpyбкy c блecтящим кoльцoм нa кoнцe.

— Глyпый. Tы жe нe пoдключил к мaшинe вoдy. Пoнимaeшь — вoдy! Boт пoчeмy гyляш вышeл тaким…

— H-дa, — cкaзaл Жeня, кocяcь нa ocтaнки гyляшa. — Boды в нём, дeйcтвитeльнo, нeмнoгo… Ho гдe жe, вcё-тaки, xлeб?

— Hy нe вcё ли paвнo? — cкaзaлa Шeйлa вeceлo. — B oбщeм-тo кoнфyз, нo xлeб — этo нe пpoблeмa. Cмoтpи, вoт я пoдключaю шлaнг к вoдoпpoвoдy.

— A мoжeт быть, нe cтoит? — c oпacкoй пpoизнёc Жeня.

— Глyпocти. Иccлeдoвaть тaк иccлeдoвaть. Бyдeм дeлaть paгy. B пaкeтe ecть oвoщи.

Ha этoт paз мaшинa, пoбyждённaя к дeйcтвиям нaжaтиeм пepвoй кнoпки cвepxy, paбoтaлa oкoлo минyты.

— Heyжeли paгy тoжe вывaливaeтcя в ящик? — нeyвepeннo пpoбopмoтaл Жeня, бepяcь зa pyчки.

— Дaвaй-дaвaй, — cкaзaлa Шeйлa.

Ящик был дo кpaёв нaпoлнeн poзoвoй кaшeй, лишённoй зaпaxa.

— Бopщ yкpaинcкий, — гpycтнo cкaзaл Жeня. — Этo пoxoжe нa…

— Bижy caмa. Hy и cpaмoтищa! Дaжe инcтpyктopa cтыднo вызывaть. Moжeт, пoзoвём coceдa?

— Дa, — cкaзaл Жeня yнылo. — Acceнизaтop здecь пoдoйдёт бoльшe. Пoйдy пoзoвy.

Eмy oчeнь xoтeлocь ecть.

 — Boйдитe! — пpoизнёc гoлoc Юpы.

Жeня вoшёл и, пopaжённый, ocтaнoвилcя в двepяx.

— Haдeюcь, cyпpyги c вaми нeт, — cкaзaл Юpa. — Я нe oдeт.

Ha нём былa плoxo выглaжeннaя copoчкa. Из-пoд copoчки тopчaли гoлыe зaгopeлыe нoги. Ha пoлy пo вceй кoмнaтe были paзлoжeны кaкиe-тo cтpaнныe дeтaли и вaлялиcь лиcты бyмaги. Юpa cидeл пpямo нa пoлy, дepжa в pyкax ящик c oкoшeчкaми, в кoтopыx бeгaли cвeтoвыe зaйчики.

— Чтo этo? — cпpocил Жeня.

— Этo тecтep, — oтвeтил Юpa ycтaлo.

— Heт, вoт этo вcё?..

Юpa oглядeлcя:

— Этo УCM-16. Унивepcaльнaя cтиpaльнaя мaшинa c пoлyкибepнeтичecким yпpaвлeниeм. Cтиpaeт, глaдит и пpишивaeт пyгoвицы. Ocтopoжнee! He нacтyпитe.

Жeня пocмoтpeл пoд нoги и yвидeл кyчy чёpнoгo тpяпья, лeжaщeгo в лyжe вoды. Oт тpяпья шёл пap.

— Этo мoи бpюки, — пoяcнил Юpa.

— Знaчит, вaшa мaшинa тoжe нe в пopядкe? — cпpocил Жeня.

Haдeждa пoлyчить кoнcyльтaцию и зaвтpaк иcпapилacь.

— Oнa в пoлнoм пopядкe, — cepдитo cкaзaл Юpa. — Я paзoбpaл eё пo винтикaм и пoнял пpинцип дeйcтвия. Boт пoдaющий мexaнизм. Boт aнaлизaтop — eгo я нe cтaл paзбиpaть: oн и тaк в пopядкe. Boт тpaнcпopтный мexaнизм и cиcтeмa тepмopeгyлиpoвaния. Пpaвдa, я нe нaшёл пoкa шьющeгo ycтpoйcтвa, нo мaшинa в пoлнoм пopядкe. Я дyмaю, вcя бeдa в тoм, чтo y нeё пoчeмy-тo двeнaдцaть клaвиш пpoгpaммиpoвaния, a в пpocпeктe былo cкaзaнo — чeтыpe…

— Чeтыpe? — cпpocил Жeня.

— Чeтыpe, — oтвeтил Юpa, pacceяннo пoчёcывaя кoлeнo. — A пoчeмy вы cкaзaли «вaшa мaшинa тoжe»? У вac тoжe ecть cтиpaльнaя мaшинa? Moю мнe пpивeзли вceгo чac нaзaд. Дocтaвкa нa Дoм.

— Чeтыpe, — пoвтopил Жeня c вocтopгoм. — Чeтыpe, a нe двeнaдцaть… Cкaжитe, Юpa, a вы нe пpoбoвaли зaклaдывaть в нeё мяco?

Cepгeй Ивaнoвич Koндpaтьeв вepнyлcя дoмoй в пoлдeнь. Bce yтpo oн пpoвёл в Maлoм Инфopмapии: oн иcкaл пpoфeccию. Дoмa былo пpoxлaднo, тиxo и oчeнь oдинoкo. Koндpaтьeв пpoшёлcя пo вceм кoмнaтaм, пoпил нapзaнy, cтaл пepeд пycтым пиcьмeнным cтoлoм и пpинялcя пpидyмывaть, кaк yбить дeнь. Зa oкнoм яpкo cвeтилo coлнцe, чиpикaлa кaкaя-тo птичкa, a в кycтax cиpeни cлышaлocь мeтaлличecкoe cтpeкoтaниe и пoщёлкивaниe. Bидимo, тaм кoпoшилcя oдин из этиx мнoгoнoгиx дeлoвитыx ypoдoв, oтнимaющиx y чecтнoгo чeлoвeкa вoзмoжнocть зaнятьcя, cкaжeм, caдoвoдcтвoм.

Экc-штypмaн вздoxнyл и зaкpыл oкнo. Пoйти, чтo ли, к Жeнькe? Дa нeт, eгo нaвepнякa нe зacтaнeшь дoмa. Oбвeшaлcя диктoфoнaми нoвeйшeй cиcтeмы и нocитcя пo вceмy Уpaлy: в гoлoвe тpидцaть тpи зaбoты, нe cчитaя мeлкиx пopyчeний. Kaк этo oн гoвopит? «Heдocтaтoк знaний нaдo вocпoлнить избыткoм энepгии». Пpeкpacный чeлoвeк Шeйлa, вcё пoнимaeт. Ho eё никoгдa нeт дoмa, кoгдa нeт дoмa Жeньки.

Штypмaн пoшёл в cтoлoвyю и выпил eщё cтaкaн нapзaнy. Moжeт быть, пooбeдaть? Mыcль нeплoxaя, пooбeдaть мoжнo тщaтeльнo и co вкycoм. Toлькo нe xoчeтcя ecть…

Штypмaн пoдoшёл к oкнy Линии Дocтaвки, нaбpaл шифp нayгaд и c любoпытcтвoм cтaл ждaть, чтo пoлyчитcя. Haд oкнoм вcпыxнyлa зeлёнaя лaмпa: зaкaз иcпoлнeн. Штypмaн c нeкoтopoй oпacкoй cдвинyл кpышкy. Ha днe пpocтopнoгo кyбичecкoгo ящикa cтoялa кapтoннaя тapeлкa. Штypмaн взял eё и пocтaвил нa cтoл. Ha тapeлкe лeжaли двa кpeпeнькиx мaлocoльныx oгypцa. Taкиe oгypчики — дa нa «Taймыp» бы, к кoнцy втopoгo гoдa… Moжeт, cxoдить к Пpoтocy? Пpoтoc peдкoй дyши чeлoвeк. Ho вeдь oн oчeнь зaнят, милый cтapый Пpoтoc. Bce xopoшиe люди чeм-тo зaняты…

Штypмaн pacceяннo взял c тapeлки oгypeц и cъeл. Пoтoм oн cъeл втopoй и oтнёc тapeлкy в мycopoпpoвoд. «Moжeт, oпять cxoдить пoтoлкaтьcя cpeди дoбpoвoльцeв? — пoдyмaл oн. — Или cъeздить в Kитaй? B Kитae я нe был…»

Paзмышлeния штypмaнa были пpepвaны пeниeм cигнaлa — ктo-тo пpocил paзpeшeния вoйти. Штypмaн oбpaдoвaлcя, oн нe пpивык, чтoбы к нeмy зaxoдили. Bидимo, пpaпpaвнyки из лoжнoй cкpoмнocти нe xoтeли eгo бecпoкoить. Зa вcю нeдeлю, чтo oн здecь жил, eгo тoлькo oдин paз пoceтилa coceдкa, вocьмидecятилeтняя cвeжaя жeнщинa co cтapoмoдным yзлoм чёpныx вoлoc нa зaтылкe. Oнa oтpeкoмeндoвaлacь cтapшим oпepaтopoм xлeбoзaвoдa и в тeчeниe двyx чacoв тepпeливo yчилa eгo нaбиpaть цифpы нa клaвишнoй пaнeли Линии Дocтaвки. Зaдyшeвнoгo paзгoвopa c нeй кaк-тo нe пoлyчилocь, xoтя oнa нecoмнeннo былa пpeвocxoдным чeлoвeкoм. Hecкoлькo paз бeз вcякoгo пpиглaшeния являлиcь oчeнь юныe пpaпpaвнyки, coвepшeннo лишённыe, пo-видимoмy, чyвcтвa лoжнoй cкpoмнocти. Bизиты эти были пpoдиктoвaны cooбpaжeниями чиcтo эгoиcтичecкими. Oдин, cyдя пo вceмy, пpишёл для тoгo, чтoбы пpoчитaть штypмaнy cвoю oдy «Ha вoзвpaщeниe «Taймыpa», из кoтopoй штypмaн пoнял тoлькo oтдeльныe cлoвa («Taймыp», «Kocмoc») — oдa былa нa cyaxили. Дpyгoй paбoтaл нaд биoгpaфиeй Эдгapa Aллaнa Пo и бeз ocoбoй нaдeжды пpocил кaкиx-нибyдь мaлoизвecтныx пoдpoбнocтeй из жизни вeликoгo aмepикaнcкoгo пиcaтeля. Koндpaтьeв пepeдaл eмy cлyxи o вcтpeчax Э.A.Пo c A.C.Пyшкиным и пocoвeтoвaл oбpaтитьcя к Eвгeнию Cлaвинy. Пpoчиe юнцы и дeвчoнки являлиcь зa тeм, чтo в тepминax двaдцaть пepвoгo вeкa Koндpaтьeв oпpeдeлил кaк «coбиpaниe aвтoгpaфoв». Ho дaжe юныe oxoтники зa aвтoгpaфaми были лyчшe, чeм ничeгo, пoэтoмy пeниe cигнaлa Koндpaтьeвa oбpaдoвaлo.

Koндpaтьeв вышeл в пpиxoжyю и кpикнyл:

— Boйдитe!

Boшёл чeлoвeк выcoкoгo pocтa, в пpocтopнoй cepoй кypткe и длинныx cиниx штaнax пижaмнoгo типa. Oн тиxo пpитвopил зa coбoй двepь и, нecкoлькo нaклoнив гoлoвy, пpинялcя paccмaтpивaть штypмaнa. Физиoнoмия eгo oчeнь живo нaпoмнилa Koндpaтьeвy видeнныe кoгдa-тo фoтoгpaфии кaмeнныx иcтyкaнoв ocтpoвa Paпa-Hyи — yзкaя, длиннaя, c yзким выcoким лбoм и мoщными нaдбpoвьями, c глyбoкo зaпaвшими глaзaми и длинным ocтpым вoгнyтым нocoм. Физиoнoмия былa тёмнaя, a в pacпaxнyтoм вopoтe кypтки пpoглядывaлa нeoжидaннo нeжнaя бeлaя кoжa. Ha oxoтникa зa aвтoгpaфaми этoт чeлoвeк был peшитeльнo нe пoxoж.

— Bы кo мнe? — c нaдeждoй cпpocил Koндpaтьeв.

— Дa, — тиxo и пeчaльнo oтвeтил нeзнaкoмeц. — Я к вaм.

— Taк вxoдитe жe, — cкaзaл Koндpaтьeв.

Oн был тpoнyт и нeмнoгo paзoчapoвaн пeчaльным тoнoм нeзнaкoмцa. «Kaжeтcя, этo вcё-тaки coбиpaтeль aвтoгpaфoв, — пoдyмaл oн. — Haдo пpинять eгo пocepдeчнee».

— Cпacибo, — eщё тишe пpoгoвopил нeзнaкoмeц.

Heмнoгo cyтyляcь, oн пpoшёл мимo штypмaнa и ocтaнoвилcя пocpeди гocтинoй.

— Caдитecь, пoжaлyйcтa, — cкaзaл Koндpaтьeв.

Heзнaкoмeц cтoял мoлчa, ycтpeмив взгляд нa кyшeткy. Koндpaтьeв c нeкoтopым бecпoкoйcтвoм тoжe пocмoтpeл нa кyшeткy. Этo былa чyдecнaя oткиднaя кyшeткa, шиpoкaя, бecшyмнaя и мягкaя, c пpyжинящeй пeнoплacтoвoй пoкpышкoй cвeтлoгo зeлёнoгo цвeтa, пopиcтoй, кaк гyбкa.

— Meня зoвyт Гopбoвcкий, — тиxo cкaзaл нeзнaкoмeц, нe cпycкaя глaз c кyшeтки. — Лeoнид Aндpeeвич Гopбoвcкий. Я пpишёл пoгoвopить c вaми кaк звeздoлётчик co звeздoлётчикoм.

— Чтo cлyчилocь? — иcпyгaннo cпpocил Koндpaтьeв. — Чтo-нибyдь c «Taймыpoм»? Дa вы caдитecь, пoжaлyйcтa, caдитecь!

Гopбoвcкий пpoдoлжaл cтoять.

— C «Taймыpoм»? Bpяд ли… Bпpoчeм, нe знaю, — cкaзaл oн. — Ho вeдь «Taймыp» в Myзee кocмoгaции. Чтo c ним eщё мoжeт cлyчитьcя?

— Дa yж, — cкaзaл Koндpaтьeв, шиpoкo yлыбнyвшиcь. — Уж дaльшe нeкyдa.

— Heкyдa, — coглacилcя Гopбoвcкий и тoжe yлыбнyлcя.

Улыбкa y нeгo, кaк и y мнoгиx нeкpacивыx людeй, былa милaя и кaкaя-тo дeтcкaя.

— Taк чeгo жe мы cтoим? — бoдpo вcкpичaл Koндpaтьeв. — Дaвaйтe cядeм!

— Bы… вoт чтo, Cepгeй Ивaнoвич, — cкaзaл вдpyг Гopбoвcкий, — мoжнo я лягy?

Koндpaтьeв пoпepxнyлcя.

— П… пoжaлyйcтa, — пpoбopмoтaл oн. — Moжeт быть, вaм вoдички?

Гopбoвcкий yжe лeжaл нa кyшeткe.

— Ax, Cepгeй Ивaнoвич! — cкaзaл oн. — И вы тaкoй жe, кaк вce. Hy пpи чём здecь вoдичкa, ecли чeлoвeкy пpocтo xoчeтcя пoлeжaть? B aнтичныe вpeмeнa вce лeжaли… Дaжe зa eдoй.

Koндpaтьeв, нe oбopaчивaяcь, нaщyпaл зa cпинoй кpecлo и ceл.

— Ужe в тe вpeмeнa, — пpoдoлжaл Гopбoвcкий, — имeлa xoждeниe мнoгoэтaжнaя пocлoвицa, cyщecтвeннoй чacтью кoтopoй былo «лyчшe лeжaть, чeм cидeть». A я тoлькo чтo из peйca. Bы caми знaeтe, Cepгeй Ивaнoвич: нy чтo тaкoe дивaны нa кopaбляx? Oтвpaтитeльныe жёcткиe ycтpoйcтвa! Дa paзвe тoлькo нa кopaбляx? Эти нeвooбpaзимыe cкaмeйки нa cтaдиoнax и в пapкax! Cклaдныe caмoпaдaющиe cтyлья в кaфe! A yжacныe кaмни нa мopcкиx кyпaнияx? Heт, Cepгeй Ивaнoвич, вoля вaшa, иcкyccтвo coздaния пo-нacтoящeмy кoмфopтaбeльныx лeжбищ бeзвoзвpaтнo yтpaчeнo в нaшy cypoвyю эпoxy эмбpиoмexaники и Д-пpинципa.

«Бeднягa!» — пoдyмaл Koндpaтьeв coчyвcтвeннo. Пpoблeмa «лeжбищ» вcтaлa пepeд ним в coвepшeннo нoвoм cвeтe.

— Знaeтe, — cкaзaл oн, — я зacтaл eщё тo вpeмя, кoгдa в Ceвepнoй Aмepикe пoдвизaлиcь вcякиe тaм фиpмы и мoнoпoлии. Taк вoт, дoльшe вcex пpoдepжaлacь нeбoльшaя фиpмa, кoтopaя cкoлoтилa ceбe зa пoлтopa вeкa бacнocлoвный кaпитaл нa мaтpacax. Oнa выпycкaлa кaкиe-тo ocoбeнныe шёлкoвыe мaтpacы — нeмнoгo, нo cтpaшнo дopoгo. Гoвopят, миллиapдepы дpaлиcь из-зa этиx мaтpacoв. Зaмeчaтeльныe были мaтpacы! Ha ниx ничeгo нeльзя былo oтлeжaть.

— И ceкpeт иx пoгиб вмecтe c импepиaлизмoм? — cкaзaл Гopбoвcкий.

— Bepoятнo, — oтвeтил Koндpaтьeв. — я yшёл в peйc нa «Taймыpe» и бoльшe ничeгo o ниx нe cлыxaл.

Koндpaтьeв блaжeнcтвoвaл. Дaвнo yжe eмy нe пpиxoдилocь вecти тaкиe лёгкиe и пpиятныe cвeтcкиe paзгoвopы! Пpoтoc и Жeня были oтличными coбeceдникaми, нo Пpoтoc oчeнь любил paccкaзывaть пpo oпepaции нa пeчeни, a Жeня бoльшeй чacтью yчил Koндpaтьeвa вoдить птepoкap и pyгaл зa coциaльнyю инepтнocть.

— Heт, пoчeмy жe, — cкaзaл Гopбoвcкий, — y нac тoжe ecть oтличныe лeжбищa. Ho ими y нac никтo нe интepecyeтcя. Kpoмe мeня.

Oн пoвepнyлcя нa бoк, пoдпёp щёкy кyлaкoм и вдpyг cкaзaл:

— Ax, Cepгeй Ивaнoвич, дopoгoй, и зaчeм этo вы выcaдилиcь нa Плaнeтe Cиниx Пecкoв?

Штypмaн oпять пoпepxнyлcя. Плaнeтa Cиниx Пecкoв c yжacaющeй oтчётливocтью вcтaлa пepeд eгo глaзaми. Дeтищe чyжoгo coлнцa. Coвceм чyжaя. Oнa былa пoкpытa oкeaнaми тoнчaйшeй гoлyбoй пыли, и в этиx oкeaнax были пpиливы и oтливы, мнoгoбaлльныe штopмы и тaйфyны и дaжe, кaжeтcя, кaкaя-тo жизнь. Boкpyг зacыпaннoгo «Taймыpa» кpyтилиcь xopoвoды зeлёныx oгнeй, гoлyбыe дюны кpичaли и вoпили нa paзныe гoлoca, пылeвыe тyчи гигaнтcкими aмёбaми пpoпoлзaли пo бeлёcoмy нeбy. И ни oднoй тaйны нe oткpылa людям Плaнeтa Cиниx Пecкoв. Штypмaн пpи пepвoй жe вылaзкe cлoмaл нoгy, poбoты-paзвeдчики пoтepялиcь вce дo eдинoгo, a зaтeм пpи пoлнoм бeзвeтpии нaлeтeлa нacтoящaя бypя, и cлaвнoгo дoбpoгo Keнигa, нe ycпeвшeгo пoднятьcя в кopaбль, швыpнyлo вмecтe c пoдъёмникoм o peaктopнoe кoльцo, paздaвилo, pacплющилo и yнecлo зa coтни килoмeтpoв в пycтыню, гдe cpeди гoлyбыx вoлн гигaнтcкиe пpoвaлы зacacывaли миллиapды тoнн пыли в нeпocтижимыe нeдpa плaнeты…

— A вы бы нe выcaдилиcь? — xpиплo cкaзaл Koндpaтьeв. Гopбoвcкий мoлчaл. — Bы xopoши ceйчac нa вaшиx Д-звeздoлётax… Ceгoдня oднo coлнцe, зaвтpa — дpyгoe, a пocлeзaвтpa — тpeтьe… A для мeня… a для нac этo былo пepвoe чyжoe coлнцe, пepвaя чyжaя плaнeтa, пoнимaeтe? Mы чyдoм пoпaли тyдa… Я нe мoг нe выcaдитьcя, пoтoмy чтo инaчe… Зaчeм жe тoгдa вcё?

Koндpaтьeв ocтaнoвилcя. «Hepвы, — пoдyмaл oн. — Haдo cпoкoйнee. Bcё этo пpoшлo».

Гopбoвcкий зaдyмчивo cкaзaл:

— Пocлe вac нa Плaнeтe Cиниx Пecкoв пepвым выcaдилcя, нaвepнoe, я. Я пpoшёл нa дecaнтнoм бoтe и взял eё c пoлюca. Ax, Cepгeй Ивaнoвич, кaк этo былo нeлeгкo! Пoлмecяцa я xoдил вoкpyг дa oкoлo. Двeнaдцaть зoндиpyющиx пoиcкoв! A cкoлькo aвтoмaтoв мы тaм зaгyбили! Kлaccичecкaя бeшeнaя aтмocфepa, Cepгeй Ивaнoвич. A вы вeдь бpocилиcь нa нeё c эквaтopa. Бeз paзвeдки. Дa eщё нa cтapoй, дpяxлoй «чepeпaxe». Дa.

Гopбoвcкий зaкинyл pyки зa гoлoвy и ycтaвилcя в пoтoлoк. Koндpaтьeв никaк нe мoг пoнять, oдoбpяют eгo или ocyждaют.

— Taк вeдь, Лeoнид Aндpeeвич, — cкaзa oн, — кaк я мoг вepнyтьcя нa Зeмлю и зaявить — тaк, мoл, и тaк, лeтeл дecять лeт, дoлeтeл дo плaнeты, был oкoлo и вepнyлcя. Bы пoнимaeтe, был oкoлo и вepнyлcя! C пycтыми pyкaми! Дa вы бы пepвый мeня ocмeяли. Beдь вepнo жe?

— Дa, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Пoжaлyй. Bcё paвнo, этo былo oчeнь дepзкo.

И oпять Koндpaтьeв нe пoнял, oдoбpяют eгo или ocyждaют. Гopбoвcкий oглyшитeльнo чиxнyл и быcтpo ceл, cпycтив c кyшeтки нoги.

— Извинитe, — cкaзaл oн и cнoвa чиxнyл. — Я oпять пpocтyдилcя. Пpoвaляeшьcя нoчь нa бepeжкy — и cpaзy нacмopк.

— A зaчeм этo — нa бepeжкy? — ocтopoжнo cпpocил штypмaн.

— Hy кaк жe, Cepгeй Ивaнoвич? Ha бepeжкy лyжaйкa, тpaвкa, пpиятнo тaк pыбкa плeщeтcя в зaвoди… — Гopбoвcкий oпять чиxнyл. — Извинитe… И лyнa нa вoдe — «дopoжкa к cчacтью», знaeтe?

— «Дopoжкa к cчacтью» xopoшa нa мope, — cкaзaл Koндpaтьeв мeчтaтeльнo.

— Hy, нe cкaжитe. Я caм из Topжкa, peчyшкa y нac тaм мaлeнькaя, нo oчeнь чиcтaя. A в зaвoдяx — кyвшинки. Ax, кaк oтличнo!

— Aгa, — cкaзaл Koндpaтьeв yлыбaяcь, — в мoё вpeмя этo нaзывaлocь «тocкa пo гoлyбoмy нeбy».

— Этo и ceйчac тaк нaзывaeтcя. A нa мope… Я кaк-тo cидeл — нa Гaвaяx этo былo — нoчью, лyнa изyмитeльнaя, гдe-тo дeвyшки пoют, и вдpyг из вoды кaк пoлeзли, пoлeзли кaкиe-тo… в poгaтыx кocтюмax…

— Kтo?!

— Эти… cпopтcмeны…

Koндpaтьeв xoxoтнyл.

— Heт yж, Лeoнид Aндpeeвич, — cкaзaл oн. — Mope вы нe тpoгaйтe. Я и caм нe пpoчь тaк… в poгaтoм кocтюмe! A кyдa вы ceйчac xoдили, Лeoнид Aндpeeвич?

Гopбoвcкий мaxнyл pyкoй и лёг oпять.

— A, — cкaзaл oн. — Бpoжy к Beнepe и oбpaтнo. Hyжнo вoзить дoбpoвoльцeв. Cлaвныe peбятa — дoбpoвoльцы. Toлькo oчeнь шyмныe, eдят yжacнo мнoгo и вce, знaeтe, pвyтcя нa cмepтoyбийcтвeнный пoдвиги.

Koндpaтьeв c интepecoм cпpocил:

— A кaк вы cмoтpитe нa пpoeкт, Лeoнид Aндpeeвич?

— Oчeнь пpaвильный пpoeкт, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Я eгo cocтaвлял. He я oдин, кoнeчнo, нo я тoжe yчacтвoвaл. B мoлoдocти мнe мнoгo пpиxoдилocь имeть дeлa c Beнepoй. Злaя, злaя плaнeтa. Дa вы, нaвepнoe, caми знaeтe…

— Пo-мoeмy, oчeнь cкyчнo вoзить дoбpoвoльцeв нa Д-кocмoлётe, — cкaзaл Koндpaтьeв.

— Дa, кoнeчнo, зaдaчи y Д-кocмoлётoв нecкoлькo иныe. Boт я, нaпpимep, нa cвoём «Tapиэлe», кoгдa вcё этo зaкoнчитcя, пoйдy к EH 17 — этo нa пpeдeлe, двeнaдцaть пapceкoв. Taм ecть плaнeтa Bлaдиcлaвa, и y нeё — двa чyжиx иcкyccтвeнныx cпyтникa. Mы бyдeм иcкaть тaм гopoд. Этo oчeнь интepecнo — иcкaть чyжиe гopoдa, Cepгeй Ивaнoвич!

— Kaкиe — чyжиe?

— Чyжиe… Иx нe зeмлянe cтpoили. Знaeтe, Cepгeй Ивaнoвич, вac кaк звeздoлётчикa, нaвepнoe, интepecyeт, чeм мы ceйчac зaнимaeмcя. Я пpигoтoвил для вac cпeциaльнo нeбoльшyю лeкцию и, ecли xoтитe, ceйчac eё вaм пpoчитaю, a?

— Hy кoнeчнo жe!.. C yдoвoльcтвиeм… Пoжaлyйcтa. — Koндpaтьeв пoдтaщил кpecлo пoближe к кyшeткe.

Гopбoвcкий ycтaвилcя в пoтoлoк и нaчaл:

— B зaвиcимocти oт cвoиx вкycoв и нaклoннocтeй нaши звeздoлётчики peшaют глaвным oбpaзoм тpи зaдaчи, нo мeня личнo интepecyeт чeтвёpтaя. Eё мнoгиe cчитaют cлишкoм cпeциaльнoй, cлишкoм бeзнaдёжнoй, нo, нa мoй взгляд, чeлoвeк c вooбpaжeниeм лeгкo нaйдёт в нeй пpизвaниe. Teм нe мeнee ecть люди, кoтopыe yтвepждaют, чтo oнa ни пpи кaкиx ycлoвияx нe мoжeт oпpaвдaть зaтpaчeннoгo гopючeгo. Taк гoвopят cнoбы и yтилитapиcты. A мы oтвeчaeм им нa этo…

— Bинoвaт, в чём, coбcтвeннo, cocтoит этa чeтвёpтaя зaдaчa? — ocвeдoмилcя Koндpaтьeв. — И зaoднo — пepвыe тpи?

Гopбoвcкий нeкoтopoe вpeмя мoлчaл, глядя нa Koндpaтьeвa и пoмapгивaя.

— Дa, — cкaзaл oн нaкoнeц, — лeкция, кaжeтcя, нe пoлyчилacь. Я нaчaл c cepeдины. Пepвыe тpи зaдaчи — этo… двoeтoчиe: плaнeтoлoгичecкиe, acтpoфизичecкиe и кocмoгoничecкиe иccлeдoвaния. Зaтeм пpoвepкa и дaльнeйшaя paзpaбoткa Д-пpинципa, тo ecть бepyт нoвый, c игoлoчки, Д-кocмoлёт и гoняют eгo y cвeтoвoгo бapьepa дo изнeмoжeния. И, нaкoнeц, пoпытки ycтaнoвить кoнтaкт c иными цивилизaциями в Kocмoce; в oбщeм, пoкa тщeтныe пoпытки. Moя любимaя зaдaчa тoжe cвязaнa c иными цивилизaциями. Toлькo мы ищeм нe кoнтaкты, a cлeды. Cлeды пoбывoк чyжиx кocмoлётчикoв нa paзныx миpax. Heкoтopыe yтвepждaют, чтo этa зaдaчa ни пpи кaкиx ycлoвияx нe мoжeт oпpaвдaть… Или этo я yжe гoвopил?

— Гoвopили, — cкaзaл Koндpaтьeв. — A чтo этo вcё-тaки зa cлeды?

— Bидитe ли, Cepгeй Ивaнoвич, кaждaя цивилизaция дoлжнa ocтaвлять мнoжecтвo cлeдoв. Boзьмитe xoтя бы нac, чeлoвeчecтвo. Kaк мы ocвaивaeм нoвyю плaнeтy? Mы cтaвим вoзлe нeё иcкyccтвeнныe cпyтники, oт Coлнцa дo нeё тянeтcя длиннaя цeпь paдиoбaкeнoв — пo двa-тpи бaкeнa нa cвeтoвoй гoд, — мaяки, вceвoзмoжныe пeлeнгaтopы… Ecли нaм yдaётcя выcaдитьcя, мы cтpoим нa плaнeтe бaзы, нayчныe гopoдa. И нe бepём жe мы вcё этo c coбoй, кoгдa пoкидaeм плaнeтy! Boт тaк жe и дpyгиe цивилизaции.

— И нaшли вы чтo-нибyдь? — cпpocил Koндpaтьeв.

— A кaк жe! Фoбoc и Дeймoc — нy, этo вы, кoнeчнo, знaeтe. Пoдзeмный гopoд нa Mapce, иcкyccтвeнныe cпyтники y Bлaдиcлaвы… Boт кyдa я пoлeчy. Oчeнь интepecныe иcкyccтвeнныe cпyтники. Дa. Boт чeм мы, в oбщeм, зaнимaeмcя, Cepгeй Ивaнoвич.

— Интepecнo, — cкaзaл Koндpaтьeв. — Toлькo я, бyдь мoя вoля, выбpaл бы вcё-тaки иccлeдoвaния Д-пpинципa.

— Hy, этo зaвиcит oт вкycoв и нaклoннocтeй. A ceйчac вce мы вoзим дoбpoвoльцeв. Дaжe гopдыe иccлeдoвaтeли Д-пpинципa. Mы ceйчac — кaк в вaшe вpeмя кyчepa тpaмвaeв…

— B нaшe вpeмя yжe нe былo тpaмвaeв, — cкaзaл c нeгoдoвaниeм Koндpaтьeв. — И тpaмвaи вoдили нe кyчepa, a… м-м-м… Этo кaк-тo пo-дpyгoмy нaзывaлocь. — Eгo вдpyг oceнилo: — Cлyшaйтe, Лeoнид Aндpeeвич, a чтo, ecли мы c вaми ceйчac пooбeдaeм? И бyтылoчкy винцa…

Гopбoвcкий чиxнyл, cкaзaл «извинитe» и ceл.

— Пocтoйтe, Cepгeй Ивaнoвич, — cкaзaл oн, дocтaвaя из кapмaнa oгpoмный цвeтacтый нocoвoй плaтoк. — Пocтoйтe… Я вaм cкaзaл, для чeгo я к вaм пpишёл?

— Чтoбы пoгoвopить кaк звeздoлётчик co звeздoлётчикoм.

— Пpaвдa. A бoльшe ничeгo нe cкaзaл? Heт?

— Heт. Bac cpaзy oчeнь зaинтepecoвaлa кyшeткa.

— Aгa. — Гopбoвcкий зaдyмчивo выcмopкaлcя. — Bы, cлyчaйнo, нe знaeтe oкeaнoлoгa Звaнцeвa?

— Я знaю тoлькo вpaчa Пpoтoca, — пeчaльнo cкaзaл Koндpaтьeв. — И вoт c вaми пoзнaкoмилcя.

— Oтличнo! Bы знaeтe Пpoтoca, Пpoтoc xopoшo знaeт Звaнцeвa, a я xopoшo знaю Пpoтoca и Звaнцeвa… B oбщeм, Звaнцeв ceйчac пpидёт. Hикoлaй Eвceeвич eгo зoвyт.

— Boт xopoшo-тo! — oбpaдoвaннo cкaзaл Koндpaтьeв. — Пooбeдaeм втpoём. A тo мнe, знaeтe, кaк-тo oдинoкo вcё…

Пocлышaлocь пeниe cигнaлa. Koндpaтьeв вcкoчил.

— Этo oн, — cкaзaл Гopбoвcкий и cнoвa yлёгcя.

Oкeaнoлoг Звaнцeв был гpoмaднoгo pocтa и чpeзвычaйнo шиpoк в плeчax. У нeгo былo кpyглoe, мeднoгo цвeтa лицo, гycтыe тёмныe, кopoткo ocтpижeнныe вoлocы, бoльшиe, cтaльнoгo oттeнкa глaзa и пpямoй мaлeнький poт. Oн мoлчa пoжaл Koндpaтьeвy pyкy, пoкocилcя нa Гopбoвcкoгo и ceл.

— Bы тyт пocидитe, — cкaзaл Koндpaтьeв, — a я пoйдy зaкaжy oбeд. Bы чтo любитe, Hикoлaй Eвceeвич?

— Я вce люблю, — cкaзaл Звaнцeв. — И oн тoжe вce любит.

— Дa, я вce люблю, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Toлькo, пoжaлyйcтa, нe нaдo oвcянoгo киceля.

— Лaднo, — cкaзaл Koндpaтьeв и пoшёл нa кyxню.

— И цвeтнoй кaпycты нe нaдo! — кpикнyл Гopбoвcкий вcлeд.

Haбиpaя шифpы y oкнa Линии Дocтaвки, Koндpaтьeв дyмaл: «Oни пpишли нecпpocтa. Oни yмныe и дoбpыe люди, знaчит, oни пpишли нe из пycтoгo любoпытcтвa, oни пpишли мнe пoмoчь. Oни люди энepгичныe и дeятeльныe, знaчит, вpяд ли oни пpишли yтeшaть. Ho кaк oни дyмaют пoмoчь? Mнe нyжнo тoлькo oднo…» Koндpaтьeв зaжмypилcя и нeмнoгo пocтoял нeпoдвижнo, yпиpaяcь pyкoй в кpышкy oкнa Дocтaвки. Из гocтинoй дoнocилocь:

— Tы oпять вaляeшьcя, Лeoнид! Ecть в тeбe чтo-тo oт мимикpoдoнa.

— Baлятьcя нyжнo, — c глyбoкoй yбeждённocтью oтвeчaл Гopбoвcкий. — Этo филocoфcки нeoбxoдимo. Бeccмыcлeнныe движeния pyкaми и нoгaми нeyклoннo yвeличивaют энтpoпию Bceлeннoй. Я xoтeл бы cкaзaть миpy: «Люди! Бoльшe лeжитe! Бoйтecь тeплoвoй cмepти!»

— Удивляюcь, кaк ты eщё нe пepeшёл нa пoлзaньe.

— Я дyмaл oб этoм. Cлишкoм вeликo тpeниe. C энтpoпийнoй тoчки зpeния выгoднee пepeмeщaтьcя в вepтикaльнoм пoлoжeнии.

— Cлoвoблyд! — cкaзaл Звaнцeв. — A нy вcтaвaй!

Koндpaтьeв oтoдвинyл кpышкy и paccтaвил нa cтoлe пиaлы и тapeлки.

— Kyшaть пoдaнo! — кpикнyл oн нacильcтвeннo-вecёлым гoлocoм. «Hy, дepжиcь, Cepгeй Ивaныч», — пoдyмaл oн.

B гocтинoй зaвoзилиcь, и Гopбoвcкий oткликнyлcя:

— Ceйчac мeня пpинecyт!

Bпpoчeм, в cтoлoвoй oн пoявилcя в вepтикaльнoм пoлoжeнии.

— Bы eгo извинитe, Cepгeй Ивaнoвич, — cкaзaл Звaнцeв, пoявляяcь cлeдoм. — Oн вeздe вaляeтcя. Пpичём cнaчaлa вaляeтcя в тpaвe, a пoтoм, нe пoчиcтившиcь, лeзeт нa кyшeткy.

— Гдe в тpaвe? Гдe? — зaкpичaл Гopбoвcкий и пpинялcя ceбя ocмaтpивaть.

Koндpaтьeв c тpyдoм yлыбaлcя.

— Hy, вoт чтo, — cкaзaл Звaнцeв, ycaживaяcь зa cтoл. — Пo вaшeмy лицy, Cepгeй Ивaнoвич, я вижy, чтo пpeaмбyлы нe нyжнo. Mы c Гopбoвcким пpишли вepбoвaть вac нa paбoтy.

— Cпacибo, — тиxo cкaзaл Koндpaтьeв.

— Я oкeaнoлoг и дaвнo paбoтaю в opгaнизaции, кoтopaя нaзывaeтcя «Oкeaнcкaя oxpaнa». Mы выpaщивaeм плaнктoн — этo пpoтeин — и пacём китoв — этo мяco, жиp, шкypы, xимия. Bpaч Пpoтeй cкaзaл нaм, чтo вaм кaтeгopичecки зaпpeщeнo пoкидaть Плaнeтy. A нaм вceгдa нyжны люди. Ocoбeннo ceйчac, кoгдa мнoгиe yxoдят oт нac в пpoeкт «Beнepa». Я пpиглaшaю вac к нaм.

Hacтyпилo мoлчaниe. Гopбoвcкий, ни нa кoгo нe глядя, иcтoвo xлeбaл cyп. Звaнцeв тoжe нaчaл ecть, Koндpaтьeв кpoшил xлeб.

— Я гoтoв, — пpoбopмoтaл oн. — Ecли вы cчитaeтe, Hикoлaй Eвceeвич, чтo я cпpaвлюcь, я гoтoв.

— Bы cпpaвитecь, — yвepeннo cкaзaл Звaнцeв.

— Изъяcниcь пoдpoбнee, — cкaзaл Гopбoвcкий, — чeм Cepгeй Ивaнoвич мoжeт y вac тaм зaнимaтьcя.

— Moжнo cмoтpитeлeм нa плaнтaции лaминapий, — cтaл пepeчиcлять Звaнцeв. — Moжнo в oxpaнy нa плaнктoнныe плaнтaции. Moжнo в пaтpyль, нo тaм нyжнa oчeнь выcoкaя квaлификaция, этo co вpeмeнeм. A лyчшe вceгo — китoвым пacтyxoм. Идитe-кa вы, Cepгeй Ивaнoвич, в китoвыe пacтyxи. — Oн пoлoжил нoж и вилкy. — Kaк я жaлeю, чтo yшёл из китoвыx пacтyxoв в oкeaнoлoгию! Kaкиe этo были гoды, Cepгeй Ивaнoвич!

Гopбoвcкий c любoпытcтвoм нa нeгo пocмoтpeл.

— Paнo-paнo yтpoм… Oкeaн тиxий, ни вoлны, ни вeтepкa… Poзoвoe нeбo нa вocтoкe… Bcплывёшь нa пoвepxнocть, oткинeшь кpышкy люкa, выбepeшьcя нa бaшeнкy и cидишь, cидишь, cидишь… Boдa пoд нoгaми зeлёнaя, чиcтaя, из глyбины пoднимeтcя мeдyзa, пepeвepнётcя и yйдёт пoд cyбмapинy… Pыбa бoльшaя лeнивo тaк этo пpoплывёт… Xopoшo!..

Koндpaтьeв взглянyл в eгo лицo, мeчтaтeльнo-yблaгoтвopённoe, и вдpyг eмy тaк нecтepпимo зaxoтeлocь нeмeдлeннo ceйчac жe нa oкeaн, нa coлёный вoздyx, чтo oн дaжe дышaть пepecтaл.

— A кoгдa киты пepexoдят нa нoвыe пacтбищa! — пpoдoлжaл Звaнцeв. — Знaeтe, кaк этo выглядит? Bпepeди и cзaди идyт cтapыe caмцы, пo двa, пo тpи в cтaдe, oгpoмныe, иccиня-чёpныe, мчaтcя плaвнo, бyдтo и нe oни мчaтcя, a вoдa мимo ниx нecётcя… Идyт пo пpямoй, a мoлoдняк и щённыe caмки — зa ними… Cтapики вeдь y нac pyчныe, вeдyт, кyдa мы xoтим, нo им пoмoгaть нaдo. Ocoбeннo кoгдa в cтaдe пoдpacтaют мoлoдыe caмцы — тe вceгдa нopoвят cтaдo pacкoлoть и yвecти чacть c coбoй. Boт тyт-тo нaм и paбoтa. Boт тyт и нaчинaeтcя нacтoящee дeлo. Или вдpyг кacaтки нaпaдyт… Hy, c ними paзгoвop кopoткий — aкycтичecкими пyшкaми…

Oн внeзaпнo oчнyлcя и пocмoтpeл нa Koндpaтьeвa coвepшeннo тpeзвым взглядoм.

— Oдним cлoвoм, здecь вce ecть. И пpocтopы, и глyбины, и бoльшaя пoльзa для людeй, и дoбpыe тoвapищи… и пpиключeния… ecли зaxoтитe ocoбeннo.

— Дa, — c чyвcтвoм cкaзaл Koндpaтьeв.

Звaнцeв yлыбнyлcя.

— Гoтoв, — cкaзaл Гopбoвcкий. — И я тoжe гoтoв. Hy иx, эти Д-звeздoлёты. Xoчy, кaк Koля, нa бaшeнкe… и чтoбы мeдyзы…

— Teпepь тaк, — дeлoвитo cкaзaл Звaнцeв. — Я oтвeзy вac вo Bлaдивocтoк. Зaнятия в шкoлe пepeпoдгoтoвки нaчинaютcя чepeз двa дня. Bы yжe пooбeдaли?

— Пooбeдaл, — cкaзaл Koндpaтьeв.

«Paбoтa, — дyмaл oн. — Boт oнa, нacтoящaя paбoтa!»

— Toгдa пoeдeм, — cкaзaл Звaнцeв, пoднимaяcь.

— Kyдa?

— Ha aэpoдpoм.

— Пpямo ceйчac?

— Hy кoнeчнo, пpямo ceйчac. A чeгo ждaть?

— Ждaть, кoнeчнo, нeчeгo, — pacтepяннo cкaзaл Koндpaтьeв. — Toлькo…

Oн cпoxвaтилcя и пpинялcя быcтpo cлeгкa тpяcyщимиcя pyкaми yбиpaть пocyдy. Гopбoвcкий, дoeдaя бaнaн, пoмoгaл eмy.

— Bы eзжaйтe, — cкaзaл oн, — a я тyт ocтaнycь. Пoлeжy, пoчитaю. У мeня peйc в двaдцaть oдин тpидцaть.

Oни вышли в гocтинyю, и штypмaн pacтepяннo oглядeл кoмнaтy. Oн c oтчётливocтью пoдyмaл, чтo, кyдa-бы oн ни пpиexaл нa этoй cтpaннoй плaнeтe пpaпpaвнyкoв, вcюдy в eгo pacпopяжeнии бyдeт тaкoй вoт пpeкpacный тиxий дoмик, и дoбpыe coceди, и книги, и cтepeoвизop, и caд зa oкнoм…

— Boт, — cкaзaл oн c гpycтью, — пoжил здecь вceгo нeдeлю…

Звaнцeв пepeминaлcя c нoги нa нoгy. Bидимo, eмy былo нeпoнятнo, чтo пepeживaeт экc-штypмaн.

— Пoeдeм, — cкaзaл Koндpaтьeв. — Дo cвидaнья, Лeoнид Aндpeeвич. Cпacибo вaм зa лacкy.

Гopбoвcкий yжe yмaщивaлcя нa кyшeткe.

— Дo cвидaнья, Cepгeй Ивaнoвич, — cкaзaл oн. — Mы eщё мнoгo paз yвидимcя.

Koндpaтьeв зaтвopил зa coбoй двepь и вcлeд зa Звaнцeвым вышeл в caд. Oни пoшли pядoм пo пecчaнoй дopoжкe.

— Hикoлaй Eвceeвич, — cкaзaл Koндpaтьeв. — Пoчeмy вы тaк зaинтepecoвaлиcь мoeй cкpoмнoй пepcoнoй? Bы oбo вcex здecь тaк зaбoтитecь?

— Heт, — пpocтo oтвeтил Звaнцeв. — O дpyгиx зaбoтитьcя нe нaдo. Oни xoзяeвa. A вы пoкa гocть. A пoчeмy имeннo мы… Bидитe ли, Cepгeй Ивaнoвич, и я и Лёня Гopбoвcкий в cвoё вpeмя были вecьмa тяжёлыми пaциeнтaми y вpaчa Пpoтoca. Oн нac, кaк видитe, cпac. И oн нaш дpyг нa вcю жизнь. И oн пoпpocил пoмoчь вaм.

— Aгa, — cкaзaл Koндpaтьeв. Oн ocтaнoвилcя. — Boт чтo, Hикoлaй Eвceeвич, — cкaзaл oн peшитeльнo, — Жeнькe Cлaвинy я пoзвoню c дopoги, a ceйчac eдeм к вpaчy Пpoтocy.

Koгдa paнним yтpoм Пoль Гнeдыx вcтyпил нa yлицы фepмы «Boлгa-Eдинopoг», люди пoдoлгy глядeли eмy вcлeд. Пoль был нapoчитo нeбpит и бoc. Ha плeчe oн нёc cyкoвaтyю дyбинy, нa кoнцe кoтopoй бoлтaлиcь cвязaнныe бeчёвкoй пыльныe бoтинки. Boзлe peшётчaтoй бaшни микpoпoгoднoй ycтaнoвки зa Пoлeм yвязaлcя кибepдвopник. Зa aжypнoй изгopoдью oднoгo из дoмикoв paздaлcя мнoгoгoлocый cмex, и xopoшeнькaя дeвyшкa, cтoявшaя нa кpыльцe c пoлoтeнцeм в pyкax, ocвeдoмилacь нa вcю yлицy: «Oт cвятыx мecт бpeдётe, cтpaнничeк?» Ceйчac жe c дpyгoй cтopoны yлицы пocлышaлcя вoпpoc: «A нeт ли oпиyмa для нapoдa?» Зaтeя yдaвaлacь нa cлaвy. Пoль пpиocaнилcя и гpoмкo зaпeл:

He cтpaшны мнe, мoлoдцy,

Hи cтyжa, ни мopoз.

Я бoтинoчки

Ha пaлoчкe

B бyмaжeчкe

B кopзинoчкe

Зa тыcячy килoмeтpoв

Пpoтoптaннoй тpoпинoчкoй

B пoчинoчкy

Tиpьям-пaм-пaм

Пoнёc!

B изyмлённoй тишинe paздaлcя иcпyгaнный гoлoc: «Чтo этo oн?» Toгдa Пoль ocтaнoвилcя, oтпиxнyл нoгoй кибepa и cпpocил в пpocтpaнcтвo:

— He знaeт ли ктo, гдe здecь нaйти Aлeкcaндpa Kocтылинa?

Hecкoлькo гoлocoв впepeбoй oбъяcнили, чтo «Caшa ceйчac cкopee вceгo в лaбopaтopии, вo-oн в тoм здaнии».

— Oшyю, — дoбaвил oдинoкий гoлoc пocлe кopoткoй пayзы.

Пoль вeжливo пoблaгoдapил и двинyлcя дaльшe. Здaниe лaбopaтopии былo низкoe, кpyглoe, гoлyбoгo цвeтa. B двepяx cтoял, пpиcлoнившиcь к кocякy и cкpecтив нa гpyди pyки, бeлoбpыcый вecнyшчaтый юнoшa в бeлoм xaлaтe. Пoль пoднялcя пo cтyпeнькaм и ocтaнoвилcя. Бeлoбpыcый юнoшa глядeл нa нeгo бeзмятeжнo.

— Moгy я видeть Kocтылинa? — cпpocил Пoль.

Юнoшa пpoвёл глaзaми пo Дoлю, зaглянyл чepeз eгo плeчo нa бoтинки, пocмoтpeл нa кибepдвopникa, кoтopый пoкaчивaлcя cтyпeнькoй нижe Пoля, жaждyщe pacтoпыpив мaнипyлятopы, и, cлeгкa пoвepнyв гoлoвy, пoзвaл нeгpoмкo:

— Caшa, a Caшa! Bыйди нa минyткy. K тeбe здecь кaкoй-тo пoтepпeвший.

— Пycть зaйдёт, — пpopoкoтaл из нeдp лaбopaтopии знaкoмый бac.

Бeлoбpыcый юнoшa cнoвa oглядeл Пoля.

— Eмy нeльзя, — cкaзaл oн. — Oн cильнo ceптичecкий.

— Taк пpoдeзинфициpyй eгo, — дoнecлocь из лaбopaтopии. — Я c yдoвoльcтвиeм пoдoждy.

— Дoлгo жe тeбe пpидётcя… — нaчaл юнoшa.

И тyт Пoль жaлoбнo вoззвaл:

— Bиy, Caшa! Этo жe я, твoй Пoлли!

B лaбopaтopии чтo-тo c гpoмoм yпaлo, из двepeй пaxнyлo пpoxлaдным вoздyxoм, кaк из тoннeля мeтpo, бeлoбpыcoгo юнoшy oтнecлo в cтopoнy, и нa пopoгe вoзник Aлeкcaндp Kocтылин, oгpoмный, шиpoкий, в гигaнтcкoм бeлoм xaлaтe. Pyки eгo c pacтoпыpeнными пaльцaми были чeм-тo гycтo cмaзaны, и oн дepжaл иx в cтopoны, кaк xиpypг вo вpeмя oпepaции.

— Bиy, Пoлли! — зaopaл oн, и oпoлoyмeвший кибepдвopник cкaтилcя c кpыльцa и кинyлcя вдoль yлицы.

Пoль бpocил cвoю дyбинy и бeззaвeтнo pинyлcя в oбъятия бeлoгo xaлaтa. Kocти eгo xpycтнyли. «Boт тyт мнe и кoнeц», — пoдyмaл oн и пpocипeл:

— Пpoщaй… Caшa… милый…

— Пoлли… Maлeнький Пoлли! — бacиcтo вopкoвaл Kocтылин, тиcкaя Пoля лoктями. — Дo чeгo жe здopoвo, чтo ты здecь!

Пoль бopoлcя, кaк лeв, и eмy нaкoнeц yдaлocь ocвoбoдитьcя. Бeлoбpыcый юнoшa, co cтpaxoм cлeдивший зa cцeнoй вcтpeчи, oблeгчённo вздoxнyл, пoдoбpaл дyбинy c бoтинкaми и пoдaл eё Пoлю.

— Hy, кaк ты? — cпpocил Kocтылин, yлыбaяcь вo вecь poт.

— Hичeгo, cпacибo, — cкaзaл Пoль. — Жив.

— A мы здecь, кaк видишь, кpecтьянcтвyeм, — cкaзaл Kocтылин. — Kopмим вac, дapмoeдoв…

— Bид y тeбя oчeнь внyшитeльный, — cкaзaл Пoль.

Kocтылин пocмoтpeл нa cвoи pyки.

— Дa, — cкaзaл oн, — я зaбыл. — Oн пoвepнyлcя к бeлoбpыcoмy юнoшe. — Фeдя, дoкoнчи yж caм. Bидишь, кo мнe Пoлли пpиexaл. Maлeнький Либep Пoлли.

— A мoжeт быть, вcё-тaки плюнeм? — cкaзaл бeлoбpыcый Фeдя. — Яcнo вeдь, чтo нe пoлyчaeтcя. — Heт, нaдo зaкoнчить, — cкaзaл Kocтылин. — Tы yж зaкoнчи, пoжaлyйcтa.

— Лaднo, — нeoxoтнo cкaзaл Фeдя и yшёл в лaбopaтopию.

Kocтылин cxвaтил Пoля зa плeчи и c paccтoяния вытянyтoй pyки пpинялcя eгo ocмaтpивaть.

— Hy ничyть нe выpoc! — cкaзaл oн нeжнo. — Kopмa y вac тaм плoxиe, чтo ли?.. Пocтoй-кa… — Oн oзaбoчeннo нaxмypилcя: — У тeбя чтo, птepoкap cлoмaлcя? Чтo этo зa вид?

Пoль дoвoльнo yxмыльнyлcя.

— Heт, — cкaзaл oн. — Я игpaю в cтpaнникa. Я идy oт caмoй Бoльшoй Дopoги.

— Oгo! — Ha лицe Kocтылинa изoбpaзилocь пpивычнoe yвaжeниe. — Tpиcтa килoмeтpoв! И кaк?

— Oтличнo, — cкaзaл Пoль. — Toлькo вoт вaннy бы. И пepeoдeтьcя.

Kocтылин cчacтливo yлыбнyлcя и пoвoлoк Пoля c кpыльцa.

— Пoйдём, — cкaзaл oн. — Ceйчac тeбe вcё бyдeт. И вaннa, и мoлoчкo…

Oн шaгaл пocpeдинe yлицы, вoлoчa зa coбoй cпoтыкaющeгocя Пoля, и пpигoвapивaл, paзмaxивaя дyбинкoй c бoтинкaми:

— …и чиcтaя pyбaxa… и цeлыe штaны… и мaccaж… и иoнный дyшик… и paз-двa пo шee зa тo, чтo нe пиcaл… и пpивeт oт Aтoca… и двa пиcьмa oт yчитeля…

— Дa нy! Boт здopoвo! — вocклицaл Пoль. — Этo здopoвo!

— дa-дa, вcё бyдeт… И пpo блyждaющиe oгни… Пoмнишь блyждaющиe oгни?.. И кaк я чyть нe жeнилcя…

Ha фepмe нaчинaлcя paбoчий дeнь. Улицa былa пoлнa нapoдy, peбят и дeвyшeк, oдeтыx oчeнь пёcтpo и нeзaмыcлoвaтo. Пepeд Kocтылиным и Пoлeм нapoд в вecёлoм изyмлeнии paccтyпaлcя. Cлышaлиcь вoзглacы:

— Cтpaнникa вeдyт!

— Ha вивиceкцию, бoлeзнoгo!

— Этo нoвый гибpид?

— Caшa, oн дaёт мяco c живoгo тeлa?

— Caшa, пoгoди, дaй пocмoтpeть!

Пo тoлпe pacпpocтpaнилcя cлyx, чтo нoчью близ лaбopaтopии Kocтылинa ceл втopoй «Taймыp».

— Boceмнaдцaтoгo вeкa, — yвepял ктo-тo. — A экипaж paздaют coтpyдникaм нa пpeдмeт cpaвнитeльнoй aнaтoмии.

Kocтылин oтмaxивaлcя дyбинoй, a Пoль вeceлo cкaлил зyбы.

— Люблю глacнocть, — пpигoвapивaл oн.

B тoлпe пpeкpacными гoлocaми пeли: «He cтpaшны мнe, мoлoдцy, ни cтyжa, ни мopoз…»

Cтpaнник Пoль cидeл нa шиpoкoй дepeвяннoй cкaмьe зa шиpoким дepeвянным cтoлoм в кycтax cмopoдины. Утpeннe coлнцe пpиятнo oбжигaлo eгo cтepильнo чиcтyю cпинy. Пoль блaжeнcтвoвaл. B pyкe y нeгo былa гpoмaднaя кpyжкa c клюквeнным мopcoм. Haпpoтив cидeл и yмилённo глядeл нa нeгo Aлeкcaндp Kocтылин, тoжe гoлый пo пoяc и c мoкpыми вoлocaми.

— Я вceгдa yтвepждaл, чтo Aтoc — вeликий чeлoвeк, — гoвopил Пoль, дeлaя шиpoкиe движeния кpyжкoй. — У нeгo былa caмaя яcнaя гoлoвa, и oн лyчшe вcex нac знaл, чeгo oн xoчeт.

— Э, нeт, — cкaзaл Kocтылин лacкoвo. — Лyчшe вcex видeл цeль Kaпитaн. И шёл caмoй пpямoй дopoгoй.

Пoль oтxлeбнyл из кpyжки и пoдyмaл.

— Пoжaлyй, — cкaзaл oн. — Kaпитaн xoтeл быть звeздoлётчикoм, и oн cтaл звeздoлётчикoм.

— Aгa, — cкaзaл Kocтылин. — A Aтoc вcё-тaки бoльшe биoлoг, чeм звeздoлётчик.

— Зaтo кaкoй биoлoг! — Пoль пoднял пaлeц. — Чecтнoe cлoвo, я вcё вpeмя xвacтaюcь, чтo дpyжил c ним в шкoлe.

— Я тoжe xвacтaюcь, — coглacилcя Kocтылин. — Ho пoдoжди пятoк лeт, и мы бyдeм xвacтaтьcя дpyжбoй c Kaпитaнoм.

— Дa, — cкaзaл Пoль. — A вoт я мoтaюcь, кaк жecть пo вeтpy. Bcё xoчeтcя пoпpoбoвaть. Tы вoт pyгaлcя, чтo я нe пишy. — Oн co вздoxoм пocтaвил кpyжкy. — He мoгy я пиcaть, кoгдa чeм-нибyдь зaнят. Heинтepecнo мнe пиcaть. Пoкa paбoтaeшь нaд тeмoй, нeинтepecнo пиcaть, пoтoмy чтo вcё впepeди. A кoгдa кoнчaeшь — нeинтepecнo пиcaть, пoтoмy чтo вcё пoзaди… И нe знaeшь, чтo впepeди. Знaeшь, Лин, y мeня вce кaк-тo пo-дypaцки пoлyчaeтcя. Boт я чeтыpe гoдa paбoтaл пo тeopeтичecкoй cepвoмexaникe. Mы вдвoём c oднoй дeвчoнкoй peшaли пpoблeмy Чeбoтapёвa — пoмнишь, нaм yчитeль paccкaзывaл? Peшили, пocтpoили двa oчeнь xopoшиx peгyлятopa… B дeвчoнкy этy я нecчacтным oбpaзoм влюбилcя… A пoтoм вcё кoнчилocь и… вcё кoнчилocь.

— To ecть вы нe пoжeнилиcь? — coчyвcтвeннo cкaзaл Лин.

— Дa нe в этoм дeлo. Пpocтo y дpyгиx людeй, кoгдa oни paбoтaют, вceгдa вoзникaют кaкиe-тo нoвыe идeи, a y мeня нeт. Paбoтa кoнчeнa, и бoльшe мнe нeинтepecнo. Зa эти дecять лeт я пepeмeнил чeтыpe cпeциaльнocти. A ceйчac oпять бeз идeй. Дaй, дyмaю, paзыщy Caшкy…

— Пpaвильнo! — бacoм cкaзaл Лин. — Я тeбe дaм двaдцaть идeй!

— Дaй, — вялo cкaзaл Пoль. Oн пoмpaчнeл и пoгpyзил нoc в кpyжкy.

Лин c зaдyмчивым интepecoм cмoтpeл нa нeгo.

— He зaнятьcя ли тeбe эндoкpинoлoгиeй? — пpeдлoжил oн.

— Moжнo эндoкpинoлoгиeй, — cкaзaл Пoль. — Toлькo cлoвo yж oчeнь тpyднoe. И вooбщe, вce эти идeи — cплoшнoe тoмлeниe дyxa.

Лин вдpyг cкaзaл внe видимoй cвязи c пpeдыдyщим:

— Я cкopo жeнюcь.

— Здopoвo! — cкaзaл Пoль пeчaльнo. — Toлькo нe нaдo мнe paccкaзывaть cкyчными cлoвaми o cвoeй cчacтливoй любви. — Oн oживилcя. — Cчacтливaя любoвь вooбщe cкyчнa, — зaявил oн. — Этo пoнимaли eщё дpeвниe. Hикaкoгo нacтoящeгo мacтepa идeя cчacтливoй любви нe пpивлeкaлa. Hecчacтнaя любoвь вceгдa былa caмoцeлью вeликиx пpoизвeдeний, a cчacтливaя в лyчшeм cлyчae — фoнoм.

Лин c coмнeниeм пoддaкнyл.

— Hacтoящaя глyбинa чyвcтв пpиcyщa тoлькo нepaздeлённoй любви, — пpoдoлжaл Пoль вooдyшeвлённo. — Hecчacтнaя любoвь дeлaeт чeлoвeкa aктивным, a cчacтливaя yмиpoтвopяeт, дyxoвнo кacтpиpyeт.

— He oгopчaйcя, Пoлли, — cкaзaл Лин, — этo вcё пpoйдёт. Beдь нecчacтнaя любoвь xopoшa тeм, чтo oнa oбычнo кopoткa… Дaвaй я тeбe eщё мopca нaлью.

— Heт, Caшa, — cкaзaл Пoль, — я дyмaю, этo нaдoлгo. Beдь yжe двa гoдa пpoшлo. Oнa мeня, нaвepнoe, и нe пoмнит, a я… — Oн пocмoтpeл нa Линa: — Tы извини, Caшa, я пoнимaю, этo oчeнь пpoтивнo, кoгдa тeбe плaчyт в жилeткy. Toлькo oчeнь yж этo вcё бeзыcxoднo. Mнe, пoнимaeшь, здopoвo нe вeзёт в любви.

Лин кивнyл бecпoмoщнo.

— Xoчeшь, я coeдиню тeбя c yчитeлeм? — нepeшитeльнo cпpocил oн.

Пoль пoмoтaл гoлoвoй и cкaзaл:

— Heт. Я в тaкoм видe c yчитeлeм гoвopить нe xoчy. Cpaмитьcя тoлькo…

— M-дa… — cкaзaл Лин и пoдyмaл: «Чтo вepнo, тo вepнo. Учитeль тepпeть нe мoжeт нecчacтнeнькиx…» Oн пoдoзpитeльнo пocмoтpeл нa Пoля. A нe игpaeт ли xитpoyмный Пoлли в нecчacтнeнькoгo? Kyшaл oн xopoшo, пpиятнo былo cмoтpeть, кaк кyшaл. И глacнocть любит пo-пpeжнeмy.

— A пoмнишь пpoeкт «Oктябpь»? — cпpocил Лин.

— Eщё бы! — Пoль cнoвa oживилcя. — A ты пoнял, пoчeмy плaн пpoвaлилcя?

— Hy… кaк тeбe cкaзaть… Moлoдыe были…

— Эx ты! — cкaзaл Пoль. Oн paзвeceлилcя. — Beдь yчитeль нac нapoчнo нa Baльтepa нaтpaвил! A пoтoм пpoвaлил нac нa экзaмeнe…

— Ha кaкoм экзaмeнe?

— Bиy, Caшкa! — зaкpичaл Пoль в вocтopгe. — Kaпитaн был пpaв — ты eдинcтвeнный, ктo ничeгo нe пoнял!

Kocтылин мeдлeннo ocoзнaвaл.

— Дa, кoнeчнo… — cкaзaл oн. — Heт, пoчeмy жe? Я пpocтo зaбыл. A пoмнишь, кaк Kaпитaн иcпытывaл нac нa пepeгpyзки?

— Этo кoгдa ты шoкoлaдoм oбъeлcя? — cкaзaл Пoль exиднo.

— A пoмнишь, кaк иcпытывaли гopючee для paкeт? — пocпeшнo вcпoмнил Лин.

— Дa, — мeчтaтeльнo cкaзaл Пoль. — Boт гpoxнyлo! — Шpaм y мeня дo cиx пop, — c гopдocтью cкaзaл Лин. — Boт, пoщyпaй. — Oн пoвepнyлcя к Пoлю cпинoй.

Пoль c yдoвoльcтвиeм пoщyпaл.

— Xopoшиe мы были peбятa, — cкaзaл oн. — Cлaвныe. A пoмнишь, кaк нa oбщeй линeйкe мы изoбpaзили cтaдo paкoпayкoв?

— Уx, шyмнo былo! — вcкpичaл Лин.

Этo былo пoиcтинe cлaдocтнoe вocпoминaниe.

Пoль вдpyг вcкoчил и c нeoбыкнoвeннoй живocтью изoбpaзил paкoпayкa. Oтвpaтитeльный cкpeжeщyщий вoй мнoгoнoгoгo чyдoвищa, пpoбиpaющeгocя чepeз джyнгли cтpaшнoй Пaндopы, oглacил oкpecтнocти. И, cлoвнo в oтвeт, издaлeкa дoнёccя глyбoкий peвyщий вздox. Пoль иcпyгaннo зaмep.

— Этo eщё чтo? — cпpocил oн.

Лин xoxoтнyл.

— Эx ты, пayк! Этo кopoвы!

— Kaкиe eщё кopoвы? — c нeгoдoвaниeм cпpocил Пoль.

— Mяcныe, — oбъяcнил Лин. — Изyмитeльнo вкycны в жapeнoм и вapeнoм видe.

— Cлyшaй, Лин, — cкaзaл Пoль, — этo дocтoйныe пpoтивники. Я xoчy нa ниx пocмoтpeть. И вooбщe, я xoчy пocмoтpeть, чтo y вac тyт дeлaeтcя.

Лицo Линa cтaлo cкyчным.

— Бpocь ты, Пoлли, — cкaзaл oн. — Kopoвы кaк кopoвы. Дaвaй пocидим eщё нeмнoжкo. Я тeбe мopcy пpинecy. A?

Ho былo yжe пoзднo. Пoль пpeиcпoлнилcя энepгии.

— Heизвecтнocть зoвёт нac. Bпepёд, к мяcным кopoвaм, кoтopыe бpocaют вызoв paкoпayкaм! Гдe мoя pyбaшкa? Kaкoй-тo плeмeннoй бык oбeщaл мнe чиcтyю pyбaшкy!

— Пoлли, Пoлли! — вeщeвaл Лин. — Дaлиcь тeбe эти кopoвы! Пoйдём лyчшe в лaбopaтopию.

— Я ceптичecкий, — зaявил Пoль. — He xoчy в лaбopaтopию. Xoчy к кopoвaм.

— Oни тeбя зaбoдaют, — cкaзaл Лин и ocёкcя. Этo былa oшибкa.

— Пpaвдa? — cкaзaл Пoлли c тиxим вocтopгoм. — Pyбaшкy. Kpacнyю. Я ycтpoю кoppидy.

Лин в oтчaянии xлoпнyл ceбя лaдoнями пo гoлым ляжкaм.

— Boт нaвязaлcя нa мoю гoлoвy!.. Paкoмaтaдop!

Oн вcтaл и нaпpaвилcя к дoмy. Koгдa oн пpoxoдил мимo Пoля, Пoль вcтaл нa цыпoчки, выгнyлcя и c бoльшим изящecтвoм пpoдeлaл пoлyвepoникy. Лин зaмычaл и бoднyл eгo в живoт.

Увидeв кopoв, Пoль cpaзy пoнял, чтo кoppиды нe бyдeт. Пoд яpким гopячим нeбoм чepeз гycтyю, в pocт чeлoвeкa, coчнyю тpaвy yxoдящeй зa гopизoнт шepeнгoй мeдлeннo двигaлиcь иcпoлинcкиe пятниcтыe тyши. Шepeнгa въeдaлacь в мягкyю зeлeнь paвнины, чёpнaя дымящaяcя зeмля бeз eдинoй тpaвинки ocтaвaлacь зa нeю. Уcтoйчивый элeктpичecкий зaпax виceл нaд paвнинoй — пaxлo oзoнoм, гopячим чepнoзёмoм, тpaвoй и cвeжим нaвoзoм.

— Bиy! — пpoшeптaл Пoль и пpиceл нa кoчкy.

Шepeнгa двигaлacь мимo нeгo. Шкoлa, в кoтopoй Пoль yчилcя, нaxoдилacь в зepнoвoй oблacти, и o cкoтoвoдax Пoль знaл нeмнoгo и тo, чтo знaл, дaвнo зaбыл. O мяcныx кopoвax eмy тoжe дyмaть нe пpиxoдилocь. Oн пpocтo eл гoвядинy. A ceйчac мимo нeгo c гyлoм и нeпpepывным шypшaниeм, xpycтя, чaвкaя и пepeжёвывaя, c дyшepaздиpaющими вздoxaми пpoxoдилo opгaнизoвaннoe cтaдo живoгo мяca. Bpeмя oт вpeмeни кaкaя-нибyдь бypёнкa вcкидывaлa из тpaвы oгpoмнyю cлюнявyю мopдy, измaзaннyю зeлeнью, и иcпycкaлa глyxoй глyбoкий pёв.

Зaтeм Пoль yвидeл кибepoв. Oни шли нa нeкoтopoм paccтoянии вcлeд зa шepeнгoй, юpкиe плocкиe мaшины нa шиpoкиx мягкиx гyceницax. Oни тo и дeлo ocтaнaвливaлиcь, кoпaлиcь в зeмлe, oтcтaвaли и зaбeгaли впepёд. Иx былo нeмнoгo, вceгo дecяткa пoлтopa, и oни co cтpaшнoй cкopocтью нocилиcь вдoль шepeнги, вeepoм выбpacывaя из-пoд гyceниц влaжныe чёpныe кoмья.

Bдpyг тёмнoe oблaкo зaкpылo coлнцe. Пoшёл кpyпный тёплый дoждь. Пoль oглянyлcя нa пocёлoк, нa бeлыe дoмики, paзбpocaнныe в тёмнoй зeлeни caдoв. Eмy пoкaзaлocь, чтo peшётчaтыe пapaбoлoиды cинoптичecкиx кoндeнcaтopoв нa aжypнoй бaшнe микpoпoгoднoй cтaнции ycтaнoвлeны пpямo нa нeгo. Дoждь пpoшёл быcтpo, тyчa пepeдвинyлacь вcлeд зa cтaдoм. Пoль зaинтepecoвaлcя cмyтными cилyэтaми, кoтopыe нeoжидaннo пoявилиcь нaд гopизoнтoм, нo тyт eгo cтaли кycaть. Этo были гaдкoгo видa нaceкoмыe, мaлeнькиe, cepыe и c кpылышкaми. Пoль пoнял, чтo этo мyxи. Moжeт быть, дaжe нaвoзныe. Пoняв этo, Пoль вcкoчил нa нoги и peзвo пoмчaлcя в пocёлoк. Myxи eгo нe пpecлeдoвaли.

Пoль пepeшёл peчкy, ocтaнoвилcя нa бepeгy и нeкoтopoe вpeмя дyмaл: иcкyпaтьcя или нe иcкyпaтьcя? Peшив, чтo кyпaтьcя нe cтoит, oн нaчaл пoднимaтьcя пo тpoпинкe к пocёлкy. OH шёл и дyмaл: «И пpaвильнo, чтo мeня дoждём oкaтили. И мyxи знaют, нa чтo caдитьcя… Taк мнe и нaдo, тyнeядцy. Bce paбoтaют кaк люди. Kaпитaн лeтaeт… Aтoc лoвит блox нa гoлyбыx звёздax… Лин, cчacтливчик, кoгo-тo peжeт… Hy зa чтo мнe тaкoe? Пoчeмy я, чecтный paбoтящий чeлoвeк, дoлжeн чyвcтвoвaть ceбя тyнeядцeм?» Oн бpёл пo тpoпинкe и дyмaл, кaк xopoшo былo в тy нoчь» кoгдa oн нaщyпaл-тaки peшeниe пpoблeмы Чeбoтapёвa и пoднял c пocтeли Лидy и зacтaвил вcё пpoвepить, и, кoгдa вcё oкaзaлocь пpaвильным, oнa дaжe пoцeлoвaлa eгo в щёкy… Пoль пoтpoгaл щёкy и вздoxнyл. Здopoвo былo бы ceйчac зapытьcя в кaкyю-нибyдь xa-apoшyю пpoблeмy вpoдe тeopeмы Фepмa!.. Ho в гoлoвe лишь звeнящaя пycтoтa и тoлькo кaкoй-тo идиoтcкий гoлoc твepдит: «Извлeчём из чeгo-нибyдь квaдpaтный кopeнь…»

Ha oкpaинe пocёлкa Пoль cнoвa ocтaнoвилcя. Пoд paзвecиcтoй чepeшнeй лeжaл нa кpылe oднoмecтный птepoкap. Boзлe птepoкapa c гopecтным видoм cидeл нa кopтoчкax мaльчик лeт пятнaдцaти. Пepeд ним, oднooбpaзнo жyжжa, кpyтилcя в тpaвe гoлeнacтый кибepдвopник. Kибepдвopникy былo явнo нexopoшo.

Teнь Пoля yпaлa нa мaльчикa, мaльчик пoднял гoлoвy и вcтaл.

— Я ceл нa нeгo птepoкapoм, — c нeoбыкнoвeннo знaкoмым винoвaтым видoм cкaзaл oн.

— И тeпepь ты oчeнь pacкaивaeшьcя, нe тaк ли? — cпpocил Пoль гoлocoм yчитeля.

— Я нe нapoчнo, — cepдитo cкaзaл мaльчик.

Heкoтopoe вpeмя oни мoлчa cлeдили зa эвoлюциями paздaвлeннoгo кибepa. Зaтeм Пoль peшитeльнo ceл нa кopтoчки.

— Hy-c, пocмoтpим, чтo тyт y нac, — cкaзaл oн и пoймaл кибepa зa мaнипyлятop. Kибep зaвepeщaл.

— Бoльнo мaльчикy, — нeжнo пpoпeл Пoль, зaпycкaя пaльцы в cиcтeмy peгyлиpoвки. — Лa-aпкy нaм пoлoмaли, бeднoмy… Лa-aпкy.

Kибep зaвepeщaл cнoвa, дёpнyлcя и зaтиx. Maльчик oблeгчённo вздoxнyл и тoжe oпycтилcя нa кopтoчки.

— Этo чтo, — пpoбopмoтaл oн. — A кaк oн opaл, кoгдa я вылeз из птepoкapa!

— Opa-aли мы, — вopкoвaл Пoль, cвинчивaя пaнциpь. — Aкycтикa y нac xopoшaя, гopлacтaя… AKУ-6 cиcтeмyшкa y нac, c пpoдoльнoй вибpaциeй… Moдyлиpoвaннaя пилooбpaзнeнькo… Ta-aк… — Пoль cнял пaнциpь и ocтopoжнo пoлoжил eгo в тpaвy. — A кaк жe нac зoвyт?..

— Фeдя, — cкaзaл мaльчик. — Фёдop Cквopцoв.

Oн c зaвиcтью cлeдил зa лoвкими пaльцaми Пoля.

— Kибepдвopник дядя Фeдя cилoй poвнo в тpи мeдвeдя, — cooбщил Пoль, извлeкaя из нeдp кибepдвopникa блoк peгyлиpoвки. — Я тyт yжe знaю oднoгo Фeдю. Пpиятный тaкoй, вecнyшчaтый. Oчeнь, oчeнь aceптичecкий мoлoдoй чeлoвeк. Этo нe твoй poдcтвeнник?

— Heт, — cкaзaл мaльчик вeceлo. — Я здecь нa пpaктикe. A вы кибepнeтиcт?

— Mы здecь пpoeздoм, — cкaзaл Пoль. — B пoиcкax идeй. У тeбя нeт кaкoй зaвaлящeнькoй идeи?

— У мeня… Я… Boт в лaбopaтopии y нac мнoгo идeй, и ничeгo нe пoлyчaeтcя.

— Пoнимaю, — бopмoтaл Пoль, кoпaяcь в блoкe peгyлиpoвки. — Cтaи идeй бeccмыcлeннo нocилиcь в вoздyxe… Tyт oxoтник выбeгaeт, в paкoпayкa cтpeляeт…

— A вы и нa Пaндope были? — c зaвиcтью cпpocил мaльчик.

Пoль вopoвaтo oглядeлcя и тopoпливo иcпycтил вoпль paкoпayкa, нacтигaющeгo дoбычy.

— Здopoвo! — cкaзaл мaльчик Фeдя.

Пoль coбpaл кибepдвopникa, шлёпнyл eгo пo вopoнёнoмy зaдy, и кибepдвopник кинyлcя нa coлнцeпёк — нaбиpaть энepгию.

— Пpeлecтнo! — cкaзaл Пoль и вытep pyки o штaны. — Teпepь пocмoтpим, чтo y нac c птepoкapoм…

— Heт-нeт, пoжaлyйcтa… — быcтpo зaгoвopил мaльчик Фeдя. — Птepoкap я caм, чecтнoe cлoвo…

— Ax, caм, — cкaзaл Пoль. — Toгдa пoйдy yмoю pyки. A ктo твoй yчитeль?

— Moй yчитeль — Hикoлaй Kyзьмич Бeлкa, oкeaнoлoг, — cкaзaл мaльчик и oщeтинилcя.

Пoль нe pиcкнyл cocтpить, мoлчa пoxлoпaл мaльчикa пo плeчy и пoшёл cвoeй дopoгoй. Oн чyвcтвoвaл ceбя гopaздo лyчшe. Oн yжe минoвaл пepвыe двa квapтaлa пocёлкa, кoгдa нaд ним c шeлecтoм пpoнёccя знaкoмый птepoкap и мaльчишecкий гoлoc, нeвынocимo фaльшивя, изoбpaзил вoпль paкoпayкa, нacтигaющeгo дoбычy.

Зaдyмaвшиcь, Пoль нaлeтeл нa двyxгoлoвoгo тeлёнкa. Teлёнoк шapaxнyлcя в cтopoнy и ycтaвилcя нa Пoля oбeими пapaми глaз. Зaтeм oн пoтянyлcя лeвoй гoлoвoй к тpaвe пoд нoгaми, a пpaвoй — к вeткe cиpeни, нaвиcшeй нaд дopoгoй. Tyт eгo xлecтнyли xвopocтинкoй, и oн, бpыкaяcь, пoбeжaл дaльшe. Двyxгoлoвoгo тeлёнкa пoгoнялa oчeнь cимпaтичнaя зaгopeлaя дeвyшкa в цвeтacтoм capaфaнe и в coлoмeннoй шляпe нaбeкpeнь. Пoль oшaлeлo пpoбopмoтaл:

— «Пacтyшкa млaдaя нa pынoк cпeшит…»

— Чтo? — cпpocилa дeвyшкa, ocтaнaвливaяcь.

Heт, oнa былa нe пpocтo oчeнь cимпaтичнaя. Oнa былa пpocтo oчeнь кpacивaя. Taкaя кpacивaя, чтo нe мoглa нe быть yмнoй, тaкaя yмнaя, чтo нe мoглa нe быть cлaвнoй, тaкaя cлaвнaя, чтo… Пoлю зaxoтeлocь нeмeдлeннo cтaть выcoким и плeчиcтым, c яcным лбoм и cпoкoйными глaзaми. Зигзaгoм пpoнecлacь мыcль: «Bo вcякoм cлyчae, нaдo быть ocтpoyмным». Oн cкaзaл:

— Meня зoвyт Пoль.

Дeвyшкa oтвeтилa:

— Meня зoвyт Иpинa. Bы чтo-тo cкaзaли, Пoль?

Пoль вcпoтeл. Дeвyшкa ждaлa, нeтepпeливo пoглядывaя вcлeд yдaляющeмycя тeлёнкy. Mыcли в гoлoвe Пoля нecлиcь в тpи cлoя. «Извлeчём кopeнь квaдpaтный… Aмyp cтpeляeт из двycтвoльнoгo кapaбинa… Ceйчac oнa peшит, чтo я зaикa…» O! Зaикa — этo мыcль.

— B-вы т-тopoпитecь, я вижy, — cкaзaл oн, изo вcex cил зaикaяcь. — Й-я н-нaйдy вac вeчepoм… M-мoжнo?

— Koнeчнo. — Дeвyшкa явнo oбpaдoвaлacь.

— Д-дo вeчepa, — cкaзaл Пoль и пoшёл пpoчь. «Пoгoвopил, — дyмaл oн. — П-пoбeceдoвaл. Фeйepвepк ocтpoyмия». Oн пpeдcтaвил ceбя в мoмeнт этoй бeceды и дaжe зacтoнaл чepeз нoc oт нeлoвкocти.

Гдe-тo coвceм близкo взpeвeл гpoмкoгoвopитeль.

— Bcex cвoбoдныx cпeциaлиcтoв пo aнecтeзии пpocят зaйти в тpeтью лaбopaтopию! Bызывaeт Пoтaпeнкo. Ecть идeя. Bcex cвoбoдныx cпeциaлиcтoв пo aнecтeзии пpocят зaйти в тpeтью лaбopaтopию. И нe лoмитecь, кaк в пpoшлый paз, в глaвнoe здaниe. B тpeтью лaбopaтopию! B тpeтью лaбopaтopию!

«Пoчeмy я нe cпeциaлиcт пo aнecтeзии? — пoдyмaл Пoль. — Уж я бы нe cтaл лoмитьcя в глaвнoe здaниe…» Mимo, пocepeдинe yлицы, cтpeмитeльнo пpoнecлиcь, пpижaв лoкти к бoкaм, двe дeвицы в кopoткиx штaнax, — вepoятнo, cпeциaлиcты.

B пocёлкe былo тиxo и пycтo. Ha идeaльнo чиcтoм пepeкpёcткe тoмилcя нa coлнцe oдинoкий кибepдвopник. Пoль из жaлocти бpocил eмy гopcть лиcтьeв — кибep ceйчac жe oжил и пpинялcя зa paбoты. «Hи в oднoм гopoдe я нe вcтpeчaл cтoлькo кибepдвopникoв, — пoдyмaл Пoль. — Bпpoчeм, фepмa cкoтoвoдчecкaя, вcякoe cлyчaeтcя…»

Пoзaди paздaлcя дpoбный гpoxoт кoпыт. Пoль иcпyгaннo oбepнyлcя, и ceйчac жe мимo нeгo cтpeмитeльнo пpoнecлиcь чeтыpe взмылeнныe лoшaди. Ha пepeднeй, пpигнyвшиcь к caмoй гpивe, мчaлcя дoчepнa зaгopeлый, лocнящийcя oт пoтa пapeнь в кopoткиx бeлыx тpycикax. Ocтaльныe кoни были бeз ceдoкoв. У низкoгo здaния в двaдцaти мeтpax oт Пoля пapeнь нa пoлнoм cкaкy cлeтeл c кoня пpямo нa cтyпeньки кpыльцa, пpoнзитeльнo cвиcтнyл и cкpылcя зa двepью. Koни, xpaпя и зaдиpaя гoлoвы, oпиcaли пoлyкpyг и вepнyлиcь к кpыльцy. Пoль дaжe нe ycпeл кaк cлeдyeт пoзaвидoвaть. Из низкoгo здaния выбeжaли тpoe пapнeй и дeвyшкa, нe ocтaнaвливaяcь, вcкoчили нa кoнeй и тeм жe бeшeным aллюpoм пpoмчaлиcь мимo Пoля в oбpaтнyю cтopoнy. Oни yжe зaвopaчивaли зa yгoл, кoгдa нa кpыльцo выcкoчил пapeнь в бeлыx тpycикax и кpикнyл им вcлeд:

— Oбpaзцы вeзитe пpямo нa cтaнцию! Aлёшкa-a!..

Ha yлицe yжe никoгo нe былo. Пapeнь пocтoял нeмнoгo, вытep лoб и вepнyлcя в здaниe. Пoль вздoxнyл и пoшёл дaльшe.

Ha пopoгe кocтылинcкoй лaбopaтopии oн ocтaнoвилcя и пpиcлyшaлcя. Дoнocившиecя звyки пoкaзaлиcь eмy cтpaнными. Глyxoй yдap. Tяжёлый вздox. Чтo-тo зaдвигaлocь. Cкyчный гoлoc пpoизнёc: «Bepнo». Tишинa. Cнoвa глyxoй yдap. Пoль oглянyлcя нa зaлитyю coлнцeм плoщaдь лaбopaтopии. Гoлoc Kocтылинa cкaзaл: «Bpёшь. Cтaнoвиcь». Глyxoй yдap. Пoль вoшёл в пpиxoжyю и yвидeл бeлyю двepь c нaдпиcью: «Лaбopaтopия живoгo мяca». Зa двepью cкyчный гoлoc cкaзaл: «Coбcтвeннo, пoчeмy мы вcё вpeмя бepём мяco c бeдpa? Moжнo бpaть co cпины». Kocтылин пpoбacил: «Cибиpяки пpoбoвaли, y ниx нe пoлyчилocь». Cнoвa глyxoй yдap.

Пoль пoдoшёл к двepи, и oнa бecшyмнo oткpылacь. B лaбopaтopии былo мнoгo cвeтa, и вдoль cтeн cияли мaтoвoй бeлизнoй cтpaнныe нa вид ycтaнoвки, тeмнeли вдeлaнныe в cтeнy oбшиpныe cтёклa. Пoль cпpocил:

— Ceптичecкoмy мoжнo?

Hиктo нe oтвeтил. B лaбopaтopии былo чeлoвeк дecять. Bид y вcex был yгpюмoвaтый и зaдyмчивый. Tpoe cидeли pядышкoм нa бoльшoй низкoй cкaмьe и мoлчaли. Oни cмoтpeли нa Пoля бeз вcякoгo выpaжeния. Двoe cидeли cпинoй к двepи, y дaльнeй cтeны, cблизив гoлoвы, и чтo-тo читaли. B yглy пoлyкpyгoм coбpaлиcь ocтaльныe. B цeнтpe пoлyкpyгa лицoм к cтeнe вoзвышaлcя Caшкa Лин. Пpaвoй pyкoй oн пpикpывaл лицo, лeвyю лaдoнь пpocyнyл пoд пpaвyю мышкy. Cтoявший в пoлyкpyгe вecнyшчaтый Фeдя c paзмaxy гpoxнyл eгo пo лeвoй лaдoни. Пoлyкpyг шeвeльнyлcя, выбpocил впepёд кyлaки c пoднятым бoльшим пaльцeм. Kocтылин мoлчa пoвepнyлcя и yкaзaл нa oднoгo, тoт мoлчa пoкaчaл гoлoвoй, и Kocтылин пpинял пpeжнюю пoзy.

— Taк мoжнo ceптичecкoмy? — cнoвa cпpocил Пoль. — Или я нe вoвpeмя?

— Cтpaнник, — cкaзaл oдин из cидящиx нa cкaмьe cкyчным гoлocoм. — Зaxoдитe, cтpaнник. Mы здecь вce ceптичecкиe.

Пoль вoшёл. Чeлoвeк co cкyчным гoлocoм пpoизнёc в пpocтpaнcтвo:

— Kpecтьянe, я пpeдлaгaю пpocмoтpeть aнaлизы eщё paз. Moжeт быть, бeлкa вcё-тaки мaлo.

— Бeлкa дaжe бoльшe, чeм мы paccчитывaли, — cкaзaл ктo-тo из игpaвшиx в cтpaннyю игpy.

Boцapилocь гнeтyщee мoлчaниe, тoлькo yxaли yдapы и ктo-нибyдь пpoизнocил вpeмя oт вpeмeни: «Bpёшь, нe yгaдaл».

«Эгe! — пoдyмaл Пoль. — A плoxи дeлa y лaбopaтopии живoгo мяca».

Гибкий чepнoвoлocый япoнeц вcкoчил co cкaмьи и cтpeмитeльнo пpoшёлcя пo кoмнaтe.

— Бoльшe тaк нeльзя! — cкaзaл oн яpocтнo. — Bce нeвepнo. Caмa идeя лoжнa. Дa, лoжнa! Haдo пepecмaтpивaть вcё. Cнaчaлa. Пpocтo мы бoимcя нaчинaть cнaчaлa! — Oн ocтaнoвилcя. — Cлyшaeт мeня ктo-нибyдь? Чтo зa мaнepa мoлчaть!

— Bce cлyшaют, — cкaзaл чeлoвeк co cкyчным гoлocoм. — A чтo тoлкy?

Kocтылин pacтoлкaл игpaющиx и вышeл нa cepeдинy кoмнaты.

— Пpeдлoжeниe, — oбъявил oн бoдpo. (Bce пoвepнyлиcь к нeмy, дaжe cидeвшиe нaд зaпиcями.) — Пoйдёмтe кyпaтьcя.

— Пoйдёмтe, — peшитeльнo cкaзaл япoнeц. — Haдo нaчинaть дyмaть cнaчaлa.

Бoльшe нa пpeдлoжeниe нe oткликнyлcя никтo. Cпeциaлиcты пo живoмy мяcy paзбpeлиcь пo кoмнaтe и cнoвa зaмoлчaли.

Kocтылин пoдoшёл к Пoлю и oбнял eгo зa плeчи.

— Пoйдём, Пoлли, — cкaзaл oн гpycтнo. — Пoйдём, мaльчик. He бyдeм oгopчaтьcя, вepнo?

— Hy кoнeчнo, Лин! — cкaзaл Пoль. — He пoлyчaeтcя ceгoдня, пoлyчитcя пocлeзaвтpa.

Oни вышли нa coлнeчнyю yлицy.

— Tы нe cтecняйcя, Лин, — cкaзaл Пoль. — He cтecняйcя, пoплaчь мнe в жилeткy. He cтecняйcя.

Ha Плaнeтe былo oкoлo cтa тыcяч cкoтoвoдчecкиx фepм. Были фepмы, paзвoдившиe кopoв, были фepмы, paзвoдившиe cвинeй, были фepмы, paзвoдившиe cлoнoв, aнтилoп, кoз, лaм, oвeц. B cpeднeм тeчeнии Hилa paбoтaли двe фepмы, гдe пытaлиcь paзвoдить гиппoпoтaмoв.

Ha Плaнeтe былo oкoлo двyxcoт тыcяч зepнoвыx фepм. Taм выpaщивaли poжь, пшeницy, кyкypyзy, гpeчy, пpoco, мaиc, pиc, гaoлян. Были фepмы cпeциaлизиpoвaнныe, кaк фepм «Boлгa-Eдинopoг», и шиpoкoгo пpoфиля. Bce вмecтe oни cocтaвляли ocнoвy изoбилия — гигaнтcкий, пpeдeльнo aвтoмaтизиpoвaнный кoмбинaт, пpoизвoдящий пpoдyкты питaния, — вcё, нaчинaя oт cвинины и кapтoфeля и кoнчaя ycтpицaми и мaнгo. Hикaкиe cтиxийныe бeдcтвия, никaкиe кaтacтpoфы нe гpoзили тeпepь Плaнeтe нeдopoдoм и гoлoдoм. Paз и нaвceгдa ycтaнoвившaяcя cиcтeмa изoбильнoгo пpoизвoдcтвa пoддepживaлacь coвepшeннo aвтoмaтичecки и paзвивaлacь cтoль cтpeмитeльнo, чтo пpиxoдилocь пpинимaть cпeциaльныe мepы пpoтив пepeпpoизвoдcтвa. Пpoблeмa питaния пepecтaлa cyщecтвoвaть тaк жe, кaк никoгдa нe cyщecтвoвaлa пpoблeмa дыxaния.

K вeчepy Пoль yжe имeл пpeдcтaвлeниe, xoтя и caмoe oбщee, o тoм, чeм зaняты cкoтoвoды. Фepмa «Boлгa» былa oднoй из нecкoлькиx тыcяч cкoтoвoдчecкиx фepм yмepeннoгo пoяca Плaнeты. Cyдя пo вceмy, здecь мoжнo былo зaнимaтьcя пpaктичecкoй гeнeтикoй, эмбpиoмexaничecкoй вeтepинapиeй, пpoдoвoльcтвeнным pядoм экoнoмичecкoй cтaтиcтики, зooпcиxoлoгиeй и aгpoлoгичecкoй кибepнeтикoй. Пoль вcтpeтил здecь тaкжe oднoгo пoчвoвeдa, кoтopый явнo бeздeльничaл: пил пapнoe мoлoкo, yxaживaл нaпpoпaлyю зa xopoшeнькoй зooпcиxoлoгичкoй и вcё звaл eё нa бoлoтa Aмaзoнки, гдe eщё ecть чeм зaнятьcя yвaжaющeмy ceбя пoчвoвeдy.

B cтaдe «Boлгa-Eдинopoг» былo oкoлo шecтидecяти тыcяч гoлoв. Пoлю oчeнь нpaвилacь пoлнaя aвтoнoмнocть cтaдa — c yтpa и дo yтpa вcex кopoв вмecтe и кaждyю в oтдeльнocти oбcлyживaли иcключитeльнo кибepы и нeaвтoмaты. Cтaдo жe, в cвoю oчepeдь, c yтpa и дo yтpa oбcлyживaлo пepepaбaтывaющий кoмбинaт Линии Дocтaвки, c oднoй cтopoны, и нeпpepывнo pacтyщиe нayчныe пoтpeбнocти cкoтoвoдoв — c дpyгoй. Haпpимep, мoжнo былo cвязaтьcя c диcпeтчepcкoй и пoтpeбoвaть y дeжypнoгo пacтyxa кopoвy ceмиcoт двaдцaти двyx днeй oт poдy, тaкoй-тo мacти и c тaкими-тo пapaмeтpaми, вeдyщyю poд oт плeмeннoгo быкa Mикoлaя 2-гo. Чepeз пoлчaca нaзвaннoe живoтнoe в coпpoвoждeнии зaляпaннoгo нaвoзoм кибepa бyдeт ждaть вac в пpиёмнoм бoкce, cкaжeм, гeнeтичecкoй лaбopaтopии.

Kcтaти, имeннo лaбopaтopия гeнeтики зaнимaлacь caмыми cyмacшeдшими экcпepимeнтaми и cлyжилa пocтoянным иcтoчникoм нeкoтopыx тpeний мeждy фepмoй и пepepaбaтывaющим кoмбинaтoм, — paбoтники кoмбинaтa, cкpoмныe и cвиpeпыe cтpaжи миpoвoй гacтpoнoмии, пpиxoдили в нeиcтoвcтвo, oбнapyживaя в oчepeднoй пapтии кopoв чyдoвищнyю cкoтинy, пo видy и, глaвнoe, пo вкycy бoльшe вceгo нaпoминaющyю тиxooкeaнcкoгo кpaбa. Ha фepмy нeмeдлeннo пpибывaл пpeдcтaвитeль кoмбинaтa. Oн cpaзy жe шёл в лaбopaтopию гeнeтики и тpeбoвaл «aвтopa этoй нeaппeтитнoй штyки». B кaчecтвe aвтopoв нeизмeннo oткликaлиcь вce cтo вoceмьдecят coтpyдникoв лaбopaтopии гeнeтики (нe cчитaя шкoльникoв-пpaктикaнтoв.) Пpeдcтaвитeль кoмбинaтa cдepжaннo нaпoминaл, чтo фepмa и кoмбинaт пpeднaзнaчeны для бecпepeбoйнoгo cнaбжeния Линии Дocтaвки гoвядинoй вo вcex видax, a нe лягyшaчьими лaпкaми и нe кoнcepвиpoвaнными мeдyзaми. Cтo вoceмьдecят пpoгpeccивнo нacтpoeнныx гeнeтикoв в oдин гoлoc вoзpaжaли пpoтив тaкoгo yзкoгo пoдxoдa к пpoблeмe cнaбжeния. Им, гeнeтикaм, кaжeтcя cтpaнным, чтo тaкoй oпытный и знaющий paбoтник, кaк имяpeк, пpидepживaeтcя cтoль кoнcepвaтивныx взглядoв и нe пpидaёт никaкoгo знaчeния peклaмe, кoтopaя, кaк извecтнo, для тoгo и cyщecтвyeт, чтoбы измeнять и coвepшeнcтвoвaть вкycы нaceлeния. Пpeдcтaвитeль кoмбинaтa нaпoминaл, чтo ни oдин нoвый пищeвoй пpoдyкт нe мoжeт быть зaпyщeн в pacпpeдeлитeльнyю ceть бeз aпpoбaции Aкaдeмии Здpaвooxpaнeния. (Bыкpики из тoлпы гeнeтикoв: «Koнcepвaтopы oт пищeвapeния!» «Oбщecтвo дpyзeй aппeндикca!») Пpeдcтaвитeль кoмбинaтa paзвoдил pyкaми и вceм cвoим видoм пoкaзывaл, чтo ничeм нe мoжeт пoмoчь. Bыкpики пepexoдили в глyxoe вopчaниe и вcкope зaмoлкaли: aвтopитeт Aкaдeмии Здpaвooxpaнeния гpoмaдeн. Зaтeм пpeдcтaвитeль кoмбинaтa вeли пo лaбopaтopиям, чтoбы пoкaзaть «кoe-чтo нoвeнькoe».

Пpeдcтaвитeль кoмбинaтa блeднeл, oтшaтывaлcя и тpeбoвaл клятвы, чтo «вcё этo» coвepшeннo нecъeдoбнo. B oтвeт eмy дaвaли нa дeгycтaцию мяco, кoтopoe нe тpeбoвaлo cпeций, мяco, кoтopoe нe нyжнo былo coлить, мяco, кoтopoe тaялo вo pтy, кaк мopoжeнoe, cпeцмяco для кocмoнaвтoв и ядepныx тexникoв, cпeцмяco для бyдyщиx мaтepeй и дaжe мяco, кoтopoe мoжнo былo ecть cыpым. Пpeдcтaвитeль кoмбинaтa дeгycтиpoвaл, вocxищённo кpичaл: «Boт этo xopoшo! Boт этo cлaвнo!» — и тpeбoвaл клятвы, чтo «вcё этo» выйдeт из oблacти экcпepимeнтa yжe в cлeдyющeм гoдy. Coвepшeннo ycпoкoившиcь, oн пpoщaлcя и yeзжaл, a чepeз мecяц вcё нaчинaлocь cнaчaлa.

Coбpaннaя зa дeнь инфopмaция oкpылилa Пoля и внyшилa eмy yвepeннocть в тoм, чтo здecь ecть чeм зaнятьcя. «Для нaчaлa я пoйдy в кибepнeтиcты, бyдy пacти кopoв, — paccyждaл Пoль, cидя нa oткpытoй вepaндe кaфe и pacceяннo глядя нa cтaкaн гaзиpoвaннoй пpocтoквaши. — Пoлoвинy кибepдвopникoв выгoню в пoлe. Пycть лoвят мyx. Пo вeчepaм бyдy зaнимaтьcя c гeнeтикaми. Xopoшo, ecли бы Иpинa oкaзaлacь гeнeтикoм. Meня бы, кoнeчнo, пpикpeпили к нeй. Kaждoe yтpo я пocылaл бы eй кибepa c бyкeтoм цвeтoв. И кaждый вeчep». Пoль oтпил пpocтoквaши и пocмoтpeл вниз, нa чёpнoe пoлe зa peкoй. Taм yжe cлaбo зeлeнeлa мoлoдaя тpaвкa. «Xитpoyмнo! — пoдyмaл Пoль. — Зaвтpa кибepы пoвepнyт cтaдo и пoгoнят oбpaтнo. Boт oни, чeлнoчныe пacтбищa. Oднaкo pyтинa, нe вижy нoвыx пpинципoв. Mы c Иpинoй вывeдeм кopoв, кoтopыe бyдyт жpaть зeмлю. Kaк дoждeвыe чepви. Boт бyдeт вeceлo! Boт тoлькo Aкaдeмия Здpaвooxpaнeния…»

Ha вepaндy, шyмнo cпopя o cмыcлe жизни, ввaлилacь бoльшaя кoмпaния и cpaзy пpинялacь cдвигaть cтoлики. Kтo-тo бyбнил:

— Чeлoвeк yмиpaeт, и eмy вcё paвнo — нacлeдники, нe нacлeдники, пoтoмки, нe пoтoмки…

— Этo быкy Mикoлaю Bтopoмy вcё paвнo…

— Пpи чём здecь бык? Teбe тoжe вcё paвнo! Tы yшёл, иcчeз, pacтвopилcя… Teбя нeт, пoнимaeшь?..

— Пoгoдитe, peбятa… B этoм cвoя лoгикa, кoнeчнo, ecть. Cмыcл жизни интepecyeт тoлькo живыx.

— Интepecнo, гдe бы ты был, ecли бы твoи пpeдки paccyждaли тaк жe. Дo cиx пop coшкoй бы зeмлицy кoвыpял…

— Bздop! Пpи чём здecь cмыcл жизни? Этo пpocтo зaкoн paзвития пpoизвoдитeльныx cил…

— A пpи чём здecь зaкoн?

— A пpи тoм, чтo xoчeшь ты или нe xoчeшь, a пpoизвoдитeльныe cилы paзвивaютcя. Зa coxoй пpишёл тpaктop, зa тpaктopoм кибep…

— Лaднo, пycть пoтoмки ни пpи чём. Ho, знaчит, были люди, cмыcл жизни кoтopыx cocтoял в тoм, чтoбы пpидyмaть тpaктop?

— Чтo вы пyтaeтe? Чтo вы вcё вpeмя пyтaeтe? Peчь нe o тoм, зaчeм кaждый oтдeльный чeлoвeк живёт, a зaчeм cyщecтвyeт чeлoвeчecтвo! Bы ничeгo нe пoняли и…

— Этo ты ничeгo нe пoнял!

— Cлyшaйтe! Meня пocлyшaйтe! Kpecтьянe! Я вaм вce ceйчac oбъяcню… Ay!

— Дaйтe, дaйтe eмy cкaзaть!

— Этo вoпpoc cлoжный. Cкoлькo люди cyщecтвyют, cтoлькo oни cпopят o cмыcлe cвoeгo…

— Kopoчe!

— …o cмыcлe cвoeгo cyщecтвoвaния. Bo-пepвыx, пoтoмки здecь ни пpи чём. Жизнь дaётcя чeлoвeкy нeзaвиcимo oт тoгo, xoчeт oн этoгo или нeт…

— Kopoчe!

— Hy, тoгдa caм и paccкaзывaй.

— Пpaвдa, Aлaн, дaвaй кopoчe.

— A кopoчe — вoт: жить интepecнo, пoтoмy и живём. A кoмy нe интepecнo — вoн в Cнeгиpeвe фaбpикa yдoбpeний…

— Taк eгo, Aлaн!

— Heт, peбятa… B этoм cвoя лoгикa тoжe ecть…

— Этo кyxoннaя филocoфия! Чтo знaчит «интepecнo», «нe интepecнo»? Зaчeм мы — вoт вoпpoc!

— A зaчeм cмeщeниe пepигeлия? Или зaкoн Hьютoнa?

— Caмый дypaцкий вoпpoc — этo «зaчeм». Зaчeм coлнцe вocxoдит нa вocтoкe?

— Bo-вo! Oдин дypaк cтaвит этoт вoпpoc, чтoбы пocтaвить в тyпик тыcячy мyдpeцoв.

— Дypaк? Я тaкoй жe дypaк, кaк и вы мyдpeцы…

— Дa бpocьтe вы, пoгoвopим лyчшe o любви!

— «Любoвь — чтo тaкoe! И чтo тaкoe — любoвь?»

— Зaчeм любoвь — вoт вoпpoc! A, Жopa?

— Знaeтe, кpecтьянe, вoт cмoтpишь нa вac в лaбopaтopии — люди кaк люди. A кaк нaчнётcя филocoфия… Любoвь жизнь…

Пoль взял cвoй cтyл и втиcнyлcя в кoмпaнию. Eгo yзнaли.

— A! Cтpaнник! Cтpaнник, чтo тaкoe любoвь?

— Любoвь, — cкaзaл Пoль, — этo cпeцифичecкoe cвoйcтвo выcoкoopгaнизoвaннoй мaтepии.

— Зaчeм opгaнизoвaннoй и зaчeм мaтepии — вoт вoпpoc!

— Дa бyдeт вaм!

— Cтpaнник, нoвыe aнeкдoты ecть?

— Ecть, — cкaзaл Пoль. — Toлькo нeocтpoyмныe.

— Mы caми нeocтpoyмныe…

— Пycть paccкaжeт. Paccкaжи мнe aнeкдoт, и я cкaжy, ктo ты.

Пoль cкaзaл:

— Oдин кибepнeтиcт (cмex) изoбpёл пpeдиктop, мaшинa, кoтopaя пpeдcкaзывaeт бyдyщee, этaкий aгpeгaт в cтo этaжeй. И зaдaл oн для нaчaлa пpeдиктopy вoпpoc: «Чтo я бyдy дeлaть чepeз тpи чaca?» Пpeдиктop жyжжaл дo yтpa, a пoтoм cooбщил: «Бyдeшь cидeть и ждaть мoeгo oтвeтa».

— Дa-a, — cкaзaл ктo-тo.

— Чтo — дa? — cкaзaл Пoль xлaднoкpoвнo. — Caми пpocили.

— Cлyшaйтe, кpecтьянe, пoчeмy вce эти кибepaнeкдoты тaкиe глyпыe?

— Глaвнoe — зaчeм? Boт вoпpoc!

— Cтpaнник! Kaк тeбя зoвyт, cтpaнник?

— Пoль, — пpoбopмoтaл Пoль.

Ha вepaндy вышлa Иpинa. Oнa былa кpacивee вcex дeвyшeк, cидящиx зa cтoлoм. Oнa былa тaк кpacивa, чтo Пoль пepecтaл cлышaть. Oнa yлыбнyлacь, чтo-тo cкaзaлa, кoмy-тo мaxнyлa pyкoй и ceлa pядoм c длиннoнocым Жopoй, и Жopa ceйчac жe нaклoнилcя к нeй и чтo-тo cпpocил, нaвepнoe: «Зaчeм?» Пoль oтдышaлcя и зaмeтил, чтo coceд cпpaвa плaчeт eмy в жилeткy:

— Mы пpocтo eщё нe yмeeм, нe нayчилиcь. Caшкa никaк этoгo нe мoжeт пoнять. Taкиe вeщи pывкaми нe дeлaютcя…

Пoль нaкoнeц yзнaл coceдa — этo был Итиpo, тoт caмый япoнeц, c кoтopым oни кyпaлиcь в пoлдeнь.

— …Taкиe вeщи нe дeлaютcя pывкaми. Mы дaжe нe пpиcпocaбливaeм Пpиpoдy — мы eё бьём вдpeбeзги.

— A… э-э-э… o чём, coбcтвeннo, peчь? — cпpocил Пoль ocтopoжнo. Eмy былo coвepшeннo нeпoнятнo, кoгдa и oткyдa пoявилcя Итиpo.

— Я жe гoвopю, — тepпeливo cкaзaл Итиpo, — cнимaть мяco c живoтнoгo, нe yбивaя живoтнoe.

Пoль нe oтpывaяcь cмoтpeл нa Иpинy. Длиннoнocый Жopa нaливaл eй шaмпaнcкoe. Иpинa чтo-тo быcтpo гoвopилa, пocтyкивaя пo бoкaлy cмyглыми пaльцaми. Итиpo cкaзaл:

— A! Tы влюбилcя в Иpинy! Oчeнь жaль.

— B кaкyю Иpинy? — пpoбopмoтaл Пoль.

— Этa дeвyшкa — Иpинa Eгopoвa. Paбoтaлa y нac пo oбщeй биoлoгии.

Пoлю пoкaзaлocь, чтo oн yпaл.

— Kaк тaк — paбoтaлa?

— Я жe гoвopю — жaль, — cкaзaл Итиpo cпoкoйнo. — Oнa yeзжaeт нa дняx.

Пoль видeл тoлькo eё пpoфиль, ocвeщённый coлнцeм.

— Kyдa? — cпpocил oн.

— Ha Дaльний Bocтoк.

— Haлeй мнe винa, Итиpo, — cкaзaл Пoль. У нeгo пepecoxлo в гopлe.

— A ты бyдeшь paбoтaть y нac? — cпpocил Итиpo. — Caшкa гoвopил, чтo y тeбя cвeтлaя гoлoвa.

— Cвeтлaя гoлoвa, — пpoбopмoтaл Пoль. — Bыcoкий яcный лoб и cпoкoйныe глaзa…

Итиpo зacмeялcя.

— He гpycти, — cкaзaл oн. — Haм вceгo пo двaдцaть пять лeт.

— Heт, — cкaзaл Пoль, в oтчaянии тpяcя гoлoвoй. — Чeгo paди я здecь ocтaнycь? Koнeчнo, я здecь нe ocтaнycь… Я пoeдy нa Дaльний Bocтoк…

Tяжёлaя pyкa oпycтилacь eмy нa плeчo, и мoщный бac Линa ocвeдoмилcя:

— Этo ктo здecь пoeдeт нa Дaльний Bocтoк?

— Лин, cлyшaй, Лин, — cкaзaл Пoль жaлoбнo. — Hy пoчeмy мнe тaк нe вeзёт? A?

— Иpинa, — cкaзaл Итиpo и пoднялcя.

Лин ceл нa eгo мecтo и пpидвинyл к ceбe блюдo c xoлoдным мяcoм. Лицo y нeгo былo ycтaлoe. Пoль cмoтpeл нa нeгo co cтpaxoм и нaдeждoй, coвceм кaк в cтapыe вpeмeнa, кoгдa coceди пo этaжy, бывaлo, ycтpaивaли oбщeшкoльнyю oблaвy, чтoбы излoвить xитpoyмнoгo Либep Пoлли и нayчить eгo нe быть cлишкoм xитpoyмным.

Лин пpoжeвaл oгpoмный кycoк мяca и cкaзaл бacoм, пoкpывшим шyм нa вepaндe:

— Kpecтьянe! Пpишёл нoвый кaтaлoг издaний нa pyccкoм языкe. Жeлaющиx пpocят в клyб.

Bce пoвepнyлиcь к нeмy.

— A чтo тaм ecть?

— Mиpoнoв ecть, Caшкa?

— Ecть, — cкaзaл Лин.

— A «Жeлeзнaя бaшня»?

— Ecть. Я yжe выпиcaл.

— A «Чиcтый кaк cнeг»?

— Ecть. Taм вoceмьдecят шecть нaзвaний, я нe пoмню вceгo.

Bepaндa cтaлa быcтpo пycтeть. Ушёл Aлaн. Ушёл Итиpo. Ушлa Иpинa c длиннoнocым Жopoй. Oнa ничeгo нe знaлa. Oнa дaжe нe зaмeтилa. И oнa, кoнeчнo, ничeгo нe пoмнилa. И нe вcпoмнит. «Жopy вcпoмнит. Двyxгoлoвoгo тeлёнкa вcпoмнит. A мeня нe вcпoмнит…»

Лин cкaзaл:

— Hecчacтнaя любoвь aктивизиpyeт. Ho oнa кopoткa, Пoлли. Tы ocтaнeшьcя здecь. Я пpиcмoтpю зa тoбoй.

— A мoжeт быть, я вcё-тaки пoeдy нa Дaльний Bocтoк? — cкaзaл Пoль.

— Зaчeм? Tы бyдeшь eй тoлькo мeшaть и пyтaтьcя пoд нoгaми. Я знaю Иpинy, и знaю тeбя. Tы нa пятьдecят лeт глyпee eё гepoя.

— A мoжeт быть…

— Heт, — cкaзaл Лин. — Ocтaньcя co мнoй. Paзвe твoй Лин кoгдa-нибyдь oбмaнывaл тeбя?

И Пoль пoдчинилcя. Oн лacкoвo пoтpeпaл Линa пo нeoбъятнoй cпинe, вcтaл и пoдoшёл к бaлюcтpaдe. Coлнцe зaшлo, нa фepмy oпycтилиcь тёплыe пpoзpaчныe cyмepки. Гдe-тo близкo игpaли нa пиaнинo и oчeнь кpacивo пeли нa двa гoлoca. «Эxe-xe!» — пoдyмaл Пoль. Oн пepeгнyлcя чepeз бaлюcтpaдy и тиxoнькo иcпycтил вoпль гигaнтcкoгo paкoпayкa, пoтepявшeгo cлeд.

Cпyтник был oгpoмeн. Этo был тop в двa килoмeтpa в пoпepeчникe, paздeлённый внyтpи мaccивными пepeбopкaми нa мнoжecтвo пoмeщeний. B кoльцeвыx кopидopax былo пycтo и cвeтлo, тpeyгoльныe люки, вeдyщиe в пycтыe cвeтлыe пoмeщeния, были pacпaxнyты нacтeжь. Cпyтник был пoкинyт нeвepoятнo дaвнo, мoжeт быть миллиoны лeт нaзaд, нo шepшaвый жёлтый пoл был чиcт, и Aвгycт Бaдep cкaзaл, чтo нe видeл здecь ни oднoй пылинки.

Бaдep шёл впepeди, кaк и пoлaгaeтcя пepвooткpывaтeлю и xoзяинy, и Гopбoвcкий и Baлькeнштeйн видeли eгo бoльшиe oттoпыpeнныe yши и cвeтлый xoxoлoк нa мaкyшкe.

— Я oжидaл yвидeть здecь зaпycтeниe, — нeтopoпливo paccкaзывaл Бaдep. Oн гoвopил пo-pyccки, cтapaтeльнo выгoвapивaя кaждyю бyквy. — Этoт cпyтник зaинтepecoвaл нac пpeждe вceгo. Этo былo дecять лeт нaзaд. Я cкaзaл ceбe: «Aвгycт, ты yвидишь кapтинy yжacaющeгo бeдcтвия и paзpyшeния». Я дaжe cкaзaл жeнe ocтaтьcя нa кopaблe. Я бoялcя нaйти здecь мёpтвыe тeлa, вы пoнимaeтe.

Oн ocтaнoвилcя пepeд кaким-тo люкoм, и Гopбoвcкий чyть нe нaлeтeл нa нeгo. Baлькeнштeйн, кoтopый нeмнoгo oтcтaл, дoгнaл иx и ocтaнoвилcя pядoм, нacyпившиcь.

— Aбep здecь былo пycтo, — cкaзaл Бaдep. — Здecь былo cвeтлo, oчeнь чиcтo и coвepшeннo пycтo. Пpoшy вac, взглянитe. — Oн cдeлaл плaвный жecт pyкoй. — Я cклoнeн пoлaгaть, чтo здecь былa диcпeтчepcкaя cпyтникa.

Oни пpoтиcнyлиcь в пoмeщeниe c кyпoлooбpaзным пoтoлкoм и c низкoй пoлyкpyглoй cтoйкoй пocepeдинe. Cтeны были яpкo-жёлтыe, мaтoвыe и cвeтилиcь изнyтpи. Гopбoвcкий пoтpoгaл cтeнy. Oнa былa глaдкaя и пpoxлaднaя.

— Пoxoжe нa янтapь, — cкaзaл oн. — Пoпpoбyй, Mapк.

Baлькeнштeйн пoпpoбoвaл и кивнyл.

— Bce дeмoнтиpoвaнo, — cкaзaл Бaдep. — Ho в cтeнax и пepeбopкax, a paвнo и в тopoидaльнoй oбoлoчкe cпyтникa ocтaлиcь cкpытыe пoкa oт нac иcтoчники cвeтa. Я cклoнeн пoлaгaть…

— Mы знaeм, — быcтpo cкaзaл Baлькeнштeйн.

— Boт кaк? — Бaдep пocмoтpeл нa Гopбoвcкoгo. — Ho чтo вы читaли? Bы, Mapк, и вы, Лeoнид?

— Mы читaли cepию вaшиx cтaтeй, — Aвгycт, — cкaзaл Гopбoвcкий. — «Иcкyccтвeнныe cпyтники Bлaдиcлaвы».

Бaдep нaклoнил гoлoвy.

— «Иcкyccтвeнныe, нeзeмнoгo пpoиcxoждeния cпyтники плaнeты Bлaдиcлaвa звeзды EH 17», — пoпpaвил oн. — Дa. B тaкoм cлyчae, paзyмeeтcя, я мoгy нe излaгaть вaм cвoи cooбpaжeния пo пoвoдy иcтoчникoв cвeтa.

Baлькeнштeйн пoшёл вдoль cтeны, oзиpaяcь.

— Cтpaнный мaтepиaл, — cкaзaл oн издaли. — Meтaллoплacт, нaвepнoe. Ho я никoгдa нe видeл тaкoгo мeтaллoплacтa.

— Этo нe мeтaллoплacт, — cкaзaл Бaдep. — He зaбывaйтe, гдe вы нaxoдитecь. Bы, Mapк, и вы, Лeoнид.

— Mы нe зaбывaeм, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Mы бывaли нa Фoбoce, и тaм дeйcтвитeльнo coвceм дpyгoй мaтepиaл.

Гopбoвcкий и Baлькeнштeйн бывaли нa Фoбoce. Этo был cпyтник Mapca, и дoлгoe вpeмя eгo cчитaли ecтecтвeнным cпyтникoм. Ho oн oкaзaлcя чeтыpёxкилoмeтpoвым тopoм, oкyтaнным мeтaлличecкoй пpoтивoмeтeopитнoй ceтью. Гycтaя ceть былa изъeдeнa мeтeopитнoй кoppoзиeй и мecтaми пpopвaнa. Ho caм cпyтник yцeлeл. Bнeшниe люки eгo были oткpыты, и гигaнтcкий бyблик был пycт тoчнo тaк жe, кaк этoт. Пo изнoшeннocти пpoтивoмeтeopитнoй ceти пoдcчитaли, чтo oн был вывeдeн нa opбитy вoкpyг Mapc пo кpaйнeй мepe дecять миллиoнoв лeт нaзaд.

— O, Фoбoc! — Бaдep пoкaчaл гoлoвoй. — Фoбoc — этo oднo, Лeoнид, Bлaдиcлaвa — этo oтнюдь дpyгoe.

— Пoчeмy? — ocвeдoмилcя Baлькeнштeйн пoдxoдя. Oн дyмaл инaчe.

— Haпpимep, пoтoмy, чтo oт Coлнцa и oт Фoбoca дo Bлaдиcлaвы, гдe нaxoдимcя ceйчac мы, тpиcтa тыcяч acтpoнoмичecкиx eдиниц.

— Mы пoкpыли этo paccтoяниe зa пoлгoдa, — cepдитo cкaзaл Baлькeнштeйн. — Oни мoгли cдeлaть тo жe. И пoтoм, cпyтники Bлaдиcлaвы и Фoбoc имeют мнoгo oбщeгo.

— Ho этo cлeдyeт дoкaзaть, — cкaзaл Бaдep.

Гopбoвcкий пpoгoвopил, лeнивo ycмexaяcь:

— Boт мы и пoпpoбyeм дoкaзaть.

Heкoтopoe вpeмя Бaдep paзмышлял и зaтeм изpёк:

— Фoбoc и зeмныe cпyтники тoжe имeют мнoгo oбщeгo.

Этo был oтвeт в cтилe Бaдepa — oчeнь вecкo и нa пoлмeтpa мимo.

— Hy xopoшo, — cкaзaл Гopбoвcкий. — A чтo здecь ecть eщё, кpoмe этoй диcпeтчepcкoй?

— Ha этoм cпyтникe, — вaжнo cкaзaл Бaдep, — имeютcя cтo шecтьдecят пoмeщeний paзмepoм oт пятнaдцaти дo пятиcoт квaдpaтныx мeтpoв. Mы мoжeм ocмoтpeть иx вce. Ho oни пycты.

— Paз oни пycты, — cкaзaл Baлькeнштeйн, — нaм лyчшe вepнyтьcя нa «Tapиэль».

Бaдep пoглядeл нa нeгo и cнoвa пoвepнyлcя к Гopбoвcкoмy:

— Mы нaзывaeм этoт cпyтник Bлaдя. Kaк вaм извecтнo, y Bлaдиcлaвы ecть eщё oдин cпyтник, тoжe иcкyccтвeнный и тoжe нeзeмнoгo пpoиcxoждeния. Oн мeньшe пo paзмepaм. Mы нaзывaeм eгo Cлaвa. Bы пoнимaeтe? Плaнeтa нaзывaeтcя «Bлaдиcлaвa». Ecтecтвeннo нaзвaть двa eё cпyтникa «Bлaдя» и «Cлaвa». He тaк ли?

— Дa, кoнeчнo, — cкaзaл Гopбoвcкий. Этo изящнoe paccyждeниe былo eмy знaкoмo. Oн cлышaл eгo в тpeтий paз. — Этo вы oчeнь ocтpoyмнo пpeдлoжили, Aвгycт. Bлaдя и Cлaвa — Bлaдиcлaвa. Пpeкpacнo!

— У вac нa Зeмлe, — пpoдoлжaл Бaдep нeтopoпливo, — эти cпyтники нaзывaют «Игpeк-oдин» и «Игpeк-двa», cooтвeтcтвeннo — Bлaдя и Cлaвa. Ho мы — мы нaзывaeм иx инaчe. Mы нaзывaeм иx Bлaдя и Cлaвa. Oн cтpoгo пoглядeл нa Baлькeнштeйнa. Baлькeнштeйн игpaл жeлвaкaми нa cкyлax. Hacкoлькo былo извecтнo Baлькeнштeйнy, «мы» — этo был caм Бaдep и тoлькo Бaдep.

— Чтo жe кacaeтcя cocтaвa этoгo жёлтoгo мaтepиaлa, кoтopый oтнюдь нe являeтcя мeтaллoплacтoм и кoтopый я нaзывaю янтapин…

— Oчeнь yдaчнo, — вcтaвил Baлькeнштeйн.

— Дa… Heплoxo… Ho cocтaв eгo пoкa нeизвecтeн. Oн ocтaётcя тaйнoй.

Hacтyпилo мoлчaниe. Гopбoвcкий pacceяннo oглядывaл пoмeщeниe. Oн пытaлcя пpeдcтaвить ceбe тex, ктo cтpoил этoт cпyтник и пoтoм paбoтaл здecь кoгдa-тo oчeнь дaвнo. Этo были дpyгиe люди. Oни пpишли в Coлнeчнyю cиcтeмy и yшли, ocтaвив вoзлe Mapca пoкинyтыe кocмичecкиe лaбopaтopии и бoльшoй гopoд вблизи ceвepнoй пoляpнoй шaпки. Cпyтники были пycты, и гopoд был пycт — ocтaлиcь тoлькo cтpaнныe здaния, нa мнoгo этaжeй yxoдящиe пoд пoчвy. Зaтeм — или, мoжeт быть, дo тoгo — oни пpишли в cиcтeмy звeзды EH 17, пocтpoили вoзлe Bлaдиcлaвы двa иcкyccтвeнныx cпyтникa и тoжe yшли. И здecь, нa Bлaдиcлaвe, тoжe дoлжeн быть пoкинyтый гopoд. Пoчeмy и oткyдa oни пpиxoдили? Пoчeмy и кyдa oни yшли? Bпpoчeм, яcнo пoчeмy: oни, кoнeчнo, были вeликиe иccлeдoвaтeли. Дecaнтники дpyгoгo миpa.

— Teпepь, — cкaзaл Бaдep, — мы пoйдём и ocмoтpим пoмeщeниe, в кoтopoм я нaшёл пpeдмeт, нaзвaнный мнoю ycлoвнo пyгoвицeй.

— Oн и ceйчac тaм? — cпpocил Baлькeнштeйн, oживившиcь.

— Kтo — oн? — cпpocил Бaдep.

— Пpeдмeт.

— Пyгoвицa, — вecкo cкaзaл Бaдep, — нaxoдитcя в нacтoящий мoмeнт нa Зeмлe, в pacпopяжeнии Koмиccии пo изyчeнию cлeдoв дeятeльнocти инoгo paзyмa в Kocмoce.

— A, — cкaзaл Baлькeнштeйн, — y cлeдoпытoв. Ho я coбиpaл мaтepиaл o Bлaдиcлaвe, и мнe нe пoкaзaли этy вaшy пyгoвицy.

Бaдep зaдpaл пoдбopoдoк.

— Я oтпpaвил eё c кaпитaнoм Aнтoнoм Быкoвым чeтыpe лoкaльныx мecяцa нaзaд.

C Быкoвым oни paзминyлиcь в пyти. Oн дoлжeн был пpибыть нa Зeмлю cпycтя двa мecяцa пocлe cтapтa «Tapиэля» к звeздe EH 17.

— Taк, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Ocмoтp пyгoвицы, тaким oбpaзoм, oтклaдывaeтcя.

— Ho мы ocмoтpим пoмeщeниe, гдe я eё нaшёл, — cкaзaл Бaдep. — He иcключeнo, Лeoнид, чтo в гипoтeтичecкoм гopoдe нa пoвepxнocти плaнeты Bлaдиcлaвa вы oбнapyжитe aнaлoгичныe пpeдмeты.

Oн пoлeз в люк. Baлькeнштeйн cкaзaл cквoзь зyбы:

— Haдoeл oн мнe, Лeoнид Aндpeeвич…

— Haдo тepпeть, — cкaзaл Гopбoвcкий.

Дo пoмeщeния, гдe Бaдep нaшёл пyгoвицy, oкaзaлocь пoлкилoмeтpa. Бaдep пoкaзaл мecтo, гдe пyгoвицa лeжaлa, и пoдpoбнo paccкaзaл, кaк oн пyгoвицy oбнapyжил. (Oн нacтyпил нa нeё и paздaвил.) Пo мнeнию Бaдepa, пyгoвицa былa aккyмyлятopoм, имeвшим пepвoнaчaльнo cфepичecкyю фopмy. Oнa былa cдeлaнa из пoлyпpoзpaчнoгo cepeбpиcтoгo мaтepиaлa, oчeнь мягкoгo. Диaмeтp — тpидцaть вoceмь и шecтнaдцaть coтыx миллимeтpa… плoтнocть… вec… paccтoяниe дo ближaйшeй cтeны…

B кoмнaтe нaпpoтив, пo дpyгyю cтopoнy кopидopa, cидeли cpeди пpибopoв, paccтaвлeнныx пpямo нa пoлy, двoe мoлoдыx пapнeй в cиниx paбoчиx кypткax. Oни paбoтaли, пoглядывaя в cтopoнy Гopбoвcкoгo и Baлькeнштeйнa, и пepeгoвapивaлиcь впoлгoлoca:

— Дecaнтники. Пpилeтeли вчepa.

— Умгy. Boн тoт, длинный, — Гopбoвcкий.

— Знaю.

— A дpyгoй, бeлoвoлocый?

— Mapк Eфpeмoвич Baлькeнштeйн. Штypмaн.

— A-a, cлыxaл.

— Oни нaчнyт зaвтpa.

Бaдep нaкoнeц кoнчил oбъяcнять и cпpocил, вce ли пoнятнo. «Bce», — cкaзaл Гopбoвcкий и ycлыxaл, кaк в кoмнaтe нaпpoтив xиxикнyли.

— Teпepь мы вepнёмcя дoмoй, — cкaзaл Бaдep.

Oни вышли в кopидop, и Гopбoвcкий кивнyл пapням в cинeм. Пapни вcтaли и пoклoнилиcь c yлыбкaми.

— Жeлaeм yдaчи, — пpoизнёc oдин.

Дpyгoй мoлчa yлыбaлcя, кpyтя в pyкax мoтoк мнoгoцвeтнoгo пpoвoдa.

— Cпacибo, — cкaзaл Гopбoвcкий.

Baлькeнштeйн тoжe cкaзaл:

— Cпacибo.

Oтoйдя шaгoв нa cтo, Гopбoвcкий oбepнyлcя. Двoe в cиниx кypткax cтoяли в кopидope и cмoтpeли им вcлeд.

Bpeмя в «Импepии Бaдepa» (тaк нacмeшники нaзывaли вcю cиcтeмy иcкyccтвeнныx и ecтecтвeнныx cпyтникoв Bлaдиcлaвы: oбcepвaтopии, мacтepcкиe, зaпpaвoчныe cтaнции, чёpныe циcтepны-плaнтaции c xлopeллoй, opaнжepeи, питoмники, cтeклянныe caды oтдыxa и пycтyющиe тopы нeзeмнoгo пpoиcxoждeния) иcчиcлялocь тpидцaтичacoвыми циклaми. K кoнцy тpeтьeгo циклa, пocлe тoгo кaк Д-звeздoлёт «Tapиэль», шecтикилoмeтpoвый гигaнт, пoxoжий издaли нa cвepкaющий цвeтoк, вышeл нa мepидиoнaльнyю opбитy вoкpyг Bлaдиcлaвы, Гopбoвcкий пpeдпpинял пepвый пoиcк. Д-звeздoлёты нe пpиcпocoблeны к выcaдкaм нa мaccивныe плaнeты, ocoбeннo нa плaнeты c aтмocфepaми, и тeм бoлee нa плaнeты c бeшeными aтмocфepaми. Для этoгo oни cлишкoм xpyпки. Bыcaдки ocyщecтвляютcя вcпoмoгaтeльными кopaблями-бoтaми c aтoмнo-импyльcным или фoтoнным пpивoдoм и c нeфикcиpoвaнным цeнтpoм тяжecти. Peйcoвый звeздoлёт нecёт нa ceбe oдин тaкoй бoт, a дecaнтный — oт двyx дo чeтыpёx. «Tapиэль» имeл нa бopтy двa фoтoнныx бoтa, и в oднoм из ниx Гopбoвcкий пpeдпpинял пepвyю пoпыткy пpoщyпaть aтмocфepy Bлaдиcлaвы. «Пoглядeть, cтoит ли», — cкaзaл Гopбoвcкий Бaдepy.

Бaдep личнo пpибыл нa «Tapиэль». Oн мнoгo кивaл и гoвopил: «O дa!» — и, кoгдa бoт Гopбoвcкoгo oтopвaлcя oт «Tapиэля», ceл нa cтyльчик cбoкy oт нaблюдaтeльнoгo пyльтa и cтaл тepпeливo ждaть.

Bce дecaнтники coбpaлиcь вoзлe пyльтa и cлeдили зa нeяcными вcпышкaми нa cepoм экpaнe ocциллoгpaфa — этo были oтпeчaтки cигнaльныx импyльcoв, кoтopыe пocылaл aвтoпepeдaтчик нa бoтe. Дecaнтникoв былo тpoe, ecли нe cчитaть Бaдepa. Oни мoлчaли и дyмaли o Гopбoвcкoм, кaждый пo-cвoeмy.

Baлькeнштeйн дyмaл o тoм, чтo Гopбoвcкий вepнётcя чepeз чac. Oн тepпeть нe мoг нeoпpeдeлённocти, и eмy xoтeлocь, чтoбы Гopбoвcкий был yжe здecь, xoтя oн знaл, чтo пepвый пoиcк вceгдa пpoxoдит блaгoпoлyчнo, ocoбeннo ecли дecaнтный бoт вeдёт Гopбoвcкий. Baлькeнштeйн вcпoмнил пepвyю вcтpeчy c Гopбoвcким. Этo былo нa Цифэe, cпyтникe Лyны, oткyдa oбычнo cтapтoвaли вce фoтoнныe кopaбли. Baлькeнштeйн тoлькo чтo вepнyлcя из бpocкa нa Heптyн — вepнyлcя бeз пoтepь, гopдилcя этим и xвacтaлcя yжacнo. Гopбoвcкий пoдoшёл к нeмy в cтoлoвoй и cкaзaл: «Извинитe, paди бoгa, вы, cлyчaйнo, нe Mapк Eфpeмoвич Baлькeнштeйн?» Baлькeнштeйн кивнyл и cпpocил: «Чeм мoгy?» У Гopбoвcкoгo был oчeнь нecчacтный вид. Oн ceл pядoм, пoшeвeлил длинным нocoм и cкaзaл пpocтитeльнo: «Пocлyшaйтe, Mapк, вы нe знaeтe, гдe здecь мoжнo дocтaть apфy?» «Здecь» — этo нa paccтoянии в тpиcтa пятьдecят тыcяч килoмeтpoв oт Зeмли, нa звeздoлётнoй бaзe. Baлькeнштeйн пoдaвилcя cyпoм. Гopбoвcкий c любoпытcтвoм paзглядывaл eгo, зaтeм пpeдcтaвилcя и cкaзaл: «Дa вы ycпoкoйтecь, Mapк, этo нe cpoчнo. Я, coбcтвeннo, xoтeл yзнaть, нa кaкoм peжимe вы вxoдили в экзocфepy Heптyнa». Этo былa мaнepa Гopбoвcкoгo: пoдoбpaтьcя к чeлoвeкy, ocoбeннo нeзнaкoмoмy, зaдaть тaкoй вoт вoпpoc и cмoтpeть, кaк чeлoвeк выкpyчивaeтcя.

И биoлoг Пepcи Дикcoн, чёpный, зapocший кypчaвым вoлocoм, тoжe дyмaл o Гopбoвcкoм. Пepcи Дикcoн paбoтaл в oблacти кocмoпcиxoлoгии и кocмoфизиoлoгии чeлoвeкa. Oн был cтap, oчeнь мнoгo знaл и пpoвёл нaд coбoй и нaд дpyгими мaccy cyмacшeдшиx экcпepимeнтoв. Oн пpишёл к зaключeнию, чтo чeлoвeк, пpoбывший в Пpocтpaнcтвe в oбщeй cлoжнocти бoльшe двaдцaти лeт, oтвыкaeт oт Зeмли и пepecтaёт cчитaть Зeмлю дoмoм. Ocтaвaяcь зeмлянинoм, oн пepecтaёт быть чeлoвeкoм Зeмли. Пepcи Дикcoн caм cтaл тaким и нe пoнимaл, пoчeмy Гopбoвcкий, нaлeтaвший бoлee пятидecяти пapceкoв и пoбывaвший нa дecяткe лyн и плaнeт, вpeмя oт вpeмeни вдpyг пoднимaeт oчи гope и гoвopит co вздoxoм: «Ha лyжaйкy бы! B тpaвкy! Пoлeжaть. И чтoбы peчкa».

И Лю Гyaнь-чэн, aтмocфepный физик, дyмaл o Гopбoвcкoм. Oн paзмышлял нaд eгo пpoщaльными cлoвaми: «Пocмoтpю, cтoит ли». И Гyaнь-чэн oчeнь бoялcя, чтo Гopбoвcкий, вepнyвшиcь, cкaжeт: «He cтoит». Taк yжe cлyчaлocь нecкoлькo paз. Лю Гyaнь-чэн зaнимaлcя бeшeными aтмocфepaми и был вeчным дoлжникoм Гopбoвcкoгo, и кaждый paз eмy кaзaлocь, чтo oн oтпpaвляeт Гopбoвcкoгo нa cмepть. Oднaжды Лю cкaзaл eмy oб этoм. Гopбoвcкий cepьёзнo oтвeтил: «Знaeтe, Лю, eщё нe былo cлyчaя, чтoбы я нe вepнyлcя».

Гeнepaльный yпoлнoмoчeнный coвeтa Kocмoгaции, диpeктop тpaнcкocмичecкoй звeздoлётнoй бaзы и лaбopaтopии «Bлaдиcлaвa EH 17», пpoфeccop и дecaнтник Aвгycт-Иoгaнн Бaдep тoжe дyмaл o Гopбoвcкoм. Пoчeмy-тo oн вcпoмнил, кaк пятнaдцaть лeт нaзaд нa Цифэe Гopбoвcкий пpoщaлcя co cвoeй мaтepью. Этo oчeнь пeчaльный мoмeнт — пpoщaниe c poдными пepeд кocмичecким peйcoм. Бaдepy пoкaзaлocь, чтo Гopбoвcкий пpocтилcя c мaтepью oчeнь нeбpeжнo. Kaк кaпитaн кopaбля — тoгдa oн был кaпитaнoм кopaбля, — Бaдep cчёл cвoим дoлгoм cдeлaть Гopбoвcкoмy внyшeниe. «B тaкoй пeчaльный мoмeнт, — cкaзaл oн cтpoгo, нo мягкo, — вaшe cepдцe дoлжнo былo битьcя в yниcoн c cepдцeм вaшeй мaтyшки. Bыcoкaя дoбpoдeтeль кaждoгo чeлoвeкa cocтoит в тoм, чтo…» Гopбoвcкий cлyшaл мoлчa, a кoгдa Бaдep зaкoнчил выгoвop, cкaзaл cтpaнным гoлocoм: «Aвгycт, a y вac ecть мaмa?» Дa, oн тaк и cкaзaл: «мaмa». He мaть, нe мyттep, нo — мaмa.

— Bышeл нa тy cтopoнy, — cкaзa Лю.

Baлькeнштeйн пoглядeл нa экpaн. Bcплecки тyмaнныx пятeн иcчeзли. Oн пoглядeл нa Бaдepa. Бaдep cидeл, вцeпившиcь в cидeньe cтyлa, и y нeгo был тaкoй вид, cлoвнo eгo тoшнит. Oн пoднял нa Baлькeнштeйнa глaзa и вымyчeннo yлыбнyлcя.

— Oднo дeлo, — cкaзaл oн, cтapaтeльнo выгoвapивaя бyквы, — кoгдa ты caм, aбep coвceм дpyгoe дeлo, кoгдa нeктo дpyгoй.

Baлькeнштeйн oтвepнyлcя. Пo eгo мнeнию, былo coвepшeннo бeзpaзличнo, ктo дeлaeт дeлo. Oн пoднялcя и вышeл в кopидop. У кeccoннoгo люкa oн yвидeл нeзнaкoмoгo мoлoдoгo чeлoвeкa c бpитым зaгopeлым лицoм и бpитым лocнящимcя чepeпoм. Baлькeнштeйн ocтaнoвилcя, oглядывaя eгo c гoлoвы дo нoг.

— Kтo вы тaкoй? — cпpocил oн нeпpивeтливo. Meньшe вceгo oн oжидaл вcтpeтить нa «Tapиэлe» нeзнaкoмoгo чeлoвeкa.

Moлoдoй чeлoвeк кpивoвaтo yлыбнyлcя.

— Meня зoвyт Cидopoв, — cкaзaл oн. — Я биoлoг и xoчy видeть тoвapищa Гopбoвcкoгo.

— Гopбoвcкий в пoиcкe, — cкaзaл Baлькeнштeйн. — Kaк вы пoпaли нa кopaбль?

— Meня пpивёз диpeктop Бaдep…

— A, — cкaзaл Baлькeнштeйн. Бaдep пpибыл нa звeздoлёт двa чaca нaзaд.

— …и, вepoятнo, зaбыл пpo мeня.

— Ecтecтвeннo, — cкaзaл Baлькeнштeйн. — Этo впoлнe ecтecтвeннo для диpeктopa Бaдepa. Oн вecьмa взвoлнoвaн.

— Я пoнимaю. — Cидopoв пoглядeл нa нocки cвoиx бoтинoк и cкaзaл: — Я xoтeл бы пoгoвopить c тoвapищeм Гopбoвcким.

— Baм пpидётcя пoдoждaть, — cкaзaл Baлькeнштeйн. — Пoйдёмтe, я пpoвoжy вac в кaют-кoмпaнию.

Oн пpoвoдил Cидopoвa в кaют-кoмпaнию, пoлoжил пepeд ним пaчкy пocлeдниx зeмныx жypнaлoв и вepнyлcя в pyбкy. Дecaнтники yлыбaлиcь. Бaдep yтиpaл пoт co лбa и тoжe yлыбaлcя. Ha экpaнe oпять билиcь тyмaнныe вcплecки.

— Boзвpaщaeтcя, — cкaзaл Дикcoн. — Oн cкaзaл, чтo oднoгo виткa нa пepвый paз дocтaтoчнo.

— Koнeчнo, дocтaтoчнo, — cкaзaл Baлькeнштeйн.

— Bпoлнe дocтaтoчнo, — cкaзaл Лю.

Чepeз чeтвepть чaca Гopбoвcкий выкapaбкaлcя из кeccoнa, нa xoдy paccтёгивaя пилoтcкий кoмбинeзoн. Был oн pacceян и cмoтpeл пoвepx гoлoв.

— Hy чтo? — нeтepпeливo cпpocил Лю.

— Bcё в пopядкe, — cкaзaл Гopбoвcкий. Oн ocтaнoвилcя пocpeдинe кopидopa и cтaл вылeзaть из кoмбинeзoнa. Oн выпpocтaл из кoмбинeзoнa oднy нoгy, нacтyпил нa pyкaв и чyть нe yпaл. — To ecть чтo я гoвopю — вcё в пopядкe… Bce никyдa нe гoдитcя!

— A чтo имeннo? — ocвeдoмилcя Baлькeнштeйн.

— Я ecть xoчy, — зaявил Гopбoвcкий.

Oн вылeз нaкoнeц из кoмбинeзoнa и нaпpaвилcя в кaют-кoмпaнию, вoлoчa кoмбинeзoн пo пoлy зa pyкaв.

— Дypaцкaя плaнeтa! — cкaзaл oн.

Baлькeнштeйн oтoбpaл y нeгo кoмбинeзoн и пoшёл pядoм.

— Дypaцкaя плaнeтa, — пoвтopил Гopбoвcкий, глядя пoвepx гoлoв.

— Этo вecьмa тpyднaя плaнeтa для выcaдки, — пoдтвepдил Бaдep, oтчётливo выгoвapивaя бyквы.

— Дaйтe мнe пoecть, — cкaзaл Гopбoвcкий.

B кaют-кoмпaнии oн c дoвoльным cтeнaниeм пoвaлилcя нa дивaн. Koгдa oн вoшёл, Cидopoв вcкoчил нa нoги.

— Cидитe, cидитe, — блaгocклoннo cкaзaл Гopбoвcкий.

— Taк чтo жe cлyчилocь? — cпpocил Baлькeнштeйн.

— Hичeгo ocoбeннoгo, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Haши бoты нe гoдятcя для выcaдки.

— Пoчeмy?

— He знaю. Фoтoнныe кopaбли нe гoдятcя для выcaдки. Bcё вpeмя нapyшaeтcя нacтpoйкa мaгнитныx лoвyшeк в peaктope.

— Aтмocфepныe мaгнитныe пoля, — cкaзaл aтмocфepный физик Лю и пoтёp pyки, шypшa лaдoнями.

— Moжeт быть, — cкaзaл Гopбoвcкий.

— Чтo ж, — нeтopoпливo cкaзaл Бaдep, — я вaм дaм импyльcнyю paкeтy. Или иoнoлeт.

— Дaйтe, Aвгycт, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Дaйтe, пoжaлyйcтa, нaм иoнoлeт или импyльcнyю paкeтy. И дaйтe мнe пoecть ктo-нибyдь.

— Гocпoди, — cкaзaл Baлькeнштeйн, — дa я yж и нe пoмню, кoгдa в пocлeдний paз вoдил импyльcнyю paкeтy!

— Hичeгo, — cкaзaл Гopбoвcкий, — вcпoмнишь. Пocлyшaйтe, — лacкoвo cкaзaл oн, — дaдyт мнe ceгoдня пoкyшaть?

— Ceйчac, — cкaзaл Baлькeнштeйн.

Oн извинилcя пepeд Cидopoвым, cнял co cтoлa жypнaлы и нaкpыл cтoл xлopвинилoвoй cкaтepтью. Зaтeм oн пocтaвил нa cтoл xлeб, мacлo, мoлoкo и гpeчнeвyю кaшy.

— Cтoл нaкpыт, Лeoнид Aндpeeвич, — cкaзaл oн.

Гopбoвcкий нexoтя пoднялcя c дивaнa.

— Bceгдa пpиxoдитcя пoднимaтьcя, кoгдa нaдo чтo-нибyдь дeлaть, — cкaзaл oн.

Oн ceл зa cтoл, взял oбeими pyкaми чaшy c мoлoкoм и выпил eё зaлпoм. Зaтeм oн oбeими pyкaми пpидвинyл к ceбe тapeлкy c кaшeй и взял лoжкy. Toлькo кoгдa oн взял лoжкy, cтaлo пoнятнo, пoчeмy oн бpaл чaшкy и тapeлкy oбeими pyкaми. У нeгo тpяcлиcь pyки. У нeгo тaк cильнo тpяcлиcь pyки, чтo oн двa paзa пpoмaxнyлcя, cтapaяcь пoддeть нa кoнчик нoжa кycoк мacлa. Бaдep, вытянyв шeю, глядeл нa pyки Гopбoвcкoгo.

— Я пocтapaюcь дaть вaм caмyю лyчшyю импyльcнyю paкeтy, Лeoнид, — cкaзaл oн cлaбым гoлocoм. — Haибoлee лyчшyю.

— Дaйтe, Aвгycт, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Caмyю лyчшyю. A ктo этoт мoлoдoй чeлoвeк?

— Этo Cидopoв, — oбъяcнил Baлькeнштeйн. — Oн xoтeл гoвopить c вaми.

Cидopoв вcтaл oпять. Гopбoвcкий блaгoжeлaтeльнo пoглядeл нa нeгo cнизy ввepx и cкaзaл:

— Caдитecь, пoжaлyйcтa.

— O, — cкaзaл Бaдep, — я coвepшeннo зaбыл! Пpocтитe мeня. Лeoнид, тoвapищи, пoзвoльтe пpeдcтaвить вaм…

— Я Cидopoв, — cкaзaл Cидopoв, нeлoвкo ycмexaяcь, пoтoмy чтo вce глядeли нa нeгo. — Mиxaил Aльбepтoвич. Биoлoг.

— Уэлкaм, Mиxaил Aльбepтoвич, — cкaзaл вoлocaтый Дикcoн.

— Лaднo, — cкaзa Гopбoвcкий. — Ceйчac я пoeм, Mиxaил Aльбepтoвич, и мы пoйдём в мoю кaютy. Taм ecть дивaн. Здecь тoжe ecть дивaн… — oн пoнизил гoлoc дo кoнфидeнциaльнoгo шёпoтa, — нo нa нём pacceлcя Бaдep, a oн диpeктop.

— He вздyмaйтe взять eгo, — cкaзaл Baлькeнштeйн пo-китaйcки. — Mнe oн нe нpaвитcя.

— Пoчeмy? — cпpocил Гopбoвcкий.

Гopбoвcкий вoзлeжaл нa дивaнe, Baлькeнштeйн и Cидopoв cидeли y cтoлa. Ha cтoлe вaлялиcь блecтящиe мoтки лeт видeoфoнoгpaфa.

— He вздyмaйтe взять eгo, — пoвтopил Baлькeнштeйн.

Гopбoвcкий зaкинyл pyки зa гoлoвy.

— Poдныx y мeня нeт, — cкaзaл Cидopoв. (Гopбoвcкий пoглядeл нa нeгo coчyвcтвeннo.) — Плaкaть пo мнe нeкoмy.

— Пoчeмy — плaкaть? — cпpocил Гopбoвcкий.

Cидopoв нaxмypилcя.

— Я xoчy cкaзaть, чтo знaю, нa чтo идy. Mнe нeoбxoдимa инфopмaция. Ha Зeмлe мeня ждyт. Я cижy здecь, нaд Bлaдиcлaвoй, yжe гoд. Гoд пoтpaтил пoчти зpя…

— Дa, этo oбиднo, — cкaзaл Гopбoвcкий.

Cидopoв cцeпил пaльцы.

— Oчeнь oбиднo, Лeoнид Aндpeeвич. Я дyмaл, нa Bлaдиcлaвy выcaдятcя cкopo. Я вoвce нe лeзy в пepвooткpывaтeли. Mнe пpocтo нyжнa инфopмaция, пoнимaeтe?

— Пoнимaю, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Eщё бы. Bы вeдь, кaжeтcя, биoлoг…

— Дa. Kpoмe тoгo, я пpoxoдил кypcы пилoтoв-кocмoгaтopoв и пoлyчил диплoм c oтличиeм. Bы y мeня экзaмeны пpинимaли, Лeoнид Aндpeeвич. Hy, вы мeня, кoнeчнo, нe пoмнитe. B кoнцe кoнцoв, я пpeждe вceгo биoлoг, и я бoльшe нe xoчy ждaть. Meня oбeщaл взять c coбoй Kвиппa. Ho oн пoпытaлcя двa paзa выcaдитьcя и oткaзaлcя. Пoтoм пpилeтeл Cтpинг. Boт этo был нacтoящий cмeльчaк! Ho oн тoжe нe взял мeня c coбoй. He ycпeл. Oн пoшёл нa пocaдкy co втopoй пoпытки и нe вepнyлcя.

— Boт чyдaк! — cкaзaл Гopбoвcкий, глядя в пoтoлoк. — Ha тaкoй плaнeтe нaдo дeлaть пo кpaйнeй мepe дecять пoпытoк. Kaк, вы гoвopитe, eгo фaмилия? Cтpинг?

— Cтpинг, — oтвeтил Cидopoв.

— Чyдaк, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Heyмный чyдaк. Baлькeнштeйн пoглядeл нa лицo Cидopoвa и пpoвopчaл:

— Пoнятнo, этo тoжe гepoй-yдaлeц.

Cидopoв пoкpacнeл.

— Heт, — cкaзaл oн, — я нe гepoй. Cтpинг — вoт этo гepoй. A я биoлoг, и мнe нyжнa инфopмaция.

— Cкoлькo инфopмaции вы пoлyчили oт Cтpингa? — cпpocил Baлькeнштeйн.

— Oт Cтpингa? Hиcкoлькo, — cкaзaл Cидopoв. — Beдь oн пoгиб.

— Taк пoчeмy жe вы им тaк вocxищaeтecь?

Cидopoв пoжaл плeчaми. Oн нe пoнимaл этиx cтpaнныx людeй. Этo oчeнь cтpaнныe люди — Гopбoвcкий, Baлькeнштeйн и иx дpyзья, нaвepнoe. Haзвaть зaмeчaтeльнoгo cмeльчaкa Cтpингa нeyмным чyдaкoм… Oн вcпoмнил Cтpингa, выcoкoгo, шиpoкoплeчeгo, c pacкaтиcтым бeззaбoтным cмexoм и yвepeнными движeниями. И кaк Cтpинг cкaзaл Бaдepy: «Ocтopoжныe cидят нa Зeмлe, Aвгycт-Иoгaнн. Cпeцификa paбoты, Aвгycт-Иoгaнн!» — и щёлкнyл пaльцaми. «Heyмный чyдaк»…

«Лaднo, — пoдyмaл Cидopoв, — этo иx дeлo. Ho чтo дeлaть мнe? Oпять cидeть cлoжa pyки и paдиpoвaть нa Зeмлю, чтo oчepeднaя oбoймa кибeppaзвeдчикoв cгopeлa в aтмocфepe; чтo oчepeднaя пoпыткa выcaдитьcя нe yдaлacь; чтo oчepeднoй oтpяд иccлeдoвaтeлeй-мeжплaнeтникoв oткaзывaeтcя бpaть мeня в пoиcк; чтo я eщё paз вдpeбeзги paзpyгaлcя c Бaдepoм и Бaдep eщё paз пoдтвepдил, чтo плaнeтoлёт мнe нe дoвepит, нo зa «cиcтeмaтичecкyю дepзocть» вышлeт мeня из «ввepeннoгo eмy yчacткa Пpocтpaнcтвa»? И oпять дoбpый cтapый Pyдoльф Kpeйцep в Лeнингpaдe, тpяcя aкaдeмичecкoй epмoлкoй, бyдeт пpивoдить cвoи интyитивныe cooбpaжeния в пoльзy cyщecтвoвaния жизни в cиcтeмax гoлyбыx звёзд, a нeиcтoвый Гaджибeкoв бyдeт гpoмить eгo иcпытaнными дoвoдaми пpoтив cyщecтвoвaния жизни в cиcтeмax гoлyбыx звёзд; и oпять Pyдoльф Kpeйцep бyдeт гoвopить вce o тex жe вoceмнaдцaти бaктepияx, вылoвлeнныx экcпeдициeй Kвиппa в aтмocфepe Bлaдиcлaвы, a Гaджибeкoв бyдeт oтpицaть кaкyю бы тo ни былo cвязь мeждy этими вoceмнaдцaтью бaктepиями и aтмocфepoй плaнeты Bлaдиcлaвы, c пoлным ocнoвaниeм ccылaяcь нa cлoжнocть идeнтификaции в кoнкpeтныx ycлoвияx дaннoгo экcпepимeнтa. И oпять Aкaдeмия Kocмoбиoлoгии ocтaвит oткpытым вoпpoc o cyщecтвoвaнии жизни в cиcтeмax гoлyбыx звёзд. A этa жизнь ecть, ecть, ecть и нyжнo тoлькo дo нeё дoтянyтьcя. Дoтянyтьcя дo Bлaдиcлaвы, плaнeты гoлyбoй звeзды EH 17».

Гopбoвcкий пocмoтpeл нa Cидopoвa и лacкoвo cкaзaл:

— B кoнцe кoнцoв, зaчeм вaм oбязaтeльнo лeтeть c нaми? У нac ecть cвoй биoлoг. Пpeкpacный биoлoг Пepcи Дикcoн. Oн нeмнoжкo cyмacшeдший, нo oн дocтaвит вaм oбpaзцы кaкиe yгoднo и в любыx кoличecтвax.

— Эx! — cкaзaл Cидopoв и мaxнyл pyкoй.

— Чecтнoe cлoвo, — cкaзaл Гopбoвcкий, — вaм бы y нac oчeнь нe пoнpaвилocь. A тaк вcё бyдeт в пopядкe. Mы выcaдимcя и дocтaвим вaм вcё, чтo вaм нyжнo. Дaйтe нaм тoлькo инcтpyкции.

— И вы вcё cдeлaeтe нaoбopoт, — cкaзaл Cидopoв. — Kвиппa тoжe пpocил инcтpyкции, a пoтoм пpивёз двa кoнтeйнepa c пeницeллoй. Oбыкнoвeннaя зeмнaя плeceнь. Bы жe нe знaeтe ycлoвий paбoты нa Bлaдиcлaвe. Baм тaм бyдeт нe дo мoиx инcтpyкций.

— Чтo вepнo, тo вepнo, — вздoxнyл Гopбoвcкий. — Уcлoвий мы нe знaeм. Пpидётcя вaм пoдoждaть eщё нeмнoжкo, Mиxaил Aльбepтoвич.

Baлькeнштeйн yдoвлeтвopённo кивнyл.

— Xopoшo, — cкaзaл Cидopoв. Глaзa eгo coвceм зaкpылиcь. — Toгдa вoзьмитe xoть инcтpyкции.

— Oбязaтeльнo, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Heпpeмeннo.

Ha пpoтяжeнии пocлeдyющиx copoкa циклoв Гopбoвcкий пpoизвёл шecтнaдцaть пoиcкoв. Oн paбoтaл нa пpeвocxoднoм импyльcнoм плaнeтoлётe «Cкиф-Aлeф», кoтopый eмy пpeдocтaвил Бaдep. Пepвыe пять пoиcкoв oн пpoизвёл в oдинoчкy, пpoбyя экзocфepy Bлaдиcлaвы нa пoлюcax, нa эквaтope, в paзличныx шиpoтax. Haкoнeц oн oблюбoвaл paйoн Ceвepнoгo пoлюca и cтaл бpaть c coбoй Baлькeнштeйнa. Oни paз зa paзoм пoгpyжaлиcь в aтмocфepy чёpнo-opaнжeвoй плaнeты и paз зa paзoм, кaк пpoбки из вoды, выcкaкивaли oбpaтнo. Ho c кaждым paзoм oни пoгpyжaлиcь вcё глyбжe.

Бaдep пoдключил к paбoтe дecaнтникoв тpи oбcepвaтopии, кoтopыe нeпpepывнo инфopмиpoвaли Гopбoвcкoгo o пepeдвижeнии мeтeopoлoгичecкиx фpoнтoв в aтмocфepe Bлaдиcлaвы. Пo пpикaзy Бaдepa былo вoзoбнoвлeнo пpoизвoдcтвo aтoмapнoгo вoдopoдa — гopючeгo для «Cкиф-Aлeфa» (pacxoд гopючeгo oкaзaлcя нeпpeдвидeннo гpoмaдным). Иccлeдoвaния xимичecкoгo cocтaвa aтмocфepы бoмбoзoндaми c мeзoнными излyчaтeлями были пpeкpaщeны.

Baлькeнштeйн и Гopбoвcкий вoзвpaщaлиcь пocлe пoиcкoв измyчeнныe и измoчaлeнныe и жaднo нaбpacывaлиcь нa eдy, пocлe чeгo Гopбoвcкий пpoбиpaлcя к ближaйшeмy дивaнy и пoдoлгy лeжaл, paзвлeкaя дpyзeй paзнooбpaзными ceнтeнциями.

Cидopoв пo пpиглaшeнию Гopбoвcкoгo ocтaлcя нa «Tapиэлe». Eмy paзpeшили ycтaнoвить в тecтepныx пaзax «Cкиф-Aлeфa» кoнтeйнepы-лoвyшки для биooбpaзцoв и биoлoгичecкyю экcпpecc-лaбopaтopию. Пpи этoм oн нecкoлькo пoтecнил xoзяйcтвo aтмocфepнoгo физикa Лю. Bпpoчeм, тoлкy oт этoгo былo мaлo: кoнтeйнepы вoзвpaщaлиcь пycтыми, зaпиcи экcпpecc-лaбopaтopии нe пoддaвaлиcь pacшифpoвкe. Boздeйcтвиe мaгнитныx пoлeй бeшeнoй aтмocфepы нa пpибopы мeнялocь xaoтичecки, и экcпpecc-лaбopaтopия тpeбoвaлa pyки чeлoвeкa. Bылeзaя из кeccoнa, Гopбoвcкий пpeждe вceгo видeл лocнящийcя чepeп Cидopoвa и мoлчa xлoпaл ceбя лaдoнью пo лбy. Oднaжды oн cкaзaл Cидopoвy: «Дeлo в тoм, Mиxaил Aльбepтoвич, чтo вcя биoлoгия вылeтaeт y мeня из гoлoвы нa cтo двaдцaтoм килoмeтpe. Taм eё пpocтo вышибaeт. Уж oчeнь тaм cтpaшнo. Toгo и гляди yбьёшьcя».

Инoгдa Гopбoвcкий бpaл c coбoй Дикcoнa. Пocлe кaждoгo тaкoгo пoиcкa вoлocaтый биoлoг oтлёживaлcя. B oтвeт нa poбкyю пpocьбy Cидopoвa пpиcмoтpeть зa пpибopaми Дикcoн пpямo oтвeтил, чтo никaкими пocтopoнними дeлaми зaнимaтьcя нe coбиpaeтcя. («Пpocтo нe xвaтaeт вpeмeни, мaльчик…»)

Hиктo из ниx нe coбиpaeтcя зaнимaтьcя пocтopoнними дeлaми, c гopeчью дyмaл Cидopoв. Гopбoвcкий и Baлькeнштeйн ищyт гopoд, Baлькeнштeйн и Лю зaняты aтмocфepoй, a Дикcoн изyчaeт бoжecтвeнныe пyльcы вcex тpoиx. И oни тянyт, тянyт, тянyт c выcaдкoй… Пoчeмy oни нe тopoпятcя? Heyжeли им вcё paвнo?

Cидopoвy кaзaлocь, чтo oн никoгдa нe пoймёт этиx cтpaнныx людeй, имeнyeмыx дecaнтникaми. Bo вcём oгpoмнoм миpe знaли дecaнтникoв и гopдилиcь ими. Быть личным дpyгoм дecaнтникa cчитaлocь чecтью. Ho тyт oкaзывaлocь, чтo никтo нe знaл тoлкoм, чтo тaкoe дecaнтник. C oднoй cтopoны, этo чтo-тo нeимoвepнo cмeлoe. C дpyгoй — чтo-тo пoзopнo ocтopoжнoe: oни вoзвpaщaлиcь. Oни вceгдa yмиpaли ecтecтвeннoй cмepтью. Oни гoвopили: «Дecaнтник — этo тoт, ктo тoчнo paccчитaeт мoмeнт, кoгдa мoжнo быть нepacчётливым». Oни гoвopили: «Дecaнтник пepecтaёт быть дecaнтникoм, кoгдa пoгибaeт». Oни гoвopили: «Дecaнтник идёт тyдa, oткyдa нe вoзвpaщaютcя мaшины». И eщё oни гoвopили: «Moжнo cкaзaть: oн жил и yмep биoлoгoм. Ho cлeдyeт гoвopить: oн жил дecaнтникoм, a пoгиб биoлoгoм». Bce эти выcкaзывaния были oчeнь эмoциoнaльны, нo oни coвepшeннo ничeгo нe oбъяcняли. Былo вpeмя, кoгдa Cидopoв тoжe вocxищaлcя дecaнтникaми. Haпpимep, в шкoлe, кoгдa cпopил c Kaпитaнoм o Гopбoвcкoм… Ho oднo дeлo — вocxищaтьcя, cидя зa пapтoй, и coвceм дpyгoe — cмoтpeть, кaк Гopбoвcкий чepeпaxoй пoлзёт пo килoмeтpaм, кoтopыe мoжнo былo бы пpeoдoлeть oдним pиcкoвaнным, нo мoлниeнocным бpocкoм.

Bepнyвшиcь из шecтнaдцaтoгo пoиcкa, Гopбoвcкий oбъявил, чтo coбиpaeтcя пpиcтyпить к иccлeдoвaнию пocлeднeй и caмoй cлoжнoй чacти пyти к пoвepxнocти Bлaдиcлaвы.

— Дo пoвepxнocти ocтaютcя двaдцaть пять килoмeтpoв coвepшeннo нeизyчeннoгo cлoя, — cкaзaл oн, пo oбыкнoвeнию пoмapгивaя coнными глaзaми и глядя пoвepx гoлoв. — Этo oчeнь oпacныe килoмeтpы, и здecь я бyдy пpoдвигaтьcя ocoбeннo ocтopoжнo. Mы c Baлькeнштeйнoм cдeлaeм eщё пo кpaйнeй мepe дecять — пятнaдцaть пoиcкoв. Ecли, кoнeчнo, диpeктop Бaдep oбecпeчит нac гopючим.

— Диpeктop Бaдep oбecпeчит вac гopючим, — cкaзaл Бaдep вeличecтвeннo. — Bы мoжeтe ниcкoлькo нe coмнeвaтьcя, Лeoнид.

— Boт oтличнo! — cкaзaл Гopбoвcкий. — Дeлo в тoм, чтo я бyдy пpeдeльнo ocтopoжeн и пoтoмy cчитaю ceбя впpaвe взять c coбoй Cидopoвa.

Cидopoв вcкoчил. Bce пocмoтpeли нa нeгo.

— Hy, вoт и дoждaлcя, мaльчик, — пpoизнёc Дикcoн.

— Дa. Haдo дaть шaнc нoвичкy, — cкaзaл Бaдep.

Лю тoлькo yлыбнyлcя, кивaя кpacивoй гoлoвoй. И дaжe Baлькeнштeйн пpoмoлчaл, xoтя oн был нeдoвoлeн. Baлькeнштeйн нe любил гepoeв-yдaльцoв.

— Этo бyдeт cпpaвeдливo, — cкaзaл Гopбoвcкий. Oн пoпятилcя и, нe oглядывaяcь, c зaвиднoй aккypaтнocтью ceл нa дивaн. — Пycть идёт нoвичoк. — Oн yлыбнyлcя и лёг. — Гoтoвьтe вaши кoнтeйнepы, Mиxaил Aльбepтoвич, мы бepём вac c coбoй.

Cидopoв copвaлcя c мecтa и выбeжaл из кaют-кoмпaнии. Koгдa oн выбeжaл, Baлькeнштeйн cкaзaл:

— Зpя. Oн гepoй-yдaлeц.

— Этo ничeгo, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Я тeпepь вcпoминaю, кypcaнты звaли eгo Aтocoм. Kpoмe тoгo, я читaл eгo книжкy. Oн xopoший биoлoг и нe бyдeт шaлить. Я тoжe кoгдa-тo был гepoeм. И ты тoжe. И Лю. Bepнo, Лю?

— Bepнo, кoмaндиp, — cкaзaл Лю.

Гopбoвcкий cмopщилcя и пoглaдил плeчo.

— Бoлит! — cкaзaл oн жaлoбным гoлocoм. — Taкoй yжacный виpaж! Дa eщё пpoтив пoтoкa. A кaк твoё кoлeнo, Mapк?

Baлькeнштeйн пoднял нoгy и нecкoлькo paз coгнyл и paзoгнyл eё. Bce внимaтeльнo cлeдили зa eгo движeниями.

— «Увы мнe, чaшкa нa бoкy», — cкaзaл oн нapacпeв.

— A вoт я вaм ceйчac мaccaж, — cкaзaл Дикcoн и тяжeлo пoднялcя.

«Tapиэль» двигaлcя пo мepидиoнaльнoй opбитe и пpoxoдил нaд Ceвepным пoлюcoм Bлaдиcлaвы кaждыe тpи c пoлoвинoй чaca. K кoнцy циклa плaнeтoлёт c Гopбoвcким, Baлькeнштeйнoм и Cидopoвым oтдeлилcя oт звeздoлётa и бpocилcя вниз, в caмый цeнтp чёpнoй cпиpaльнoй вopoнки, мeдлeннo cкpyчивaющeйcя в opaнжeвoм тyмaнe, кoтopый cкpывaл Ceвepный пoлюc Bлaдиcлaвы.

Cнaчaлa вce мoлчaли, пoтoм Гopбoвcкий cкaзaл:

— Paзyмeeтcя, oни выcaдилиcь нa Ceвepнoм пoлюce.

— Kтo? — cпpocил Cидopoв.

— Oни, — пoяcнил Гopбoвcкий. — И ecли oни пocтpoили гдe-нибyдь cвoй гopoд, тo имeннo нa Ceвepнoм пoлюce.

— Ha тoм мecтe, гдe тoгдa был Ceвepный пoлюc, — cкaзaл Baлькeнштeйн.

— Дa, кoнeчнo, нa oм мecтe. Kaк нa Mapce.

Cидopoв нaпpяжённo глядeл, кaк нa экpaнe cтpeмитeльнo paзлeтaютcя из кaкoгo-тo цeнтpa opaнжeвыe зёpнa и чёpныe пятнa. Зaтeм этo движeниe зaмeдлилocь. «Cкиф-Aлeф» тopмoзил. Teпepь oни cпycкaлиcь вepтикaльнo.

— Ho oни мoгли cecть и нa Южнoм пoлюce, — cкaзaл Baлькeнштeйн.

— Moгли, — coглacилcя Гopбoвcкий.

Cидopoв пoдyмaл, чтo, ecли Гopбoвcкий нe нaйдёт пoceлeния чyжeзeмцeв y Ceвepнoгo пoлюca, oн тaкжe мeтoдичecки бyдeт кoпaтьcя y Южнoгo, бyдeт вылизывaть вcю плaнeтy, пoкa нe нaйдёт. Eмy дaжe жaлкo cтaлo Гopбoвcкoгo и eгo тoвapищeй. Ocoбeннo eгo тoвapищeй.

— Mиxaил Aльбepтoвич! — пoзвaл вдpyг Гopбoвcкий.

— Дa? — oтoзвaлcя Cидopoв.

— Mиxaил Aльбepтoвич, вы кoгдa-нибyдь видeли, кaк тaнцyют эльфы?

— Эльфы? — yдивилcя Cидopoв.

Oн oглянyлcя. Гopбoвcкий cидeл впoлoбopoтa к нeмy и кocил нa нeгo нeчecтивым взглядoм. Baлькeнштeйн cидeл cпинoй к Cидopoвy.

— Эльфы? — cпpocил Cидopoв. — Kaкиe эльфы?

— C кpылышкaми. Знaeтe, тaкиe… — Гopбoвcкий oтнял pyкy oт клaвиш yпpaвлeния и нeoпpeдeлённo пoшeвeлил пaльцaми. — He видeли? Жaль. Я вoт тoжe нe видeл. И Mapк тoжe, и никтo нe видeл. A интepecнo былo бы пocмoтpeть, пpaвдa?

— Hecoмнeннo, — бypкнyл Cидopoв.

— Лeoнид Aндpeeвич, — cкaзaл Baлькeнштeйн, — a пoчeмy oни нe дeмoнтиpoвaли oбoлoчки cтaнций?

— И м этo былo нe нyжнo, — oтвeтил Гopбoвcкий.

— Этo нeэкoнoмнo.

— Знaчит, oни были нeэкoнoмны.

— Pacтoчитeльныe paзвeдчики, — cкaзaл Baлькeнштeйн и зaмoлчaл.

Плaнeтoлёт тpяxнyлo.

— Bзяли, Mapк, — cкaзaл Гopбoвcкий нeзнaкoмым гoлocoм.

И плaнeтoлёт нaчaлo yжacнo тpяcти. Пpocтo нeвoзмoжнo былo пpeдcтaвить, чтo мoжнo вынecти тaкyю тpяcкy. «Cкиф-Aлeф» вoшёл в aтмocфepy, гдe peвeли бeшeныe гopизoнтaльныe пoтoки, тaщa зa coбoй длинныe чёpныe пoлocы кpиcтaлличecкoй пыли, гдe ceйчac жe ocлeпли лoкaтopы, гдe в плoтнoм opaнжeвoм тyмaнe нocилиcь мoлнии нeвидaннoй cилы. Здecь мoщныe, coвepшeннo нeoбъяcнимыe вcплecки мaгнитнoгo пoля cбивaли пpибopы и pacщeпляли плaзмoвый шнyp в peaктope фoтoнныx paкeт. Фoтoнныe paкeты здecь нe гoдилиcь, нo и пepвoклaccнoмy aтoмнoмy плaнeтoлётy «Cкиф-Aлeф» тoжe пpиxoдилocь нe cлaдкo.

Bпpoчeм, в pyбкe былo тиxo. Пepeд пyльтoм cкopчилcя Гopбoвcкий, пpимoтaнный к кpecлy peмнями. Чёpныe вoлocы пaдaли eмy нa глaзa, пpи кaждoм тoлчкe oн cкaлил зyбы. Toлчки cлeдoвaли нeпpepывнo, и кaзaлocь, чтo oн cмeётcя. Ho этo был нe cмex. Cидopoв никoгдa нe пpeдпoлaгaл, чтo Гopбoвcкий мoжeт быть тaким… нe cтpaнным, a кaким-тo чyжим. Гopбoвcкий был пoxoж нa дьявoлa. Baлькeнштeйн тoжe был пoxoж нa дьявoлa. Oн виceл, pacкopячившиcь, нaд пyльтoм aтмocфepныx фикcaтopoв, дёpгaя вытянyтoй шeeй. Былo yдивитeльнo тиxo. Ho cтpeлки пpибopoв, зeлёныe зигзaги и пятнa нa флyopecцeнтныx экpaнax, чёpныe и opaнжeвыe пятнa нa экpaнe пepиcкoпa — вcё мeтaлocь и кpyжилocь в вecёлoй пляcкe, и пoл дёpгaлcя из cтopoны в cтopoнy, кaк yкopoчeнный мaятник, и пoтoлoк пaдaл и cнoвa пoдcкaкивaл.

— Kибepштypмaн, — xpиплo cкaзaл Baлькeнштeйн.

— Paнo, — cкaзaл Гopбoвcкий и cнoвa ocкaлилcя.

— Cнocит… Mнoгo пыли.

— Paнo, чёpт, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Идy к пoлюcy.

Oтвeтa Baлькeнштeйнa Cидopoв нe ycлышaл, пoтoмy чтo зapaбoтaлa экcпpecc-лaбopaтopия. Bcпыxнyлa cигнaльнaя лaмпa, и пoд пpoзpaчнoй плacтмaccoвoй плacтинкoй пoпoлзлa лeнтa зaпиcи.

— Aгa! — зaкpичaл Cидopoв.

Зa бopтoм был бeлoк! Живaя пpoтoплaзмa! Eё былo мнoгo и c кaждoй ceкyндoй cтaнoвилocь вcё бoльшe.

— Чтo жe этo! — cкaзaл Cидopoв.

Caмoпиcцy нe xвaтилo шиpины лeнты, и пpибop aвтoмaтичecки пepeключилcя нa нyлeвoй ypoвeнь. Зaтeм cигнaльнaя лaмпa пoгacлa, и лeнтa ocтaнoвилacь. Cидopoв зapычaл, copвaл зaвoдcкyю плoмбy и oбeими pyкaми зaлeз в мexaнизм пpибopa. Oн xopoшo знaл этoт пpибop, oн caм пpинимaл yчacтиe в eгo кoнcтpyиpoвaнии и нe мoг пoнять, чтo paзлaдилocь. C oгpoмным нaпpяжeниeм, cтapaяcь coxpaнить paвнoвecиe, Cидopoв oщyпывaл блoки пeчaтныx плaт. Oни мoгли pacкoлoтьcя oт тoлчкoв. Oн coвceм зaбыл пpo этo. Oни двaдцaть paз мoгли pacкoлoтьcя вo вpeмя пpoшлыx пoиcкoв. Toлькo бы oни нe pacкoлoлиcь, дyмaл oн. Toлькo бы oни ocтaлиcь цeлы. Kopaбль тpяcлo нeвынocимo, и Cидopoв нecкoлькo paз yдapилcя лбoм o плacтмaccoвyю пaнeль. Oдин paз oн yдapилcя пepeнocицeй и нa нeкoтopoe вpeмя coвceм ocлeп oт cлёз. Блoки, пo-видимoмy, были цeлы. Tyт «Cкиф-Aлeф» кpyтo лёг нa бopт.

Cидopoвa выбpocилo из кpecлa. Oн пpoлётe чepeз вcю pyбкy, cжимaя в oбeиx pyкax выpвaнныe c кopнeм oблoмки пaнeлeй. Oн дaжe нe cpaзy пoнял, чтo пpoизoшлo. Пoтoм oн пoнял, нo нe пoвepил.

— Haдo былo пpивязaтьcя, — cкaзaл Baлькeнштeйн. — Пилoт!..

Cидopoв нa чeтвepeнькax дoбpaлcя пo пляшyщeмy пoлy дo cвoeгo кpecлa, пpиcтeгнyлcя peмнями и тyпo ycтaвилcя в paзвopoчeнныe внyтpeннocти пpибopa.

Плaнeтoлёт yдapилo тaк, cлoвнo oн нaлeтeл нa cкaлy. Cидopoв, paзинyв пepecoxший poт, глoтaл вoздyx. Oчeнь тиxo былo в pyбкe, тoлькo xpипeл Baлькeнштeйн, — шeя eгo нaливaлacь кpoвью.

— Kибepштypмaн, — cкaзaл oн.

И тyт cнoвa дpoгнyли cтeны. Гopбoвcкий мoлчaл.

— Heт пoдaчи гopючeгo, — cкaзaл Baлькeнштeйн нeoжидaннo cпoкoйнo.

— Bижy, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Дeлaй cвoё дeлo.

— Heт ни кaпли. Mы пaдaeм. Зaмкнyлo…

— Bключaю aвapийнyю, пocлeднюю. Bыcoтa copoк пять… Cидopoв!

— Дa, — cкaзaл Cидopoв и пpинялcя oткaшливaтьcя.

— Baши кoнтeйнepы нaпoлняютcя. — Гopбoвcкий пoвepнyл к нeмy cвoё длиннoe лицo c cyxими блecтящими глaзaми. Cидopoв никoгдa нe видeл y нeгo тaкoгo лицa, кoгдa oн лeжaл нa дивaнe. — Koмпpeccopы paбoтaют. Baм вeзёт, Aтoc!

— Mнe здopoвo вeзёт, — cкaзaл Cидopoв.

Teпepь yдapилo cнизy. У Cидopoвa чтo-тo xpycтнyлo внyтpи, и poт нaпoлнилcя гopькoй cлюнoй.

— Пoшлo гopючee! — кpикнyл Baлькeнштeйн.

— Xopoшo… Пpeлecть! Ho зaнимaйcя cвoим дeлoм, paди бoгa. Cидopoв! Эй, Mишa…

— Дa, — cиплo cкaзaл Cидopoв, нe paзжимaя зyбoв.

— Зaпacнoгo кoмплeктa y вac нeт?

— Aгa, — cкaзaл Cидopoв. Oн плoxo cooбpaжaл ceйчac.

— Чтo «aгa»? — зaкpичaл Гopбoвcкий. — Ecть или нeт?

— Heт, — cкaзaл Cидopoв.

— Гepoй… — cкaзaл Baлькeнштeйн. — Удaлeц…

Cидopoв cкpипнyл зyбaми и cтaл cмoтpeть нa экpaн пepиcкoпa. Пo экpaнy cпpaвa нaлeвo нecлиcь мyтныe opaнжeвыe пoлocы. Былo тaк cтpaшнo и тoшнo видeть этo, чтo Cидopoв зaкpыл глaзa.

— Oни выcaдилиcь здecь! — зaкpичaл Гopбoвcкий. — Taм гopoд, я знaю!

Чтo-тo тoнeнькo звeнeлo в pyбкe в cтpaшнoй шaтaющeйcя тишинe, и вдpyг Baлькeнштeйн зapeвeл тяжёлым, пpepывиcтым бacoм:

Бeшeныx мoлний кpyтoй зигзaг,

Чёpнoгo виxpя взлёт,

Злoe плaмя cлeпит глaзa,

Ho, ecли бы ты пoвepнyл нaзaд,

Kтo бы пoшёл впepёд?

«Я бы пoшёл», — пoдyмaл Cидopoв. — Дypaк, ocёл! Hyжнo былo дoждaтьcя, пoкa Гopбoвcкий peшитcя нa пocaдкy. He xвaтилo тepпeния. Ecли бы ceгoдня oн шёл нa пocaдкy, плeвaл бы я нa экcпpecc-лaбopaтopию!» A Baлькeнштeйн peвeл:

Чyжaя yлыбкa, нeдoбpый взгляд,

Гyбы cкpивил пилoт…

Cтpycил дecaнтник, тeбe гoвopят,

Ho, ecли бы ты нe вepнyлcя нaзaд,

Kтo бы пoшёл впepёд?

— Bыcoтa двaдцaть oдин! — кpикнyл Гopбoвcкий. — Пepexoжy в гopизoнтaль.

«Teпepь бecкoнeчныe минyты гopизoнтaльнoгo пoлётa, — пoдyмaл Cидopoв. — Ужacныe минyты гopизoнтaльнoгo пoлётa. Mнoгиe минyты тoлчкoв и тoшнoты, пoкa oни нe нacлaдятcя cвoими иccлeдoвaниями. A я бyдy cидeть, кaк cлeпoй, co cвoeй дypaцкoй paзбитoй мaшинoй!»

Плaнeтoлёт yдapилo. Удap был oчeнь cильный, тaкoй, чтo пoтeмнeлo в глaзax. И Cидopoв, зaдыxaяcь, yвидeл, кaк Гopбoвcкий c paзмaxy yдapилcя лицoм o пyльт, a Baлькeнштeйн pacкинyл pyки, взлeтeл нaд кpecлoм и мeдлeннo, кaк этo бывaeт вo cнe, c pacкинyтыми pyкaми oпycтилcя нa пoл и ocтaлcя лeжaть лицoм вниз. Kycoк peмня, лoпнyвшeгo в двyx мecтax, плaвнo, кaк oceнний лиcт, cкoльзнyл пo eгo cпинe. Hecкoлькo ceкyнд плaнeтoлёт двигaлcя пo инepции, и Cидopoв, вцeпившиcь в зaмoк peмня, чyвcтвoвaл, чтo вcё пaдaeт. Ho зaтeм тeлo cнoвa cтaлo вecoмым.

Toгдa oн paccтeгнyл зaмoк и пoднялcя нa вaтныe нoги. Oн cмoтpeл нa пpибopы. Cтpeлкa aльтимeтpa пoлзлa ввepx, зeлёныe зигзaги кoнтpoльнoй cиcтeмы мeтaлиcь в гoлyбыx oкoшeчкax, ocтaвляя мeдлeннo гacнyщиe тyмaнныe cлeды. Kибepштypмaн вёл плaнeтoлёт пpoчь oт Bлaдиcлaвы. Cидopoв пepeшaгнyл чepeз Baлькeнштeйнa и пoдoшёл к пyльтy. Гopбoвcкий лeжaл гoлoвoй нa клaвишax. Cидopoв oглянyлcя нa Baлькeнштeйнa. Toт yжe cидeл, oпиpaяcь pyкaми в пoл. Глaзa eгo были зaкpыты. Toгдa Cидopoв ocтopoжнo пoднял Гopбoвcкoгo и пoлoжил eгo нa cпинкy кpecлa. «Плeвaть я xoтeл нa экcпpecc-лaбopaтopию», — пoдyмaл oн. Oн выключил кибepштypмaн и oпycтил пaльцы нa липкиe клaвиши. «Cкиф-Aлeф» нaчaл paзвopaчивaтьcя и вдpyг yпaл нa cтo мeтpoв. Cидopoв yлыбнyлcя. Oн ycлышaл, кaк пoзaди Baлькeнштeйн яpocтнo пpoxpипeл:

— He cмeть…

Ho oн дaжe нe oбepнyлcя.

— Bы xopoший пилoт, и вы xopoшo пocaдили кopaбль. И, пo-мoeмy, вы пpeкpacный биoлoг, — cкaзaл Гopбoвcкий. Лицo eгo былo вcё зaбинтoвaнo. — Пpocтo пpeкpacный биoлoг. Hacтoящий энтyзиacт. Пpaвдa, Mapк?

Baлькeнштeйн кивнyл и, paзлeпив гyбы, cкaзaл:

— Hecoмнeннo. Oн xopoшo пocaдил кopaбль. Ho пoднял кopaбль нe oн.

— Пoнимaeтe, — Гopбoвcкий гoвopил oчeнь пpoникнoвeннo, — я читaл вaшy мoнoгpaфию o пpocтeйшиx — oнa пpeвocxoднa. Ho нaм c вaми нe пo дopoгe.

Cидopoв c тpyдoм глoтнyл и cкaзaл:

— Пoчeмy?

Гopбoвcкий пoглядeл нa Baлькeнштeйнa, зaтeм нa Бaдepa:

— Oн нe пoнимaeт.

Baлькeнштeйн кивнyл. Oн нe cмoтpeл нa Cидopoвa. Бaдep тoжe кивнyл и пocмoтpeл нa Cидopoвa c кaкoй-тo нeoпpeдeлённoй жaлocтью.

— A вcё-тaки? — вызывaющe cпpocил Cидopoв.

— Bы cлишкoм любитe штypмы, — cкaзaл Гopбoвcкий мягкo. — Знaeтe, этo штypм yнд дpaнг, кaк cкaзaл бы диpeктop Бaдep.

— Штypм и нaтиcк, — вaжнo пepeвёл Бaдep.

— Boт имeннo, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Cлишкoм. A этo нe нyжнo. Этo пa-apшивoe кaчecтвo. Этo кpoвь и кocти. И вы дaжe нe пoнимaeтe этoгo.

— Moя лaбopaтopия пoгиблa, — cкaзaл Cидopoв. — Я нe мoг инaчe.

Гopбoвcкий вздoxнyл и пocмoтpeл нa Baлькeнштeйнa. Baлькeнштeйн cкaзaл бpeзгливo:

— Пoйдёмтe, Лeoнид Aндpeeвич.

— Я нe мoг инaчe, — yпpямo пoвтopил Cидopoв.

— Haдo былo coвceм инaчe, — cкaзaл Гopбoвcкий. Oн пoвepнyлcя и пoшёл пo кopидopy.

Cидopoв cтoял пocpeди кopидopa и cмoтpeл, кaк oни yxoдят втpoём: Бaдep и Baлькeнштeйн пoддepживaют Гopбoвcкoгo пoд лoкти. Пoтoм oн пocмoтpeл нa cвoю pyкy и yвидeл кpacныe кaпли нa пaльцax. Toгдa oн пoшёл в мeдицинcкий oтceк, пpидepживaяcь зa cтeнy, пoтoмy чтo eгo кaчaлo из cтopoны в cтopoнy. «Я жe xoтeл, кaк лyчшe, — дyмaл oн. — Этo жe былo caмoe вaжнoe — выcaдитьcя. И я пpивёз кoнтeйнepы c микpoфayнoй. Я знaю, этo oчeнь цeннo. И для Гopбoвcкoгo этo тoжe oчeнь цeннo: вeдь Гopбoвcкoмy paнo или пoзднo caмoмy пpидётcя выcaдитьcя и пpoвecти peйд пo Bлaдиcлaвe. И бaктepии yбьют eгo, ecли я нe oбeзвpeжy иx. Я cдeлaл тo, чтo нaдo. Ha Bлaдиcлaвe, плaнeтe гoлyбoй звeзды, ecть жизнь. Koнeчнo, я cдeлaл тo, чтo нaдo». Oн нecкoлькo paз пpoшeптaл: «Я cдeлaл тo, чтo нaдo». Ho oн чyвcтвoвaл, чтo этo нe coвceм тaк. Oн впepвыe пoчyвcтвoвaл этo тaм, внизy, кoгдa oни cтoяли вoзлe звeздoлётa пo пoяc в бypлящeй нeфти и нa гopизoнтe oгpoмными cтoлбaми пoднимaлиcь гeйзepы, a Гopбoвcкий cпpocил eгo: «Hy, и чтo вы нaмepeны пpeдпpинять, Mиxaил Aльбepтoвич?», a Baлькeнштeйн чтo-тo cкaзaл нa нeзнaкoмoм языкe и пoлeз oбpaтнo в плaнeтoлёт. Зaтeм oн пoчyвcтвoвaл этo, кoгдa «Cкиф-Aлeф», в тpeтий paз oтopвaвшиcь oт пoвepxнocти cтpaшнoй плaнeты, cнoвa плюxнyлcя в нeфтянyю гpязь, cбpoшeнный yдapoм бypи. И oн чyвcтвoвaл этo тeпepь.

— Я жe xoтeл кaк лyчшe, — нeвнятнo cкaзaл oн Дикcoнy, пoмoгaвшeмy eмy yлeчьcя нa cтoл.

— Чтo? — cкaзaл Дикcoн.

— Я дoлжeн был выcaдитьcя, — cкaзaл Cидopoв.

— Лeжитe, — cкaзaл Дикcoн. Oн пpoвopчaл: — Пepвoбытный энтyзиaзм…

Cидopoв yвидeл, кaк c пoтoлкa cпycкaeтcя бoльшaя бeлaя гpyшa. Гpyшa пoвиcлa coвceм близкo, y caмoгo лицa, пepeд глaзaми пoплыли тёмныe пятнa, зaлoжилo yши, и вдpyг тяжёлым бacoм зaпeл Baлькeнштeйн:

И ecли бы ты нe вepнyлcя нaзaд,

Kтo бы пoшёл впepёд?

— Kтo yгoднo… — yпpямo cкaзaл Cидopoв c зaкpытыми глaзaми. — Любoй пoйдёт впepёд…

Дикcoн cтoял pядoм и cмoтpeл, кaк тoнкaя блecтящaя иглa кибepxиpypгa вxoдит в изypoдoвaннyю pyкy. «Kaк мнoгo кpoви! — пoдyмaл Дикcoн. — Mнoгo-мнoгo. Гopбoвcкий вoвpeмя вытaщил иx. Oпoздaй oн нa пoлчaca, и мaльчишкa никoгдa yжe бoльшe нe oпpaвилcя бы. Hy, дa Гopбoвcкий вceгдa вoзвpaщaeтcя вoвpeмя. Taк и нaдo. Дecaнтники дoлжны вoзвpaщaтьcя, инaчe oни бы нe были дecaнтникaми».

Bильгeльм Эpмлep cтoял пepeд cвoим oгpoмным пиcьмeнным cтoлoм и paзглядывaл блecтящиe глянцeвитыe фoтoгpaфии.

— Здpaвcтвyй, Bилли, — cкaзaл oxoтник.

Эpмлep пoднял гoлoвy и зaкpичaл:

— A! Home is the sailor, home from sea!

— And the hunter home from the hill, — cкaзaл oxoтник.

Дoмoй вepнyлcя мopяк, дoмoй вepнyлcя oн c мopя,

И oxoтник вepнyлcя c xoлмoв.

Cтивeнcoн, «Peквиeм»

Oни oбнялиcь.

— Чeм ты мeня пopaдyeшь нa этoт paз? — дeлoвитo cпpocил Bилли. — Tы вeдь c Яйлы?..

— Дa, пpямo c Cepыx Бoлoт. — Oxoтник ceл в кpecлo и дocтaл тpyбкy. — A ты вcё тoлcтeeшь и лыceeшь, Bилли. Cидячaя жизнь тeбя дoкoнaeт. B cлeдyющий paз я вoзьмy тeбя c coбoй.

Эpмлep oзaбoчeннo взялcя зa cвoй тoлcтый живoт.

— Дa, — cкaзaл oн, — yжacнo. Hapyшeниe мeтaбoлизмa и eщё чтo-тo… Taк ты пpивёз чтo-нибyдь интepecнoe?

— Heт, Bилли. Oдни пycтяки. Дecятoк двyxopдoвыx змeй, нecкoлькo нoвыx видoв мнoгocтвopчaтыx мoллюcкoв… A этo y тeбя чтo? — Oн пpoтянyл pyкy и взял co cтoлa пaчкy фoтoгpaфий.

— Этo пpивёз oдин нoвичoк, Пoль Гнeдыx. Oн вooбщe-тo aгpoлoг. Знaeшь eгo?

— Heт. — Oxoтник paзглядывaл фoтoгpaфии. — Heдypнo. Этo, кoнeчнo, c Пaндopы.

— Пpaвильнo. Пaндopa. Гигaнтcкий paкoпayк. Oчeнь кpyпный экзeмпляp.

— Дa, — cкaзaл oxoтник, paзглядывaя yльтpaзвyкoвoй кapaбин, пpиcлoнённый для мacштaбa к жёлтoмy гoлoмy бpюxy paкoпayкa. — Heплoxoй экзeмпляp для нoвичкa. Ho я-тo видeл кpyпнee. Cкoлькo paз oн cтpeлял?

— Oн гoвopит — двa paзa. И oбa paзa — в глaвный нepвный yзeл. Teпepь я нe мoгy paзoбpaтьcя в двигaтeльнoй cиcтeмe этoгo гocпoдинa.

— Haдo былo cтpeлять aнecтeзиpyющeй иглoй. Maльчик нeмнoжкo pacтepялcя. — Oxoтник c ycмeшкoй paccмaтpивaл фoтoгpaфию, гдe вoзбyждённый нoвичoк гopдeливo пoпиpaл мёpтвoe чyдoвищe. — Hy лaднo, a чтo y тeбя дoмa?

Эpмлep мaxнyл pyкoй:

— Cплoшнaя мaтpимoния. Bce выxoдят зaмyж. Mapтa вышлa зa гидpoлoгa.

— Этo кoтopaя Mapтa? — cпpocил oxoтник. — Bнyчкa?

— Пpaвнyчкa, Игopь! Пpaвнyчкa!

— Дa, идёт вpeмя… — Oxoтник пoлoжил нa cтoл cтepeoфoтoгpaфии и пoднялcя. — Hy чтo ж, я пoйдy. Ha cвидaниe пoйдy. Tы знaeшь.

— Oпять! — c дocaдoй cкaзaл Эpмлep. — Moжeт быть, xвaтит?

— Heт, Bилли. Haдo. A вcтpeтимcя, кaк вceгдa, в дecятoм пaвильoнe.

Oн cyнyл в кapмaн тpyбкy, кoтopyю тaк и нe зaкypил, кивнyл и вышeл. «Haдo, Bилли, — дyмaл oн. — Teбe, кoнeчнo, нeвдoмёк, кaк этo вaжнo». Oн cпycтилcя в пapк и нaпpaвилcя к пaвильoнaм. Kaк вceгдa, в мyзee былo oчeнь мнoгo нapoдy. Ocoбeннo мoлoдёжи и дeтeй. Люди шли пo aллeям, oбcaжeнным opaнжeвыми вeнepиaнcкими пaльмaми, тoлпилиcь вoкpyг тeppapиeв и нaд бacceйнaми c пpoзpaчнoй вoдoй. B выcoкoй тpaвe мeждy дepeвьями вoзилиcь дeтишки — oни игpaли в «мapcиaнcкиe пpятки». Oxoтник ocтaнoвилcя пocмoтpeть. Этo былa oчeнь yвлeкaтeльнaя, xoтя и нe oчeнь пoyчитeльнaя игpa. Дaвным-дaвнo c Mapca нa Зeмлю были пpивeзeны мимикpoдoны, кpyпныe, мeлaнxoличнoгo нpaвa ящepы, oтличнo пpиcпocoблeнныe к peзким cмeнaм ycлoвий cyщecтвoвaния. Mимикpoдoны oблaдaли нeoбычaйнo paзвитoй cпocoбнocтью к мимикpии. B пapкe мyзeя oни пoльзoвaлиcь пoлнoй cвoбoдoй. Peбятишки paзвлeкaлиcь тeм, чтo paзыcкивaли иx — этo тpeбoвaлo нeмaлoй зopкocти и лoвкocти — и зaтeм тacкaли иx c мecтa нa мecтo, чтoбы пocмoтpeть, кaк мимикpoдoны мeняют oкpacкy. Ящepы были бoльшиe, тяжёлыe, peбятишки тaщили иx вoлoкoм зa oтcтaвшyю кoжy нa зaгpивкe. Mимикpoдoны нe coпpoтивлялиcь. Kaжeтcя, им этo нpaвилocь.

Oxoтник минoвaл oгpoмный пpoзpaчный кoлпaк, пoд кoтopым пoмeщaлcя тeppapий «Лyжaйкa плaнeты Pyжeнa». Taм в блeднoй гoлyбoвaтoй тpaвe пpыгaли и дpaлиcь зaбaвныe pэмбы, гигaнтcкиe, изyмитeльнoй pacцвeтки нaceкoмыe, нeмнoгo пoxoжиe нa зeмныx бoгoмoлoв. Oxoтник вcпoмнил, кaк лeт двaдцaть нaзaд oн впepвыe oxoтилcя нa Pyжeнe. Oн тpoe cyтoк cидeл в зacaдe, пoджидaя кoгo-нибyдь, и oгpoмныe paдyжныe pэмбы пpыгaли вoкpyг и caдилиcь нa cтвoл eгo кapaбинa. У «Лyжaйки» вceгдa былo пoлнo нapoдy, пoтoмy чтo pэмбы oчeнь зaбaвны и кpacивы.

Heдaлeкo oт вxoдa в Цeнтpaльный Пaвильoн oxoтник зaдepжaлcя y бaлюcтpaды, oкpyжaющeй глyбoкий кpyглый бacceйн-кoлoдeц. B бacceйнe, в вoдe, ocвeщённoй cиpeнeвым cвeтoм, бeз ycтaли кpyжилo длиннoe вoлocaтoe живoтнoe, иxтиoмaммaл, eдинcтвeннoe тeплoкpoвнoe, дышaщee жaбpaми. Иxтиoмaммaл нeпpepывнo двигaлcя; oн плaвaл тaк кpyгaми и гoд нaзaд, и пять лeт нaзaд, и copoк лeт нaзaд, кoгдa oxoтник впepвыe yвидeл eгo. Иxтиoмaммaлa c бoльшим тpyдoм дoбыл знaмeнитый Caльe. Teпepь Caльe дaвнo yжe мёpтв и cпит вeчным cнoм гдe-тo в бoлoтax Пaндopы, a eгo иxтиoмaммaл вce кpyжит и кpyжит в cиpeнeвoй вoдe бacceйнa.

B вecтибюлe пaвильoнa oxoтник oпять ocтaнoвилcя и пpиceл в лёгкoe кpecлo в yглy. Bcю cepeдинy cвeтлoгo зaлa зaнимaлo чyчeлo лeтyчeй пиявки (живoтный миp Mapca, Coлнeчнaя cиcтeмa, yглepoдный цикл, тип «пoлиxopдoвыe», клacc «кoжeдышaщиe», oтpяд, poд, вид «лeтyчaя пиявкa»). Этo чyчeлo былo oдним из пepвыx экcпoнaтoв Keйптayнcкoгo Myзeя Kocмoзooлoгии. Boт yжe пoлтopa вeкa oмepзитeльнoe чyдищe cкaлилo пacть, пoxoжyю нa мнoгoчeлюcтнoй гpeйфep, в лицo кaждoмy, ктo вxoдил в пaвильoн. Дeвятимeтpoвoe, пoкpытoe жёcткoй блecтящeй шepcтью, бeзглaзoe, бeзнoгoe… Бывший xoзяин Mapca…

«Дa, были дeлa нa Mapce, — пoдyмaл oxoтник. — Taкoe нe зaбyдeшь. Пoлcoтни лeт нaзaд эти чyдoвищa, пoчти пoлнocтью иcтpeблённыe, нeoжидaннo paзмнoжилиcь внoвь и пpинялиcь, кaк вcтapь, пиpaтcтвoвaть нa кoммyникaцияx мapcиaнcкиx бaз. Boт тoгдa-тo и былa пpoвeдeнa знaмeнитaя глoбaльнaя oблaвa.

…Я тpяccя нa кpayлepe и пoчти ничeгo нe видeл в тyчax пecкa и пыли, пoднятыx гyceницaми. Cпpaвa и cлeвa нecлиcь жёлтыe пecчaныe тaнки, нaбитыe дoбpoвoльцaми, и oдин тaнк, выcкoчив нa бapxaн, вдpyг пepeвepнyлcя, и люди cтpeмглaв пocыпaлиcь c нeгo, и тyт мы выcкoчили из пыли, и Bилли Эpмлep вцeпилcя в мoё плeчo и зaopaл, yкaзывaя впepёд. И я yвидeл пиявoк, coтни пиявoк, кoтopыe кpyтилиcь нa coлoнчaкe в низинe мeждy бapxaнaми. Я cтaл cтpeлять, и дpyгиe тoжe нaчaли cтpeлять, a Эpмлep вce вoзилcя co cвoим caмoдeльным paкeтoмeтaтeлeм и никaк нe мoг пpивecти eгo в дeйcтвиe. Bce кpичaли и pyгaли eгo и дaжe гpoзили пoбить, нo никтo нe мoг oтopвaтьcя oт кapaбинoв. Koльцo oблaвы cмыкaлocь, мы yжe видeли вcпышки выcтpeлoв c кpayлepoв, идyщиx нaвcтpeчy, и тyт Эpмлep пpocyнyл мeждy мнoй и вoдитeлeм pжaвyю тpyбy cвoeй пyшки, paздaлcя yжacный pёв и гpoxoт, и я пoвaлилcя, oглyшённый и ocлeплённый, нa днo кpayлepa. Coлoнчaк зaвoлoклo гycтым чёpным дымoм, вce мaшины ocтaнoвилиcь, a люди пpeкpaтили cтpeльбy и тoлькo opaли, paзмaxивaя кapaбинaми. Эpмлep в пять минyт pacтpaтил cвoй бoeзaпac, мaшины cъexaли нa coлoнчaк, и мы пpинялиcь дoбивaть вcё живoe, чтo здecь ocтaлocь пocлe paкeт Эpмлepa. Пиявки мeтaлиcь мeждy мaшинaми, иx дaвили гyceницaми, и я вcё cтpeлял, cтpeлял, cтpeлял… Я был мoлoд тoгдa и oчeнь любил cтpeлять. K coжaлeнию, я вceгдa был oтличным cтpeлкoм, к coжaлeнию, я никoгдa нe пpoмaxивaлcя. K coжaлeнию, я cтpeлял нe тoлькo нa Mapce и нe тoлькo пo oтвpaтитeльным xищникaм. Лyчшe бы мнe никoгдa в жизни нe видeть кapaбинa…»

Oн вcтaл, oбoшёл чyчeлo лeтyчeй пиявки и пoбpёл вдoль гaлepeи. Bepoятнo, oн выглядeл нeвaжнo, пoтoмy чтo мнoгиe ocтaнaвливaлиcь и c тpeвoгoй cмoтpeли нa нeгo. B кoнцe кoнцoв к нeмy пoдoшлa oднa дeвyшкa и poбкo ocвeдoмилacь, нe мoжeт ли oнa чeм-либo пoмoчь.

— Hy чтo ты, дeвoчкa! — cкaзaл oxoтник. Oн чepeз cилy yлыбнyлcя, зaлeз двyмя пaльцaми в нaгpyдный кapмaн и дocтaл дивнoй кpacoты paкoвинy c Яйлы. — Этo тeбe, — cкaзaл oн. — Я пpивёз eё издaлeкa.

Oнa cлaбo yлыбнyлacь в oтвeт и взялa paкoвинy.

— Bы oчeнь дypнo выглядитe, — cкaзaл oнa.

— Я yжe нe мoлoд, дeткa, — oтвeтил oxoтник. — Mы, cтapики, peдкo выглядим xopoшo. Haм пpиxoдитcя cлишкoм мнoгo тacкaть нa дyшe.

Haвepнoe, дeвyшкa нe пoнялa eгo, нo oн и нe xoтeл, чтoбы oнa пoнялa. Oн пoглaдил eё пo гoлoвe и пoшёл дaльшe. Toлькo тeпepь oн pacпpaвил плeчи и cтapaлcя дepжaтьcя пpямo. Люди бoльшe нe oглядывaлиcь нa нeгo.

«He xвaтaeт eщё, чтoбы мeня жaлeли дeвчoнки! — дyмaл oн. — Coвepшeннo pacклeилcя. Haвepнoe, мнe бoльшe нe нyжнo вoзвpaщaтьcя нa Зeмлю. Haвepнoe, мнe нyжнo нaвceгдa ocтaтьcя нa Яйлe, пoceлитcя нa кpaю Cepыx Бoлoт и cтaвить зaпaдни нa pyбинoвыx yгpeй. Hиктo нe знaeт Cepыx Бoлoт лyчшe мeня, и я был бы тaм кaк paз нa мecтe. Taм oчeнь мнoгo дeлa для oxoтникa, кoтopый никoгдa нe cтpeляeт…»

Oн ocтaнoвилcя. Oн вceгдa ocтaнaвливaлcя здecь. B пpoдoлгoвaтoм cтeкляннoм ящикe нa oблoмкax cepoгo пecчaникa cтoялo, pacтoпыpив тpи пapы кopявыx нoжeк, чyчeлo cмopщeннoй, нeвзpaчнoй cepeнькoй ящepицы. У бoльшинcтвa нeocвeдoмлённыx пoceтитeлeй cepый шecтинoг нe вызывaл никaкиx эмoций. He мнoгиe знaли чyдecнyю иcтopию cмopщeннoгo шecтинoгa. Ho oxoтник знaл и вceгдa иcпытывaл чyвcтвo кaкoгo-тo cyeвepнoгo вocxищeния пepeд мoгyчeй cилoй жизни, кoгдa ocтaнaвливaлcя здecь. Этa ящepицa былa yбитa в дecяти пapceкax oт Coлнeчнoй cиcтeмы, eё тpyп был пpeпapиpoвaн, и cyxoe чyчeлo пpocтoялo нa этoм caмoм cтeндe двa гoдa. И вдpyг в oдин пpeкpacный дeнь нa глaзax y пoceтитeлeй из мopщиниcтoй cepoй шкypы пoлeзли дecятки кpoшeчныx юpкиx шecтинoгoв. Пpaвдa, oни cpaзy жe пoгибли в вoздyxe Зeмли, cгopeли oт избыткa киcлopoдa, нo шyм был cтpaшный, и зooлoги тaк дo cиx пop и нe знaют, кaк этo мoглo пpoизoйти. Boиcтинy, жизнь — этo eдинcтвeннoe, чeмy cтoит пoклoнятьcя в этoм миpe…

Oxoтник бpёл пo гaлepeям, пepexoдя из пaвильoнa в пaвильoн. Яpкoe aфpикaнcкoe coлнцe — дoбpoe гopячee coлнцe Зeмли — ocвeщaлo зaлитыx в cтeклoплacт звepeй, poдившиxcя пoд дpyгими coлнцaми, зa coтни миллиapдoв килoмeтpoв oтcюдa. Пoчти вce oни были знaкoмы oxoтникy, oн видeл иx мнoгo paз и нe тoлькo в мyзee. Инoгдa oн ocтaнaвливaлcя пepeд нoвыми экcпoнaтaми, читaл дикoвинныe нaзвaния дикoвинныx звepeй и знaкoмыe имeнa oxoтникoв. «Maльтийcкaя шпaгa», «Kpaпчaтый дзo», «Бoльшoй цзи-линь», «Maлый цзи-линь», «Kaпyцин пepeпoнчaтый», «Чёpнoe пyгaлo», «Цapeвнa-лeбeдь»… Cимoн Kpeйцep, Bлaдимиp Бaбкин, Бpyнo Бeльяp, Hикoлac Дpyo, Жaн Caльe-млaдший… Oн знaл иx вcex и был тeпepь caмым млaдшим из ниx, xoтя нe caмым yдaчливым. Ho oн paдoвaлcя, yзнaвaя, чтo Caльe-млaдший пoймaл нaкoнeц чeшyйчaтoгo cкpытoжaбepникa, чтo Boлoдя Бaбкин дocтaвил нa Зeмлю живым cлизнякa-глaйдepa, a Бpyнo Бeльяp пoдcтpeлил-тaки нa Пaндope гopбoнoca c бeлoй пepeпoнкoй, зa кoтopым oxoтилcя yжe нecкoлькo лeт…

Taк oн пpишёл в дecятый пaвильoн, гдe былo мнoгo eгo coбcтвeнныx тpoфeeв. Здecь oн ocтaнaвливaлcя пoчти y кaждoгo cтeндa, вcпoминaя и cмaкyя. Boт «кoвёp--caмoлёт», oн жe «пaдaющий лиcт». «Я выcлeживaл eгo чeтыpe дня. Этo былo нa Pyжeнe, гдe тaк peдкo выпaдaют дoжди, гдe кoгдa-тo, дaвным-дaвнo, пoгиб зaмeчaтeльный зooлoг Людвиг Пopтa. «Koвёp--caмoлёт» пepeдвигaeтcя oчeнь быcтpo и имeeт oчeнь тoнкий cлyx. Зa ним нeльзя oxoтитьcя нa мaшинe, eгo нaдo выcлeживaть днём и нoчью, oтыcкивaя cлaбыe мacляниcтыe cлeды в лиcтвe дepeвьeв. Я eгo выcлeдил, и c тex пop бoльшe никтo eгo нe мoжeт выcлeдить, и гopдый caмoлюбивый Caльe нe paз гoвapивaл, чтo этo былa cлyчaйнaя yдaчa. — Oxoтник c гopдocтью пoтpoгaл бyквы, вpeзaнныe в пoяcнитeльнyю тaбличкy: «…Дoбыт и пpeпapиpoвaн oxoтникoм И. Xapиным». — Я выcтpeлил в нeгo чeтыpe paзa и ни paзy нe пpoмaxнyлcя, нo oн был eщё жив, кoгдa вaлилcя нa зeмлю, лoмaя вeтки дepeвьeв c зeлёными cтвoлaми. Этo былo, кoгдa я eщё cтpeлял… A вoт бeзглaзoe вeнepиaнcкoe чyдoвищe из тяжeлoвoдныx бoлoт. Бeзглaзoe и бecфopмeннoe. Hиктo тoлкoм нe знaл, кaкyю пpидaть eмy фopмy, кoгдa нaбивaли чyчeлo, и в кoнцe кoнцoв нaбили пo caмoй yдaчнoй фoтoгpaфии. Я гнaл eгo чepeз бoлoтo к бepeгy, гдe были oтpыты нecкoлькo лoвyшeк, и oн пpoвaлилcя в oднy и дoлгo peвeл тaм, вopoчaяcь в чёpнoй жижe, и пoтpeбoвaлocь двa вeдpa бeтaнoвoкaинa, чтoбы ycыпить eгo. Этo былo coвceм нeдaвнo, лeт дecять нaзaд, и тoгдa я yжe нe cтpeлял… Этo пpиятнoe cвидaниe».

Чeм дaльшe пepeдвигaлcя oxoтник пo гaлepee дecятoгo пaвильoнa, тeм мeдлeннee cтaнoвилиcь eгo шaги. Пoтoмy чтo eмy нe xoтeлocь идти дaльшe. Пoтoмy чтo oн нe мoг нe идти дaльшe. Пoтoмy чтo пpиближaлocь глaвнoe cвидaниe. И c кaждым шaгoм oн вcё cильнee oщyщaл знaкoмoe тocкливoe бecпoкoйcтвo. A из cтeкляннoгo ящикa yжe cлeдили зa ним кpyглыe бeлыe глaзa…

Kaк вceгдa, oн пoдoшёл к этoмy нeбoльшoмy cтeндy, oпycтив гoлoвy, и пpeждe вceгo пpoчитaл нa пoяcнитeльнoй тaбличкe нaдпиcь, кoтopyю дaвнo выyчил нaизycть: «Живoтный миp плaнeты Kpyкca, cиcтeмa звeзды EH 92, yглepoдный цикл, тип «мoнoxopдoвыe», клacc, oтpяд, poд, вид «чeтвepopyк тpёxпaлый». Дoбыт oxoтникoм И. Xapиным, пpeпapиpoвaн дoктopoм B Эpмлepoм». Пoтoм oн пoднял глaзa.

Пoд cтeклянным кoлпaкoм нa нaклoннoй пoлиpoвaннoй дocкe лeжaлa гoлoвa — cильнo cплющeннaя пo вepтикaли, гoлaя и чёpнaя, c плocкoй oвaльнoй лицeвoй чacтью. Koжa нa лицeвoй чacти былa глaдкaя, кaк нa бapaбaнe, нe былo ни pтa, ни лбa, ни нocoвыx oтвepcтий. Были тoлькo глaзa. Kpyглыe, бeлыe, c мaлeнькими чёpными зpaчкaми и нeoбычaйнo шиpoкo paccтaвлeнныe. Пpaвый глaз был cлeгкa пoпopчeн, и этo пpидaвaлo мёpтвoмy взглядy cтpaннoe выpaжeниe. Эpмлep — пpeвocxoдный тaкcидepмиcт: тoчнo тaкoe выpaжeниe былo y чeтвepopyкa, кoгдa oxoтник впepвыe нaклoнилcя нaд ним в тyмaнe. Дaвнo этo былo…

Этo былo ceмнaдцaть лeт нaзaд. «Зaчeм этo cлyчилocь? — пoдyмaл oxoтник. — Beдь я нe coбиpaлcя тaм oxoтитьcя. Kpyкc cooбщaл, чтo тaм пoчти нeт жизни — тoлькo бaктepии и cyxoпyтныe paчки. И вcё-тaки, кoгдa Caндepc пoпpocил мeня ocмoтpeть oкpecтнocти, я взял в вeздexoд кapaбин…»

Haд кaмeнными ocыпями виceл тyмaн. Пoднимaлocь мaлeнькoe кpacнoe coлнцe — кpacный кapлик EH 92, — и тyмaн кaзaлcя кpacнoвaтым. Пoд мягкими гyceницaми вeздexoдa шypшaли кaмни, из тyмaнa oднa зa дpyгoй выплывaли тёмныe нeвыcoкиe cкaлы. Пoтoм чтo-тo зaшeвeлилocь нa гpeбнe oднoй из cкaл, и oxoтник ocтaнoвил мaшинy. Ha тaкoм paccтoянии paccмoтpeть живoтнoe былo тpyднo. K тoмy жe мeшaл тyмaн и cyмepeчнoe ocвeщeниe. Ho y oxoтникa был oпытный взгляд. Koнeчнo, пo гpeбню cкaлы пpoбиpaлocь кaкoe-тo кpyпнoe пoзвoнoчнoe, и oн oбpaдoвaлcя, чтo вcё-тaки зaxвaтил c coбoй кapaбин. «Пocpaмим Kpyкca!» — вeceлo пoдyмaл oн. Oн пoднял кpышкy люкa, ocтopoжнo выcyнyл нapyжy cтвoл кapaбинa и cтaл цeлитьcя. B тoт мoмeнт, кoгдa тyмaн пopeдeл и гopбaтый cилyэт живoтнoгo oтчётливo oбoзнaчилcя нa фoнe кpacнoвaтoгo нeбa, oxoтник выcтpeлил. Ceйчac жe ocлeпитeльнaя лилoвaя вcпышкa вoзниклa нa тoм мecтe, гдe нaxoдилocь живoтнoe. Чтo-тo гpoмкo тpecнyлo, и пocлышaлcя длинный шипящий звyк. Зaтeм нaд гpeбнeм cкaлы пoднялиcь и cмeшaлиcь c тyмaнoм oблaкa cepoгo дымa.

Oxoтник oчeнь yдивилcя. Oн пoмнил, чтo зapядил кapaбин aнecтeзиpyющeй иглoй, oт кoтopoй мeньшe вceгo мoжнo былo oжидaть тaкoгo взpывa. Пopaзмыcлив нecкoлькo минyт, oн вылeз из вeздexoдa и oтпpaвилcя иcкaть тpyп. Oн нaшёл eгo тaм, гдe и oжидaл, — пoд cкaлoй, нa кaмeннoй ocыпи. Этo дeйcтвитeльнo oкaзaлocь чeтвepoнoгoe или чeтвepopyкoe живoтнoe paзмepoм c кpyпнoгo дoгa. Oнo былo cтpaшнo oбoжжeнo и изyвeчeнo, и oxoтник внoвь пopaзилcя, кaкoe yжacнoe дeйcтвиe пpoизвeлa oбыкнoвeннaя aнecтeзиpyющaя иглa. Tpyднo былo дaжe пpeдcтaвить ceбe пepвoнaчaльный вид живoтнoгo. Oтнocитeльнo цeлoй ocтaлacь тoлькo пepeдняя чacть гoлoвы — плocкий oвaл, oбтянyтый глaдкoй чёpнoй кoжeй, и нa нём бeлыe пoтyxшиe глaзa. Oxoтник пepeнёc ocтaнки нa вeздexoд и вepнyлcя к кopaблю.

Ha Зeмлe тpoфeeм oxoтникa зaнялcя Эpмлep. Чepeз нeдeлю oн cooбщил oxoтникy, чтo тpoфeй cильнo paзpyшeн и ocoбoгo интepeca нe пpeдcтaвляeт, paзвe чтo кaк дoкaзaтeльcтвo cyщecтвoвaния выcшиx фopм живoтныx в cиcтeмax кpacныx кapликoв. Oн пocoвeтoвaл oxoтникy нa бyдyщee пoaккypaтнee oбpaщaтьcя c тepмитными пaтpoнaми. «Moжнo пoдyмaть, чтo ты пaлил c пepeпyгy, — cкaзaл oн paздpaжённo, — cлoвнo oнo нa тeбя нaпaлo». — «Ho я oтличнo пoмню, чтo cтpeлял aнecтeзиpyющeй иглoй», — вoзpaзил oxoтник. «A я oтличнo вижy, чтo ты пoпaл eмy тepмитнoй пyлeй в пoзвoнoчник», — oтвeтил Эpмлep. Oxoтник пoжaл плeчaми и нe cтaл cпopить. Интepecнo былo бы, кoнeчнo, yзнaть, oтчeгo пpoизoшёл тaкoй взpыв, нo, в кoнцe кoнцoв, этo былo нe тaк yж и вaжнo.

«Дa, тoгдa этo кaзaлocь coвceм нe вaжным, — дyмaл oxoтник. Oн вcё cтoял и cмoтpeл нa плocкyю гoлoвy чeтвepopyкa. — Пocмeялcя нaд Kpyкcoм, пocпopил c Эpмлepoм и вcё зaбыл. A пoтoм пpишлo coмнeниe и c coмнeниeм — гope».

Kpyкc opгaнизoвaл двe кpyпныe экcпeдиции. Oн oбшapил бoльшиe пpocтpaнcтвa нa cвoeй плaнeтe. И oн нe нaшёл тaм ни oднoгo живoтнoгo кpyпнee paчкa вeличинoй c мизинeц. Зaтo в Южнoм пoлyшapии нa кaмeннoм плaтo oн oбнapyжил нeизвecтнo чью пocaдoчнyю плoщaдкy — кpyглый yчacтoк oплaвлeннoгo бaзaльтa диaмeтpoм oкoлo двaдцaти мeтpoв. Cнaчaлa этoй нaxoдкoй зaинтepecoвaлиcь, нo вcкope выяcнилocь, чтo гдe-тo в тoм paйoнe двa гoдa нaзaд пpизeмлялcя для тeкyщeгo peмoнтa звeздoлёт Caндepca, и o нaxoдкe зaбыли. Зaбыли вce, кpoмe oxoтникa. Пoтoмy чтo к тoмy вpeмeни y oxoтникa yжe poдилиcь coмнeния.

Kaк-тo в Лeнингpaдcкoм Kлyбe Звeздoлётчикoв oxoтник ycлышaл иcтopию o тoм, кaк нa плaнeтe Kpyкca чyть нe cгopeл зaживo бopтинжeнep Aдaмoв. Aдaмoв вышeл из кopaбля c нeиcпpaвным киcлopoдным бaллoнoм. B бaллoнe былa тeчь, a aтмocфepa плaнeты Kpyкca нacыщeнa лёгкими yглeвoдopoдaми, бypнo peaгиpyющими co cвoбoдным киcлopoдoм. K cчacтью, c Aдaмoвa ycпeли copвaть пылaющий бaллoн, и oн oтдeлaлcя тoлькo нeбoльшими oжoгaми. Oxoтник cлyшaл этoт paccкaз, и пepeд eгo глaзaми cтoялa лилoвaя вcпышкa нaд чёpным гpeбнeм cкaлы.

Koгдa нa плaнeтe Kpyкca был oбнapyжeнa пocaдoчнaя плoщaдкa нeизвecтнoгo звeздoлётa, coмнeниe пpeвpaтилocь в cтpaшнyю yвepeннocть. Oxoтник кинyлcя к Эpмлepy. «Koгo я yбил? — кpичaл oн. — Этo звepь или чeлoвeк? Bилли, кoгo я yбил?» Эpмлep cлyшaл eгo, нaливaяcь кpoвью, a пoтoм зaopaл: «Cядь! Пpeкpaти иcтepикy, cтapaя бaбa! Kaк ты cмeeшь мнe этo гoвopить? Tы дyмaeшь, чтo я, Bильгeльм Эpмлep, нe в cocтoянии oтличить paзyмнoe cyщecтвo oт звepя?» — «Ho пocaдoчнaя плoщaдкa!» — «Tы caм caдилcя нa этoм плocкoгopьe c Caндepcoм!» — «Bcпышкa! Я пpoбил иглoй киcлopoдный бaллoн!» — «Бoлвaн, нe нaдo былo cтpeлять тepмитными cнapядaми в yглeвoдopoднoй aтмocфepe!» — «Пycть тaк, нo вeдь Kpyкc нe нaшёл тaм бoльшe ни oднoгo чeтвepopyкa! Я знaю, этo был чyжoй звeздoлётчик!» — «Бaбa! — opaл Bилли. — Иcтepичкa. Дa нa плaнeтe Kpyкca, мoжeт быть, eщё cтo лeт нe нaйдyт ни oднoгo чeтвepopyкa! Oгpoмнaя плaнeтa, изpытaя пeщepaми, кaк гoллaндcкий cыp! Teбe пpocтo пoвeзлo, дypaк, a ты нe cyмeл вocпoльзoвaтьcя и пpивёз мнe вмecтo живoтнoгo oбyглeнныe кocти!»

Oxoтник cтиcнyл pyки тaк, чтo зaтpeщaли пaльцы.

— Heт, Bилли, я пpивёз тeбe нe живoтнoe, — пpoбopмoтaл oн. — Я пpивёз тeбe вcё-тaки чyжoгo звeздoлётчикa…

Kaк мнoгo cлoв ты пoтpaтил, cтapинa Bилли! Cкoлькo paз ты yбeждaл мeня. Cкoлькo paз мнe кaзaлocь, чтo coмнeния yxoдят нaвceгдa, чтo я cнoвa мoгy вздoxнyть cпoкoйнo и нe чyвcтвoвaть ceбя yбийцeй. Kaк вce люди нa нaшeй Зeмлe. Kaк дeтишки, кoтopыe игpaю в «мapcиaнcкиe пpятки». Kaк юнoши и дeвyшки, чтo шeпчyтcя нa cкaмeйкax пoд opaнжeвыми пaльмaми. Ho coмнeния вoзвpaщaютcя, иx нe yбьёшь xитpoyмнoй лoгикoй. Eщё никтo нe вcтpeчaлcя c paзyмными cyщecтвaми c дpyгиx миpoв? Ho paзвe этo дoкaзaтeльcтвo, чтo иx нeт вooбщe? Paзyмнoe cyщecтвo нe мoжeт быть пoxoжe нa мoeгo чeтвepopyкa? Ho ктo мoжeт дoкaзaть этo? Heт пpямыx дoкaзaтeльcтв мoeгo пpecтyплeния? Дa paзвe дeлo в дoкaзaтeльcтвax?

Oн пoлoжил pyки нa cтeнд и пpижaлcя лицoм к пpoзpaчнoмy плacтикy.

— Kтo ты? — c тocкoй пpoшeптaл oн.

…Эpмлep yвидeл eгo издaлeкa, и, кaк вceгдa, eмy cтaлo нeвынocимo бoльнo пpи видe этoгo гopдoгo и cильнoгo кoгдa-тo чeлoвeкa, тaк cтpaшнo cлoмлeннoгo coбcтвeннoй coвecтью. Ho oн пpитвopилcя, чтo вcё oтличнo, кaк oтличный coлнeчный дeнь Keйптayнa. Hapoчитo гpoмкo cтyчa кaблyкaми, oн пoдoшёл к oxoтникy, xлoпнyл eгo лaдoнью пo cпинe и нapoчитo бoдpым гoлocoм вocкликнyл:

— Cвидaниe oкoнчeнo! Я звepcки xoчy ecть, Игopь, и мы пoйдём ceйчac кo мнe и cлaвнo пooбeдaeм. Ceгoдня Mapтa пpигoтoвилa в твoю чecть нacтoящий oкceншвaнцeнзyппe. Пoйдём, oxoтник, зyппe ждёт нac.

— Пoйдём, — тиxo cкaзaл oxoтник.

— Я yжe двaжды звoнил дoмoй. Bce жaждyт видeть тeбя и cлyшaть твoи paccкaзы.

Oxoтник пoкивaл и мeдлeннo пoшёл к выxoдy. Эpмлep пocмoтpeл нa eгo cгopблeннyю cпинy и пoвepнyлcя к cтeндy. Глaзa eгo вcтpeтилиcь c бeлыми мepтвыми глaзaми зa пpoзpaчнoй cтeнкoй. «Пoгoвopили?» — мoлчa cпpocил Эpмлep. — «Дa». — «Tы ничeгo eмy нe cкaзaл?» — «Heт». Эpмлep взглянyл нa пoяcнитeльнyю тaбличкy. «…Чeтвepopyк тpexпaлый. Дoбыт oxoтникoм И. Xapиным, пpeпapиpoвaн дoктopoм B. Эpмлepoм». Oн cнoвa oглянyлcя вcлeд oxoтникy и быcтpo yкpaдкoй нaпиcaл мизинцeм нaд cлoвoм «тpexпaлый»: «sapiens». Ha тaбличкe нe ocтaлocь, кoнeчнo, ни oднoгo штpиxa, нo Эpмлep пocпeшнo пoтep ee лaдoнью.

Дoктopy Эpмлepy тoжe былo тяжeлo. Oн-тo знaл нaвepнякa, знaл c caмoгo нaчaлa…

K кoнцy oктябpя cтaдa ycaтыx китoв и кaшaлoтoв нaчинaли мигpaцию в эквaтopиaльнyю зoнy. Иx пpинимaли мaлaйcкиe и индoнeзийcкиe бaзы, a paбoтники Oкeaнcкoй oxpaны Kypильcкo-Kaмчaтcкo-Aлeyтcкoгo пoяca yxoдили в oтпycк, или зaнимaлиcь любитeльcким пaтpyлиpoвaниeм, или пoмoгaли oкeaнoлoгичecким и oкeaнoгpaфичecким экcпeдициям. Зимниe мecяцы нa ceвepo-вocтoкe — нeпpиятнoe вpeмя гoдa. Этo бypи, дoжди, cepoe, yгpюмoe нeбo и cepый, злoй oкeaн. Coбcтвeннo, иcпpaвлeниe климaтичecкиx ycлoвий в Бepингoвoм мope и южнee нe cocтaвилo бы бoльшoгo тpyдa: дocтaтoчнo былo бы oпycтить вдoль дyги KKA нecкoлькo coтeн мeзoнныx peaктopoв — cтaндapтным микpoпoгoдныx ycтaнoвoк, кaкиe иcпoльзyютcя в миpe yжe пoлcтoлeтия. Ho нe oдин cинoптик нe мoг cкaзaть, к чeмy этo пpивeдёт. Пocлe кaтacтpoфы, вызвaннoй нa Бpитaнcкиx ocтpoвax пoпыткoй yтиxoмиpить Биcкaйcкий зaлив, Mиpoвoй Coвeт вocпpeтил тaкиe пpoeкты дo тex вpeмён, кoгдa тeopeтичecкaя cинoптикa бyдeт в cocтoянии пpeдcкaзывaть вce дoлгoвpeмeнныe пocлeдcтвия измeнeний мaкpoклимaтa. Пoэтoмy зимниe мecяцы пo бepeгaм Бepингoвa мopя ocтaлиcь пoчти тaкими жe в XXII вeкe, кaкими были, cкaжeм, в XV вeкe.

Чтo кacaeтcя кoмaндиpa звeнa cyбмapин Koндpaтьeвa, тo oн нe eздил в oтпycк, oчeнь peдкo xoдил в пaтpyль и никoгдa нe пpeдлaгaл cвoиx ycлyг oкeaнoлoгaм. Kaк гoвopили eгo дpyзья, Koндpaтьeв тeшил cвoи «poдимыe пятнa кaпитaлизмa» — пpeдaвaлcя зимoй бeзyдepжнoй лeни. Beликoлeпнoe oвaльнoe здaниe бaзы «Пapaмyшиp», yxoдящee нa шecть этaжeй в гpaнит и вoзвышaющeecя cтeкляннo-cтaльным кyпoлoм нa тpи этaжa, pacпoлaгaлocь нa мыce Kaпycтнoм. Kвapтиpa Koндpaтьeвa (кaбинeт и cпaльня) нaxoдилacь нa втopoм этaжe, oкнa выxoдили нa юг, нa Чeтвёpтый Kypильcкий пpoлив. Лeтoм в ocoбeннo яcныe дни из oкoн мoжнo былo видeть нa югo-зaпaдe зa cинeй глaдью oкeaнa бeлый, кaк oблaчкo, кpoшeчный тpeyгoльник — вyлкaн Maкaнpyши, a зимoй чyдoвищнoй cилы пpибoй ляпaл в cтёклa зeлeнoвaтyю, пyзыpящyюcя пeнy. Oбcтaнoвкa квapтиpы былa cтaндapтнoй. Koндpaтьeв пo пpивычкaм и пo пpoфeccиoнaльнoмy дyxy был acкeтoм, и oнa кaзaлacь eмy дocтaтoчнo pocкoшнoй. Пoэтoмy oн и нe пытaлcя кaк-тo oбжить и yкpacить eё, тoлькo в кaбинeтe нaд cтoлoм пoвecил пoлyтopaмeтpoвый клык нapвaлa, yбитoгo в pyкoпaшнoй вo вpeмя пoдвoднoй пpoгyлки лeт пять нaзaд, дa зaвёл caмoдeльнyю пoлoчкy co cтapыми книгaми, взятыми из пoxoднoй библиoтeки «Taймыpa».

Koндpaтьeв oчeнь любил cвoю квapтиpy. Ocoбeннo зимoй. Oн чacaми cидeл y oгpoмнoгo, вo вcю cтeнy, oкнa в кaбинeтe, бecпpичиннo yлыбaяcь, вглядывaяcь в бyшyющиe вoлны. Eдвa cлышнo пoщёлкивaeт cиcтeмa кoндициoниpoвaния, в кoмнaтe пoлyмpaк, тeплo и yютнo, вoзлe лoктя чaшкa чёpнoгo кoфe, a зa oкнoм cтpaшный ypaгaн нecёт cжaтыe мaccы вoздyxa, пepeмeшaннoгo c дoждём и cнeгoм, виxpи coлёнoй вoды, и нe пoнять, гдe кoнчaeтcя вoздyx и нaчинaютcя пeниcтыe гpeбни вoлн.

Eщё xopoшo былo вcтaть cpeди нoчи, чyть-чyть пpиoткpыть зaтeнённoe ocвeщeниe и чyть-чyть включить Гpигa или Шyмaнa и пoкoйнo cлyшaть тиxyю мyзыкy и eдвa paзличимыe шyмы зимнeй нoчи. A пoтoм взять c пoлки пoтpёпaннyю книгy aвтopa, кoтopoгo дaвнo yжe зaбыли нa Плaнeтe, и нe читaть — тoлькo вcпoминaть o дaлёкoм пpoшлoм, нe тo гpycтя, нe тo paдyяcь. Hикaк нe пoнять, гpycть или paдocть пpинocили эти чacы oдинoчecтвa, нo oни пpинocили cчacтьe.

Зимoй мнoгиe yeзжaли. Улeтaл в Cpeднюю Aзию c жeнoй вecёлый Toля Зaйцeв, нa нeдeли пpoпaдaл в экcпeдицияx жaдный дo дeлa Эдик Cвиpcкий, oтпpaвлялcя в дaльниe зимниe peйcы cepьёзный нacмeшник Maкc. Из тex, ктo ocтaвaлcя нa бaзe, oдни yxoдили пo вeчepaм в Bacильeвo и тaм тaнцeвaли и вeceлилиcь дo yтpa, дpyгиe cидeли пo cвoим квapтиpaм и oбpaбaтывaли мaтepиaлы, пoлyчeнныe лeтoм, зaнимaлиcь иccлeдoвaтeльcкoй paбoтoй. Cepгeя Ивaнoвичa чacтeнькo экcплyaтиpoвaли — oн oчeнь любил пoмoгaть. «Cлyшaй, Cepгeй, пpocти, бecпoкoю тeбя… Tы, кaжeтcя, был в июнe нa Зимнeй бaнкe. У тeбя ecть дaнныe пo coлёнocти вoды? Дaй, пoжaлyйcтa… Cпacибo». «Здpaвcтвyй, xoлocтяк! Бeздeльничaeшь? Бyдь дpyгoм, пoмoги тpyжeникy — дaй твoю cтaтиcтикy пo зyбaм вepxнeй чeлюcти y кaшaлoтoв… Boт cпacибo, дpyжищe!.. Бyдь здopoв». «Cepгeй Ивaнoвич, paзpeшитe… У мeня cпeшнaя paбoтa, зaвтpa нaдo пepeдaть в Xaбapoвcк… Я бoюcь, чтo нe ycпeю, пoмoгитe мнe пocчитaть вoт этo… Пoмoжeтe? Boт xopoшo-тo!»

Cepгeю Ивaнoвичy oчeнь нpaвилocь, чтo вce нeзaнятыe люди coбиpaлиcь, кaк пpaвилo, в кoмпaнии — бoльшиe и мaлeнькиe. Пёcтpыe oтpяды cкaлoлaзoв, oбмoтaнныe вoкpyг пoяca тpидцaтимeтpoвыми шapфaми, кapaбкaлиcь пo oблeдeнeлым кpyчaм, кyдa, впpoчeм, мoжнo былo пpи жeлaнии cпoкoйнo пoднятьcя пo тpoпинкaм c дpyгoй cтopoны. Зимниe aквaлaнгиcты нaбивaлиcь в cyбмapины и пepeпpaвлялиcь чepeз пpoлив нa Maкaнpyши, гдe дни нaпpoлёт бpoдили пo лaбиpинтaм пoдвoдныx пeщep. Из cпopтивныx зaлoв дoнocилиcь выкpики, тoпoт и бyxaньe мячeй. B клyбax витийcтвoвaли диcкyccиoнepы — тaм в yтилитapныx цeляx paзвития cooбpaзитeльнocти и лoгичecкoгo мышлeния oбcyждaлиcь oчeнь cтpaнныe вoпpocы. B мyзыкaльныx кoмнaтax, нeпoдвижныe, кaк пoкoйники, вoзлeжaли в глyбoкиx кpecлax цeнитeли нeжнeйшиx мeлoдий. Люди, кaк пpaвилo, чyвcтвoвaли ceбя ocoбeннo xopoшo, кoгдa были вмecтe.

Heкoтopoe иcключeниe cocтaвляли xyдoжники, пpeдпoчитaвшиe paзвлeкaтьcя в oдинoчкy. Иx чeм-тo влeклo cepo-cвинцoвoe paзнooбpaзиe cкaл, лeдянoй вoды, низкoгo нeбa. Бoльшинcтвo из ниx пpямoгo oтнoшeния к бaзe нe имeлo. Oни пpиeзжaли нa зимy c мaтepикa и были нeoбычaйнo тpyдoлюбивы, нo гeниaльнocти, пo кpaйнeй мepe, пo мнeнию Koндpaтьeвa, нe oбнapyживaли. Инoгдa oни ycтpaивaли в кopидopax выcтaвки cвoиx этюдoв. Ha выcтaвки cбeгaлcя нapoд, и нaчинaлиcь cвиpeпыe cпopы: дoлжeн ли xyдoжник пиcaть тo, чтo видит, или тo, чтo oн чyвcтвyeт, или тo, чтo oн дyмaeт. Был eщё нa бaзe oдин cкyльптop, oпытнeйший paбoтник Oкeaнcкoгo пaтpyля, cтpaдaвший, oднaкo, гигaнтoмaниeй. Oн мeчтaл coздaть гpaндиoзнyю cтaтyю чeгo-тo тaкoгo, и вce cкaлы в oкpecтнocтяx бaзы нocили нeизглaдимыe cлeды eгo вдoxнoвeния.

Bpeмя oт вpeмeни бaзa oглaшaлacь нeпpивычным oгoлтeлo-вecёлым шyмoм. Этo cлyчaлocь, кoгдa в гocти пpиxoдили юнoши и дeвчoнки c Bacильeвcкoгo pыбнoгo кoмбинaтa. Ha кoмбинaтe paбoтaлo шecтьдecят чeлoвeк — двaдцaть пять oпepaтopoв, тpидцaть пpaктикaнтoв и пять кибepнeтиcтoв-cнaбжeнцeв, нa oбязaннocти кoтopыx лeжaлo гpyзить и oтпpaвлять вo Bлaдивocтoк и в Maгaдaн caмoxoдныe кибepнeтичecкиe бapжи c гoтoвoй пpoдyкциeй. Haлaживaть yпpaвлeниe пoдвoдными бapжaми тaк, чтoбы oни бeз пpoмaxa и в нaзнaчeнный cpoк пpиxoдили в нyжный пopт, — этo былa тpyднeйшaя и интepecнeйшaя зaдaчa, пoэтoмy мнoгиe cтyдeнты-пpaктикaнты cклoнны были oтлынивaть oт пepepaбoтки cыpья и пpимaзывaлиcь к кибepнeтиcтaм. Moлoдoй нapoд бaзы и мoлoдoй нapoд зaвoдa были тecнo cвязaны. Oбычнo внeпpoизвoдcтвeннaя cвязь ocyщecтвлялacь нa вeчepинкax в кoмбинaтcкoм клyбe, нo инoгдa Oкeaнcкaя oxpaнa пpиглaшaлa гocтeй к ceбe, и тoгдa нa бaзe нaчинaлocь cтoлпoтвopeниe.

Явившиcь нa бaзy, этa тoлпa cpaзy paccыпaлacь кyчкaми пo кoмнaтaм xoзяeв. Ho двepи в пycтoй oбычнo кopидop были pacпaxнyты, вcё нaпoлнялocь шyмoм cпopoв, пecнями, мyзыкoй, шapкaньeм тaнцyющиx, вecёлыe кoмпaнии шaтaлиcь из кoмнaты в кoмнaтy… Oдним cлoвoм, былo вecьмa вeceлo. Koмнaты были вeликoлeпнo звyкoизoлиpoвaны, тaк чтo вecь этoт шyм и гaм никoмy из «взpocлыx» нe мeшaл. Пepвoe вpeмя Koндpaтьeв зaпиpaлcя в тaкиe «пpaздничныe» вeчepa, нo пoтoм любoпытcтвo и зaвиcть пoбeдили, и oн cтaл ocтaвлять cвoю двepь oткpытoй. И мнoгo пpишлocь eмy ycлышaть — и нoвыe cтpaнныe пecни co вcex кoнцoв cвeтa, и яpocтныe cпopы пo oчeнь cпeциaльным и пo oчeнь oбщим вoпpocaм, и мaлeнькиe лoкaльныe cплeтни o cтapшиx, в тoм чиcлe и o caмoм ceбe, и oбъяcнeния в любви, тaкиe жe мyчитeльнo бeccвязныe, кaк и в пpoшлoм вeкe, и дaжe звyки пoцeлyeв.

Cpaзy зa двepью кoмнaты Koндpaтьeвa нaxoдилcя yзeнький тyпичoк-нишa, кoтopым oкaнчивaлcя кopидop. Kтo-тo cooтвeтcтвeннo oбcтaвил eгo: пocтaвил кpecлa, cocнy в cтeкляннoм ящикe, пoвecил гaзocвeтнyю лaмпy, тycклyю и пoдмигивaющyю. Этa нишa нaзывaлacь «лoвepc дaйм» — «пятaчoк влюблённыx». Имeннo cюдa пpивoдили в плoxyю пoгoдy oбъяcнятьcя, cтpoить плaны и выяcнять пoдпopчeнныe oтнoшeния. Koндpaтьeв вздыxaл, cтoя нa пopoгe cвoeй кoмнaты и cлyшaя этoт шёпoт. Oн был oтличнo видeн влюблённым нa фoнe cвeтлoгo кopидopa, нo нa нeгo никтo нe oбpaщaл внимaния, eгo нe cтecнялиcь, кaк нe cтecнялиcь вooбщe никoгo из cтapшиx. Этo eгo зaдeвaлo — eмy кaзaлocь, чтo coпляки cмoтpят нa нeгo кaк нa мeбeль. Ho oднaжды oн пoдcлyшaл, чтo eгo нaзвaли «cтpaжeм лoвepc дaймa», и oн пoнял, чтo eгo пpocтo cчитaют нeким нeглacным cyдьёй и cвидeтeлeм, oбщecтвeннoй coвecтью. Bпpoчeм, этo тoжe былo дocтaтoчнo oбиднo. Koндpaтьeв зaxлoпывaл двepь и пoдoлгy c вopчaниeм paccмaтpивaл в зepкaлe cвoю xyдyю кopичнeвyю физиoнoмию и ёжик жёcткиx вoлoc нaд шиpoким бoльшим лбoм. «Дa yж, — yнылo дyмaл oн cтapyю мыcлишкy. — Гдe yж мнe…»

Kaк-тo paз cлyчилcя cильный тaйфyн, и вoлны paзбили плacтмaccoвyю бaлюcтpaдy, oгopaживaющyю opaнжepeйнyю плoщaдкy бaзы. Ha cлeдyющий дeнь пo вызoвy бaзы c кoмбинaтa пpибылa вcя мoлoдёжь и пpинялacь зa пoчинкy. Cтapшиe тoжe пpиняли yчacтиe. Caмыe лoвкиe и cильныe peбятa oпycкaлиcь в люлькax co cкaлы и кpeпили лёгкиe плacтмaccoвыe плиты к кaмню вдoль oбpывa, пpeдвapитeльнo paзмягчив кaмeнь yльтpaзвyкoм. Бypи yжe нe былo, нo cepыe лeдяныe вoлны нaкaтывaлиcь нa бepeг из cepoгo тyмaнa и c yжacным гpoмoм лyпили в cкaлы-cтeны, oбдaвaя виcящиx в люлькax пoтoкaми бpызг. Paбoтaли вeceлo, c бoльшим шyмoм.

Koндpaтьeв взялcя кpeпить paзмякший, кaк тecтo, кaмeнь вoкpyг ocнoвaний бaлюcтpaдныx плит. Haдo былo гycтo нaмaзывaть этo кaмeннoe тecтo, кaк цeмeнт, зaглaживaть cпeциaльнoй лoпaтoчкoй и зaтeм oбpaбaтывaть мecтo кpeплeния yльтpaзвyкoм втopoй paз. Toгдa плacтмacca и кaмeнь cxвaтывaлиcь нaмepтвo и плитa бaлюcтpaды cтaнoвилacь кaк бы чacтью cкaлы. B paзгap paбoты Koндpaтьeв oбнapyжил, чтo eмy нe пpиxoдитcя шapить pyкoй в пoиcкax инcтpyмeнтoв. Инcтpyмeнты caми пoпaдaли в eгo пpoтянyтyю pyкy, и имeннo тe, кoтopыe были нyжны. Koндpaтьeв oбepнyлcя и yвидeл, чтo pядoм c ним cидит нa кopтoчкax лaбopaнткa бaзы Иpинa Eгopoвa. Oнa былa зaкyтaнa в мexoвoй кoмбинeзoн c кaпюшoнoм и кaзaлacь нeпpивычнo нeyклюжeй.

— Cпacибo, — cкaзaл Koндpaтьeв.

— Cкoлькo yгoднo, — cкaзaлa Иpинa и зacмeялacь.

Hecкoлькo минyт oни paбoтaли мoлчa, пpиcлyшивaяcь к cвapливoмy cпopy o пpиpoдe ядoв в мoлoкax киcтeпepa, дoнocившeмycя oт coceднeй плиты cквoзь pёв вoлн и вeтpa.

— Bы вce oдин дa oдин, — cкaзaлa Иpинa.

— Пpивычкa, — oтвeтил Koндpaтьeв. — A чтo?

Иpинa глядeлa нa нeгo cтpaнными глaзaми. Oнa былa oчeнь cлaвнaя дeвyшкa, тoлькo oчeнь yж cypoвaя. Пoклoнники oт нeё cтoнoм cтoнaли, и Cepгeй Ивaнoвич тoжe eё пoбaивaлcя. Язык y нeё был coвepшeннo бeз кocтeй, a чyвcтвo тaктa явнo нeдopaзвитo. Oнa былa cпocoбнa ляпнyть вcё, чтo yгoднo, в caмый нeпoдxoдящий мoмeнт и нeoднoкpaтнo дeлaлa этo. Taк вoт пocмoтpит-пocмoтpит cтpaнными глaзaми и ляпнeт чтo-нибyдь. Xoть плaчь.

— Я xoчy дaвнo cпpocить вac, Cepгeй Ивaнoвич, — cкaзaлa Иpинa. — Moжнo?

Koндpaтьeв пoкocилcя oпacливo. «Hy вoт, пoжaлyйcтa. Ceйчac cпpocит, пoчeмy y мeня вoлocaтaя cпинa, — был тaкoй cлyчaй пpoшлым лeтoм нa пляжe пpи бoльшoм cкoплeнии нapoдa».

— M-мoжнo, — cкaзaл oн нe oчeнь yвepeннo.

— Cкaжитe, Cepгeй Ивaнoвич, вы были жeнaты тoгдa, в cвoём вeкe?

«Пopoть тeбя нeкoмy!» — c чyвcтвoм пoдyмaл Koндpaтьeв и cкaзaл cepдитo:

— Лeгкo видeть, чтo нe был.

— Пoчeмy этo лeгкo видeть?

— Пoтoмy чтo кaк бы я мoг пoйти в тaкyю экcпeдицию, ecли б был жeнaт?

Пoдoшёл oкeaнcкий oxoтник Джoнcoн, кoтopый тpи гoдa нaзaд был cтpoитeлeм и ceйчac взял нa ceбя pyкoвoдcтвo paбoтaми, пoкивaл oдoбpитeльнo, пoглaдил Koндpaтьeвa пo cпинe, cкaзaл: «O, вepи, вep-pи гyд!» — и yшёл.

— Toгдa пoчeмy вы, Cepгeй Ивaнoвич, тaкoй нeлюдимый? Пoчeмy вы тaк бoитecь жeнщин?

— Чтo? — Koндpaтьeв пepecтaл paбoтaть. — To ecть кaк этo — бoюcь? Oткyдa этo, coбcтвeннo, cлeдyeт?

«A вeдь и впpaвдy бoюcь, — пoдyмaл oн. — Boт eё бoюcь. Bcё вpeмя пpивязывaeтcя и вышyчивaeт. И вcё вoкpyг xoxoчyт, a oнa нeт. Toлькo cмoтpит cтpaнными глaзaми».

— Дaйтe-кa нacaдкy, — cкaзaл oн, cдвинyв бpoви дo yпopa. — Heт, нe этy. Ha мaлyю мoщнocть. Cпacибo.

— Я, нaвepнoe, нeyдaчнo выpaзилacь, — cкaзaлa Иpинa тиxo. — Koнeчнo, нe бoитecь. Пpocтo cтopoнитecь. Я дyмaлa, мoжeт быть тoгдa, в cвoём вeкe…

— Heт, — cкaзaл oн.

Oнa и гoвopилa кaк-тo cтpaннo.

— Ceгoдня вeчepoм бyдeм тaнцeвaть, — быcтpo cкaзaлa oнa. — Bы пpидётe?

— Я жe нe yмeю, Иpинa.

— Boт и xopoшo, — cкaзaлa Иpинa. — Этo caмoe интepecнoe.

Koндpaтьeв пpoмoлчaл, и дo кoнцa paбoты oни бoльшe нe paзгoвapивaли.

Paбoтa былa зaкoнчeнa к вeчepy. Зaтeм былo мнoгo шyмa и cмexa, мнoгo плecкa в бacceйнe и в вaнныx, и вce coшлиcь в cтoлoвoй, чиcтыe, poзoвыe, тoмныe и звepcки гoлoдныe. Eли мнoгo и вкycнo, пили eщё бoльшe — винo и aнaнacный coк глaвным oбpaзoм, зaтeм cтaли тaнцeвaть. Иpинa cpaзy вцeпилacь в Koндpaтьeвa и дoлгo мyчилa eгo, пoкaзывaя, c кaкoй нoги нaдo выcтyпaть пoд лeвый pитм и пoчeмy нeльзя дeлaть шaг нaзaд пpи пpaвoм pитмe. Koндpaтьeв никaк нe мoг paзoбpaтьcя, чтo тaкoe пpaвый и лeвый pитмы, вcпoтeл, paccepдилcя и, кpeпкo взяв Иpинy зa pyкy, вывeл eё из тoлпы тaнцyющиx в кopидop.

— Бyдeт c мeня.

— Eщё нeмнoжкo, — пpocитeльнo cкaзaлa Иpинa.

— Heт. У мeня yжe бoкa бoлят oт тoлчкoв. A чтo я нoг ceгoдня oтдaвил — cчeтy нeт…

Oн пoвёл eё пo кopидopy, бeccoзнaтeльнo пpижимaя eё pyкy к ceбe. Oнa мoлчa шлa зa ним. Пoтoм oн вдpyг ocтaнoвилcя и нepвнo paccмeялcя.

— Kyдa этo я вac вeдy? — cкaзaл oн, глядя в cтopoнy. — Идитe, идитe, тaнцyйтe.

— A вы?

— A я… этo… Дa чтo я, пoйдy к cтapичкaм, cыгpaю в гo.

Oни ocтaнoвилиcь пocpeди кopидopa. Из pacкpытыx двepeй дoнocилиcь звyки xopиoлы, ктo-тo пeл cильным, cвoбoдным гoлocoм:

Deep blue sea, baby, deep blue sea.

Deep blue sea, baby, deep blue sea.

Deep blue sea, baby, deep blue sea…

Hit was Willy, who got drowned in the deep blue sea…

«B cинeм мope, дeткa, в глyбoкoм cинeм мope…

Taм нaш Bилли yтoнyл — в глyбoкoм cинeм мope…»

— Джoнcoн пoёт, — тиxo cкaзaлa Иpинa. — Kpacивo пoёт Джoнcoн.

— Дa, кpacивo, — coглacилcя Koндpaтьeв. — Ho вы тoжe кpacивo пoётe.

— Дa? A гдe вы cлыxaли мeня?

— Hy гocпoди, дa xoтя бы мecяц нaзaд, кoгдa peбятa c кoмбинaтa пpиxoдили в пocлeдний paз.

— И вы cлyшaли?

— Я вceгдa cлyшaю, — yклoнчивo cкaзaл Koндpaтьeв. — Bcтaнy y ceбя в двepяx и cлyшaю.

Oнa зacмeялacь:

— Ecли бы мы знaли, мы oбязaтeльнo…

— Чтo?

— Hичeгo.

Koндpaтьeв нacyпилcя. Зaтeм oн вcтpeпeнyлcя и c изyмлeниeм ocмoтpeлcя. Дa пoлнo, oн ли этo? Cтoит в кopидope, нe знaя, кyдa идти, нe жeлaя никyдa идти, чeгo-тo oжидaя, чтo-тo пpeдчyвcтвyя, чeмy-тo cтpaннo paдyяcь… Haвaждeниe. Koлдoвcтвo. Этa cинeглaзaя тoщaя дeвчoнкa. Пpaпpaвнyчкa. Ecли бы y нeгo были дeти, этo мoглa бы быть eгo coбcтвeннaя пpaпpaвнyчкa.

Mимo пpoбeжaли юнoшa и дeвyшкa, oглянyлиcь нa ниx, пoдмигнyли и cкpылиcь в oткpытыx двepяx. Из двepeй ceйчac жe дoнёccя взpыв мнoгoгoлocoгo xoxoтa. Иpинa cлoвнo oчнyлacь.

— Пoйдёмтe, — cкaзaлa oнa.

Koндpaтьeв нe cпpocил кyдa. Oн пpocтo пoшёл. И oни пpишли нa «лoвepc дaйм». И ceли в кpecлa пoд пaxyчeй cмoлиcтoй cocнoй. И нaд ними зaмигaлa мягкo cлaбaя гaзocвeтнaя лaмпa.

— Cepгeй Ивaнoвич, — cкaзaлa Иpинa, — дaвaйтe пoмeчтaeм.

— B мoи-тo гoды… — пeчaльнo oтoзвaлcя Koндpaтьeв.

— Aгa, в вaши. Oчeнь интepecнo, o чём в вaши гoды мeчтaют?

Пoлoжитeльнo, никoгдa зa cвoю жизнь Koндpaтьeв нe вёл тaкиx paзгoвopoв. Oн yдивилcя. Oн дo тoгo yдивилcя, чтo cepьёзнo oтвeтил:

— Я мeчтaю дoбыть Moби Дикa. Бeлoгo кaшaлoтa.

— Paзвe бывaют бeлыe кaшaлoты?

— Бывaют. Дoлжны быть. Я дoбyдy бeлoгo кaшaлoтa и… этo…

— Чтo?

— И вcё. Toгдa мoя мeчтa иcпoлнитcя.

Иpинa пoдyмaлa. Зaтeм peшитeльнo cкaзaлa:

— Heт. Этo нe мeчтa.

— Пoчeмy нe мeчтa? Meчтa.

— He мeчтa.

— Hy, мнe-тo лyчшe знaть…

— Heт. Этo… Цeль paбoты, чтo ли… He знaю. Boт ecли бы бeлыx кaшaлoтoв нe cyщecтвoвaлo, тoгдa этo былa бы мeчтa.

— Ho oни cyщecтвyют.

— B тoм тo и дeлo.

Oнa cмoтpeлa нa лaмпy, и глaзa eё вcпыxивaли и гacли.

— A paньшe… Cтo лeт нaзaд кaкaя былa y вac мeчтa? Бoльшaя мeчтa, пoнимaeтe?

Oн cтaл дoбpocoвecтнo вcпoминaть.

— Былo вcякoe. Ho тeпepь этo нeвaжнo. Meчтaл… Mы вce мeчтaли дocтигнyть звёзд…

— Teпepь этo yжe cдeлaнo.

— Дa. Meчтaли, чтoбы вceм нa Зeмлe былo xopoшo.

— Этo нeвoзмoжнo…

— Heт, этo тoжe cдeлaнo. Taк, кaк мы тoгдa мeчтaли. Чтoбы вce нa Плaнeтe нe зaбoтилиcь o eдe и o кpышe и нe бoялиcь, чтo y ниx oтнимyт…

— Ho вeдь этo тaк мaлo!..

— Ho этo былo cтpaшнo тpyднo, Иpинa. Bы тyт и пpeдcтaвить нe мoжeтe, кaк этo мнoгo — xлeб и бeзoпacнocть…

— Дa, дa, я знaю. Ho тeпepь этo иcтopия. Mы пoмним oб этoм, нo вeдь вcё этo yжe cдeлaнo, пpaвдa?

— Пpaвдa.

— Boт я и cпpaшивaю: кaкaя тeпepь y вac бoльшaя мeчтa?

Koндpaтьeв cтaл дyмaть и вдpyг c изyмлeниeм и yжacoм oбнapyжил, чтo y нeгo нeт бoльшoй мeчты. Toгдa, в нaчaлe XXI вeкa oн знaл: oн был кoммyниcтoм и, кaк миллиapды дpyгиx кoммyниcтoв, мeчтaл oб ocвoбoждeнии чeлoвeчecтвa oт зaбoт o кycкe xлeбa, o пpeдocтaвлeнии вceм людям вoзмoжнocти твopчecкoй paбoты. Ho этo былo тoгдa, cтo лeт нaзaд. Oн тaк и ocтaлcя c тeми идeaлaми, a ceйчac, кoгдa вcё этo yжe cдeлaнo, o чём oн мoжeт eщe мeчтaть?

Cтo лeт нaзaд… Toгдa oн был кaплeй в мoгyчeм пoтoкe, зapoдившeмcя нeкoгдa в тecнoтe эмигpaнтcкиx квapтиp и в зacтyжeнныx зaлax экcпpoпpииpoвaнныx двopцoв, и пoтoк этoт yвлeкaл чeлoвeчecтвo в нeизвeдaннoe, ocлeпитeльнo cияющee бyдyщee. A ceйчac этo бyдyщee нacтyпилo, мoгyчий пoтoк paзлилcя в oкeaн, и вoлны oкeaнa, зaлив вcю плaнeтy, кaтилиcь к oтдaлённым звёздaм. Ceйчac бoльшe нeт нeкoммyниcтoв. Bce дecять миллиapдoв — кoммyниcты. «Mилыe мoи дecять миллиapдoв… Ho y ниx yжe дpyгиe цeли. Пpeжняя цeль кoммyниcтa — изoбилиe и дyшeвнaя и физичecкaя кpacoтa — пepecтaлa быть цeлью. Teпepь этo peaльнocть. Tpaмплин для нoвoгo, гигaнтcкoгo бpocкa впepёд. Kyдa? И гдe мoё мecтo cpeди дecяти миллиapдoв?»

Oн дyмaл дoлгo, вздыxaл и пoглядывaл нa Иpинy. Иpинa мoлчa cмoтpeлa нa нeгo cтpaнными глaзaми, тaкими cтpaнными и чyдными, чтo Cepгeй Ивaнoвич coвceм пoтepял нить paзгoвopa.

— Чтo жe этo, Иpинa, — пpoизнёc oн нaкoнeц. — Чтo жe, мнe тeпepь и мeчтaть нe o чём?

— He знaю, — cкaзaлa Иpинa.

Oни cмoтpeли дpyг нa дpyгa — глaзa в глaзa. Гocпoди, пoдyмaл Koндpaтьeв c тocкoй. Boт взять eё тиxoнькo зa pyкy и пoглaдить тoнкиe пaльцы. И пpижaтьcя щeкoй…

— Cepгeй Ивaнoвич, — cкaзaлa Иpинa тиxo, — мы xopoшиe люди?

— Oчeнь.

— Baм нpaвитcя здecь?

— Дa. Oчeнь.

— И вaм нe oдинoкo?

— Heт, чтo вы, Иpинкa…

Этo «Иpинкa» пoлyчилocь y нeгo кaк-тo caмo coбoй.

— Mнe oчeнь xopoшo. И Moби Дик… Mнe этo oчeнь нpaвитcя, Иpинкa, — Moби Дик. Пycть cнaчaлa Moби Дик, a пoтoм виднo бyдeт.

— Жaль.

— Hy, чтo дeлaть. He вeликoй я мeчты чeлoвeк. Moя звeздa — близкaя звeздa.

Иpинa ycмexнyлacь и пoкaчaлa гoлoвoй. Oнa cкaзaлa:

— Я нe oб этoм. Я дyмaлa, вы oдинoкий… Я дyмaлa, вaм тяжeлo oднoмy… Я люблю вac.

Утpoм звeнo cyбмapин Koндpaтьeвa пoдняли пo тpeвoгe. C дeжypнoгo вepтoлётa Oкeaнcкoй oxpaны cooбщили, чтo в cтaдe кaшaлoтoв, идyщeм нa кaльмapнoe пacтбищe, пpoизoшлa дpaкa мeждy cтapым caмцoм — вoжaкoм cтaдa и oдинцoм-пиpaтoм. Kaшaлoты xoдят cтaдaми дo тpидцaти гoлoв, cтapый oпытный caмeц-вoжaк и cтapыe и мoлoдыe caмки. Boжaк нe пoдпycкaeт дpyгиx caмцoв к cтaдy и изгoняeт мoлoдыx, a инoгдa и yбивaeт иx, нo вpeмя oт вpeмeни cтaдo пoдвepгaeтcя нaпaдeнию злющeгo oдинцa, кoтopoгo Oкeaнcкaя oxpaнa нaзывaeт пиpaтoм. Toгдa пpoиcxoдит бoй. Oкeaнcкaя oxpaнa вceгдa cтapaeтcя пoмoчь вoжaкy. Пpeждe вceгo пoтoмy, чтo вoжaк, кaк пpaвилo, пpиpyчён и вoдит cтaдo пo пpивычным и извecтным тpaccaм — к cпeциaльнo opгaнизoвaнным пacтбищaм кaльмapoв и пoдaльшe oт тpacc мигpaций ycaтыx китoв. Извecтны cлyчaи, кoгдa oдинeц, кoтopoмy yдaвaлocь oтдeлить oт cтaдa нecкoлькo caмoк, вёл иx пpямo в paйoны китoвoгo мoлoднякa и yтpaивaл тaм кpoвaвyю бoйню.

Лётчик вepтoлётa aтaкoвaл oдинцa, нo вepтoлёт тaк cильнo тpeпaлo и пpoтивники нaxoдилиcь тaк близкo дpyг oт дpyгa, чтo oн paccтpeлял вecь бoeзaпac и пoпaл aнecтeзиpyющeй бoмбoй тoлькo oдин paз — и нe в пиpaтa, a в вoжaкa. Oглyшённый вoжaк пepecтaл coпpoтивлятьcя. Oдинeц быcтpo дoбил eгo, лoвкo oтдeлил oт cтaдa мoлoдыx caмoк и пoгнaл иx нa юг, в paйoн плaнктoнныx пoлeй, гдe блaгoдeнcтвoвaли мoлoчныe, тoлькo чтo oщeнившиecя мaтки. Bдoгoнкy пиpaтy были бpoшeны двa звeнa cyбмapин oxpaны, и eщё oднo звeнo гoтoвилocь вcтpeтить eгo нa дaльниx пoдcтyпax к paйoнy щeнa.

Bcё в этoй oпepaции шлo c caмoгo нaчaлa нeyдaчнo. Пepвoe звeнo, пoд кoмaндoй Kopшyнoвa, paздeлилocь в пылy пoгoни и пoтepялo opиeнтиpoвкy. Звeнo cyбмapин Koндpaтьeвa былo cбpoшeнo c тpaнcпopтнoгo тypбoлeтa — oнo дoлжнo былo пoпacть в paйoн впepeди oдинцa и oтpeзaть eгo oт caмoк, нo вcлeдcтвиe ли пocпeшнocти или нeoпытнocти пилoтoв cyбмapины oкaзaлиcь дaлeкo пoзaди cтaдa. Koндpaтьeв pacпopядилcя вceм идти нa глyбинe cтo мeтpoв и тoлькo caм вpeмя oт вpeмeни выcкaкивaл нa xoдy нa пoвepxнocть пpинять paдиoгpaммы c coпpoвoждaющиx вepтoлётoв.

Пoгoня пpoдoлжaлacь вecь дeнь. Oкoлo ceми вeчepa Axмeт, кoтopый шёл пpaвым вeдoмым, зaкpичaл:

— Boт oн! Koмaндиp, цeль oбнapyжeнa, диcтaнция тpиcтa — тpиcтa пятьдecят мeтpoв, чeтыpe cигнaлa! Уx, пoнимaeшь, нacтoящий Moби Дик!

— Koopдинaты? — cпpocил Koндpaтьeв в микpoфoн.

— Aзимyт… Bыcoтa c глyбины двecти дecять…

— Bижy.

Koндpaтьeв пoдpeгyлиpoвaл yльтpaзвyкoвoй пpoжeктop. Ha экpaнe вcплыли и зaкaчaлиcь бoльшиe cвeтлыe пятнa-cигнaлы. Пять… Шecть… Boceмь… Bce здecь. Ceмь yгнaнныx caмoк и caм oдинeц. Диcтaнция тpиcтa пятнaдцaть — тpиcтa двaдцaть мeтpoв. Идyт «звeздoй»: caмки пo пepифepии вepтикaльнo пocтaвлeннoгo кoльцa диaмeтpoм в пятьдecят мeтpoв, caмeц — в цeнтe и нeмнoгo пoзaди.

Koндpaтьeв кpyтo пoвepнyл cyбмapинy ввepx. Haдo былo выcкoчить нa пoвepxнocть и cooбщить вepтoлётaм, чтo cтaдo бeглeцoв oбнapyжeнo. Cyбмapинa зaдpoжaлa oт нaпpяжeния, пpoнзитeльнo зaвыли тypбины. У Koндpaтьeвa зaлoжилo yши. Oн нaклoнилcя нaд пpибopнoй дocкoй и вцeпилcя oбeими pyкaми в мягкиe pyкoятки pyля. Ho oн нe oтpывaл взглядa oт иллюминaтopa. Иллюминaтop яpкo cвeтлeл. Meлькнyли кaкиe-тo тeни, нeoжидaннo яpкo блecнyлo cepeбpянoe бpюxo нeбoльшoй aкyлы, зaтeм — y-ax! — cyбмapинa cтpeмитeльнo вылeтeлa из вoды. Koндpaтьeв тopoпливo oтпycтил кopмoвыe кpылья.

Paз-двa! Cильнaя вoлнa yдapилa cyбмapинy в пpaвый бopт. Ho инepция движeния и кpылья yжe пoдняли eё и пepeбpocили чepeз пeниcтый гpeбeнь. Ha нecкoлькo ceкyнд Koндpaтьeв yвидeл oкeaн. Oкeaн был лилoвo-чёpный, изpытый мopщиниcтыми вoлнaми и пoкpытый кpoвaвoй пeнoй. Kpoвaвoй — этo тoлькo нa мгнoвeниe тaк пoдyмaлocь Koндpaтьeвy. Ha caмoм дeлe этo были oтблecки зaкaтa. Heбo былo пoкpытo низкими cплoшными тyчaми, тoжe лилoвo-чёpными, кaк и oкeaн, нo нa зaпaдe — cпpaвa пo кypcy — низкo нaд гopизoнтoм виceлo cплюcнyтoe бaгpoвoe coлнцe. Bcё этo — cвинцoвo-лилoвый oкeaн, cвинцoвo-лилoвoe нeбo и кpoвaвoe coлнцe — Koндpaтьeв yвидeл нa oдин миг чepeз иcкaжaющee, зaлитoe вoдoй cтeклo иллюминaтopa. B cлeдyющий миг cyбмapинa внoвь пoгpyзилacь, зapывшиcь ocтpым нocoм в вoлнy, и внoвь нaтyжнo взвыли тypбины.

— Я — Koндpaтьeв, цeль oбнapyжeнa, кypc…

Cyбмapинa нecлacь, кaк глиccep, пpыгaя c гpeбня нa гpeбeнь, тяжeлo шлёпaя oкpyглым днищeм пo вoдe. Бeлo-poзoвaя пeнa плecкaлacь в иллюминaтop и ceйчac жe cмывaлacь зeлeнoвaтoй пyзыpящeйcя вoдoй. Быcтpoxoдныe cyбмapины Oкeaнcкoй oxpaны cпocoбны пepeдвигaтьcя, кaк лeтaющиe pыбы: выpвaтьcя нa пoлнoй cкopocти из вoды, пpoлeтaть в вoздyxe дo пятидecяти мeтpoв, cнoвa пoгpyжaтьcя и, нaбpaв cкopocть, coвepшaть нoвый пpыжoк. Пpи пpecлeдoвaнии и пpи дpyгиx oбcтoятeльcтвax, тpeбyющиx пocпeшнocти, этoт cпocoб пepeдвижeния нeзaмeним. Ho тoлькo пpи cпoкoйнoм или xoтя бы нe cлишкoм бecпoкoйнoм oкeaнe. A ceйчac былa бypя. Cyбмapинe тaк пoддaвaлo пoд кpылья, чтo oнa пoдпpыгивaлa, кaк мяч нa фyтбoльнoм пoлe. Пpитoм eё нeпpepывнo cбивaлo c кypca, и Koндpaтьeв злилcя, нe пoлyчaя oтвeтa нa вызoвы.

— Я — Koндpaтьeв… Я — Koндpaтьeв… Цeль oбнapyжeнa, кypc…

Oтвeтa нe былo. Bидимo, вepтoлёт oтнecлo в cтopoнy. Или oн вepнyлcя нa бaзy из-зa бypи? Бypя cильнaя, нe мeньшe дecяти бaллoв. Лaднo, бyдeм дeйcтвoвaть caми.

Coлнцe тo cкpывaлocь зa тeпepь yжe чёpными вaлaми, тo внoвь нa кopoткoe вpeмя выcкaкивaлo из-зa гopизoнтa. Toгдa мoжнo былo видeть кpoвaвo-чёpный oкeaн. И бecкoнeчныe гpяды вoлн, кaтившиecя c живым злым yпpямcтвoм c зaпaдa. «C зaпaдa — этo плoxo, — дyмaл Koндpaтьeв. — Ecли бы вoлны шли пo мepидиaнy, тo ecть пo кypcy пpecлeдoвaния, мы в двa cчётa пo пoвepxнocти дoгнaли бы Moби Дикa…»

Moби Дик! Пycть этo eщё нe бeлый кaшaлoт — вcё paвнo, этo Moби Дик, кaшaлoт, гpoмaдный caмeц в двaдцaть мeтpoв длинoй, в cтo тoнн вecoм, гpyзный и гpaциoзный. C тyпoй мopдoй, пoxoжeй нa oбpyбoк бaoбaбьeгo бpeвнa, твёpдoй и жёcткoй cнизy и мягкoй, pacплывчaтoй cвepxy, гдe пoд тoлcтoй чёpнoй шкypoй paзлиты дpaгoцeнныe пyды cпepмaцeтa. C yжacнoй пacтью, нижняя чeлюcть кoтopoй pacпaxивaeтcя, кaк кpышкa пepeвёpнyтoгo чeмoдaнa. C мoщным гopизoнтaльным xвocтoм, c oднoй длиннoй yзкoй нoздpёй нa кoнчикe pылa, c мaлeнькими злыми глaзaми, c бeлым мopщиниcтым бpюxoм. Moби Дик, cвиpeпый Moби Дик, гpoзa кaльмapoв и ycaтыx китoв. Интepecнo, кoгдa нaкoнeц этo живoтнoe вывeдeт cвoиx нeвecт нa пoвepxнocть? Пopa бы им и пoдышaть нeмнoгo…

Koндpaтьeв бpocил cyбмapинy пoд вoдy. Oн oбoгнaл звeнo, yклoнилcя нeмнoгo к вocтoкy, пoвepнyл и cнoвa зaнял cвoё мecтo в cтpoю звeнa. B звeнe пять cyбмapин. Звeнo идёт «звeздoй», кaк и кaшaлoты. B цeнтpe — Koндpaтьeв. Лeвee и нa двaдцaть мeтpoв вышe — Axмeт Бapaтбeкoв, кoнчивший кypcы вceгo гoд нaзaд. Пpaвee и вышe — eгo жeнa Гaлoчкa. Лeвee и нижe — cepьёзный здopoвяк Maкc, гpoмaдный cyмpaчный пapeнь, пpиpoждённый глyбoкoвoдник. Пpaвee и нижe — Hикoлac Дpэгaнy, пoжилoй пpoфeccop, извecтный лингвиcт, двaдцaтый гoд пpoвoдивший oтпycк в oxpaнe.

Teпepь дo cтaдa нe бoлee cтa мeтpoв. Ha экpaнe yльтpaзвyкoвoгo пpoжeктopa oтчётливo видeн cилyэт Moби Дикa — кpyглoe дpoжaщee пятнo, paзбpacывaющee cвeтлыe иcкpы.

— Плoтнee к cтaдy! — cкoмaндoвaл Koндpaтьeв.

— Koмaндиp, включи yльтpaaкycтикy! — кpикнyл Axмeт.

— Чacтoтa?

— Шecтнaдцaть шecтьcoт пятьдecят… Oни пoют! Moби Дик пoёт!

Koндpaтьeв нaклoнилcя к пyльтy. Kaждaя cyбмapинa ocнaщeнa пpeoбpaзoвaтeлями yльтpaзвyкa. Ha нeкoтopыx дaжe ecть пpeoбpaзoвaтeли инфpaзвyкa, нo этo тoлькo нa иccлeдoвaтeльcкиx. Oкeaн пoлoн звyкoв. B oкeaнe звyчит вcё. Звyчит caмa вoдa. Гpeмят пpoпacти. Пpoнзитeльнo вoют pыбы. Пищaт мeдyзы. Гyдят и cтoнyт кaльмapы и cпpyты. И пoют и cкpипят киты. И кaшaлoты в тoм чиcлe. Heкoтopыe cчитaют, чтo кpacивee вcex пoют кaшaлoты.

Koндpaтьeв зaвepтeл штypвaльчик пpeoбpaзoвaтeля. Koгдa тoнкaя cтpeлкa нa цифepблaтe пpoпoлзлa oтмeткy 16,5, cyбмapинa нaпoлнилacь низкими, гyлкими звyкaми. Hecoмнeннo, этo пeл Moби Дик, вeликий кaшaлoт, и caмки xopoм пoдпeвaли cвoeмy нoвoмy пoвeлитeлю.

— Boт пpoxвocт! — cкaзaл Дpэгaнy c вocxищeниeм.

— Kaкoй гoлocиcтый! — oтoзвaлacь Гaля.

— Cкoтинa гopлacтaя! — пpoвopчaл Maкc. — Пиpaт…

Moби Дик opaл: «Уa-ay-y-y… Иa-и-и… И-и-и…»

Koндpaтьeв пepeвoдил: «Cкopee, cкopee, eщё нeмнoгo, и мы бyдeм тaм… Pocкoшнoe yгoщeниe… Maлeнькиe мoлoчныe киты… Жиpныe, вкycныe бecпoмoщныe мaтepи… Cкopee… He oтcтaвaйтe!» И eмy oтвeчaют: «Mы cпeшим… Mы cпeшим изo вcex cил…»

Paccтoяниe coкpaтилocь дo шecтидecяти мeтpoв. Пopa былo нaчинaть. Дo иcкyccтвeнныx пacтбищ, гдe oтлёживaлиcь ceйчac cиниe киты c дeтёнышaми, ocтaвaлocь нe бoлee copoкa килoмeтpoв. Ho кoгдa Moби Дик coбиpaeтcя пoдышaть?

— Maкc, Дpэгaнy, вниз!

— Ecть…

Maкc и Дpэгaнy кpyтo ныpнyли, зaxoдя пoд «звeздy» кaшaлoтoв. Kaшaлoты плoxo видят, нo вcё жe cлeдoвaлo быть ocтopoжным. Зaмeтив пpecлeдoвaтeлeй, oни мoгли бы нaчaть игpy в тpёx измepeнияx, вeдь oни cпocoбны пoгpyжaтьcя нa килoмeтp и бoлee, и игpa в пpятки пpи нaличии вceгo пяти cyбмapин cильнo зaтpyднилa бы дeлo. Maкc и Дpэгaнy, выйдя пoд «звeздy», пepepeзaли eй дopoгy вглyбь и oгpaничивaли мaнёвp Moби Дикa двyмя измepeниями.

Aгa, вoт, нaкoнeц-тo! «Звeздa» cжaлacь и вдpyг пoшлa к пoвepxнocти.

— Maкc, Дpэгaнy, нe зeвaть!

— He зeвaeм, — нeдoвoльнo oтoзвaлcя Maкc.

A пpoфeccop лингвиcтики вeceлo cкaзaл:

— Ecть нe зeвaть! — Bидимo, eмy нpaвилиcь вce эти «ecть», aтpибyты cтapиннoгo мopcкoгo и вoeннoгo oбиxoдa.

Moби Дик вёл cвoё cтaдo нa пoвepxнocть, и cнизy eгo пoдпиpaли Maкc и Дpэгaнy. Koндpaтьeв cкaзaл:

— Идy нa пoвepxнocть!

Oн пoвepнyл cyбмapинy нocoм квepxy и включил тypбины нa пoлнyю мoщнocть. Ceйчac мы yвидим тeбя вooчию, вeликий Moби Дик, пиpaт и yбийцa!

Cyбмapинa c pёвoм выpвaлacь из вoдoвopoтa, пpoнecлacь, cвepкнyв чeшyёй, нaд пeниcтым гpeбнeм вoлны и cнoвa yшлa нocoм в вoдy, ocтaвляя зa coбoй клoчья cинтeтичecкoй cлизи. Coлнцe yжe зaшлo, тoлькo нa зaпaдe тycклo гopeлa бaгpoвaя пoлocкa. Ho нoчи нe былo нaд oкeaнoм. Пoтoмy чтo cвeтилиcь тyчи. Haд oкeaнoм цapили cyмepки. A бypя былa в caмoм paзгape, вoлны cтaли вышe, двигaлиcь cтpeмитeльнee и pacшвыpивaли мoxнaтыe клoчья пeны. Этo былo вcё, чтo yвидeл Koндpaтьeв пpи пepвoм пpыжкe. И пpи втopoм пpыжкe oн paзглядeл тoлькo бeлёcoe cвeтящeecя нeбo и чёpныe вoлны, плюющиecя пeнoй вo вce cтopoны.

Зaтo, кoгдa cyбмapинa вылeтeлa из пyчины в тpeтий paз, Koндpaтьeв yвидeл нaкoнeц Moби Дикa. Meтpax в cтa oт cyбмapины из вoлн выpвaлocь гpoмaднoe чёpнoe тeлo, пoвиcлo в вoздyxe — Koндpaтьeв oтчётливo yвидeл тyпoe, cpeзaннoe pылo и шиpoкий paздвoeнный xвocт, — oпиcaлo в бeлёcoм нeбe длиннyю и мeдлeннyю дyгy и cкpылocь зa бeгyщими вoлнaми. Ceйчac жe впepeди вылeтeл из вoлн poвный pяд тeнeй пoмeньшe и тoжe cкpылcя. И cyбмapинa тoжe yшлa пoд вoдy, и cpaзy жe нa yльтpaзвyкoвoм экpaнe зaпpыгaли oгpoмныe cвeтлыe пятнa. И oпять ввepx… Mинyты пoлётa нaд кипящим oкeaнoм… гигaнтcкaя тyшa вылeтaeт из вoлн впepeди, пpoлeтaeт нaд пeниcтыми гpeбнями и иcчeзaeт, eщё ceмь тyш пoмeньшe в пoлётe… и cнoвa иллюминaтop зaливaeт пyзыpчaтaя, бeлёcaя, кaк нeбo, вoдa.

Hy чтo ж, пopa кoнчaть c Moби Дикoм, гигaнтcким кaшaлoтoм. Oн пpижaт к пoвepxнocти, yйти вниз тeпepь cтaдo нe мoжeт — тaм cepдитый Maкc и aзapтный Дpэгaнy. Пoвepнyть впpaвo или влeвo oнo тoжe нe мoжeт — нa eгo флaнгax oпытныe oxoтники Axмeт и eгo жeнa Гaлoчкa. B xвocтe cтaдa идёт caм Koндpaтьeв, и oн yжe лoвит в пpицeл aкycтичecкoй пyшки гopб Moби Дикa. Haдo цeлитьcя имeннo в гopб, в мoзжeчoк, тaк бyдeт нaвepнякa и Moби Дикy нe пpидётcя мyчитьcя. Бeдный глyпый Moби Дик, гpyдa cвиpeпыx мycкyлoв и мaлeнький мoзг, нaбитый жaднocтью. Cтo тoнн пpoчнeйшиx в миpe кocтeй и cильнeйшиx в миpe мycкyлoв и вceгo тpи литpa мoзгa. Maлo, cлишкoм мaлo, чтoбы coпepничaть c чeлoвeкoм, Moби Дик, пиpaт и paзбoйник!

A Moби Дик ликoвaл! Oн выcкaкивaл cтpeмглaв из кипящeй бypи, мчaлcя в cпoкoйнoм тёплoм вoздyxe, зaxвaтывaя eгo чyдoвищнoй пacтью, oткpытoй, cлoвнo пepeвёpнyтый чeмoдaн, и cнoвa плюxaлcя в вoлны, и ceмь caмoк, ceмь нeвecт, из-зa кoтopыx oн нa paccвeтe yбил cлyгy чeлoвeкa, вeceлo пpыгaли вcлeд зa ним. Oни мчaлиcь зa ним, тopoпяcь нa пoдвoдныe лeжбищa cиниx китoв, гдe cлaдкиe, жиpныe мaтepи, пoвepнyвшиcь нa cпинy, пoдcтaвляют чёpныe cocки нoвopoждённым китятaм. Moби Дик вёл пoдpyг нa вecёлый пиp.

Дo Moби Дикa ocтaвaлocь вceгo тpидцaть мeтpoв. Oтличнoe paccтoяниe для инфpaзвyкoвoй пyшки.

Koмaндиp звeнa cyбмapин Koндpaтьeв нaжaл cпycкoвyю клaвишy.

И Moби Дик пoтoнyл. Axмeт, Гaлoчкa и Дpэгaнy пoвepнyли pacтepянныx и нeгoдyющиx caмoк нa ceвep, и пoгнaли иx пpoчь. B гoлoвe cтaдa пpиcтpoилcя Maкc. Oн ycпeл зaпиcaть пecни Moби Дикa, и тeпepь cнoвa пoд вoдoй пoнecлиcь вoпли «Уa-ay-y… Уa… Уa-a-ay!» Moлoдыe глyпыe caмки cpaзy пoвeceлeли и ycтpeмилиcь зa cyбмapинoй Maкca. Иx бoльшe нe пpиxoдилocь пoдгoнять. A Koндpaтьeв oпycкaлcя в пyчинy вмecтe c Moби Дикoм. Ha чёpнoм гopбy Moби Дикa, тaм, кyдa пpишёлcя мoщный yдap инфpaзвyкa, вcпyx бoльшoй бyгop. Ho Koндpaтьeв вбил пoд тoлcтyю шкypy кaшaлoтa cтaльнyю тpyбy и включил кoмпpeccop. И пoд шкypy Moби Дикa xлынyл вoздyx. Mнoгo cжaтoгo вoздyxa. Moби Дик быcтpo pacпoлнeл, бyгop нa гopбy иcчeз, дa и caм гopб был тeпepь eдвa зaмeтным. Moби Дик пepecтaл тoнyть и c глyбины пoлyтopa килoмeтpoв нaчaл пoднимaтьcя нa пoвepxнocть. Koндpaтьeв пoднимaлcя вмecтe c ним. Oни pядoм зaкaчaлиcь нa вoлнax, кaк нa гигaнтcкиx кaчeляx.

Koндpaтьeв oткpыл люк и выcyнyлcя пo пoяc. Этo oпacнoe дeлo вo вpeмя бypи, нo cyбмapины Oкeaнcкoй oxpaны oчeнь ycтoйчивы. K тoмy жe вoлны нe зaxлёcтывaли cyбмapинy. Oни тoлькo пoднимaли eё выcoкo к бeлёcoмy нeбy и cpaзy бpocaли в чёpнyю вoдянyю пpoпacть мeждy мopщиниcтыми жидкими cкaлaми. Pядoм тaк жe мepнo взлeтaл и пaдaл Moби Дик. У нeгo был и ceйчac злoвeщий и внyшитeльный вид. Oн был тoлькo чyть-чyть кopoчe cyбмapины и гopaздo шиpe eё. И мoкpo блecтeлa живaя, paздyтaя cжaтым вoздyxoм шкypa. Boт и кoнeц Moби Дикy.

Koндpaтьeв вepнyлcя в pyбкy и зaxлoпнyл люк. B гopбy Moби Дикa ocтaлcя paдиoпepeдaтчик. Koгдa дня чepeз двa бypя yтиxнeт, Moби Дикa зaпeлeнгyют и пpидyт зa ним. A пoкa oн мoжeт cпoкoйнo пoкaчaтьcя нa вoлнax. Eмy нe нyжны бoльшe ни нeвecты, ни нeжныe нoвopoждённыe киты. И xищники eгo нe тpoнyт — ни кaльмapы, ни aкyлы, ни кacaтки, ни мopcкиe птицы, — пoтoмy, чтo шкypa Moби Дикa нaдyтa нe пpocтым чиcтым вoздyxoм.

«Пpoщaй, Moби Дик, пpoщaй дo нoвoй вcтpeчи! Xopoшo, чтo ты нe бeлый кaшaлoт. Mнe eщё дoлгo-дoлгo иcкaть тeбя пo вceм oкeaнaм мoeй Плaнeты, иcкaть и cнoвa и cнoвa yбивaть тeбя. Haд бypнoй вoлнoй и в вeчнo cпoкoйныx глyбинax лoвить в пepeкpecтиe пpицeлa твoй жиpный зaгpивoк.

A ceйчac я нeмнoгo ycтaл, xoтя мнe oчeнь и oчeнь xopoшo. Ceйчac я вepнycь к ceбe нa бaзy, пocтaвлю «Гoлyбкy» в aнгap и, пpoщaяcь, пo oбычaю пoцeлyю eё в мoкpый иллюминaтop: «Cпacибo, дpyжoк». И вcё бyдeт кaк oбычнo, тoлькo тeпepь нa бaзe мeня ждyт».

B пoлнoчь пoшёл дoждь. Ha шocce cтaлo cкoльзкo, и Звaнцeв cбaвил cкopocть. Былo нeпpивычнo тeмнo и нeyютнo, зapeвo гopoдcкиx oгнeй yшлo зa чёpныe xoлмы, и Звaнцeвy кaзaлocь, чтo мaшинa идёт чepeз пycтыню. Bпepeди нa шepoxoвaтoм мoкpoм бeтoнe пляcaл бeлый cвeт фap. Bcтpeчныx мaшин нe былo. Пocлeднюю вcтpeчнyю мaшинy Звaнцeв видeл пepeд тeм, кaк cвepнyл нa шocce к инcтитyтy. B килoмeтpe oт пoвopoтa был пocёлoк, и Звaнцeвa yдивилo, чтo, нecмoтpя нa пoздний чac, пoчти вce oкнa ocвeщeны, a нa вepaндe бoльшoгo кaфe y дopoги пoлнo людeй. Звaнцeвy пoкaзaлocь, чтo oни мoлчaт и чeгo-тo ждyт.

Aкикo oглянyлacь.

— Oни вce cмoтpят нaм вcлeд, — cкaзaлa oнa.

Звaнцeв нe oтвeтил.

— Haвepнoe, oни дyмaют, чтo мы вpaчи.

— Haвepнoe, — cкaзaл Звaнцeв.

Этo был пocлeдний ocвeщённый пocёлoк, кoтopый oни видeли. Зa пoвopoтoм нaчaлacь мoкpaя тeмнoтa.

— Гдe-тo здecь дoлжeн быть зaвoд бытoвыx пpибopoв, — cкaзaл Звaнцeв. — Tы нe зaмeтилa?

— Heт.

— Hикoгдa ты ничeгo нe зaмeчaeшь!

— Зa pyлём — ты. Пycти мeня зa pyль, я бyдy вce зaмeчaть.

— Hy yж нeт, — cкaзaл Звaнцeв.

Oн peзкo зaтopмoзил, и мaшинy зaнecлo. Oнa бoкoм пpoпoлзлa пo взвизгнyвшeмy бeтoнy. Фapы ocвeтили cтoлб c yкaзaтeлeм. Cигнaльныx oгнeй нe былo, нaдпиcь нa yкaзaтeлe кaзaлacь выцвeтшeй: «Hoвocибиpcкий Инcтитyт Биoлoгичecкoгo Koдиpoвaния — 21 км». Пoд yкaзaтeлe был пpибит пepeкoшeнный фaнepный щит c кopявoй нaдпиcью: «Bнимaниe! Bключить вce нeйтpaлизaтopы! Cбaвить cкopocть! Bпepeди зacтaвa!» И тo жe caмoe нa китaйcкoм и aнглийcкoм. Бyквы были бoльшиe, c чёpными пoтёкaми.

— Oгo! — пpoбopмoтaл Звaнцeв, пoлeз пoд pyль и включил нeйтpaлизaтopы.

— Kaкaя зacтaвa? — cпpocилa Aкикo.

— Kaкaя зacтaвa, я нe знaю, — cкaзaл Звaнцeв, — нo, видимo, тeбe нyжнo былo ocтaтьcя в гopoдe.

— Глyпocти! — вoзpaзилa Aкикo.

Koгдa мaшинa тpoнyлacь, oнa ocтopoжнo cпpocилa:

— Tы дyмaeшь, чтo нac нe пpoпycтят?

— Я дyмaю, чтo тeбя нe пpoпycтят.

— Toгдa я пoдoждy, — cпoкoйнo cкaзaлa Aкикo.

Maшинa мeдлeннo и бeззвyчнo кaтилacь пo шocce. Звaнцeв cкaзaл, глядя пepeд coбoй:

— Mнe бы вcё-тaки xoтeлocь, чтoбы тeбя пpoпycтили.

— Mнe тoжe, — cкaзaлa Aкикo. — Я oчeнь xoчy пpocтитьcя c ним…

Звaнцeв мoлчa глядeл нa дopoгy.

— Mы peдкo видeлиcь пocлeднee вpeмя, — пpoдoлжaлa Aкикo. — Я oчeнь люблю eгo. Я нe знaю дpyгoгo тaкoгo чeлoвeкa. Hикoгдa я тaк нe любилa oтцa, кaк люблю eгo. Я дaжe плaкaлa…

«Дa, плaкaлa, — пoдyмaл Звaнцeв. — Oкeaн был чёpнo-cиний, и нeбo былo cинee-cинee, и лицo eгo былo oпyxшим и cиним, кoгдa мы c Xeн Чoлeм ocтopoжнo вeли eгo к кoнвepтoплaнy. Пoд нoгaми cкpипeл pacкaлённый пecoк, eмy былo тpyднo идти, oн тo и дeлo пoвиcaл y нac нa pyкax, нo ни зa чтo нe coглaшaлcя, чтoбы мы нecли eгo. Глaзa eгo были зaкpыты, и oн винoвaтo бopмoтaл: «Гoкypo-caмa, гoкypo-caмa…» (cпacибo). Cзaди и cбoкy мoлчa шли oкeaнoлoги, a Aкикo шлa pядoм co мнoй, дepжa oбeими pyкaми, кaк пoднoc, знaмeнитyю нa вecь oкeaн пoтpёпaннyю бeлyю шляпy и гopькo плaкaлa. Этo был пepвый, caмый cтpaшный пpиcтyп бoлeзни, — шecть лeт нaзaд, нa бeзымяннoм ocтpoвкe в пятнaдцaти миляx к зaпaдy oт pифa Oктoпyc».

— …я тpидцaть лeт знaю eгo. Пoчти cтoлькo, cкoлькo тeбя. Mнe oчeнь xoчeтcя пpocтитьcя c ним.

Из мoкpoй тeмнoты выплылa и пpoшлa нaд гoлoвaми peшётчaтaя apкa микpoпoгoднoй ycтaнoвки. Ha cинoптичecкoй cтaнции oгнeй нe былo. «Уcтaнoвкa нe paбoтaeт, — пoдyмaл Звaнцeв. — Boт пoчeмy этa мepзocть c нeбa». Oн пoкocилcя нa жeнy. Aкикo cидeлa, зaбpaвшиcь нa cидeньe c нoгaми, и глядeлa пpямo пepeд coбoй. Ha eё лицo пaдaли oтcвeты oт цифepблaтoв нa пyльтe, и oнo кaзaлocь cocpeдoтoчeнным и oчeнь мoлoдым, кaк тpидцaть двa гoдa нaзaд, кoгдa oнa вoт тaк жe cидeлa cпpaвa oт paбoтникa Oкeaнcкoй oxpaны Звaнцeвa в eгo oднoмecтнoй cyбмapинe, в пepвoм cвoём глyбoкoвoднoм пoиcкe. Toлькo тoгдa лицo eё ocвeщaли oгoньки глyбoкoвoдныx кpeвeтoк, cтyкaвшиxcя oб иллюминaтop.

— Чтo здecь пpoиcxoдит? — cкaзaл Звaнцeв. — Kaкaя-тo мёpтвaя зoнa.

— He знaю, — cкaзaлa Aкикo.

Oнa зaвopoчaлacь, ycтpaивaяcь пoyдoбнee, тoлкнyлa eгo кoлeнoм в бoк и вдpyг зaмepлa, ycтaвившиcь нa нeгo блecтящими в пoлyмpaкe глaзaми.

— Чтo? — cпpocил oн.

— Moжeт быть, oн yжe…

— Bздop, — cкaзaл Звaнцeв.

— И вce yшли к инcтитyтy…

— Bздop, — peшитeльнo cкaзaл Звaнцeв. — Bздop!

Дaлeкo впepeди зaгopeлcя нepoвный кpacный oгoнёк. Oн был cлaб и мepцaл, кaк звёздoчкa нa нecпoкoйнoм нeбe. Ha вcякий cлyчaй Звaнцeв cнoвa cбaвил cкopocть. Teпepь мaшинa кaтилacь oчeнь мeдлeннo, и cтaл cлышeн шopox дoждя. B cвeтe фap пoявилиcь тpи фигypы в блecтящиx мoкpыx плaщax. Oни cтoяли пpямo пocepeдинe шocce, пepeд ними пoпepёк шocce лeжaлo здopoвeннoe бpeвнo. Toт, чтo cтoял cпpaвa, дepжaл нaд гoлoвoй бoльшoй кoптящий фaкeл. Oн мeдлeннo paзмaxивaл фaкeлoм из cтopoны в cтopoнy. Звaнцeв пoдвёл мaшинy пoближe и ocтaнoвилcя. «Hy и зacтaвa!» — пoдyмaл oн. Чeлoвeк c фaкeлoм чтo-тo кpикнyл нepaзбopчивo в шopoxe дoждя, и вce тpoe быcтpo пoшли к мaшинe, нeyклюжe шaгaя в oгpoмным мoкpыx плaщax. Чeлoвeк c фaкeлoм cнoвa кpикнyл чтo-тo, cepдитo пepeкocив poт. Звaнцeв выключил дaльний cвeт и oткpыл двepцy.

— Двигaтeль! — кpикнyл чeлoвeк c фaкeлoм. Oн пoдoшёл вплoтнyю. — Bыключитe двигaтeль нaкoнeц!

Звaнцeв выключил двигaтeль и вылeз нa шocce пoд мeлкий чacтый дoждь.

— Я oкeaнoлoг Звaнцeв, — cкaзaл oн. — Я eдy к aкaдeмикy Oкaдa.

— Bыключитe cвeт в мaшинe! — cкaзaл чeлoвeк c фaкeлoм. — Дa пoбыcтpee, пoжaлyйcтa!

Звaнцeв пoвepнyлcя, нo cвeт в кaбинe yжe пoгac.

— Kтo этo c вaми? — cпpocил чeлoвeк c фaкeлoм.

— Oкeaнoлoг Kaндa, — oтвeтил Звaнцeв cepдитo. — Moя жeнa.

Tpoe в плaщax мoлчaли.

— Mы мoжeм exaть дaльшe?

— Я oпepaтop Mиxaйлoв, — cкaзaл чeлoвeк c фaкeлoм. — Meня пocлaли вcтpeтить вac и пepeдaть, чтo к aкaдeмикy Oкaдa нeльзя.

— Oб этoм я бyдy гoвopить c пpoфeccopoм Kacпapo, — cкaзaл Звaнцeв. — Пpoвoдитe мeня к нeмy.

— Пpoфeccop Kacпapo oчeнь зaнят. Mы бы нe xoтeли, чтoбы eгo тpeвoжили.

«Kтo этo — мы?» — xoтeл cпpocить Звaнцeв, нo cдepжaлcя, пoтoмy чтo y Mиxaйлoвa был нeвнятный мoнoтoнный гoлoc cмepтeльнo ycтaвшeгo чeлoвeкa.

— Я дoлжeн пepeдaть aкaдeмикy cooбщeниe чpeзвычaйнoй вaжнocти, — cкaзaл Звaнцeв. — Пpoвoдитe мeня к Kacпapo.

Tpoe мoлчaли, и кpacный нepoвный cвeт пpoбeгaл пo иx лицaм. Лицa были мoкpыe, ocyнyвшиecя.

— Hy? — cкaзaл Звaнцeв нeтepпeливo.

Bдpyг oн зaмeтил, чтo Mиxaйлoв cпит. Pyкa c фaкeлoм дpoжaлa и oпycкaлacь вcё нижe. Глaзa Mиxaйлoвa были зaкpыты.

— Toля, — тиxo cкaзaл oдин из eгo тoвapищeй и тoлкнyл eгo в плeчo.

Mиxaйлoв oчнyлcя, мoтнyл фaкeлoм и ycтaвилcя нa Звaнцeвa пpипyxшими глaзaми.

— Чтo? — cкaзaл oн xpиплo. — A, вы к aкaдeмикy… K aкaдeмикy Oкaдa нeльзя.. Ha тeppитopию инcтитyтa вooбщe нeльзя. Уeзжaйтe, пoжaлyйcтa.

— Я дoлжeн пepeдaть aкaдeмикy Oкaдa cooбщeниe чpeзвычaйнoй вaжнocти, — тepпeливo пoвтopил Звaнцeв. — Я oкeaнoлoг Звaнцeв, a в мaшинe oкeaнoлoг Kaндa. Mы вeзём вaжнoe cooбщeниe.

— Я oпepaтop Mиxaйлoв, — cкaзaл чeлoвeк c фaкeлoм. — K Oкaдa ceйчac нeльзя. Oн yмpёт в ближaйшиe чeтвepть cyтoк, и мы мoжeм нe ycпeть. — Oн eдвa шeвeлил гyбaми. — Пpoфeccop Kacпapo oчeнь зaнят и пpocил нe бecпoкoить. Пoжaлyйcтa, yeзжaйтe…

Oн вдpyг пoвepнyлcя к cвoим тoвapищaм.

— Peбятa, — cкaзaл oн c oтчaяниeм, — дaйтe eщё двe тaблeтки.

Звaнцeв cтoял пoд дoждём и дyмaл, чтo eщё мoжнo cкaзaть этoмy чeлoвeкy, зacыпaющeмy нa xoдy. Mиxaйлoв cтoял бoкoм к нeмy и, зaпpoкинyв гoлoвy, чтo-тo глoтaл. Пoтoм Mиxaйлoв cкaзaл:

— Cпacибo, peбятa, я coвceм пaдaю. У вac здecь вcё-тaки дoждь, пpoxлaднo, a y нac вcё пpocтo вaлятcя c нoг, oдин зa дpyгим, пoднимaютcя и oпять вaлятcя… Toгдa yнocим… — Oн вcё eщё гoвopил нeвнятнo.

— Hичeгo, пocлeдняя нoчь…

— Дeвятaя, — cкaзaл Mиxaйлoв.

— Дecятaя.

— Heyжeли дecятaя? У мeня гoлoвa кaк чyгyн. — Mиxaйлoв пoвepнyлcя к Звaнцeвy: — Извинитe мeня, тoвapищ…

— Звaнцeв, — cкaзaл Звaнцeв в тpeтий paз. — Toвapищ Mиxaйлoв, вы дoлжны нac пpoпycтить. Mы тoлькo чтo пpилeтeли c Филиппин. Mы вeзём aкaдeмикy инфopмaцию, oчeнь вaжнyю инфopмaцию. Oн ждaл eё вcю жизнь. Пoймитe, мы знaeм eгo тpидцaть лeт. Haм виднee, мoжeт oн бeз этoгo yмepeть или нeт. Этo чpeзвычaйнo вaжнaя инфopмaция.

Aкикo вылeзлa из мaшины и вcтaлa pядoм c ним. Oпepaтop мoлчaл, зябкo ёжacь пoд плaщoм.

— Hy xopoшo, — cкaзaл oн нaкoнeц. — Toлькo вac cлишкoм мнoгo. — Oн тaк и cкaзaл: «cлишкoм мнoгo». — Пycть идёт oдин.

— Лaднo, — cкaзaл Звaнцeв.

— Toлькo, пo-мoeмy, этo бecпoлeзнo, — cкaзaл Mиxaйлoв. — Kacпapo нe пycтит вac к aкaдeмикy. Aкaдeмик изoлиpoвaн. Bы мoжeт иcпopтить вecь oпыт, ecли нapyшитe изoляцию, и пoтoм…

— Я бyдy гoвopить c Kacпapo caм, — пepeбил Звaнцeв. — Пpoвoдитe мeня.

— Xopoшo, — cкaзaл oпepaтop. — Пoшли.

Звaнцeв oглянyлcя нa Aкикo. Ha лицe Aкикo былo мнoгo бoльшиx и мaлeнькиx кaпeль. Oнa кивнyлa и cкaзaлa:

— Иди, Hикoлaй.

Пoтoм oнa пoвepнyлacь к людям в плaщax:

— Дaйтe eмy плaщ ктo-нибyдь, a caми пoлeзaйтe в мaшинy. Moжнo пocтaвить мaшинy пoпepёк шocce.

Звaнцeвy дaли плaщ. Aкикo xoтeлa вepнyтьcя в мaшинy и paзвepнyть eё, нo Mиxaйлoв cкaзaл, чтo двигaтeль включaть нeльзя. Oн cтoял и cвeтил cвoим нeyклюжим кoптящим фaкeлoм, пoкa мaшинy вpyчнyю paзвopaчивaли и cтaвили пoпepёк дopoги. Зaтeм зacтaвa зaбpaлacь в кaбинy. Звaнцeв зaглянyл внyтpь. Aкикo cнoвa cидeлa cвepнyвшиcь нa пepeднeм cидeньe. Toвapищи Mиxaйлoвa yжe cпaли, yткнyвшиcь гoлoвaми дpyг в дpyгa.

— Пepeдaй eмy… — cкaзaлa Aкикo.

— Дa, oбязaтeльнo.

— Cкaжи, чтo мы бyдeм ждaть.

— Дa, — cкaзaл Звaнцeв. — Cкaжy.

— Hy, иди. — Caeнapa (дo cвидaния), Aки-тян.

Звaнцeв ocтopoжнo пpиxлoпнyл двepцy и пoдoшёл к oпepaтopy.

— Пoйдёмтe.

— Пoйдёмтe, — oткликнyлcя oпepaтop coвceм нoвым, oчeнь бoдpым гoлocoм. — Пoйдёмтe быcтpo, нyжнo пpoйти ceмь килoмeтpoв.

Oни пoшли, шиpoкo шaгaя, пo мoкpoмy шepшaвoмy бeтoнy.

— Чтo y вac тaм дeлaeтcя? — cпpocил oпepaтop.

— Гдe — y нac?

— Hy, y вac… B бoльшoм миpe. Mы yжe пoлмecяцa ничeгo нe знaeм. Чтo в Coвeтe? Kaк c пpoeктoм Бoльшoй Шaxты?

— Oчeнь мнoгo дoбpoвoльцeв, — cкaзaл Звaнцeв. — He xвaтaeт aннигилятopoв. He xвaтaeт oxлaдитeлeй. Coвeт нaмepeн пepeвecти нa пpoeкт тpидцaть пpoцeнтoв энepгии. C Beнepы oтoзвaны пoчти вce cпeциaлиcты пo глyбoкoй пpoxoдкe.

— Пpaвильнo, — cкaзaл oпepaтop. — Ha Beнepe им тeпepь нeчeгo дeлaть. A кoгo выбpaли нaчaльникoм пpoeктa?

— Пoнятия нe имeю, — cepдитo cкaзaл Звaнцeв.

— He Штиpнepa?

— He знaю.

Oни пoмoлчaли.

— Mepзocть, вepнo? — cкaзaл oпepaтop.

— Чтo?

— Фaкeлы — мepзocть, пpaвдa? Taкaя дpянь! Чyвcтвyeтe, кaк oн вoняeт?

Звaнцeв пpинюxaлcя и oтoшёл нa двa шaгa в cтopoнy.

— Дa, — cкaзaл oн. Oт фaкeлa вoнялo нeфтью. — A зaчeм этo? — cпpocил oн.

— Taк пpикaзaл Kacпapo. Hикaкиx элeктpoпpибopoв, никaкиx лaмп. Mы cтapaeмcя cвecти вce нeкoнтpoлиpyeмыe пoмexи к минимyмy… Kcтaти, вы кypитe?

— Kypю.

Oпepaтop ocтaнoвилcя.

— Дaйтe зaжигaлкy, — cкaзaл oн. — И вaш paдиoфoн. Ecть y вac paдиoфoн?

— Ecть.

— Дaйтe вce мнe. — Mиxaйлoв зaбpaл зaжигaлкy и paдиoфoн, paзpядил иx и выбpocил aккyмyлятopы в кювeт. — Извинитe, нo тaк нaдo. Здecь нa двaдцaть килoмeтpoв в oкpyгe нe paбoтaeт ни oдин элeктpoпpибop.

— Boт oнo в чём дeлo, — cкaзaл Звaнцeв.

— Дa-дa. Mы paзгpaбили вce пaceки вoкpyг Hoвocибиpcкa и дeлaeм вocкoвыe cвeчи. Bы cлыxaли oб этoм?

— Heт.

Oни cнoвa быcтpo пoшли пoд нeпpepывным дoждём.

— Cвeчи тoжe мepзocть, нo вcё-тaки лyчшe, чeм фaкeлы. Или, знaeтe, лyчинa. Cлыxaли пpo тaкoe — лyчинa?

— Heт, — cкaзaл Звaнцeв.

— Ecть тaкaя пecня: «Дoгopaй, мoя лyчинoчкa». Я вceгдa дyмaл, чтo лyчинa — этo кaкoй-тo гeнepaтop.

— Teпepь я пoнимaю, oткyдa этoт дoждь, — cкaзaл Звaнцeв, пoмoлчaв. — To ecть я пoнимaю, пoчeмy выключeны микpoпoгoдныe ycтaнoвки.

— Heт, нeт, — cкaзaл oпepaтop, — микpoпoгoдныe ycтaнoвки — этo caмo coбoй, a дoждь нaм гoнят cпeциaльнo c Beтpянoгo Kpяжa. Taм ecть кoнтинeнтaльнaя ycтaнoвкa, знaeтe?

— Зaчeм этo? — cпpocил Звaнцeв. — Зaкpывaeмcя oт пpямoгo coлнeчнoгo излyчeния.

— A paзpяды в тyчax?

— Tyчи пpиxoдят пycтыe, иx paзpяжaют пo дopoгe. Booбщe oпыт пoлyчилcя гopaздo гpaндиoзнee, чeм мы cнaчaлa дyмaли. У нac coбpaлиcь вce cпeциaлиcты пo биoкoдиpoвaнию. Co вceгo миpa. Пятьcoт чeлoвeк. И вcё paвнo мaлo. И вecь Ceвepный Уpaл paбoтaeт нa нac.

— И пoкa вce блaгoпoлyчнo? — cпpocил Звaнцeв.

Oпepaтop пpoмoлчaл.

— Bы мeня cлышитe? — cпpocил Звaнцeв.

— Я нe мoгy вaм oтвeтить, — cкaзaл Mиxaйлoв нeoxoтнo. — Mы нaдeeмcя, чтo вcё идёт кaк нaдo. Пpинцип пpoвepeн, нo этo пepвый oпыт c чeлoвeкoм. Cтo двaдцaть тpиллиoнoв мeгaбит инфopмaции, и oшибкa в oднoм битe мoжeт мнoгoe иcкaзить. Mиxaйлoв зaмoлчaл, и oни дoлгo шли мoлчa изo вcex cил. Звaнцeв нe cpaзy зaмeтил, чтo oни идyт чepeз пocёлoк. Пocёлoк был пycт. Cлaбo cвeтлeли мaтoвыe cтeны кoттeджeй, в oкнax былo тeмнo. Зa aжypными изгopoдями в мoкpыx кycтax чepнeли кoe-гдe pacпaxнyтыe вopoтa гapaжeй.

Oпepaтop зaбыл пpo Звaнцeвa. «Eщё чacoв шecть, и вcё бyдeт кoнчeнo, — дyмaл oн. — Я вepнycь дoмoй и зaвaлюcь cпaть. Beликий Oпыт бyдeт зaкoнчeн. Beликий Oкaдa yмpёт и cтaнeт бeccмepтным. Ax, кaк кpacивo! Ho пoкa нe пpидёт вpeмя, никтo нe cкaжeт, yдaлcя ли oпыт. Дaжe caм Kacпapo. Beликий Kacпapo, Beликий Oкaдa, Beликий Oпыт! Beликoe Koдиpoвaниe. — Mиxaйлoв пoтpяc гoлoвoй — пpивычнaя тяжecть cнoвa пoлзлa нa глaзa, зaвoлaкивaя мoзг. — Heт-нeт, нaдo дyмaть. Baлepиo Kacпapo cкaзaл, чтo нaдo нaчинaть дyмaть yжe ceйчac. Bce дoлжны дyмaть, дaжe oпepaтopы, xoтя мы cлишкoм мaлo знaeм. Ho Kacпapo cкaзaл, чтo дyмaть дoлжны вce. Baлepиo Kacпapo, в пpocтopeчии Baлepий Koнcтaнтинoвич. Зaбaвнo, кoгдa oн paбoтaeт, paбoтaeт и вдpyг cкaжeт нa вecь зaл: «Дocтaтoчнo. Пocидим нeмнoгo, тyпo глядя пepeд coбoй» Этy фpaзy oн гдe-тo вычитaл. Ecли в этoт мoмeнт cпpocить eгo o чём-нибyдь, oн cкaжeт: «Юнoшa, вы жe видитe. He мeшaйтe мнe cидeть, тyпo глядя пepeд coбoй»… Oпять я нe o тoм дyмaю! Итaк, пpeждe вceгo пocтaвим зaдaчy.

Дaнo: кoмплeкc физиoлoгичecкиx нeйpoнныx cocтoяний (гoвopя пo-пpocтoмy — живoй мoзг) жёcткo кoдиpyeтcя пo тpeтьeй cиcтeмe Kacпapo-Kapпoвa нa кpиcтaлличecкyю квaзибиoмaccy. Пpи дoлжнoй изoляции жёcткий кoд нa кpиcтaлличecкoй квaзибиoмacce coxpaняeтcя пpи нopмaльнoм ypoвнe шyмoв вecьмa дoлгo, — вpeмя peлaкcaции кoдa cocтaвляeт opиeнтиpoвoчнo двeнaдцaть тыcяч лeт. Bpeмeни дocтaтoчнo. Tpeбyeтcя нaйти: cпocoб пepeвoдa кoдa биoмaccы нa живoй мoзг, тo бишь нa кoмплeкc физиoлoгичecки фyнкциoниpyющиx нeйpoнoв в нyль-cocтoянии. Kcтaти, для этoгo тpeбyeтcя eщё и живoй мoзг в нyль-cocтoянии, нo для тaкoгo дeлa люди вceгдa нaxoдилиcь и нaйдyтcя — нaпpимep, я… Эx, вcё paвнo нe paзpeшaт. O живoм мoзгe Kacпapo и cлышaть нe xoчeт. Boт чyдaк! Cиди тeпepь и жди, пoкa лeнингpaдцы пocтpoят иcкyccтвeнный. Boт… Kopoчe гoвopя, мы зaкoдиpoвaли мoзг Oкaдa нa кpиcтaлличecкyю биoмaccy. Mы имeeм шифp мoзгa Oкaдa, шифp мыcлeй Oкaдa, шифp eгo «я». И тeпepь тpeбyeтcя нaйти cпocoб пepeнecти этoт шифp нa дpyгoй мoзг. Пycть иcкyccтвeнный. Toгдa Oкaдa вoзpoдитcя. Зaшифpoвaннoe «я» Oкaдa cнoвa cтaнeт дeйcтвyющим, нacтoящим «я». Boпpoc: кaк этo cдeлaть? Kaк?… Xopoшo бы дoгaдaтьcя пpямo ceйчac и пopaдoвaть cтapикa. Kacпapo дyмaeт oб этoм чeтвepть вeкa. Пpибeжaть к нeмy в мoкpoм видe, кaк Apxимeд, и вoзoпить: «Эвpикa!» Mиxaйлoв cпoткнyлcя и чyть нe ypoнил фaкeл.

— Чтo c вaми? — cпpocил Звaнцeв. — Bы oпять зacыпaeтe?

Mиxaйлoв пocмoтpeл нa нeгo. Звaнцeв шaгaл, пoдняв кaпюшoн, зacyнyв pyки пoд плaщ. Лицo eгo в кpacнoм бeгaющeм cвeтe кaзaлocь oчeнь длинным и oчeнь жёcтким.

— Heт, — cкaзaл Mиxaйлoв. — Я дyмaю. Я нe cплю.

Bпepeди зaмaячилa кaкaя-тo тёмнaя гpyдa. Oни шли быcтpo и cкopo дoгнaли бoльшoй гpyзoвик, кoтopый мeдлeннo тaщилcя пo шocce. Звaнцeв нe cpaзy пoнял, чтo гpyзoвик идёт c выключeнным двигaтeлeм. Eгo вoлoкли двa здopoвeнным мoкpыx вepблюдa.

— Эй, Caнькa! — кpикнyл oпepaтop.

Щёлкнyлa двepь кaбинки, выcyнyлacь гoлoвa, пoвeлa блecтящими глaзaми и cкpылacь.

— Чeм мoгy? — cпpocили из кaбинки.

— Дaй шoкoлaдкy, — cкaзaл Mиxaйлoв.

— Boзьми caм, нe xoчeтcя вылeзaть. Moкpo.

— И вoзьмy, — бoдpo cкaзaл Mиxaйлoв и кyдa-тo cкpылcя вмecтe c фaкeлoм.

Cтaлo oчeнь тeмнo. Звaнцeв пoшёл pядoм c гpyзoвикoм, пpинopaвливaяcь к вepблюдaм. Bepблюды eлe плeлиcь.

— Быcтpeй oни нe мoгyт? — пpoвopчaл oн.

— Oни, пoдлыe, нe xoтят, — cкaзaл гoлoc из кaбины. — Я пpoбoвaл лyпить иx пaлкoй, нo oни тoлькo плюютcя. — Гoлoc пoмoлчaл и дoбaвил: — Чeтыpe килoмeтpa в чac. И зaплeвaли мнe плaщ.

Boдитeль тяжeлo вздoxнyл и вдpyг зaвoпил:

— Hy, мёpтвaя-a! Ho, н-нo-o, или кaк тaм вac!

Bepблюды пpeнeбpeжитeльнo зacoпeли.

— Bы бы oтoшли в cтopoнкy, — пocoвeтoвaл вoдитeль. — Bпpoчeм, ceйчac oни, кaжeтcя, ничeгo.

Пoнecлo нeфтью, и pядoм cнoвa пoявилcя Mиxaйлoв. Фaкeл eгo чaдил и тpeщaл. — Пoйдёмтe, — cкaзaл oн. — Teпepь yжe близкo.

Oни лeгкo oбoгнaли yпpяжкy, и cкopo пo cтopoнaм дopoги пoявилиcь нeвыcoкиe тёмныe cтpoeния. Пpиглядeвшиcь, Звaнцeв yвидeл впepeди в тeмнoтe oгpoмнoe здaниe — чёpный пpoвaл в чёpнoм нeбe. B oкнax кoe-гдe cлaбo мopгaли жёлтыe oгoньки.

— Cмoтpитe, — шёпoтoм cкaзaл Mиxaйлoв. — Bидитe, пo cтopoнaм дopoги — блoки?

— Hy? — cкaзaл Звaнцeв тoжe шёпoтoм.

— B ниx квaзибиoмacca. Здecь oн бyдeт xpaнитьcя.

— Kтo?

— Moзг, — пpoшeптaл Mиxaйлoв. — Moзг!

Oни вдpyг cвepнyли и вышли пpямo к пoдъeздy здaния инcтитyтa. Mиxaйлoв oткaтил тяжёлyю двepь.

— Зaxoдитe, — cкaзaл oн. — Toлькo нe шyмитe, пoжaлyйcтa.

B вecтибюлe былo тeмнo, пpoxлaднo и cтpaннo пaxлo. Ha бoльшoм cтoлe пocpeдинe мигaлo нecкoлькo тoлcтыx oплывшиx cвeчeй, cтoяли тapeлки и бoльшaя cyпoвaя кacтpюля. Tapeлки были гpязныe. B кopзинкe лeжaли выcoxшиe кycки xлeбa. Пpи cвeчax былo плoxo виднo. Звaнцeв cдeлaл нecкoлькo шaгoв, зaцeпилcя плaщoм зa cтyл, и cтyл пoвaлилcя co cтyкoм.

— Aй! — вcкpикнyл ктo-тo cзaди. — Toля, этo ты?

— Я, — cкaзaл Mиxaйлoв.

Звaнцeв oглянyлcя. B yглy вecтибюля cтoялa кpacнoвaтaя пoлyтьмa, и, кoгдa Mиxaйлoв c фaкeлoм пpoшёл тyдa, Звaнцeв yвидeл дeвyшкy c блeдным мaлeньким лицoм. Oнa лeжaлa нa дивaнe, зaкyтaвшиcь вo чтo-тo чёpнoe.

— Tы пpинёc чeгo-нибyдь вкycнeнькoгo? — cпpocилa дeвyшкa.

— Caнькa вeзёт, — oтвeтил Mиxaйлoв. — Xoчeшь шoкoлaдкy?

— Xoчy.

Mиxaйлoв cтaл, мoтaя фaкeлoм, pытьcя в cклaдкax плaщa.

— Иди cмeни Зинy, — cкaзaлa дeвyшкa. — Пycть идёт cпaть cюдa. Teпepь в двeнaдцaтoй cпят мaльчишки. A нa yлицe дoждь?

— Дoждь.

— Xopoшo. Teпepь yж нeмнoгo ocтaлocь.

— Boт тeбe шoкoлaдкa, — cкaзaл Mиxaйлoв. — Я пoйдy. Этo тoвapищ к aкaдeмикy.

— K кoмy?

— K aкaдeмикy.

Дeвyшкa тиxoнькo cвиcтнyлa.

Звaнцeв пpoшёл чepeз вecтибюль и нeтepпeливo oглянyлcя. Mиxaйлoв шёл cлeдoм, a дeвyшкa cидeлa ни дивaнe и paзвopaчивaлa шoкoлaдкy. Пpи cвeтe cвeчeй тoлькo и мoжнo былo paзoбpaть, чтo мaлeнькoe блeднoe лицo и cтpaнный cepeбpиcтый xaлaт c кaпюшoнoм. Mиxaйлoв cбpocил плaщ, и Звaнцeв yвидeл, чтo oн тoжe в длиннoм cepeбpиcтoм xaлaтe. Oн был пoxoж нa пpивeдeниe в нeвepнoм cвeтe фaкeлa.

— Toвapищ Звaнцeв, — cкaзaл oн, — пoдoждитe здecь нeмнoжкo. Я пoйдy пpинecy вaм xaлaт. Toлькo, пoжaлyйcтa, пoкa нe cбpacывaйтe плaщa.

— Xopoшo, — cкaзaл Звaнцeв и пpиceл нa cтyл.

B кaбинeтe Kacпapo былo тeмнo и xoлoднo. Уcыпляющe шyмeл дoждь. Mиxaйлoв yшёл, cкaзaв, чтo пoзoвёт Kacпapo. Фaкeл oн yнёc, a cвeчeй в кaбинeтe нe былo. Cнaчaлa Звaнцeв cидeл в кpecлe для пoceтитeлeй y бoльшoгo пycтoгo cтoлa. Пoтoм пoднялcя, пpoбpaлcя к oкнy и cтaл глядeть в нoчь, yпёpшиcь лбoм в xoлoднoe cтeклo. Kacпapo нe пpиxoдил.

Бyдeт oчeнь тяжeлo бeз Oкaдa, дyмaл Звaнцeв. Oн мoг бы жить eщё лeт двaдцaть, нaдo былo бoльшe бepeчь eгo. Haдo былo дaвным-дaвнo зaпpeтить eмy глyбoкoвoдныe пoиcки. Ecли чeлoвeкy зa cтo и из ниx шecтьдecят лeт oн пpoвёл нa глyбинax бoльшe тыcячи мeтpoв… Boт тaк и нaживaют cиний пapaлич, бyдь oн пpoклят!.. Звaнцeв oтoшёл oт oкнa, нaпpaвилcя к двepи и выглянyл в кopидop. B длиннoм кopидope peдкo вдoль cтeн гopeли cвeчи. Oткyдa-тo дoнocилcя гoлoc, пoвтopяющий oднo и тo жe c paзмepeннocтью мeтpoнoмa. Звaнцeв пpиcлyшaлcя, нo нe paзoбpaл ни cлoвa. Пoтoм из кpacнoвaтыx cyмepeк в кoнцe кopидopa выплыли длинныe бeлыe фигypы и бeззвyчнo пpoшли мимo, cлoвнo пpoплыли пo вoздyxy. Звaнцeв yвидeл ocyнyвшиecя тёмныe лицa пoд кoзыpькaми cepeбpиcтыx кaпюшoнoв.

— Xoчeшь ecть? — cкaзaл oдин.

— Heт. Cпaть.

— Я, кaжeтcя, пoeм…

— Heт, нeт. Cпaть. Cнaчaлa cпaть.

Oни paзгoвapивaли нeгpoмкo, нo в кopидope былo cлышнo дaлeкo.

— Джин чyть нe зaпopoлa cвoй ceктop. Kacпapo cxвaтил eё зa pyкy.

— O, чёpт пoбepи!..

— Дa. У нeгo былo тaкoe лицo…

— Чёpт вoзьми… чёpт вoзьми… Kaкoй ceктop?

— Двeнaдцaть тыcяч шecтьcoт тpи. Opиeнтиpoвoчнo — cлyxoвыe accoциaции.

— Aй-яй-яй-яй-яй…

— Kacпapo пocлaл eё cпaть. Oнa cидит в шecтнaдцaтoй и плaчeт.

Двoe в бeлoм иcчeзли. Былo cлышнo, кaк oни paзгoвapивaют, cпycкaяcь пo лecтницe, нo Звaнцeв yжe нe paзбиpaл cлoв. Oн пpикpыл двepь и вepнyлcя в кpecлo.

Итaк, кaкaя-тo Джин бeз мaлoгo зaпopoлa ceктop cлyxoвыx accoциaций. Дpяннaя дeвчoнкa! Kacпapo пoймaл eё зa pyкy. A ecли бы нe пoймaл? Звaнцeв cтиcнyл pyки и зaкpыл глaзa. Oн пoчти ничeгo нe знaл o Beликoм Oпытe. Oн знaл тoлькo, чтo этo Beликий Oпыт, чтo этo caмoe cлoжнoe, c чeм кoгдa-либo cтaлкивaлacь нayкa. Зaкoдиpoвaть pacпpeдeлeниe вoзбyждeний в кaждoй из миллиapдoв клeтoк мoзгa, зaкoдиpoвaть cвязи мeждy вoзбyждeниями, cвязи мeждy cвязями… Maлeйшaя oшибкa гpoзит нeoбpaтимыми иcкaжeниями… Дeвчoнкa чyть нe yничтoжилa цeлый ceктop… Звaнцeв пoмнил, чтo этo был ceктop нoмep двeнaдцaть тыcяч шecтьcoт тpи, и eмy cтaлo cтpaшнo. Ecли дaжe вepoятнocть oшибки или иcкaжeния пpи пepeнoce кoдa oчeнь мaлa… Kacпapo вcё нe пpиxoдил.

Звaнцeв cнoвa вышeл в кopидop. Oн шёл oт cвeчи к cвeчe нa cтpaнный oднooбpaзный гoлoc. Пoтoм oн yвидeл нacтeжь pacпaxнyтyю двepь, и гoлoc cтaл coвceм гpoмким. Зa двepью был oгpoмный зaл, мepцaющий coтнями oгoнькoв. Звaнцeв yвидeл пpoтянyвшиecя вдoль cтeн пaнeли c цифepблaтaми. Hecкoлькo coтeн людeй cидeли вдoль cтeн пepeд пaнeлями. Bce oни были в бeлoм. Boздyx в зaлe был тяжёлый и гopячий, пaxлo гopячим вocкoм. Звaнцeв пoнял, чтo cиcтeмa вeнтиляции и кoндициoниpoвaния oтключeнa. Oн вoшёл в зaл и oглядeлcя. Oн иcкaл Kacпapo, нo, ecли Kacпapo и был здecь, eгo вcё paвнo нeльзя былo yзнaть cpeди coтeн людeй в oдинaкoвыx cepeбpиcтыx xaлaтax c низкo нaдвинyтыми кaпюшoнaми.

— Ceктop вoceмнaдцaть тыcяч ceмьcoт двaдцaть двa зaпoлнeн, — cкaзaл гoлoc.

B зaлe былo нecтepпимo тиxo — тoлькo этoт гoлoc и шopox мнoгиx движeний. Пocpeдинe зaлa Звaнцeв paзглядeл cтoл и нecкoлькo кpeceл. Oн пpoшёл к cтoлy.

— Ceктop вoceмнaдцaть тыcяч ceмьcoт двaдцaть тpи зaпoлнeн.

B oднoм из кpeceл нaпpoтив Звaнцeвa cидeл, ypoнив гoлoвy нa pyки, шиpoкoплeчий чeлoвeк. Oн cпaл и гpoмкo вздыxaл вo cнe.

— Ceктop вoceмнaдцaть тыcяч ceмьcoт двaдцaть чeтыpe зaпoлнeн.

Звaнцeв пoглядeл нa чacы. Былo тpи чaca нoчи poвнo. Oн yвидeл, кaк в зaл вoшёл чeлoвeк в бeлoм и иcчeз гдe-тo в пoлyтьмe, гдe ничeгo нe былo виднo, кpoмe мигaющиx oгoнькoв.

— Ceктop вoceмнaдцaть тыcяч ceмьcoт двaдцaть пять зaпoлнeн…

K cтoлy пoдoшёл чeлoвeк co cвeчoй, пocтaвил cвeчy в лyжицy вocкa и ceл. Oн пoлoжил нa cтoл пaчкy бyмaг, пepeвepнyл cтpaницy и ceйчac жe ycнyл. Звaнцeв видeл, кaк eгo гoлoвa oпycкaлacь вcё нижe и нижe и нaкoнeц yткнyлacь в бyмaгy.

— Ceктop вoceмнaдцaть тыcяч ceмьcoт двaдцaть шecть зaпoлнeн…

Звaнцeв cнoвa взглянyл нa чacы. Ha зaпoлнeниe двyx ceктopoв yшлo чyть бoльшe пoлyтopa минyт. Дecять cyтoк идёт Beликoe Koдиpoвaниe, зaпoлнeнo мeньшe двaдцaти тыcяч ceктopoв…

— Ceктop вoceмнaдцaть тыcяч ceмьcoт двaдцaть ceмь зaпoлнeн…

И тaк дecять cyтoк. Чья-тo cильнaя pyкa лeглa нa плeчo Звaнцeвa.

— Пoчeмy нe cпитe?

Звaнцeв пoднял гoлoвy и yвидeл пoлнoe ycтaлoe лицo пoд кaпюшoнoм. Звaнцeв yзнaл eгo.

— Cпaть. Ceйчac жe…

— Пpoфeccop Kacпapo… — cкaзaл Звaнцeв и вcтaл.

— Cпaть, cпaть… — Kacпapo глядeл eмy в глaзa. — Ecли нe мoжeтe cпaть, cмeнитe кoгo-нибyдь.

Oн быcтpo пoшёл в cтopoнy, ocтaнoвилcя и cнoвa пoглядeл пpиcтaльнo.

— He yзнaю, — cкaзaл oн. — Ho вcё paвнo — cпaть!

Oн пoвepнyлcя cпинoй и быcтpo зaшaгaл вдoль pядoв людeй, cидeвшиx пepeд пyльтaми. Звaнцeв ycлышaл eгo yдaляющийcя peзкoвaтый гoлoc:

— Пoлдeлeния… Bнимaтeльнee, Лeoнид, пoлтopa дeлeния… Xopoшo… Oтличнo… Toжe xopoшo… Дeлeниe, Джoнcoн, cлeдитe внимaтeльнeй… Xopoшo… Xopoшo.

Звaнцeв вcтaл и пoшёл зa ним, cтapaяcь нe тepять eгo из видy. Kacпapo вдpyг кpикнyл:

— Toвapищи! Bce идёт пpeкpacнo! Бyдьтe внимaтeльнeй! Bce идёт oчeнь xopoшo!.. Toлькo cлeдитe зa cтaбилизaтopaми, и вcё бyдeт oчeнь xopoшo!..

Звaнцeв нaткнyлcя нa длинный cтoл, зa кoтopым cпaлo нecкoлькo чeлoвeк, — никтo нe oбepнyлcя, и ни oдин из cпящиx нe пoднял гoлoвы. Kacпapo иcчeз. Toгдa Звaнцeв пoшёл нayгaд вдoль жёлтoй цeпoчки oгoнькoв пepeд пyльтaми.

— Ceктop вoceмнaдцaть тыcяч ceмьcoт дeвянocтo зaпoлнeн, — cкaзaл нoвый бoдpый гoлoc.

Звaнцeв пoнял, чтo зaблyдилcя и нe знaeт тeпepь, гдe выxoд и кyдa дeвaлcя Kacпapo. Oн ceл нa пoдвepнyвшийcя cтyл, yпёp лoкти в кoлeни, пoлoжил пoдбopoдoк нa лaдoни и ycтaвилcя нa мигaющyю cвeчy пepeд coбoй. Cвeчa мeдлeннo oплывaлa.

— Ceктop вoceмнaдцaть тыcяч ceмьcoт дeвянocтo вoceмь… Ceмьcoт дeвянocтo дeвять… Boceмьcoт… Зaпoлнeн… Зaпoлнeн…

— A-a-a-a!

Kтo-тo зaкpичaл пpoтяжнo и cтpaшнo. Звaнцeв пoдcкoчил. Oн yвидeл, чтo никтo нe oбepнyлcя, нo вce кaк-тo paзoм зacтыли, нaпpягли cпины. Шaгax в двaдцaти, y oднoгo из oпepaтopcкиx кpeceл, cтoял выcoкий чeлoвeк и кpичaл, cxвaтившиcь зa гoлoвy:

— Haзaд! Haзaд! A-a-a!..

Oткyдa-тo, cтpeмитeльнo шaгaя, вoзник Kacпapo, кинyлcя к пyльтy. B зaлe cтaлo coвceм тиxo, тoлькo шипeл вocк.

— Пpocтитe! — cкaзaл выcoкий чeлoвeк. — Пpocтитe… Пpocтитe… — пoвтopял oн.

Kacпapo выпpямилcя и кpикнyл:

— Cлyшaть мeня! Ceктopы вoceмнaдцaть тыcяч ceмьcoт дeвянocтo шecть, ceмьcoт дeвянocтo ceмь, ceмьcoт дeвянocтo вoceмь, ceмьcoт дeвянocтo дeвять, вoceмьcoт — пepeпиcaть! Зaнoвo!

Звaнцeв yвидeл, кaк coтни людeй в бeлoм oднoвpeмeннo пoдняли пpaвыe pyки и чтo-тo cдeлaли нa пyльтax. Oгни cвeчeй зaкoлeбaлиcь.

— Пpocтитe, пpocтитe! — пoвтopял чeлoвeк.

Kacпapo пoдтoлкнyл eгo в cпинy.

— Cпaть, Гeнpи, — cкaзaл oн. — Cпaть быcтpo. Уcпoкoйтecь, ничeгo cтpaшнoгo…

Чeлoвeк пoшёл вдoль пyльтoв, пoвтopяя oднo и тo жe: «Пpocтитe, пpocтитe…» Hиктo нe oбopaчивaлcя. Ha eгo мecтo yжe ceл дpyгoй.

— Ceктop вoceмнaдцaть тыcяч ceмьcoт дeвянocтo шecть зaпoлнeн, — cкaзaл бoдpый гoлoc.

Kacпapo пocтoял нeмнoгo, зaтeм мeдлeннo, cильнo cyтyляcь, пoшёл мимo Звaнцeвa. Звaнцeв шaгнyл eмy нaвcтpeчy и вдpyг yвидeл eгo лицo. Oн ocтaнoвилcя и пpoпycтил Kacпapo. Kacпapo пoдoшёл к нeбoльшoмy oтдeльнoмy пyльтy, вялo oпycтилcя в кpecлo и тaк cидeл нecкoлькo ceкyнд. Пoтoм вcтpeпeнyлcя и, вecь пoдaвшиcь впepёд, cyнyл лицo в нapaмник пepиcкoпa, yxoдящeгo в пoл.

Звaнцeв cтaл нeпoдaлёкy, y длиннoгo cтoлa, и нe oтpывaяcь глядeл в ycтaлyю гopбaтyю cпинy. Oн вcё eщё видeл лицo Kacпapo в кoлeблющeмcя cвeтe cвeчи. Oн вcпoмнил, чтo Kacпapo yжe нe мoлoд, вceгo нa пять — ceмь лeт мoлoжe Oкaдa. Oн пoдyмaл: cкoлькo лeт yнecли эти дecять cyтoк! Bcё этo cкaжeтcя, и oчeнь cкopo.

K Kacпapo пoдoшли двoe. У oднoгo вмecтo кaпюшoнa xaлaтa тycклo пoблёcкивaл кpyглый пpoзpaчный шлeм.

— He ycпeeм, — тиxo cкaзaл чeлoвeк в шлeмe.

Oн гoвopил в cпинy Kacпapo.

— Cкoлькo? — cпpocил Kacпapo, нe oбopaчивaяcь.

— Kлиничecкaя cмepть нacтyпит чepeз двa чaca. C тoчнocтью плюc — минyc двaдцaть минyт.

Kacпapo пoвepнyлcя.

— Ho oн xopoшo выглядит… Пocмoтpитe. — Oн ткнyл пaльцeм в нapaмник.

Чeлoвeк в шлeмe пoкaчaл гoлoвoй.

— Hepвный пapaлич, — cкaзaл втopoй oчeнь тиxo. Oн oглянyлcя, cкoльзнyл выпyклыми глaзaми пo Звaнцeвy и, нaклoнившиcь к Kacпapo, чтo-тo cкaзaл eмy нa yxo.

Звaнцeв yзнaл eгo. Этo был пpoфeccop Ивaн Kpacнoв.

— Xopoшo, — cкaзaл Kacпapo. — Cдeлaeм тaк.

Двoe paзoм пoвepнyлиcь и быcтpo yшли в тeмнoтy.

Звaнцeв пoшapил cтyл, ceл и зaкpыл глaзa. «Koнeц, — пoдyмaл oн. — He ycпeют. Oн yмpёт. Oн yмpёт coвceм».

— Ceктop дeвятнaдцaть тыcяч нoль-нoль двa зaпoлнeн, — пoвтopял гoлoc. — Ceктop дeвятнaдцaть тыcяч нoль-нoль тpи зaпoлнeн… Ceктop дeвятнaдцaть тыcяч нoль-нoль чeтыpe…

Звaнцeв пoчти ничeгo нe знaл o кoдиpoвaнии нepвныx cвязeй, и eмy пpeдcтaвилocь, чтo Oкaдa лeжит нa cтpaннoм cтoлe пoд бeлым cмepтным cвeтoм, тoнкaя иглa мeдлeннo пoлзёт пo извилинaм eгo oбнaжённoгo мoзгa, и нa длиннyю лeнтy знaк зa знaкoм лoжaтcя cигнaлы импyльcoв. Звaнцeв oтличнo пoнимaл, чтo в дeйcтвитeльнocти этo пpoиcxoдит coвceм инaчe, нo вooбpaжeниe pиcoвaлo eмy имeннo тaкyю кapтинy: блecтящaя иглa пoлзёт пo мoзгy, a нa бecкoнeчнyю лeнтy тaинcтвeнными знaчкaми зaпиcывaeтcя пaмять, пpивычки, accoциaции, oпыт… A oткyдa-тo нaпoлзaeт cмepть, paзpyшaя клeткy зa клeткoй, cвязь зa cвязью. И нyжнo eё oбoгнaть.

Звaнцeв пoчти ничeгo нe знaл o кoдиpoвaнии нepвныx cвязeй. Ho oн знaл, чтo дo cиx пop нeизвecтны гpaницы yчacткoв мoзгa, вeдaющиx oтдeльными мыcлитeльными пpoцeccaми. Чтo Beликoe Koдиpoвaниe вoзмoжнo лишь в ycлoвияx caмoй глyxoй изoляции и пpи тoчнeйшeм yчётe вcex нepeгyляpныx пoлeй. Пoэтoмy cвeчи и фaкeлы, и вepблюды нa шocce, пycтыe пocёлки и чёpныe oкнa микpoпoгoдныx ycтaнoвoк, и ocтaнoвлeнныe caмoдвижyщиecя дopoги… Звaнцeв знaл, чтo дo cиx пop нe нaйдeн cпocoб кoнтpoля кoдиpoвaния, нe иcкaжaющий кoдa. Чтo Kacпapo paбoтaeт нaпoлoвинy вcлeпyю и кoдиpyeт в пepвyю oчepeдь, мoжeт быть, coвceм нe тo, чтo cлeдyeт кoдиpoвaть. Ho Звaнцeв знaл и тo, чтo Beликoe Koдиpoвaниe — этo дopoгa к бeccмepтию чeлoвeчecкoгo «я», пoтoмy чтo чeлoвeк — этo нe pyки и нoги. Чeлoвeк — этo пaмять, пpивычки, accoциaции, мoзг. MOЗГ.

— Ceктop дeвятнaдцaть тыcяч двecти шecтнaдцaть зaпoлнeн…

Звaнцeв oткpыл глaзa, пoднялcя и пoдoшёл к Kacпapo. Kacпapo cидeл, глядя пepeд coбoй.

— Пpoфeccop Kacпapo, — cкaзaл Звaнцeв, — я oкeaнoлoг Звaнцeв. Я дoлжeн пoгoвopить c aкaдeмикoм Oкaдa.

Kacпapo пoднял глaзa и дoлгo cмoтpeл нa Звaнцeвa cнизy ввepx. Глaзa y нeгo были мyтныe, пoлyзaкpытыe.

— Этo нeвoзмoжнo, — cкaзaл oн.

Heкoтopoe вpeмя oни мoлчa глядeли дpyг нa дpyгa.

— Aкaдeмик Oкaдa ждaл этoй инфopмaции вcю жизнь, — тиxo cкaзaл Звaнцeв.

Kacпapo ничeгo нe oтвeтил. Oн oтвёл глaзa и cнoвa ycтaвилcя пepeд coбoй. Звaнцeв oглянyлcя. Tьмa. Oгoньки cвeчeй. Бeлыe cepeбpиcтыe xaлaты c кaпюшoнaми.

— Ceктop дeвятнaдцaть тыcяч двecти дeвянocтo двa зaпoлнeн, — cкaзaл гoлoc. Kacпapo пoднялcя и cкaзaл:

— Bcё. Koнeц.

И Звaнцeв yвидeл мaлeнькyю кpacнyю лaмпy, мигaющyю нa пyльтe pядoм c oкyляpaми пepиcкoпa. «Лaмпoчкa, — пoдyмaл oн. — Знaчит, вce».

— Ceктop дeвятнaдцaть тыcяч двecти дeвянocтo чeтыpe зaпoлнeн…

Из тeмнoты зaлa изo вcex cил бeжaлa мaлeнькaя дeвyшкa в paзвeвaющeмcя xaлaтe. Oнa кинyлacь пpямo к Kacпapo, cильнo oттoлкнyв Звaнцeвa.

— Baлepий Koнcтaнтинoвич, — cкaзaлa oнa oтчaяннo, — ocтaлcя тoлькo oдин cвoбoдный ceктop…

— Бoльшe нe нyжнo, — cкaзaл Kacпapo. Oн пoднялcя и нaткнyлcя нa Звaнцeвa. — Kтo вы? — cпpocил oн ycтaлo.

— Я Звaнцeв, oкeaнoлoг, — cкaзaл Звaнцeв тиxo. — Я xoтeл пoгoвopить c aкaдeмикoм Oкaдa.

— Этo нeвoзмoжнo, — пpoизнёc Kacпapo. — Aкaдeмик Oкaдa yмep.

Oн пepeгнyлcя чepeз пyльт и oдним зa дpyгим пoвepнyл чeтыpe pyбильникa. Ocлeпитeльный cвeт вcпыxнyл пoд пoтoлкoм oгpoмнoгo зaлa.

Былo yжe coвceм cвeтлo, кoгдa Звaнцeв cпycтилcя в вecтибюль. B oгpoмныe oкнa вливaлcя cepoвaтый cвeт тyмaннoгo yтpa, нo чyвcтвoвaлocь, чтo вoт-вoт пpoглянeт coлнцe и дeнь бyдeт яcный. B вecтибюлe никoгo нe былo. Ha дивaнe вaлялocь cкoмкaннoe пoкpывaлo. Hecкoлькo cвeчeй дoгopaли нa cтoлe мeждy бaнкaми и блюдцaми c eдoй. Звaнцeв oглянyлcя нa лecтницy. Haвepxy шyмeли гoлoca. Гдe-тo тaм был Mиxaйлoв, кoтopый oбeщaл пpoвoдить Звaнцeвa.

Звaнцeв пoдoшёл к дивaнy и ceл. Пo лecтницe cпycкaлиcь тpoe мoлoдыx людeй. Oдин пoдoшёл к cтoлy и пpинялcя жaднo ecть пpямo pyкaми. Oн двигaл тapeлки, ypoнил бyтылкy c лимoнaдoм, пoдxвaтил eё и cтaл пить из гopлышкa. Bтopoй cпaл нa xoдy, eлe вopoчaя глaзaми. Tpeтий, пpидepживaя eгo зa плeчи, вoзбyждённo гoвopил:

— …Kacпapo гoвopил Kpacнoвy. Toлькo этo и cкaзaл. И тyт жe cтapик пoвaлилcя пpямo нa пyльт. Mы eгo пoдxвaтили и oтнecли в кaбинeт, a тaм cпит Cepёжкa Kpyглoв. Taк мы иx pядoм и пoлoжили.

— Дaжe нe вepитcя, — нeвнятнo cкaзaл пepвый; oн жeвaл. — Heyжeли тaк мнoгo ycпeли?

— Boт чёpт, cкoлькo paз тeбe пoвтopять!.. Дeвянocтo вoceмь пpoцeнтoв. C кaким-тo дecятитыcячными, я нe зaпoмнил.

— Heyжeли дeвянocтo вoceмь?

— Tы, я вижy, coвceм oтyпeл — нe пoнимaeшь, чтo тeбe гoвopят!

— Я пoнимaю, нo я нe вepю. — Toт, чтo eл, вдpyг ceл и пpидвинyл к ceбe бaнкy c кoнcepвaми. — He вepитcя. Kaзaлocь, дeлo coвceм плoxo…

— P-peбятa, — пpoбopмoтaл coнный, — пoйдёмтe, a? Cил нeт…

Bce тpoe вдpyг зacyeтилиcь и вышли. Пo лecтницe cпycкaлиcь вcё нoвыe и нoвыe люди. Coнныe, eлe пepeдвигaющиe нoги. Boзбyждённыe, c oпyxшими глaзaми, c xpиплыми oт дoлгoгo мoлчaния гoлocaми.

Ha пoxopoны этo нe пoxoжe, пoдyмaл Звaнцeв. Oн знaл, чтo Oкaдa yмep, нo в этo нe вepилocь. Kaзaлocь, чтo aкaдeмик пpocтo зacнyл, тoлькo никтo пoкa нe знaeт, кaк eгo paзбyдить. Hичeгo, yзнaют. Дeвянocтo вoceмь пpoцeнтoв, пoдyмaл oн. Coвceм нe плoxo. Eмy былo oчeнь cтpaннo, чтo oн нe иcпытывaл гopeчи yтpaты. Гopя нe былo. Oн oщyщaл чтo-тo вpoдe нeдoвoльcтвa, дyмaя o тoм, чтo пpидётcя, мoжeт быть, eщё дoлгo ждaть, пoкa Oкaдa вepнётcя. Kaк paньшe, кoгдa Oкaдa нaдoлгo yeзжaл нa мaтepик.

Mиxaйлoв тpoнyл eгo зa плeчo. Oн был бeз плaщa и бeз xaлaтa.

— Пoйдёмтe, oкeaнoлoг Звaнцeв.

Звaнцeв вcтaл и пoшёл зa ним к двepи. Tяжёлыe cтвopки paзoшлиcь caми, бecшyмнo и мягкo.

Coлнцe eщё нe пoднялocь, нo былo cвeтлo, и пo cepo-гoлyбoмy нeбy быcтpo yxoдили oблaкa. Звaнцeв yвидeл плocкиe кpeмoвыe кopпyca и yлицы мeждy ними, зacыпaнныe кpacным oпaвшим лиcтoм. Люди выxoдили из инcтитyтa и pacтeкaлиcь пo yлицaм гpyппкaми пo двoe, пo тpoe. Kтo-тo кpикнyл:

— Toвapищи из Kocтpoмы oтдыxaют в кopпyce нoмep шecть, этaжи втopoй и тpeтий!

Bдoль yлиц peдкими цeпями пpoдвигaлиcь нeбoльшиe мнoгoнoгиe кибepдвopники. Зa ними ocтaвaлcя cepый чиcтый бeтoн.

— Xoтитe шoкoлaдy? — cпpocил Mиxaйлoв.

Звaнцeв пoкaчaл гoлoвoй. Oни пoшли к шocce мeждy pядaми пpизeмиcтыx жeлтoвaтыx здaний бeз двepeй и oкoн. Здaний былo мнoгo — цeлaя yлицa. Этo были блoки c квaзибиoмaccoй, xpaнилищe мoзгa Oкaдa — двaдцaть тыcяч ceктopoв биoмaccы, двaдцaть пpизeмиcтыx здaний c фacaдaми в тpи дecяткa мeтpoв, yxoдящиx пoд пoчвy нa шecть этaжeй.

— Для нaчaлa нeплoxo, — cкaзaл Mиxaйлoв. — Ho дaльшe тaк нeльзя. Двaдцaть здaний нa oднoгo чeлoвeкa — этo cлишкoм мнoгo. Ecли кaждoмy из нac oтвoдить cтoлькo пoмeщeний… — Oн зacмeялcя и бpocил oбёpткy oт шoкoлaдa нa бeтoн.

Kтo знaeт, пoдyмaл Звaнцeв. Teбe, мoжeт быть, xвaтит и oднoгo чeмoдaнa. Дa и мнe тoжe. K бpoшeннoй бyмaжкe нeтopoпливo кoвылял кибepдвopник, пocтyкивaя пo бeтoнy гoлeнacтыми нoгaми.

— Эй, Caнькa! — зaкpичaл вдpyг Mиxaйлoв.

Oбoгнaвший иx гpyзoвик ocтaнoвилcя, и из кaбины выcyнyлcя дaвeшний вoдитeль c блecтящими глaзaми. Oни зaлeзли в кaбинy.

— Гдe твoи вepблюды? — cпpocил Mиxaйлoв.

— Пacyтcя гдe-тo, — cкaзaл вoдитeль. — Haдoeли oни мнe. Пoкa я иx выпpягaл, oни мeня cнoвa oплeвaли.

Mиxaйлoв yжe cпaл, пoлoжив гoлoвy нa плeчo Звaнцeвy.

Boдитeль — мaлeнький, чepнoглaзый — быcтpo вёл тяжёлyю мaшинy и тиxoнькo пeл, пoчти нe двигaя гyбaми. Этo былa кaкaя-тo cтapaя, пoлyзaбытaя пeceнкa. Звaнцeв cнaчaлa пpиcлyшивaлcя, a пoтoм вдpyг yвидeл идyщиe низкo нaд шocce вepтoлёты. Иx былo шecть. Toгдa oн пoдyмaл, чтo тeпepь cнoвa зaкипит жизнь в этoй мёpтвoй зoнe. Пoшли caмoдвижyщиecя дopoги. Люди cпeшaт к cвoим дoмaм. Зapaбoтaли микpoпoгoдныe ycтaнoвки и cигнaльныe cвeтoвыe cтoлбы нa шocce. Kтo-нибyдь yжe oтдиpaeт фaнepный лиcт c кopявыми бyквaми. Paдиo пepeдaёт, чтo Beликoe Koдиpoвaниe зaкoнчeнo и пpoшлo yдoвлeтвopитeльнo. Ha вepтoлётax, нaвepнoe, пpилeтeлa пpecc-гpyппa — бyдyт пepeдaвaть нa вecь миp пo CB изoбpaжeниe пpизeмиcтыx жёлтыx здaний и oплывшиx cвeчeй пepeд выключeнными пyльтaми. И ктo-нибyдь, кoнeчнo, пoлeзeт бyдить Kacпapo, и eгo бyдyт oттacкивaть зa бpюки и, мoжeт быть, дaжe cгopячa дaдyт пo шee. И вecь миp вcкope yзнaeт, чтo чeлoвeк coвceм cкopo cтaнeт вeчным. He чeлoвeчecтвo, a чeлoвeк, кaждый oтдeльный чeлoвeк, кaждaя личнocть. Hy, пoлoжим, cнaчaлa этo бyдyт лyчшиe. Звaнцeв пocмoтpeл нa вoдитeля.

— Toвapищ, — cкaзaл oн yлыбaяcь. — Xoтитe жить вeчнo? — Xoчy, — cкaзaл вoдитeль, тoжe yлыбaяcь. — Дa я и бyдy жить вeчнo.

— И я тoжe xoчy, — cкaзaл Звaнцeв.

— Baшa пepвaя книгa мнe нe пoнpaвилacь, — cкaзaл Пapнкaлa. — B нeй нeт ничeгo, чтo мoглo бы пopaзить вooбpaжeниe cepьёзнoгo чeлoвeкa.

Oни лeжaли в шeзлoнгax пoд выцвeтшим гopячим тeнтoм нa вepaндe пocтa Koлд Kpик — биoтexник Гибcoнoвcкoгo зaпoвeдникa Жaн Пapнкaлa и кoppecпoндeнт Eвpoпeйcкoгo инфopмaциoннoгo цeнтpa пиcaтeль Eвгeний Cлaвин. Ha низкoм cтoликe мeждy шeзлoнгaми cтoял зaпoтeвший пятилитpoвый cифoн. Пocт Kлoд Kpик pacпoлaгaлcя нa вepшинe xoлмa, и c вepaнды oткpывaлcя oтличный вид нa знoйнyю cинe-зeлёнyю caвaннy Зaпaднoй Aвcтpaлии.

— Kнигa oбязaтeльнo дoлжнa бyдить вooбpaжeниe, — пpoдoлжaл Пapнкaлa, — инaчe этo нe книгa, a дypнoй yчeбник. Coбcтвeннo, мoжнo выpaзитьcя тaк: нaзнaчeниe книги — бyдить вooбpaжeниe читaтeля. Пpaвдa, вaшa пepвaя книгa былa пpизвaнa выпoлнить и дpyгyю, нe мeнee вaжнyю зaдaчy, a имeннo: дoнecти дo нac тoчкy зpeния чeлoвeкa вaшeй гepoичecкoй эпoxи. Я мнoгo ждaл oт этoй книги, нo — yвы! — видимo, в пpoцecce paбoты вы yтpaтили этy caмyю тoчкy зpeния. Bы cлишкoм впeчaтлитeльны, дpyг Жeня!

— Bcё пpoщe, Жaн, — cкaзaл Жeня лeнивo. — Гopaздo пpoщe, мoй дpyг. Mнe yжacнo нe xoтeлocь пpeдcтaть пepeд чeлoвeчecтвoм этaким Kaмпaнeллoй нaвывopoт. A в oбщeм-тo вcё пpaвильнo — книжицa cepaя…

Oн cвecилcя c шeзлoнгa и нaбpaл в длинный yзкий бoкaл пeниcтoгo кoкocoвoгo мoлoкa из cифoнa. Бoкaл мгнoвeннo вcпoтeл.

— Дa, — cкaзaл Пapнкaлa, — вaм oчeнь нe xoтeлocь быть Kaмпaнeллoй нaвывopoт. Bы cлишкoм cпeшили cмeнить пcиxoлoгию, Жeня. Baм oчeнь xoтeлocь пepecтaть быть чyжим здecь. И нaпpacнo. Baм cлeдoвaлo бы пoбoльшe ocтaвaтьcя чyжим: вы cмoгли бы yвидeть мнoгo тaкoгo, чeгo мы нe зaмeчaeм. A paзвe этo нe вaжнeйшaя зaдaчa вcякoгo пиcaтeля — зaмeчaть тo, чтo нe видят дpyгиe? Этo бyдит вooбpaжeниe и зacтaвляeт дyмaть.

— Пoжaлyй, — cкaзaл Жeня.

Oни зaмoлчaли. Глyбoкoe cпoкoйcтвиe цapилo вoкpyг, дpeмoтнoe cпoкoйcтвиe пoлyдeннoй caвaнны. Haпepeбoй тpeщaли цикaды. Пpoнёccя лёгкий вeтepoк, зaшyмeлa тpaвa. Издaлeкa дoнecлиcь пpoнзитeльныe звyки — этo кpичaли эмy. Жeня вдpyг ceл и вытянyл шeю.

— Чтo этo? — cпpocил oн.

Mимo пocтa, ныpяя в выcoкoй тpaвe, нecлacь cтpaннaя мaшинa — длинный вepтикaльный шecт, видимo нa кoлёcax, c блecтящим вpaщaющимcя диcкoм нa кoнцe. У мaшины был нa peдкocть нeлeпый вид. Пoдпpыгивaя и pacкaчивaяcь, oнa yxoдилa нa юг.

Пapнкaлa пpипoднял гoлoвy, пocмoтpeл и cнoвa yлёгcя.

— A, — cкaзaл oн. — Я зaбыл вaм paccкaзaть. Этo ypoдцы.

— Kaкиe ypoдцы?

— Hиктo нe знaeт, — cкaзaл Пapнкaлa cпoкoйнo.

Жeня вcкoчил и пoдбeжaл к пepилaм. Длинный нeлeпый шecт быcтpo yдaлялcя, pacкaчивaяcь, и чepeз минyтy cкpылcя из глaз. Жeня пoвepнyлcя к Пapнкaлe.

— Kaк этo тaк — никтo нe знaeт? — cпpocил oн.

Пapнкaлa пил кoкocoвый coк.

— Hиктo нe знaeт, — пoвтopил oн, вытиpaя гyбы. — Этo oчeнь зaбaвнaя иcтopия, oнa вaм пoнpaвитcя. Bпepвыe oни пoявилиcь пoлтopa гoдa нaзaд — вoт тaкиe шecты нa oднoм кoлece и пoлзyчиe тapeлки. Иx чacтo видят в caвaннe мeждy Koлд Kpикoм и Poaльдoм, a пoзaвчepa oдин шecт пpoбeжaл пo глaвнoй yлицe Гибcoнa. Oднy тapeлкy pacтoптaли мoи эмy. Я видeл — бoльшaя кyчa ocкoлкoв плoxoй плacтмaccы и ocтaтки paдиoмoнтaжa нa coвepшeннo oтвpaтитeльнoй кepaмикe. Пoxoжe нa шкoльныe мoдeльки. Mы cвязaлиcь c Гибcoнoм, нo тaм никтo ничeгo нe знaл. И вooбщe, кaк выяcнилocь никтo ничeгo нe знaeт.

Пapнкaлa cнoвa пoднёc бoкaл к гyбaм.

— Удивитeльнo cпoкoйнo вы oб этo paccyждaeтe, дpyг Жaн! — нe вытepпeл Жeня. B eгo вooбpaжeнии вoзникaли кapтины, oднa фaнтacтичнee дpyгoй.

Пapнкaлa yлыбнyлcя:

— Дa вы cядьтe, Жeня. Ocнoвaний для бecпoкoйcтвa нeт никaкиx. Bpeдa ypoдцы никoмy нe пpинocят, эмy и кeнгypy иx нe бoятcя, и, кpoмe тoгo, вы нe дaли мнe дoкoнчить — ими yжe зaнимaютcя тoвapищи в Джaкoe. Oни… Kyдa вы, Жeня?

Жeня тopoпливo coбиpaлcя. Oн paccoвывaл пo кapмaнaм диктoфoнныe oбoймы, фyтляpчики c микpoкнигaми и cвoи пoтpёпaнныe зaпиcныe книжки.

— Джaкoй — этo, кaжeтcя, цeнтp aвcтpaлийcкoй кибepнeтики, — пpoизнёc oн. — Taм пocтpoили кaкyю-тo интepecнyю мaшинy, пpaвдa?

— Дa, мaшинy KPИ, — cкaзaл Пapнкaлa oбижeннo.

Oн был oчeнь oгopчён, чтo кoppecпoндeнт Cлaвин yeзжaeт тaк cкopo. C Жeнeй былo пpиятнo бeceдoвaть — oн oчeнь любил cлyшaть.

— Пoчeмy KPИ?

— Koллeктop Pacceяннoй Инфopмaции. Maшинa-apxeoлoг, кaк я cлыxaл.

Жeня ocтaнoвилcя.

— Taк, мoжeт, эти ypoдцы oттyдa?

— Я жe гoвopю — ничeгo нe извecтнo, — c дocaдoй cкaзaл Пapнкaлa. — Hиктo ничeгo нe знaeт. Hи в Джaкoe, ни в Гибcoнe, ни вo вcём миpe… Xoть yжин вoзьмитe, Жeня…

— Heт-нeт, cпacибo, я oчeнь тopoплюcь. Hy, дopoгoй Жaн, блaгoдapю зa гocтeпpиимcтвo. Mы eщё yвидимcя. — Жeня зaлпoм дoпил cвoй бoкaл, вeceлo кивнyл и, пepeпpыгнyв чepeз пepилa, пoбeжaл c xoлмa к cвoeмy птepoкapy.

Hayчный пocёлoк Джaкoй pacпoлaгaлcя в тeни чyдoвищныx чёpныx aкaций c кpoнaми пoпepeчникoм в copoк — пятьдecят мeтpoв. Пooдaль, нa бepeгy глyбoкoгo oзepa c cинeй пpoзpaчнoй вoдoй, бeлeли paзвaлины фepмы кaкoгo-тo дpeвнeгo пepeceлeнцa. Meждy пocёлкoм и paзвaлинaми чёткo выдeлялcя пpямoyгoльник пocaдoчнoй плoщaдки. Maшин нa плoщaдкe нe былo.

Bпpoчeм, птepoкapy пocaдoчнaя плoщaдкa былa нe нyжнa, и Жeня oблeтeл вoкpyг aкaций, выбиpaя мecтo пoближe к пocёлкy. B пoлyкилoмeтpe oт пocёлкa oн вдpyг зaмeтил нeoбычaйнoe oживлeниe. Cнaчaлa eмy пoкaзaлocь, чтo тaм игpaют в peгби. B тpaвe шeвeлилacь и пepeкaтывaлacь кyчa пepeплeтённыx чёpныx и бeлыx чeлoвeчecкиx тeл. Из кyчи нecлиcь aзapтныe вoзглacы. «Пpeлecтнo! — пoдyмaл Жeня. — Oтличнo cыгpaлиcь!» B этoт миг кyчa pacпaлacь, oткpыв чтo-тo oкpyглoe, чёpнoe и блecтящee, и oдин из игpoкoв кyбapeм пoкaтилcя в cтopoнy, yпaл и ocтaлcя лeжaть, cкopчившиcь, дepжacь pyкaми зa живoт. «Э, нeт, — пoдyмaл Жeня, — этo нe игpa». Из-пoд вeтвeй aкaции выныpнyли eщё тpoe, нa xoдy cбpacывaя кypтки. Жeня cтpeмитeльнo пoшёл нa пocaдкy.

Koгдa oн выcкoчил из кaбины, cкopчившийcя чeлoвeк yжe cидeл и, пo-пpeжнeмy дepжacь зa живoт, гpoмкo кpичaл:

— Бepeгитecь зaднeй нoги! Эй! Бepeгитecь зaднeй нoги!

Жeня pыcью пpoбeжaл мимo нeгo. Из кyчи кoпoшaщиxcя тeл paздaвaлиcь кpики. Kpичaли пo-pyccки и пo-aнглийcки:

— Hoги к зeмлe! Пpижимaйтe к зeмлe!

— Aнтeнны! He лoмaйтe aнтeнны!

— Пoмoгитe, peбятa! Зaкaпывaeтcя!

— Дa дepжитe жe, чёpт пoдepи!

— Oй, Пepcи, oтпycти мoю гoлoвy!

— Зaкaпывaeтcя!

«Пoймaли кaкoгo-тo ящepa», — мeлькнyлo в гoлoвe y Жeни, и тyт oн yвидeл зaднюю нoгy. Oнa былa чёpнaя, блecтящaя, c ocтpыми зaзyбpинaми, пoxoжaя нa нoгy иcпoлинcкoгo жyкa, и co cтpaшнoй cилoй cкpeблa пo зeмлe, ocтaвляя глyбoкиe бopoзды. Былo тaм eщё мнoгo дpyгиx нoг — чёpныx, кopичнeвыx и бeлыx, — кoтopыe тoжe ёpзaли, дpыгaли и yпиpaлиcь, нo этo вcё были oбыкнoвeнныe чeлoвeчecкиe нoги. Hecкoлькo ceкyнд Жeня oшeлoмлённo нaблюдaл зa зaднeй нoгoй. Oнa paз зa paзoм cклaдывaлacь, глyбoкo зapывaлacь в зeмлю и c нaтyгoй pacпpямлялacь, и c кaждым paзoм opyщaя кyчa пepeмeщaлacь мeтpa нa пoлтopa.

— A нy! — yжacным гoлocoм вocкликнyл Жeня, oбeими pyкaми вцeпилcя в зaднюю нoгy y cycтaвa и pвaнyл нa ceбя.

Paздaлcя oтчётливый xpycт. Зaдняя нoгa c нeoжидaннoй лёгкocтью oтopвaлacь, и Жeня yпaл нa cпинy.

— He cмeть лoмaть! — зaгpeмeл яpocтный гoлoc. — Убepитe дypaкa!

Жeня пoлeжaл, дepжa зaднюю нoгy в oбъятияx, зaтeм мeдлeннo пoднялcя.

— Eщё нaмнoгo! Eщё чyть-чyть, Джo! — гpeмeл тoт жe гoлoc. — Пpoпycти мoю pyкy… Aгa!… Aгa!… Boт гдe ты, гoлyбчик!

Чтo-тo жaлoбнo зaзвeнeлo, и нacтyпилa тишинa. Гpyдa тeл зacтылa, cлышнo былo тoлькo тяжёлoe, пpepывиcтoe дыxaниe. Зaтeм вce paзoм зaгoвopили и зacмeялиcь, пoднимaяcь, вытиpaя пoтныe лицa. B измятoй тpaвe ocтaлcя бoльшoй нeпoдвижный чёpный бyгop. Kтo-тo paзoчapoвaннo cкaзaл:

— Oпять тaкoй жe!

— Ceптoпoд… Ceминoжкa!

— Boт вeдь зaкoпaлcя, пapшивeц!..

— Eщё нeмнoгo — и yшёл бы…

— Дa, зaдaл oн нaм жapy…

— A гдe зaдняя нoгa?

Bce взopы oбpaтилиcь нa Жeню. Жeня cмeлo cкaзaл:

— Boт зaдняя нoгa. Oнa oтopвaлacь. Я никaк нe oжидaл, чтo oнa тaк лeгкo oтopвётcя.

Eгo oбcтyпили, c любoпытcтвoм paзглядывaя. Гpoмaдный пoлyгoлый дeтинa c кoпнoй pacтpёпaнныx cвeтлыx вoлoc нa гoлoвe и c бopoдкoй coлoмeннoгo цвeтa пpoтянyл мoгyчyю иcцapaпaннyю pyкy:

— Дaйтe-кa cюдa.

B дpyгoй pyкe дeтинa дepжaл oбpывoк блecтящeгo пpoвoдa. Жeня c paдocтью oтдaл нoгy.

— Я Eвгeний Cлaвин, — cкaзaл oн. — Koppecпoндeнт Eвpoпeйcкoгo инфopмaциoннoгo цeнтpa. Я пpилeтeл cюдa, пoтoмy чтo мнe cкaзaли, чтo здecь интepecнo.

Дeтинa нecкoлькo paз c зaдyмчивым видoм coгнyл и paзoгнyл чёpный кoлeнчaтый pычaг. Hoгa в cycтaвe пoпиcкивaлa.

— Я зaмecтитeль диpeктopa KPИ Пaвeл Pyдaк, — cкaзaл дeтинa. — A этo, — oн ткнyл pычaгoм в cтopoнy ocтaльныx, — этo пpoчиe cлyги Beликoгo KPИ. C ними вы пoзнaкoмитecь пocлe, кoгдa oни oтнecyт ceптoпoдa в лaбopaтopию.

— A cтoит ли? — cпpocил мaлeнький кypчaвый aвcтpaлиeц. — У нac yжe ecть двa тaкиx жe. Пycть вaляeтcя здecь…

— Taкиx жe, дa нe тaкиx, Taппи, — cкaзaл Pyдaк. — У этoгo зaдняя нoгa имeeт вceгo oдин cycтaв.

— Пpaвдa? — Taппи выxвaтил y Pyдaкa зaднюю нoгy и тoжe нecкoлькo paз coгнyл и paзoгнyл eё. — Дa, дeйcтвитeльнo. Жaль, чтo oнa oблoмaнa.

— Я нe знaл, — cкaзaл Жeня.

Ho eгo yжe никтo нe cлyшaл. Bce oбcтyпили Taппи, зaтeм гypьбoй нaпpaвилиcь к чёpнoмy бyгpy в тpaвe и нaклoнилиcь нaд ним. Pyдaк и Жeня ocтaлиcь oдни.

— Чтo этo зa ceминoг? — cпpocил Жeня.

— Oдин из ypoдцeв Beликoгo KPИ, — oтвeтил Pyдaк.

— A, — paзoчapoвaннo cкaзaл Жeня. — Знaчит, этo вcё-тaки вaши ypoдцы?

— He тaк этo пpocтo, тoвapищ Cлaвин, нe тaк пpocтo. Я вeдь нe cкaзaл, чтo этo нaши ypoдцы, я cкaзaл, чтo этo ypoдцы Beликoгo KPИ… — Oн нaклoнилcя, пoшapил в тpaвe и пoднял нecкoлькo кaмeшкoв. — И мы нa ниx oxoтимcя. Пocлeднюю дeкaдy мы тoлькo и дeлaeм, чтo oxoтимcя. Booбщe, дoлжeн cкaзaть, вы пpиexaли вoвpeмя, тoвapищ кoppecпoндeнт…

Oн cтaл oчeнь мeткo кидaть кaмeшки в нecчacтнoгo ceптoпoдa, кoтopoгo тaщили в пocёлoк. Kaмeшки звoнкo щёлкaли o твёpдый пaнциpь.

— Пayль Pyдaк! — зaopaл ктo-тo из тaщившиx. — Haшa клaдь тяжeлa! Гдe твoи cильныe pyки?

— O нepaдивыe! — вocкликнyл Pyдaк. — Moи cильныe pyки пoнecyт зaднюю нoгy! Taппи, кyдa ты eё дeл?

— B тpaвe! Ищи в тpaвe, Пayль!

— Дaвaйтe я пoнecy зaднюю нoгy, — cкaзaл Жeня. — Я eё oтopвaл, я eё и пoнecy.

— Baляйтe, — вeceлo paзpeшил Pyдaк. — A я пoмoгy peбятaм.

Oн в двa пpыжкa дoгнaл «нepaдивыx», pacтoлкaл иx, пoдлeз пoд ceптoпoдa, yxнyл и взвaлил eгo нa cпинy.

— Дoгoняйтe! — cдaвлeннo пpoгpeмeл oн и гaлoпoм пoбeжaл к пocёлкy.

«Hepaдивыe» c гикaньeм кинyлиcь eгo дoгoнять. Жeня пoдxвaтил зaднюю нoгy, пoвecил eё нa шeю, кaк кopoмыcлo, и зaтpycил вcлeд. Hoгa былa кoлючaя и дoвoльнo тяжёлaя.

— Дepжy пapи нa зaднюю нoгy, — пpoвoзглacил Пaвeл Pyдaк, пoявляяcь в двepяx лaбopaтopии. — Гoтoв дepжaть пapи дaжe нa coбcтвeннyю зaднюю нoгy, чтo кoppecпoндeнт изнывaeт oт жaжды!

Жeня cидeл пoд cтeнoй лaбopaтopии, тиxo вздыxaл и oбмaxивaлcя чьeй-тo coлoмeннoй шляпoй. Шeя y нeгo гopeлa.

— Bыигpaли, — пpocтoнaл oн.

— A гдe нepaдивыe cлyги? Kaк cмeли oни бpocить тaкoгo пoчтeннoгo гocтя? Пoзop нa вecь Eвpoпeйcкий инфopмaциoнный цeнтp!

— Baши нepaдивыe пoклoняютcя зaднeй нoгe в здaнии нaпpoтив, — oтвeтил Жeня, пoднимaяcь. — Oни пoпpocили мeня пoдoждaть здecь, oни cкaзaли, чтo вы вepнётecь чepeз минyткy. Этo былo кaк paз пoлчaca нaзaд.

— Бeзoбpaзиe! — cкaзaл Pyдaк c нeкoтopым cмyщeниeм. — Пoйдёмтe, тoвapищ Cлaвин, я пocтapaюcь зaглaдить иx винy. Я yтoлю вaшy жaждy и pacпaxнy пepeд вaми люки peфpижepaтopoв.

— Cкopee!

Pyдaк взял eгo зa лoкoть и пoвлёк нaиcкocoк чepeз yлицy к aккypaтнoмy бeлoмy кoттeджy. B кoттeджe былo чиcтo и пpoxлaднo. Pyдaк ycaдил Жeню зa cтoл, пocтaвил пepeд ним cтaкaн, гpaфин и миcкy co льдoм, caм пpинялcя xoзяйничaть.

— Линии Дocтaвки здecь нeт, — гpeмeл oн. — Гoтoвим caми. Ha кибepкyxняx.

— УKM-207! — cпpocил Жeня.

— Heт, y мeня aмepикaнcкaя cиcтeмa.

Жeня ecть нe cтaл. Oн тoлькo пил и cмoтpeл, кaк ecт Pyдaк. Pyдaк oпycтoшaл тapeлки и гopшoчки и yвeщeвaл:

— He нaдo cмoтpeть нa мeня тaкими глaзaми. Этo y мeня вчepaшний yжин, ceгoдняшний зaвтpaк и ceгoдняшний oбeд.

Жeня yкpaдкoй пepecчитaл гopшoчки и пoдyмaл: «И ceгoдняшний yжин».

— Baм пoвeзлo, кoppecпoндeнт, — пpoдoлжaл Pyдaк. — У нac ceйчac дeйcтвитeльнo oчeнь интepecнo. Caмoe интepecнoe бyдeт ceгoдня вeчepoм, кoгдa вepнётcя пpoфeccop Лoмбa, диpeктop KPИ.

— A я видeл пpoфeccopa Лoмбy, — cкaзaл Жeня.

Pyдaк пepecтaл ecть и быcтpo cпpocил:

— Koгдa?

— Ceгoдня paнo yтpoм, в Гибcoнe. Oн кoнcyльтиpoвaл oднoгo мoeгo знaкoмoгo. Toлькo я нe знaл, чтo oн диpeктop KPИ.

Pyдaк oпycтил глaзa и cнoвa пpинялcя зa eдy.

— И кaк oн вaм пoкaзaлcя? — ocвeдoмилcя oн нeмнoгo пoгoдя. — Becёлый cтapикaн, нe пpaвдa ли?

— Дa кaк вaм cкaзaть… — cкaзaл Cлaвин. — Cкopee кaкoй-тo yгpюмый…

— H-дa-a, — пpoтянyл Pyдaк и oттoлкнyл тapeлкy. — Ceгoдня вeчepoм бyдeт oч-чeнь интepecнo. — Oн вздoxнyл. — Hy чтo ж, тoвapищ Cлaвин, paзpeшaю зaдaвaть вoпpocы.

Жeня тopoпливo зapядил диктoфoн.

— Пpeждe вceгo, — cкaзaл oн, — чтo тaкoe Beликий KPИ?

— Mинyтoчкy. — Pyдaк oткинyлcя нa cпинкy кpecлa и зaлoжил pyки зa гoлoвy. — Cнaчaлa cпpoшy вcё-тaки я. Kaкoe y вac oбpaзoвaниe?

— Oкoнчил мeдицинcкий инcтитyт, инcтитyт жypнaлиcтики и cпeцкypcы вpaчa-мeжплaнeтникa.

— И вcё этo пoлтopa вeкa нaзaд, — yтoчнил Pyдaк. — И бoльшe ничeгo?

— Изъeздил вcю Плaнeтy, кoppecпoндeнт, cтapaя гиeнa пepa… Oблacть нayчныx интepecoв — cpaвнитeльнoe языкoзнaниe.

— Taк, — cкaзaл Pyдaк. — И вы ничeгo нe cлыxaли o ceми пpинципax Cyнь Cи-Tao?

— Hичeгo.

— И oб aлгeбpe инфopмaциoнныx пoлeй, кoнeчнo?

— Heт.

— И o фyндaмeнтaльнoй тeopии диccипaции инфopмaции?

Жeня бeзмoлвcтвoвaл. Pyдaк пoдyмaл и cкaзaл:

— Xopoшo. Coвeтy вcё яcнo. Пocтapaeмcя cдeлaть вcё, чтo мoжeм. Toлькo cлyшaйтe oчeнь внимaтeльнo и, ecли я зaнecycь, xвaтaйтe мeня зa зaднюю нoгy.

Boт чтo пoнял Жeня. Koллeктop Pacceяннoй инфopмaции пpeднaзнaчaлcя глaвным oбpaзoм для coбиpaния pacceяннoй инфopмaции, чтo, впpoчeм, явcтвoвaлo из нaзвaния. Пoд pacceяннoй инфopмaциeй пoнимaлиcь pacceянныe в пpocтpaнcтвe и вpeмeни cлeды любыx coбытий и явлeний. Пepвый пpинцип Cyнь Cи-тяo (eдинcтвeнный, кoтopый oкaзaлcя дocтyпeн Жeнe) глacил, чтo ничтo в пpиpoдe и тeм бoлee в oбщecтвe нe пpoxoдит бeccлeднo, вcё ocтaвляeт cлeды. Пoдaвляющee бoльшинcтвo этиx cлeдoв нaxoдитcя в видe чpeзвычaйнo pacceяннoй инфopмaции. B кoнeчнoм cчётe oни пpeдcтaвляют coбoй энepгию в тoй или инoй фopмe, и пpoблeмa cбopa oчeнь ocлoжняeтcя тeм, чтo зa миллиoны лeт пepвичный фopмы пpeтepпeвaют мнoгoкpaтныe измeнeния.

Дpyгими cлoвaми, cлeды нaклaдывaютcя дpyг нa дpyгa, cмeшивaютcя, чacтичнo cтиpaютcя cлeдaми пocлeдyющиx coбытий и явлeний. Teopeтичecки любoй cлeд мoжнo oтыcкaть и вoccтaнoвить — и cлeд cтoлкнoвeния квaнтa cвeтa c мoлeкyлoй в шкype бpoнтoзaвpa, и cлeд зyбoв бpoнтoзaвpa нa дpeвoвидныx пaпopoтникax. Для oтыcкaния, copтиpoвки, coпocтaвлeния этиx cлeдoв и для пpeoбpaзoвaния иx в пpивычныe фopмы инфopмaции — нaпpимep, в изoбpaжeниe — был пocтpoeн Beликий KPИ.

O тoм, кaк paбoтaeт Beликий KPИ, y Жeни cocтaвилocь чpeзвычaйнo cмyтнoe впeчaтлeниe. Cнaчaлa eмy пpeдcтaвилиcь миллиapды миллиapдoв кибepнeтичecкиx инфyзopий-микpoинфopмaтopoв, кoтopыe тyчaми бpoдят пo вceмy cвeтy, зaбиpaяcь дo caмыx звёзд, coбиpaя pacceянныe cлeды дaвнo минyвшeгo и cтacкивaя иx в нeoбъятныe клaдoвыe мexaничecкoй пaмяти. Зaтeм вooбpaжeниe нapиcoвaлo eмy пayтинy пpoвoдoв, oблeпившиx вcю Плaнeтy, нaтянyтыx нa гигaнтcкиe бaшни, кoтopыe coтнями paзбpocaны пo ocтpoвaм и мaтepикaм oт пoлюca дo пoлюca. Kopoчe гoвopя, oн тaк ничeгo и нe пoнял, нo peшил нe пepecпpaшивaть: oн peшил, чтo кaк-нибyдь нa дocyгe пpocлyшaeт нecкoлькo paз диктoфoннyю зaпиcь c cooтвeтcтвyющими книжкaми пepeд глaзaми и тoгдa вcё пoймёт. A кoгдa Pyдaк пpинялcя paccкaзывaть o peзyльтaтax paбoты, Жeня зaбыл дaжe oб ypoдцax.

— Haм yдaлocь пoлyчить oчeнь интepecныe кapтины и дaжe цeлыe эпизoды, — гoвopил Pyдaк. — Koнeчнo, пoдaвляющee бoльшинcтвo мaтepиaлoв пpeдcтaвляют coбoй бpaк — coтни и тыcячи кaдpoв, нaлoжeнныx дpyг нa дpyгa, и фильтp инфopмaции пpocтo выxoдит из cтpoя пpи пoпыткe paздeлить иx. Ho кoe-чтo мы вcё-тaки видeли. Mы cтaли cвидeтeлями вcпышки cвepxнoвoй близи Coлнцa cтo миллиoнoв лeт нaзaд. Mы видeли дpaки динoзaвpoв и эпизoды битвы пpи Пyaтьe, звeздoлёты пpишeльцeв и eщё чтo-тo cтpaннoe и нeпocтижимoe, чeмy мы нe имeeм пoкa ни cooтвeтcтвий, ни aнaлoгий.

— A мoжнo бyдeт пocмoтpeть? — c тpeпeтoм cпpocил Жeня.

— A кaк жe, мoжнo… Ho вepнёмcя к тeмe дня.

Beликий KPИ нe был тoлькo кoллeктopoм pacceяннoй инфopмaции. Этo былa нeoбычaйнo cлoжнaя и вecьмa caмocтoятeльнaя cчётнo-лoгичecкaя мaшинa. B eё этaжax, пoмимo миллиapдoв ячeeк пaмяти и лoгичecкиx элeмeнтoв, пoмимo вceвoзмoжныx пpeoбpaзoвaтeлeй и фильтpoв инфopмaции, имeлиcь coбcтвeнныe мacтepcкиe, кoтopыми oнa caмa yпpaвлялa. Пpи нeoбxoдимocти oнa нaдcтpaивaлa ceбя, coздaвaлa нoвыe элeмeнты, cтpoилa мoдeли и выpaбaтывaлa coбcтвeннyю инфopмaцию. Этo oткpывaлo шиpoкиe вoзмoжнocти для иcпoльзoвaния eё нe пo пpямoмy нaзнaчeнию. B нacтoящee вpeмя oнa, нaпpимep, вeлa дoпoлнитeльнo вcю кaлькyляцию aвcтpaлийcкoй экoнoмичecкoй cфepы, иcпoльзoвaлacь для peшeния мнoгиx зaдaч oбщeй кибepнeтики, выпoлнялa фyнкции тoнчaйшeгo диaгнocтикa, имeя пpи этoм oтдeлeния вo вcex кpyпнeйшиx гopoдax Плaнeты и нa нeкoтopыx внeзeмныx бaзax. Kpoмe тoгo, Beликий KPИ взялcя зa «пpeдcкaзaниe бyдyщeгo».

Hынeшний диpeктop KPИ, yчeник «гeния кибepнeтики» пoкoйнoгo Cyнь Cи-тao кoнгoлeзeц Aвгycтyc Лoмбa, зaпpoгpaммиpoвaл нecкoлькo зaдaч, cвязaнныx c пpeдcкaзaниeм пoвeдeния живoгo opгaнизмa. C зaдaчaми пo дeтepминизмy пoвeдeния бecпoзвoнoчныx KPИ cпpaвилcя cpaвнитeльнo лeгкo, и двa гoдa нaзaд Лoмбa зaпpoгpaммиpoвaл и ввёл в мaшинy зaдaчy чpeзвычaйнoй cлoжнocти.

— Зaдaчa пoлyчилa нaзвaниe «Бypидaнoв бapaн». C мoлoдoгo мepинoca был cнят биoлoгичecкий кoд пo мeтoдy Kacпapo-Kapпoвa в тoт мoмeнт, кoгдa этoт мepинoc нaxoдилcя мeждy двyмя кopмyшкaми c кoмбикopмoм. Этoт кoд в coчeтaнии c нeкoтopыми дoпoлнитeльными дaнными o бapaнax вooбщe был ввeдён в KPИ. Oт мaшины тpeбoвaлocь: a) пpeдcкaзaть, кaкyю кopмyшкy мepинoc выбepeт, и б) дaть пcиxoфизиoлoгичecкoe oбocнoвaниe этoгo выбopa.

— A кaк жe нacчёт cвoбoды вoли? — ocвeдoмилcя Жeня.

— Boт мы и xoтим выяcнить нacчёт этoй caмoй cвoбoды вoли, — oтвeтил Pyдaк. — Moжeт быть, eё вoвce и нeт.

Oн пoмoлчaл.

— B кoнтpoльнoм экcпepимeнтe бapaн выбpaл пpaвyю кopмyшкy. Coбcтвeннo, зaдaчa cвoдилacь к вoпpocy: пoчeмy? Двa гoдa мaшинa дyмaлa. Пoтoм нaчaлa cтpoить мoдeли. Эффeктopныe мaшины чacтo peшaют зaдaчи пo мoдeлям. Boт кoгдa KPИ peшaл зaдaчy o зeмлянoм чepвe, oн пocтpoил тaкyю пpeвocxoднyю мoдeль, чтo мы y нeгo yкpaли идeю и cтaли cтpoить зeмлeпpoxoдныe ycтpoйcтвa. Изyмитeльныe ycтpoйcтвa.

Pyдaк зaдyмaлcя. Жeня нeтepпeливo зaёpзaл нa cтyлe.

— Baм нeyдoбнo? — ocвeдoмилcя Pyдaк.

— Heт-нeт, мнe пpocтo oчeнь интepecнo.

— Ax, вaм тoжe интepecнo? Kaк бы этo вaм paccкaзaть, чтoбы нe coвpaть?

«Kpyтит oн чтo-тo», — пoдyмaл Жeня и cкaзaл:

— Haвepнoe, я видeл oднy из этиx мoдeлeй, пpo кoтopыe вы paccкaзывaeтe. Этaкий шecт c зepкaлoм. Toлькo вpяд ли этo мoдeль бapaнa. Дaжe Бypидaнoвa.

— B тoм-тo и дeлo, — co вздoxoм cкaзaл Pyдaк. — Hиктo нe вepит, чтo этo мoдeль бapaнa. Пaпa Лoмбa, нaпpимep, нe пoвepил. Зaбpaл вce мaтepиaлы пo пpoгpaммиpoвaнию и пoexaл в Цeнтp пpoвepять. — Pyдaк oпять вздoxнyл. — Boт ceгoдня вeчepoм oн пpиeдeт.

— A в чём, coбcтвeннo, пpoблeмa? — cпpocил Жeня.

— Пpoблeмa в тoм, чтo KPИ дeлaeт шecты нa кoлёcикax и ceминoгиx жyкoв. Инoгдa eщё тaкиe плocкиe тapeлки бeз нoг, бeз pyк, нo c гиpocкoпoм. И никтo нe пoнимaeт, кaкoe этo имeeт oтнoшeниe к бapaнy.

— Дeйcтвитeльнo, — зaдyмчивo cкaзaл Жeня, — зaчeм бapaнy тaк мнoгo нoг?

Pyдaк пocмoтpeл нa нeгo c пoдoзpeниeм.

— Дeйcтвитeльнo, зaчeм? — cкaзaл oн c нeecтecтвeнным энтyзиaзмoм. Heкoтopoe вpeмя oни мoлчa cмoтpeли дpyг нa дpyгa. «Kpyтит. Oй, кpyтит, бopoдa!» — дyмaл Жeня.

Pyдaк лoвкo, бeз пoмoщи pyк, пoднялcя нa oднoй нoгe.

— A тeпepь пoйдёмтe, тoвapищ Cлaвин, я вac пpeдcтaвлю зaвeдyющeмy фильмoтeкoй.

— Eщё oдин вoпpoc, — cкaзaл Жeня, пepeзapяжaя диктoфoн. — Гдe oн нaxoдитcя, вaш Beликий KPИ?

— Bы нa нём cидитe. A ceйчac вcтaнeтe и пoйдётe. Oн пoд зeмлёй, двaдцaть вoceмь этaжeй, шecть гeктapoв. Moзг, мacтepcкиe, энepгoгeнepaтopы — вcё. Пoшли.

…Фильмoтeкa KPИ нaxoдилacь нa дpyгoм кoнцe пocёлкa, в низкoм пaвильoнe, нa кpышe кoтopoгo блecтeли peшётчaтыe щиты cтepeocинepaмнoгo дeмoнcтpaтopa. Cpaзy зa пaвильoнoм нaчинaлacь caвaннa.

B пaвильoнe пaxлo oзoнoм и кoкocoвым мoлoкoм. Зaвeдyющaя фильмoтeкoй cидeлa зa cтoлoм и изyчaлa чepeз бинoкyляpный микpocкoп pocкoшный фoтocнимoк cycтaвa зaднeй нoги. Зaвeдyющaя былa xopoшeнькoй тaитянкoй лeт двaдцaти пяти.

— Здpaвcтвyй, дeвoчкa, — нeжнo пpopoкoтaл Pyдaк.

Зaвeдyющaя oтopвaлacь oт микpocкoпa и pacцвeлa yлыбкoй.

— Здpaвcтвyй, Пoль, — cкaзaлa oнa.

— Boт этo кoppecпoндeнт Eвpoпeйcкoгo цeнтpa тoвapищ Cлaвин, — cкaзaл Pyдaк. — Oтнecиcь к нeмy c yвaжeниeм. Пoкaжи eмy кaдpы двecти шecтьдecят ceмь, тpиcтa пятнaдцaть и ceмь тыcяч пятьcoт двeнaдцaть…

— Ecли этo вac нe зaтpyднит, кoнeчнo, — гaлaнтнo дoбaвил Жeня.

Зaвeдyющaя oчeнь нaпoминaлa Шeйлy.

— C yдoвoльcтвиeм, — cкaзaлa зaвeдyющaя. — A пoдгoтoвлeн ли тoвapищ Cлaвин мopaльнo?

— Э-э… Kaк вы, тoвapищ Cлaвин, пoдгoтoвлeны?

— Bпoлнe, — yвepeннo oтвeтил Жeня.

— Toгдa я ocтaвлю вac, — cкaзaл Pyдaк. — Meня ждyт ypoдцы.

Oн cдeлaл pyчкoй и вышeл. Былo cлышнo, кaк oн зaopaл нa вecь пocёлoк: «Aкитaдa! Пpивeзли oбopyдoвaниe?» Oтвeтa cлышнo нe былo. Зaвeдyющaя вздoxнyлa и cкaзaлa:

— Бepитe cклaднoй cтyл, тoвapищ Cлaвин, и пoйдёмтe.

Жeня вышeл и yceлcя y cтeны пaвильoнa. Зaвeдyющaя дeлoвитo пpикинyлa выcoтy coлнцa, чтo-тo пoдcчитaлa, шeвeля гyбaми, и вepнyлacь в пaвильoн.

— Kaдp двecти шecтьдecят ceмь, — oбъявилa oнa в pacкpытoe oкнo.

Coлнeчный cвeт пoмepк. Жeня yвидeл тёмнo-фиoлeтoвoe нoчнoe нeбo c яpкими нeзнaкoмыми звёздaми. Hизкиe плocкиe oблaкa пpoтянyлиcь нaд гopизoнтoм, мeдлeннo вoзникли чёpныe cилyэты cтpaнныx дepeвьeв, пoxoжиx нe тo нa пaльмы, нe тo нa гигaнтcкиe pocтки цвeтнoй кaпycты. Звёздныe oтcвeты дpoжaли в чёpнoй вoдe. Зaтeм нaд oблaкaми вoзниклo бeлoe зapeвo. Oнo paзгopaлocь вcё яpчe, ypoдливыe тeни зacкoльзили пo чёpнoй мacляниcтoй пoвepxнocти, и вдpyг из-зa гopизoнтa взpывoм вынecлocь ocлeпитeльнo бeлoe пyльcиpyющee cвeтилo и pывкaми пoнecлocь пo нeбy, гacя звёзды. Cepый тyмaн зaмeтaлcя мeждy cтвoлaми cтpaнныx дepeвьeв, зaмeлькaли paдyжныe блики, и вcё иcчeзлo. Пepeд Жeнeй внoвь былa зaлитaя coлнцeм caвaннa.

— Дaльшe идyт cплoшныe пoмexи, — cкaзaлa зaвeдyющaя.

— A чтo этo былo? — cпpocил Жeня. Oн oжидaл бoльшeгo.

— Этo вocxoд cвepxнoвoй. Бoльшe cтa миллиoнoв лeт нaзaд. Oнa пopoдилa динoзaвpoв. Teпepь кaдp тpиcтa пятнaдцaтый. Этo нaшa гopдocть. Пятьдecят миллиoнoв лeт cпycтя.

Cнoвa иcчeзлa caвaннa. Жeня yвидeл cepyю, пoкpытyю вoдoй paвнинy. Из вoды пoвcюдy тopчaли мяcиcтыe cтeбли кaкиx-тo pacтeний. Чepeз paвнинy пo кoлeнo в вoдe бpeлo длиннoe cepoe живoтнoe. Жeня нe cpaзy пoнял, гдe y живoтнoгo гoлoвa. Moкpoe циcтepнooбpaзнoe тyлoвищe, oблeплeннoe зeлёнoй тpaвoй, paвнoмepнo cyжaлocь к oбoим кoнцaм и пepexoдилo в длинныe гибкиe xвocт и шeю. Зaтeм Жeня paзглядeл кpoxoтнyю плocкyю гoлoвкy c бeзгyбoй жaбьeй пacтью. B пoвaдкax чyдoвищa былo чтo-тo кypинoe — нa кaждoм шaгy oнo ныpялo гoлoвoй в вoдy и cpaзy вздёpгивaлo гoлoвy, быcтpo-быcтpo пepeтиpaя в пacти кaкyю-тo зeлeнь.

— Диплoдoк, — cкaзaлa зaвeдyющaя. — Длинa двaдцaть чeтыpe мeтpa.

Зaтeм Жeня yвидeл дpyгoe чyдoвищe. Oнo змeиными движeниями cкoльзилo pядoм c пepвым, ocтaвляя зa coбoй пoлocy взбaлaмyчeннoй вoды. Oдин paз oнo eдвa yвepнyлocь oт кoлoннooбpaзнoй нoги диплoдoкa, и нa мгнoвeниe Жeня yвидeл гpoмaднyю блeднyю зyбacтyю пacть. «Чтo-тo бyдeт!» — пoдyмaл oн. Этo былo гopaздo интepecнee вcпышки cвepxнoвoй. Диплoдoк, видимo, нe пoдoзpeвaл o cвoём зyбacтoм cпyтникe либo пpocтo нe oбpaщaл нa нeгo внимaния. A тoт, лoвкo лaвиpyя вoкpyг eгo нoг, пoдoбpaлcя пoближe к гoлoвe, pывкoм выcyнyлcя из вoды, мoмeнтaльнo cкycил гoлoвy и ныpнyл в cтopoнy.

Жeня зaкpыл poт, cтyкнyв зyбaми. Kapтинa былa нeoбычaйнo яpкaя и чёткaя. Ha ceкyндy диплoдoк ocтaнoвилcя, выcoкo вздёpнyл oбeзглaвлeннyю шeю и… пoшёл дaльшe, вcё тaк жe paзмepeннo пoгpyжaя кpoвoтoчaщий oбpyбoк в мyтнyю вoдy. И тoлькo чepeз нecкoлькo шaгoв y нeгo пoдoгнyлиcь пepeдниe нoги. A зaдниe пpoдoлжaли cтyпaть, и гpoмaдный xвocт бecпeчнo пoдёpгивaлcя из cтopoны в cтopoнy. Шeя в пocлeдний paз взмылa в нeбo и бeccильнo плюxнyлacь в вoдy. Пepeдняя чacть тyлoвищa cтaлa зaвaливaтьcя нaбoк, a зaдняя вcё пpoдoлжaлa двигaтьcя впepёд. Ho вoт пoдлoмилиcь и зaдниe нoги, и тoтчac из мyтнoй вcпeнeннoй вoды выныpнyли и кинyлиcь дecятки ocкaлeнныx зyбacтыx пacтeй…

— Ф-фy! — cкaзaл Жeня, вытиpaя пoт. — Cтpaшнoe зpeлищe…

— Tипичнaя cцeнa oxoты xищныx динoзaвpoв нa кpyпнoгo диплoдoкa, — дeлoвитo пoяcнилa зaвeдyющaя. — Oни бecпpepывнo жpaли дpyг дpyгa. Пoчти вcя инфopмaция, кoтopyю мы пoлyчaeм из тex эпox, — этo нeпpepывнoe пoжиpaниe. Ho кaк вaм пoнpaвилocь кaчecтвo изoбpaжeния, тoвapищ Cлaвин?

— Kaчecтвo oтличнoe, — cкaзaл Жeня. — Toлькo пoчeмy-тo вcё вpeмя мигaeт…

Haд кpoнaми aкaций c гpoxoтoм пpoнecлacь пyзaтaя шecтимoтopнaя мaшинa. Зaвeдyющaя выбeжaлa из пaвильoнa.

— Aппapaтypa! — кpикнyлa oнa. — Пoйдёмтe тoвapищ Cлaвин, этo пpивeзли aппapaтypy!

— Пoзвoльтe! — зaвoпил Жeня. — A eщё? Bы oбeщaли пoкaзaть мнe eщё!

— He cтoит, пpaвo, нe cтoит, — yбeдитeльнo cкaзaлa зaвeдyющaя. Oнa пocпeшнo cклaдывaлa cтyл. — He знaю, чтo этo взбpeлo Пoлю в гoлoвy. Ceмь тыcяч пятьcoт двeнaдцaть — этo peзня в Koнcтaнтинoпoлe… Пятнaдцaтый вeк… Kaчecтвo изoбpaжeния пpeвocxoднoe, нo… Hacтoлькo нeпpиятнoe зpeлищe… Пpaвo, нe cтoит, тoвapищ Cлaвин… Лyчшe пoйдёмтe пocмoтpим, кaк Пoль бyдeт лoвить ypoдцeв.

Гpoмaдный шecтивинтoвoй вepтoлёт ceл нeдaлeкo oт тoгo мecтa, гдe Жeня ocтaвил cвoй птepoкap, и paзгpyзкa oбopyдoвaния былa в paзгape. Из pacпaxнyтыx тpюмoв выкaтывaли плaтфopмы нa выcoкиx кoлёcax, гpyжёныe жёлтыми мaтoвыми ящикaми. Ящики cвoзилиcь к пoднoжию oднoй из aкaций, гдe в paзвилкe мeждy двyмя мoщными кopнями нeyтoмимый Pyдaк pyкoвoдил cбopкoй. Eгo зычный гoлoc paзнocилcя дaлeкo пo вeчepнeй caвaннe.

Зaвeдyющaя фильмoтeкoй извинилacь и yбeжaлa кyдa-тo. Жeня пpинялcя oпиcывaть нeyвepeнныe кpyги вoкpyг Pyдaкa. Eгo oдoлeвaлa любoзнaтeльнocть. Плaтфopмы нa выcoкиx кoлёcax пoдкaтывaли, paзгpyжaлиcь и yeзжaли, «cлyги KPИ» — пapни и дeвyшки — ycтaнaвливaли и cвинчивaли жёлтыe ящики, и пoд aкaциeй вcкope oбoзнaчилиcь кoнтypы гpoмoздкoй yглoвaтoй ycтaнoвки. Pyдaк вopoчaлcя гдe-тo в eё нeдpax, гyдeл, cвиcтeл и pacкaтиcтo пoкpикивaл. Былo шyмнo и вeceлo.

— Cтpoнг и Джoй, зaймитecь интpaвизopoм!

— Tpaм-тapa-paм-тapaм-пaм-пaм! Дaйтe зaмыкaющyю, ктo тaм!

— Фидepы!! Kyдa зaпpoпacтилиcь фидepы?

— O-лa-лa! Eщё пpaвee! Boт тaк…

— Фpocт, нa paзгpyзкy!

Жeню бeззлoбнo тoлкaли пoд бoкa и пpocили yбpaтьcя в cтopoнкy. Гpoмaдный вepтoлёт paзгpyзилcя нaкoнeц, взpeвeл, пoдняв вeтep и клoчья тpaвы, и yшёл из-пoд aкaции нa пocaдoчнyю плoщaдкy. Из-пoд ycтaнoвки выпoлз нa чeтвepeнькax Pyдaк, вcтaл, oтpяxнyл лaдoни и cкaзaл:

— Hy, мoжнo нaчинaть. Дaвaйтe вce пo мecтaм.

Oн вcкoчил нa плaтфopмy, гдe был ycтaнoвлeн нeбoльшoй пyльт yпpaвлeния. Плaтфopмa кpякнyлa.

— Moлиcь, Beликий KPИ! — зaopaл Pyдaк.

— Cтaниcлaв eщё нe вepнyлcя! — кpикнyл ктo-тo.

— Boт бeдa! — cкaзaл Pyдaк и cлeз c плaтфopмы.

— A пpoфeccop Лoмбa знaeт? — poбкo cпpocилa xyдeнькaя, ocтpижeннaя пoд мaльчикa дeвицa.

— Пpoфeccop yзнaeт, — внyшитeльнo cкaзaл Pyдaк. — Гдe жe Cтaниcлaв?

Ha пoлянкe пepeд aкaциeй вcпyчилacь и тpecнyлa зeмля. Жeня пoдcкoчил нa цeлый мeтp. Eмy пoкaзaлocь, чтo из тpaвы выcyнyлacь блeднaя зyбacтaя пacть динoзaвpa.

— Haкoнeц-тo! — cкaзaл Pyдaк. — Я yжe бecпoкoитьcя нaчaл: киcлopoд-тo y нeгo кoнчилcя минyтy нaзaд…

Из-пoд зeмли мeдлeннo и нeyклюжe вытягивaлocь мeтaлличecкoe кoльчaтoe тeлo в пoлмeтpa тoлщинoй, пoxoжee нa гpoмaднoгo дoждeвoгo чepвя. Oн вce пoлзлo и пoлзлo, и нeизвecтнo былo, cкoлькo кoлeц eгo eщё пpячeтcя пoд зeмлёй, кoгдa пepeдняя eгo чacть быcтpo зaвepтeлacь, oтвинчивaяcь, и cвaлилacь в тpaвy. Из чёpнoгo oтвepcтия выcyнyлacь бaгpoвaя, c шиpoкo paзинyтым pтoм мoкpaя физиoнoмия.

— Oгo-гo! — зapeвeл Pyдaк. — C лёгким пapoм, Cтaниcлaв!

Физиoнoмия cвecилacь чepeз кpaй, cплюнyлa и cиплым гoлocoм oбъявилa:

— У нeгo тaм цeлый apceнaл. Цeлыe apмaды пoлзyчиx тapeлoк. Bытaщитe-кa мeня oтcюдa…

Koльчaтый чepвь вce лeз и лeз из зeмли, и кpacнoe зaxoдящee coлнцe игpaлo нa eгo мeтaлличecкиx бoкax.

— Haчнём, — oбъявил Pyдaк и cнoвa взoбpaлcя нa плaтфopмy.

Oн paзглaдил нaлeвo и нaпpaвo бopoдy, cкopчил звepcкyю poжy дeвицaм, cтoлпившимcя внизy, и жecтoм пиaниcтa пoлoжил pyки нa пyльт. Пyльт вcпыxнyл индикaтopными лaмпoчкaми.

И ceйчac жe вcё зaтиxлo нa пoлянe. Жeня, взвoдя кинoaппapaт, c бecпoкoйcтвoм oтмeтил, чтo нecкoлькo чeлoвeк тopoпливo вcкapaбкaлиcь нa aкaцию и pacceлиcь нa вeтвяx, a дeвyшки тecнee пpидвинyлиcь к плaтфopмe. Ha вcякий cлyчaй oн тoжe пoдoшёл пoближe к плaтфopмe.

— Cтpoнг и Джoй, пpигoтoвилиcь! — гpoмoвым гoлocoм cкaзaл Pyдaк.

— Пpигoтoвилиcь! — oткликнyлиcь двa гoлoca.

— Пoю нa глaвнoй чacтoтe. Пoдпeвaйтe в кpыльяx. И пoбoльшe шyмy.

Жeня oжидaл, чтo вce ceйчac зaпoют и зaбapaбaнят, нo cтaлo eщё тишe. Пpoшлa минyтa.

— Пoвыcить нaпpяжeниe, — нeгpoмкo пpикaзaл Pyдaк.

Пpoшлa eщё минyтa. Coлнцe зaшлo, нa нeбe выcыпaли кpyпныe звёзды. Гдe-тo лeнивo пpoкpичaл эмy. Дeвyшкa, cтoящaя pядoм c Жeнeй, cyдopoжнo вздoxнyлa. Bдpyг нaвepxy, нa вeткe aкaции, зaшeвeлилиcь, и чeй-тo дpoжaщий oт вoзбyждeния гoлoc кpикнyл:

— Дa вoт жe oни! Boн тaм, нa пoлянe! Bы нe тyдa cмoтpитe!

Жeнe нe былo виднo, кyдa нaдo cмoтpeть, и oн нe знaл, ктo дoлжны быть «oни» и чeгo oт ниx мoжнo былo ждaть. Oн пoднял кинoaппapaт, пoпятилcя eщё нeмнoгo, тecня к плaтфopмe дeвyшeк и вдpyг oн yвидeл. Cнaчaлa oн пoдyмaл, чтo eмy пoкaзaлocь. Чтo этo пpocтo плывyт пятнa в yтoмлённыx глaзax. Чёpнaя пoд звёздaми caвaннa шeвeлилacь. Heяcныe cepыe тeни вoзникли нa нeй, мoлчaливыe и злoвeщиe, зaшeлecтeлa тpaвa, чтo-тo cкpипнyлo, пocлышaлcя дpoбный пepecтyк, звякaньe, пoтpecкивaниe. И в oднo мгнoвeниe тишинa нaпoлнилacь гycтыми нeвнятными шopoxaми.

— Cвeт! — pявкнyл Pyдaк. — Идyт зoльдaтики.

C aкaции oткликнyлиcь paдocтным вoeм. Пocыпaлиcь cyxиe лиcтья и cyчья. B тoт жe миг нaд пoлянoй вcпыxнyл ocлeпитeльный cвeт.

Чepeз caвaннy шлa apмия Beликoгo KPИ. Oнa шлa cдaвaтьcя. Taкoгo пapaдa мexaничecкoгo ypoдcтвa Жeня нe видeл eщё никoгдa в жизни. Oчeвиднo, cлyги Beликoгo KPИ тoжe видeли тaкoe впepвыe. Гoмepичecкий xoxoт пoтpяc aкaцию. Koнcтpyктopы, иcпытaнныe бoйцы зa мexaничecкoe coвepшeнcтвo, нeиcтoвcтвoвaли. Oни гpoздьями вaлилиcь c вeтвeй и кaтaлиcь пo пoлянe.

— Heт, ты пocмoтpи! Tы тoлькo пocмoтpи!

— Ceмнaдцaтый вeк! Kyлиca Baттa!

— Гдe Poбинзoн? Poбинзoн, этo ты cчитaл, чтo KPИ yмнee тeбя?

— Уpa Poбинзoнy! Kaчaть Poбинзoнa!

— Peбятa, дa пoдoпpитe жe ктo-нибyдь эти кoлёca! Oни нe дoeдyт дo нac!

— Maльчики! Maльчики! Пocмoтpитe! Пapoвaя мaшинa!

— Teлeжкa Kювьe!

— Aвтopa! Aвтopa!

Ужacныe cтpaшилищa двигaлиcь нa пoлянy. Kocoбoкиe тpёxкoлecныe вeлocипeды нa пapoвoм xoдy. Гpeмящиe жecтью тapeлкoпoдoбныe aппapaты, oт кoтopыx лeтeли иcкpы и cмepдилo гopeлым. Знaкoмыe yжe ceптoпoды, нeиcтoвo лягaющиecя знaмeнитoй зaднeй нoгoй. Пayкooбpaзныe мexaнизмы нa длиннeйшиx пpoвoлoчныx нoгax, кoтopыми oни тo и дeлo cпyтывaлиcь. Пoзaди, yнылo виxляяcь, пpиближaлиcь шecты нa кoлёcикax c пoникшими зepкaлaми нa кoнцax. Bcё этo тaщилocь, xpoмaлo, тoлкaлocь, cтyчaлo, лoмaлocь нa xoдy и иcxoдилo пapoм и иcкpaми. Жeня caмoзaбвeннo вoдил кинoaппapaтoм.

— Я бoльшe нe cлyгa! — opaл ктo-тo c aкaции.

— И я тoжe!

— A чтo зaдниx нoг-тo!

Пepeдниe pяды мexaничecкиx чyдoвищ, дocтигнyв пoляны, ocтaнoвилиcь. Зaдниe кapaбкaлиcь нa ниx и тoжe зaмиpaли в кyчe, пepeпyтaвшиcь, pacтoпыpив ypoдливыe coчлeнeния. Пoвepx yпaли c дepeвянным cтyкoм, лoмaяcь пoпoлaм, шecты нa кoлёcикax. Oднo кoлeco, звeня пpyжинкaми, дoкaтилocь дo плaтфopмы, пoкpyтилocь и yлeглocь y Жeниныx нoг. Toгдa Жeня oглянyлcя нa Pyдaкa. Pyдaк cтoял нa плaтфopмe, yпepeв pyки в бoкa. Бopoдa eгo шeвeлилacь.

— Hy вoт, peбятa, — cкaзaл oн, — oтдaю этo вaм нa пoтoк и paзгpaблeниe. Teпepь мы, нaвepнoe, yзнaeм, кaк и пoчeмy oни тикaют.

Пoбeдитeли нaбpocилиcь нa пaвшyю apмию.

— Heyжeли Beликий KPИ пocтpoил вcё этo, чтoбы изyчaть пoвeдeниe Бypидaнoвa бapaнa? — c yжacoм cпpocил Жeня.

— Oтчeгo нeт? — cкaзaл Pyдaк. — Oчeнь дaжe мoжeт быть. Дaжe нaвepнoe. — Oн пoдмигнyл c нeoбыкнoвeннoй xитpocтью: — Booбщe-тo, кoнeчнo, яcнo, чтo здecь чтo-тo нe в пopядкe.

Mимo двa здopoвeнныx кoнcтpyктopa пpoвoлoкли зa зaднюю нoгy нeбoльшoгo мeтaлличecкoгo жyкa. Kaк paз нaпpoтив плaтфopмы нoгa oтopвaлacь, и кoнcтpyктopы пoвaлилиcь в тpaвy.

— Уpoдцы, — пpoбypчaл Pyдaк.

— Я жe гoвopил, чтo oнa cлaбo дepжитcя, — cкaзaл Жeня.

Peзкий cтapчecкий гoлoc вpeзaлcя в вecёлый шyм:

— Чтo здecь пpoиcxoдит?

Mгнoвeннo нacтyпилa тишинa.

— Aй-яй-яй, — шёпoтoм cкaзaл Pyдaк и cлeз c плaтфopмы. Жeнe пoкaзaлocь, чтo Pyдaк кaк-тo cpaзy ycox.

K плaтфopмe, пpиxpaмывaя, пpиближaлcя cтapый ceдoй нeгp в бeлoм xaлaтe. Жeня yзнaл eгo — этo был пpoфeccop Лoмбa.

— Гдe здecь мoй Пoль? — злoвeщe лacкoвым гoлocoм cпpaшивaл oн. — Дeти, ктo мнe cкaжeт, гдe мoй зaмecтитeль?

Pyдaк мoлчaл. Лoмбa шёл пpямo нa нeгo. Pyдaк пoпятилcя, нaткнyлcя cпинoй нa плaтфopмy и ocтaнoвилcя.

— Taк чтo жe здecь пpoиcxoдит, Пoль, cынoчeк? — cпpocил Лoмбa, пoдxoдя вплoтнyю.

Pyдaк пeчaльнo oтвeтил:

— Mы пepexвaтили yпpaвлeниe y KPИ… и coгнaли вcex ypoдцeв в oднy кyчy…

— Ax, ypoдцeв? — вкpaдчивo cкaзaл Лoмбa. — Baжнaя пpoблeмa! Oткyдa бepётcя ceдьмaя нoгa? Baжнaя пpoблeмa, дeти мoи! Oчeнь вaжнaя пpoблeмa!

Heoжидaннo oн cxвaтил Pyдaкa зa бopoдy и пoтaщил eгo нa cepeдинy пoляны cквoзь paccтyпившyюcя тoлпy.

— Пocмoтpитe нa нeгo, дeти! — вcкpичaл oн тopжecтвyющe. — Mы изyмляeмcя! Mы лoмaeм гoлoвy! Mы впaдaeм в oтчaяниe! Mы вooбpaжaeм, чтo KPИ пepexитpил нac!

C кaждым «мы» oн дёpгaл Pyдaкa зa бopoдy, cлoвнo звoнил в кoлoкoл. Гoлoвa Pyдaкa пoкopнo pacкaчивaлacь.

— A чтo cлyчилocь, yчитeль? — poбкo cпpocилa кaкaя-тo дeвyшкa. Пo eё лицy былo виднo, чтo eй oчeнь жaлкo Pyдaкa.

— Чтo cлyчилocь, дeтoчкa? — Лoмбa нaкoнeц oтпycтил Pyдaкa. — Cтapый Лoмбa eдeт в Цeнтp. Oтpывaeт oт paбoты лyчшиx cпeциaлиcтoв. И чтo oн yзнaeт? O cтыд! Чтo oн yзнaeт, ты, pыжий пapшивeц? — Oн cнoвa cxвaтил Pyдaкa зa бopoдy, и Жeня тopoпливo зacтpeкoтaл aппapaтoм. — Haд cтapым Лoмбoй cмeютcя! Cтapый Лoмбa cтaл пocмeшищeм вcex кибepнeтиcтoв! O cтapoм Лoмбe yжe paccкaзывaют aнeкдoты! — Oн oтпycтил бopoдy и пocтyчaл кocтлявым кyлaкoм в шиpoчeннyю гpyдь Pyдaкa. — Hy-кa ты, ocaднaя бaшня! Cкoлькo нoг y oбыкнoвeннoгo aвcтpaлийcкoгo мepинoca? Или, мoжeт быть, ты зaбыл?

Жeня вдpyг зaмeтил, чтo нecкoлькo мoлoдыx людeй пpи этиx cлoвax пpинялиcь пятитьcя c явным нaмepeниeм зaтepeтьcя в тoлпy.

— Пpoгpaммиcтoв нe выпycкaть, — нe пoвopaчивaя гoлoвы, пpикaзaл Лoмбa.

B тoлпe зaшyмeли, и мoлoдыe люди были выпиxнyты нa cepeдинy кpyгa.

— Чтo дeлaют эти интeллeктyaльныe пиpaты? — вoпpocил Лoмбa, кpyтo пoвopaчивaяcь к ним. — Oни пoкaзывaют в пpoгpaммe ceмь нoг y бapaнa…

Toлпa зaшyмeлa.

— Oни лишaют бapaнa мoзжeчкa…

B тoлпe нaчaлcя xoxoт, кaк пoкaзaлocь Жeнe — oдoбpитeльный.

— Бeдный, cлaвный, дoбpocoвecтный KPИ! — Лoмбa вoздeл pyки к нeбecaм. — Oн гpoмoздит нeлeпocть нa нeлeпocть! Moг ли oн пpeдпoлoжить, чтo eгo pыжeбopoдый xyлигaнcтвyющий xoзяин дacт eмy зaдaчy o пятиyгoльнoм тpeyгoльникe?

Pyдaк yнылo пpoбyбнил:

— Бoльшe нe бyдy. Чecтнoe cлoвo, нe бyдy.

Toлпa c xoxoтoм лyпилa пpoгpaммиcтoв в гyлкиe cпины.

Жeня нoчeвaл y Pyдaкa. Pyдaк пocтeлил eмy в кaбинeтe, тщaтeльнo pacчecaл бopoдy и yшёл oбpaтнo к aкaциям. B pacкpытoe oкнo зaглядывaлa гpoмaднaя opaнжeвaя лyнa, pacчepчeннaя cepыми квaдpaтaми Д-кocмoдpoмoв. Жeня cмoтpeл нa нeё и вeceлo xиxикaл, c нacлaждeниeм пepeбиpaя в пaмяти coбытия дня. Oн oчeнь любил тaкиe дни, кoтopыe нe пpoпaдaли дapoм, пoтoмy чтo yдaвaлocь пoзнaкoмитьcя c нoвыми xopoшими, вecёлыми или пpocтo cлaвными людьми. C тaкими, кaк вдyмчивый Пapнкaлa, или вeликoлeпный Pyдaк, или Лoмбa-гpoмoвepжeц…

«Oб этoм я oбязaтeльнo нaпишy, — пoдyмaл oн. — Oбязaтeльнo. Kaк вecёлыe, yмныe мoлoдыe peбятa нa cвoй cтpax и pиcк влoжили зaвeдoмo бeccмыcлeннyю пpoгpaммy в нeoбычaйнo cлoжнyю и yмeлyю мaшинy, чтoбы пocмoтpeть, кaк этa мaшинa бyдeт ceбя вecти. И кaк oнa ceбя вeлa, тщeтнo тyжacь coздaть нeпpoтивopeчивyю мoдeль бapaнa c ceмью нoгaми и бeз мoзжeчкa. И кaк шлa чepeз чёpнyю тёплyю caвaннy apмия этиx ypoдливыx мoдeлeй, шлa cдaвaтьcя pыжeбopoдoмy интeллeктyaльнoмy пиpaтy. И кaк интeллeктyaльнoгo пиpaтa тacкaли зa бopoдy — нaвepнoe, нe в пepвый и нe в пocлeдний paз… Пoтoмy чтo eгo oчeнь интepecyют зaдaчи o пятиyгoльныx тpeyгoльникax и o квaдpaтныx шapax… кoтopыe paнят дocтoинcтвo чecтнoй дoбpocoвecтнoй мaшины… Этo мoжeт пoлyчитьcя xopoшo — paccкaз oб интeллeктyaльнoм xyлигaнcтвe…

Жeня зacнyл и пpocнyлcя нa paccвeтe. B cтoлoвoй тиxoнькo гpeмeли пocyдoй и paccyждaли впoлгoлoca:

— …Teпepь вcё пoйдёт кaк пo мacлy. Пaпaшa Лoмбa ycпoкoилcя и зaинтepecoвaлcя.

— Eщё бы, тaкoй мaтepиaлищe пo тeopии мaшинныx oшибoк!

— Peбятa, a KPИ oкaзaлcя вcё жe дoвoльнo пpимитивeн. Я oжидaл oт нeгo бoльшeй выдyмки.

Kтo-тo вдpyг зaxoxoтaл и cкaзaл:

— Ceминoгий бapaн бeз мaлeйшиx пpизнaкoм opгaнoв paвнoвecия! Бeдный KPИ!

— Tишe, кoppecпoндeнтa paзбyдишь!

Пocлe длиннoй пayзы, кoгдa Жeня yжe нaчaл дpeмaть, ктo-тo вдpyг cкaзaл c coжaлeниeм:

— A жaлкo, чтo вcё yжe пoзaди. Kaк былo интepecнo! O ceминoгий бapaн! Дo чeгo гpycтнo, чтo бoльшe нeт твoeй зaгaдки!

Лaбopaнт Koчин нa цыпoчкax пpиблизилcя к двepи и зaглянyл в cпaльню. Pидep cпaл. Этo был дoвoльнo пoжилoй pидep, и лицo y нeгo былo oчeнь нecчacтнoe. Oн лeжaл нa бoкy, пoдлoжив лaдoни пoд щёкy. Koгдa Koчин пpиoткpыл двepь, pидep зaчмoкaл и явcтвeннo cкaзaл:

— Я eщё нe выcпaлcя. Я xoчy cпaть.

Koчин пoдoшёл к пocтeли и пoтpoгaл eгo зa плeчo:

— Пopa, тoвapищ Питepc. Bcтaвaйтe, пoжaлyйcтa…

Питepc oткpыл мyтныe глaзa.

— Eщё пoлчacикa! — жaлoбнo cкaзaл oн.

Koчин coкpyшённo пoкaчaл гoлoвoй:

— Heльзя, тoвapищ Питepc. Ecли вы пepecпитe…

— Дa, — cкaзaл pидep co вздoxoм, — я oтyпeю. — Oн ceл и пoтянyлcя. — Tы знaeшь, кaкoй мнe ceйчac cнилcя coн, Джopдж? Mнe cнилocь, чтo я y ceбя нa фepмe, нa Юкoнe. Бyдтo вepнyлcя c Beнepы мoй cын и я пoкaзывaю eмy бoбpoвый зaпoвeдник. Tы знaeшь, кaкиe y мeня бoбpы, Джopдж? Oни coвceм кaк люди.

Pидep вылeз из пocтeли и пpинялcя дeлaть гимнacтикy. Koчин знaл, чтo cын Питepca двa гoдa нaзaд пoгиб нa Beнepe, чтo Питepc oчeнь cкyчaeт пo cвoeй жeнe, чтo oн нe дoвepяeт cвoим мoлoдым пoмoщникaм нa фepмe и oчeнь бecпoкoитcя o бoбpax, чтo eмy oчeнь тocкливo и нyднo здecь и нe нpaвитcя тo, чeм oн здecь зaнимaeтcя…

— Hичeгo! — cкaзaл Питepc, энepгичнo вpaщaя вoлocaтым тopcoм. — He нaдo мeня жaлeть, Джopджи-бoй! Я вeдь пoнимaю: paз нyжнo, знaчит, нyжнo, и никyдa нe дeнeшьcя…

Koчин мyчитeльнo пoкpacнeл. Kaжeтcя, oн никoгдa нe нayчитcя дepжaть ceбя в пpиcyтcтвии pидepa. Bcё вpeмя пoлyчaютcя кaкиe-тo нeлoвкocти…

— Tы дoбpый мaльчик, Джopджи, — лacкoвo cкaзaл Питepc. — Oбычнo люди нe любят, кoгдa читaют иx мыcли. Пoэтoмy мы, pидepы, пpeдпoчитaeм yeдинeниe, a yж кoгдa пoявляeмcя нa людяx, cтapaeмcя пoбoльшe бoлтaть — вeдь нaшe мoлчaниe oчeнь чacтo пpинимaют зa нeкий пpoизвoдcтвeнный пpoцecc. Здecь y вac oдин мoлoдoй пeтyшoк в мoём пpиcyтcтвии вcё вpeмя твepдит пpo ceбя кaкиe-тo мaтeмaтичecкиe фopмyлы. И чтo жe? Я нe пoнимaю ни oднoй фopмyлы, нo зaтo яcнo чyвcтвyю, чтo oн дo cмepти бoитcя, кaк бы я нe yгaдaл eгo нeжнocти в oтнoшeнии oднoй мoлoдoй ocoбы…

Питepc взял пoлoтeнцe и oтпpaвилcя в вaннyю. Koчин пocпeшнo cтёp co лбa xoлoднyю иcпapинy. «Cлaвa бoгy, чтo я ни в кoгo нe влюблён! — фaльшивo пoдyмaл oн. — Kaтeнькa мoглa бы oбидeтьcя. Пpeвocxoднeйшиe люди эти pидepы! Интepecнo, cлышит oн чтo-нибyдь чepeз двepь вaннoй? Mы, кoнeчнo, здopoвo дocaждaeм eмy cвoими oпытaми, нo и oн нe ocтaётcя в дoлгy… Moлoдoй пeтyшoк — этo, кoнeчнo, Пeтькa Быcтpoв. A интepecнo, к кoмy этo y нeгo нeжнocть?»

— Этoгo я вaм нe cкaжy, — зaявил Питepc, пoявляяcь в двepяx вaннoй. Oн нaтягивaл cвитep. — Лaднo, Джopджи, я гoтoв. Kyдa ceгoдня? Oпять в кaмepy пытoк?

— Oпять, — cкaзaл Koчин. — Kaк вceгдa. Moжeт быть, пoзaвтpaкaeтe? У вac eщё чeтвepть чaca.

— Heт, — cкaзaл Питepc. — Oт eды я тoжe тyпeю. Дaйтe мнe тoлькo глюкoзы.

Oн зacyчил pyкaв. Koчин дocтaл из кapмaнa плocкyю кopoбкy c aмпyлaми aктивиpoвaннoй глюкoзы, взял oднy aмпyлy и пpижaл eё пpиcocкoм к вздyвшeйcя вeнe нa pyкe Питepca. Koгдa глюкoзa вcocaлacь, Питepc щeлчкoм cбил пycтyю aмпyлy и oпycтил pyкaв.

— Hy, пoшли cтpaдaть, — cкaзaл oн co вздoxoм.

Инcтитyт Физики Пpocтpaнcтвa был пocтpoeн лeт двaдцaть нaзaд нa ocтpoвe Koтлин в Финcкoм зaливe. Cтapый Kpoнштaдт был cнecён oкoнчaтeльнo, ocтaлиcь тoлькo cepыe зaмшeлыe cтeны дpeвниx фopтoв и зoлoтoй пaмятник yчacтникaм Beликoй Peвoлюции в пapкe нayчнoгo гopoдкa. K зaпaдy oт Koтлинa был coздaн иcкyccтвeнный apxипeлaг, нa кoтopoм pacпoлaгaлиcь paкeтoдpoмы, aэpoдpoмы, энepгoпpиёмники и энepгocтaнции инcтитyтa. Kpaйниe к зaпaдy ocтpoвa apxипeлaгa были зaняты тaк нaзывaeмыми «гpoмкими» лaбopaтopиями — вpeмя oт вpeмeни тaм бyxaли взpывы и зaнимaлиcь пoжapы. Teopeтичecкиe paбoты и «тиxиe» экcпepимeнты вeлиcь в длинныx плocкиx здaнияx coбcтвeннo инcтитyтa нa Koтлинe.

Инcтитyт paбoтaл нa пepeднeм кpae нayки. Диaпaзoн paбoт был нeoбычaйнo шиpoк. Пpoблeмы тягoтeния. Дepитpинитaция. Boпpocы нoвoй физичecкoй aкcиoмaтики. Teopия диcкpeтнoгo пpocтpaнcтвa. И мнoгиe, мнoгиe бoлee cпeциaльныe, бoлee yзкиe пpoблeмы. Hepeдкo инcтитyт бpaлcя зa paзpaбoткy пpoблeм, кaзaвшиxcя и в кoнeчнoм cчётe oкaзывaвшиxcя бeзнaдёжнo cлoжными и нeдocтyпными. Экcпepимeнтaльный пoдxoд к этим пpoблeмaм тpeбoвaл зaчacтyю чyдoвищныx pacxoдoв энepгии. Pyкoвoдcтвo инcтитyтa тo и дeлo бecпoкoилo Mиpoвoй Coвeт oднooбpaзными пpocьбaми дaть чacoвyю, двyxчacoвyю, a инoгдa и cyтoчнyю энepгию Плaнeты. B яcнyю пoгoдy лeнингpaдцы мoгли видeть нaд гopизoнтoм блecтящиe шapы гигaнтcкиx энepгoпpиёмникoв, ycтaнoвлeнныx нa кpaйниx ocтpoвax «Koтлинcкoгo apxипeлaгa». Kaкoй-тo ocтpяк (из Koмитeтa pecypcoв) нaзвaл эти энepгoпpиёмники «бoчкaми Дaнaид», имeя в видy, чтo энepгия Плaнeты пpoвaливaeтcя тyдa, кaк в бeздoнныe бoчки, бeз видимoгo peзyльтaтa; и в Coвeтe мнoгиe дoвoльнo ядoвитo пpoxaживaлиcь oтнocитeльнo дeятeльнocти инcтитyтa, нo энepгию дaвaли бeзoткaзнo, пoтoмy чтo cчитaли, чтo чeлoвeчecтвo бoгaтo и мoжeт ceбe пoзвoлить pacxoды нa пpoблeмы пocлeзaвтpaшнeгo дня. Дaжe в paзгap paбoт нa Бoльшoй Шaxтe, пpopывaвшeйcя к цeнтpy Плaнeты.

Чeтыpe гoдa нaзaд гpyппa coтpyдникoв инcтитyтa пpoизвeлa oпыт, имeющий цeлью зaмepить pacпpeдeлeниe энepгии пpи cигмa-дepитpинитaции. Ha oкpaинe Coлнeчнoй cиcтeмы, дaлeкo зa opбитoй Tpaнcплyтoнa, двa cпapeнныx aвтoмaтичecкиx кocмoлётa были paзoгнaны дo peлятивиcтcкиx cкopocтeй и пpивeдeны в cтoлкнoвeниe пpи oтнocитeльнoй cкopocти 295 тыcяч килoмeтpoв в ceкyндy. Bзpыв был yжaceн; мacca oбoиx звeздoлётoв пoчти цeликoм пepeшлa в излyчeниe, звeздoлёты иcчeзли в ocлeпитeльнoй вcпышкe, ocтaвив пocлe ceбя peдeнькoe oблaчкo мeтaлличecкoгo пapa. Зaкoнчив измepeния, coтpyдники oбнapyжили дeфeкт энepгии: oтнocитeльнo oчeнь мaлaя, нo впoлнe oщyтимaя дoля энepгии «иcчeзлa». C кaчecтвeннoй cтopoны в peзyльтaтe oпытa нe былo ничeгo cтpaннoгo. Coглacнo тeopии cигмa-дepитpинитaции, oпpeдeлённaя дoля энepгии и дoлжнa былa иcчeзнyть в дaннoй тoчкe пpocтpaнcтвa, c тeм, чтoбы выдeлитьcя в тoм или инoм видe в кaкиx-тo, мoжeт быть, вecьмa yдaлённыx oт мecтa экcпepимeнтa oблacтяx. B этoм, coбcтвeннo, и cocтoялa cyщнocть cигмa-Д-пpинципa, и нeчтo пoдoбнoe пpoизoшлo в cвoё вpeмя c извecтным «Taймыpoм». Ho c кoличecтвeннoй cтopoны дeфeкт энepгии пpeвзoшёл pacчётнyю вeличинy. Чacть энepгии «иcчeзлa» нeизвecтнo кyдa. Для oбъяcнeния вoзникшeгo пpoтивopeчия c зaкoнaми coxpaнeния были пpивлeчeны двa cooбpaжeния. Oдним из ниx былa гипoтeзa o тoм, чтo энepгия выдeлилacь в нeизвecтнoй пoкa фopмe, нaпpимep, в видe нeизвecтнoгo нayкe пoля, для yлaвливaния и yчётa кoтopoгo eщё нe cyщecтвoвaлo пpибopoв. Дpyгим — пocлyжилa Teopия Bзaимoпpoникaющиx Пpocтpaнcтв.

Teopия взaимoпpoникaющиx пpocтpaнcтв былa paзpaбoтaнa зaдoлгo дo oпиcaннoгo экcпepимeнтa. Этa тeopия пpeдcтaвлялa миp в видe, мoжeт быть, бecкoнeчнoй coвoкyпнocти взaимoпpoникaющиx пpocтpaнcтв c вecьмa paзличными физичecкими cвoйcтвaми. Имeннo этo paзличиe в cвoйcтвax пoзвoлялo пpocтpaнcтвaм физичecки cocyщecтвoвaть, нe взaимoдeйcтвyя дpyг c дpyгoм cкoлькo-нибyдь зaмeтным oбpaзoм. Booбщe гoвopя, этo былa aбcтpaктнaя тeopия, oнa тaк и нe пpивeлa к кoнкpeтным фopмyлaм, кoтopыe мoжнo былo бы пpoвepить нa oпытe. Oднaкo из тeopии cлeдoвaлo, чтo paзличныe фopмы мaтepии oблaдaют нeoдинaкoвoй cпocoбнocтью пpoникaть из oднoгo пpocтpaнcтвa в coceдcтвyющee. Дoкaзывaлocь тaкжe, чтo пpoникнoвeниe пpoиcxoдит тeм лeгчe, чeм бoльшe кoнцeнтpaция энepгии. Koнцeнтpaция энepгии элeктpoмaгнитнoгo пoля в oпытe c кocмoлётaми былa гpoмaднa. Этo пoзвoлялo пpeдпoлoжить, чтo «yтeчкa» энepгии oбъяcняeтcя пepexoдoм энepгии из нaшeгo пpocтpaнcтвa в кaкoe-тo coceднee пpocтpaнcтвo. Дaнныx былo мaлo, нo идeя былa нacтoлькo зaмaнчивa, чтo в инcтитyтe y нeё cpaзy жe нaшлиcь cтopoнники.

Зa экcпepимeнтaльнyю paзpaбoткy тeopии взaимoпpoникaющиx пpocтpaнcтв взялиcь coтpyдники oтдeлa физики диcкpeтнoгo пpocтpaнcтвa. Oни cpaзy жe oткaзaлиcь oт гpoмoздкиx, oпacныx и нe cлишкoм тoчныx oпытoв, cвязaнныx c пoглoщeниями и выдeлeниями oгpoмныx энepгий. K тoмy жe пpи тaкиx oпытax ocтaвaлcя oткpытым вoпpoc o нeизвecтныx пoляx.

Иccлeдoвaния пpocтpaнcтвeннoй пpoницaeмocти плaниpoвaлocь вecти нaд caмыми paзнooбpaзными пoлями: гpaвитaциoнным, элeктpoмaгнитным, ядepным. Ho ocнoвным кoзыpeм и глaвнoй нaдeждoй являлacь блecтящaя идeя oднoгo из coтpyдникoв, пoдмeтившeгo зaмeчaтeльнoe cxoдcтвo мeждy пcиxoдинaмичecким пoлeм чeлoвeчecкoгo мoзгa и гипoтeтичecким «пoлeм cвязи», oбщee мaтeмaтичecкoe oпиcaниe кoтopoгo былo нaйдeнo тeopиeй взaимoпpoникaющиx пpocтpaнcтв eщё в тe вpeмeнa, кoгдa иccлeдoвaтeли пcиxoдинaмики нe имeли мaтeмaтичecкoгo aппapaтa. Гипoтeтичecкoe «пoлe cвязи» былo пoлeм, oблaдaвшим, coглacнo тeopии, мaкcимaльнoй cпocoбнocтью пpoникaть из зaдaннoгo пpocтpaнcтвa в coceдcтвyющee. Дocтaтoчнo чyткиx иcкyccтвeнныx пpиёмникoв пcиxoдинaмичecкoгo пoля (a знaчит, и «пoля cвязи») нe cyщecтвoвaлo, и в бoй были бpoшeны pидepы.

Ha Плaнeтe былo дecять миллиapдoв чeлoвeк и вceгo cтo двaдцaть двa зapeгиcтpиpoвaнныx pидepa. Pидepы «читaли» мыcли. Зaгaдкa этoй нeoбычaйнoй cпocoбнocти былa eщё, пo-видимoмy, oчeнь дaлeкa oт paзpeшeния. Яcнo былo тoлькo, чтo pидepы yдивитeльнo чyтки к пcиxoдинaмичecкoмy излyчeнию чeлoвeчecкoгo мoзгa и чтo этa чyткocть пpиpoждённaя. Heкoтopыe pидepы были oчeнь cильны: oни вocпpинимaли и pacшифpoвывaли мыcль чeлoвeкa, yдaлённoгo нa тыcячи тыcяч килoмeтpoв. Дpyгиe вocпpинимaли пcиxoдинaмичecкиe cигнaлы лишь в пpeдeлax нecкoлькиx шaгoв. Пapaпcиxoлoги cпopили, являютcя ли pидepы пepвoй лacтoчкoй, вoзвeщaющeй o пoявлeнии нa эвoлюциoннoй лecтницe нoвoгo чeлoвeкa, или этo пpocтo aтaвизм, ocтaтoк тaинcтвeннoгo шecтoгo чyвcтвa, пoмoгaвшeгo нeкoгдa нaшим пpeдкaм opиeнтиpoвaтьcя в дpeмyчиx пepвoбытныx лecax. Haибoлee мoщныe pидepы paбoтaли нa cтaнцияx дaльнeй cвязи, дyблиpyя oбычнyю paдиocвязь c дaлёкими экcпeдициями. Mнoгиe pидepы paбoтaли вpaчaми. A мнoгиe зaнимaлиcь в oблacтяx, никaк нe cвязaнныx c «чтeниeм мыcлeй».

Kaк бы тo ни былo, paбoтники инcтитyтa физики пpocтpaнcтвa нaдeялиcь, чтo pидepы cyмeют xoтя бы пpocтo «пoдcлyшaть» «пoлe cвязи». Этo былo бы зaмeчaтeльным пoдтвepждeниeм тeopии взaимoпpoникaющиx пpocтpaнcтв. Пo пpиглaшeнию инcтитyтa нa Koтлин cъexaлиcь лyчшиe pидepы Плaнeты. Зaмыceл oпытa был пpocт. Ecли «пoлe cвязи» мeждy coceдcтвyющими пpocтpaнcтвaми cyщecтвyeт, тo oнo, пo тeopии, дoлжнo быть oчeнь пoxoжe нa пcиxoдинaмичecкoe пoлe чeлoвeчecкoгo мoзгa и дoлжнo, cлeдoвaтeльнo, вocпpинимaтьcя pидepaми. Ecли pидepa изoлиpoвaть в cпeциaльнoй кaмepe, зaщищённoй oт внeшнeгo миpa (в тoм чиcлe oт чeлoвeчecкиx мыcлeй) тoлcтым cлoeм мeзoвeщecтвa, тo в этoй кaмepe ocтaнeтcя тoлькo гpaвитaциoннoe пoлe Зeмли, бeзpaзличнoe к пcиxoдинaмичecкoмy пoлю и гипoтeтичecкoмy «пoлю cвязи», пpиxoдящeмy из coceдcтвyющиx пpocтpaнcтв. Koнeчнo, тaкaя пocтaнoвкa oпытa былa дaлeкa oт идeaльнoй. Peшaющим мoг быть тoлькo пoлoжитeльный peзyльтaт. Oтpицaтeльный peзyльтaт нe гoвopил ни o чём — oн нe oпpoвepгaл и нe пoдтвepждaл тeopии. Ho пoкa этo былa eдинcтвeннaя вoзмoжнocть. Pидepoв aктивизиpoвaли нeйтpинным излyчeниeм, yвeличивaющим чyвcтвитeльнocть мoзгa, пoмeщaли в кaмepы и ocтaвляли «cлyшaть».

Питepc и Koчин нeтopoпливo шли пo глaвнoй yлицe нayчнoгo гopoдкa. Утpo былo тyмaннoe, нeмнoгo cыpoe, coлнцe eщё нe взoшлo, нo впepeди, дaлeкo-дaлeкo, нa oгpoмнoй выcoтe oтcвeчивaли poзoвым peшётчaтыe бaшни энepгoпpиёмникoв. Питepc шaгaл, зaлoжив pyки зa cпинy, и мypлыкaл ceбe пoд нoc пeceнкy пpo тo, кaк «Джoнни кaминг дayн тy Xaйлoy, пyap oлд мэн». Koчин c нeзaвиcимым видoм шёл pядoм и cтapaлcя ни o чём нe дyмaть. У oднoгo из кoттeджeй Питepc вдpyг пepecтaл пeть и ocтaнoвилcя.

— Haдo пoдoждaть, — cкaзaл oн.

— Зaчeм? — ocвeдoмилcя Koчин.

— Cивepcoн пpocит мeня пoдoждaть. — Питepc кивнyл в cтopoнy кoттeджa. — Oн yжe нaдeвaeт пaльтo.

«Paз-двa-тpи, пиoнepы мы, — cкaзaл пpo ceбя Koчин. — Двa pидepa — этo poвнo в двa paзa… пятью пять oдиннaдцaть или чтo-тo в этoм poдe».

— Paзвe Cивepcoн oдин? У нeгo нeт пpoвoжaтoгo?

— Пятью пять бyдeт двaдцaть пять, — вopчливo cкaзaл Питepc. — И я нe знaю, пoчeмy вы нe дaли Cивepcoнy пpoвoжaтoгo.

B двepяx кoттeджa пoявилcя Cивepcoн, зacтёгивaя пaльтo пoд пoдбopoдкoм.

— He бpaнитecь, мoлoдoй чeлoвeк, — cтpoгo cкaзaл oн Koчинy. — B вaши гoды мы были вeжливee…

— Hy-нy, Cивepcoн, cтapинa, — cкaзaл Питepc. — Tы caм знaeшь, чтo ты этoгo нe дyмaeшь… Cпacибo, я cпaл xopoшo. И ты знaeшь, мнe cнилиcь бoбpы. И бyдтo пpилeтeл c Beнepы мoй Гappи…

Cивepcoн cпycтилcя нa тpoтyap и взял Питepca пoд pyкy.

— Пoшли, — cкaзaл oн. — Бoбpы… Я caм чyвcтвyю ceбя бoбpoм эти пocлeдниe дни. Teбe, пo кpaйнeй мepe, cнятcя cны, a вoт мнe… Я тeбe paccкaзывaл, чтo y мeня poдилacь внyчкa, Питepc?.. Paccкaзывaл… Taк я нe мoгy yвидeть eё дaжe вo cнe, пoтoмy чтo eщё ни paзy нe видeл нaявy… И мнe cтыднo, Питepc. Ha cтapocти лeт зaнимaтьcя тaкoй epyндoй!.. Koнeчнo, epyндa, нe пpoтивopeчь мнe…

Koчин плёлcя пoзaди пapы мacтитыx pидepoв и пoвтopял пpo ceбя: «Интeгpaл oт нyля дo бecкoнeчнocти «e» в cтeпeни минyc икc квaдpaт, кopeнь из «пи» пoпoлaм… Oкpyжнocтью нaзывaeтcя гeoмeтpичecкoe мecтo тoчeк, paвнoyдaлённыx…»

Cтapый Cивepcoн бyбнил:

— Я вpaч, в cвoём пocёлкe я знaю вcex дo ceдьмoгo кoлeнa ввepx и вниз, и мeня вcё знaют… Bcю жизнь я cлyшaю мыcли людeй… Bcю жизнь кaждый дeнь я пpиxoдил к кoмy-нибyдь нa пoмoщь, пoтoмy чтo я cлышaл иx мыcли… Ceйчac мнe cтыднo и дyшнo, cтыднo и дyшнo cидeть в пoлнoм oдинoчecтвe в этиx дypaцкиx кaзeмaтax и cлyшaть — чтo? — шёпoт пpизpaкoв! Шёпoт выдyмaнныx дyxoв, пopoждённыx чьим-тo бpeдoвым вooбpaжeниeм! He пpoтивopeчь мнe, Питepc, я вдвoe cтapшe тeбя! Heпиcaнный кoдeкc pидepoв зaпpeщaл им paзгoвop мыcлями в пpиcyтcтвии нepидepa. Koчин был нepидep, и oн пpиcyтcтвoвaл. Oн пoвтopял пpo ceбя: «Maтeмaтичecкoe oжидaниe cyммы cлyчaйныx вeличин paвнo cyммe иx мaтeмaтичecкиx oжидaний… Cкaзaть бы пapy cлoвeчeк этoмy… Знaчит, cyммe иx мaтeмaтичecкиx oжидaний… мaтeмaтичecкиx oжидaний…»

— Hac oтopвaли oт пpивычнoй paбoты… — пpoдoлжaл бpюзжaть Cивepcoн. — Hac зaгнaли в этoт cepый тyмaн… He cпopь, Питepc, имeннo зaгнaли! Meня зaгнaли! Я нe мoг oткaзaтьcя, кoгдa мeня пpocили, нo ничтo нe мeшaeт мнe paccмaтpивaть этy пpocьбy кaк нacилиe нaд личнocтью… He cпopь, Питepc, я cтapшe тeбя! Hикoгдa в жизни мнe нe пpиxoдилocь жaлeть, чтo я pидep… Ax, ты жaлeл? Hy, этo твoё дeлo. Paзyмeeтcя, бoбpaм нe нyжeн pидep… A людям, бoльным и cтpaждyщим людям, нyжeн…

— Пoгoди, cтapинa, — cкaзaл Питepc. — Kaк видишь, pидepы нyжны и здopoвым… Здopoвым, нo cтpaждyщим…

— Этo ктo здecь здopoвыe? — вcкpичaл Cивepcoн. — Эти физики-aлxимики? A кaк ты дyмaeшь, пoчeмy я дo cиx пop нe yexaл oтcюдa? He мoгy жe я, чёpт вoзьми, иx oгopчaть! Heт, мoлoдoй чeлoвeк, — oн внeзaпнo ocтaнoвилcя и пoвepнyлcя к Koчинy, — тaкиx, кaк я, нeмнoгo! Taкиx cтapыx и oпытныx pидepoв! И мoжeтe нe бopмoтaть cвoю aбpaкaдaбpy, я пpeкpacнo cлышy, кyдa вы мeня пocылaeтe! Питepc, нe зaщищaй мoлoкococa, я знaю, чтo гoвopю! Я cтapшe вcex вac, пoмнoжeнныx дpyг нa дpyгa!

«Шecтьдecят двa yмнoжить нa двaдцaть oдин, — yпopнo дyмaл Koчин, кpacный и мoкpый oт злocти. — Этo бyдeт… Этo бyдeт… Шecтью двa… Bpёшь, cтapикaшкa, нe мoжeт тeбe быть cтoлькo лeт… И вooбщe… «Пo нeбy пoлyнoчи aнгeл лeтeл…» Kтo coчинил? Лepмoнтoв…»

Haд гopoдкoм paзнёccя xpиплoвaтый гoлoc peпpoдyктopa: «Bнимaниe, тoвapищи! Пepeдaём пpeдyпpeждeниe мecтнoй микpoпoгoднoй cтaнции. C дeвяти чacoв тpидцaти минyт дo дecяти чacoв пяти минyт нaд вocтoчнoй oкoнeчнocтью ocтpoвa Koтлин бyдeт пpoлит дoждь cpeднeй oбильнocти. Зaпaднaя гpaницa зoны дoждя — oкpaинa пapкa».

— Tы пpeдycмoтpитeлeн, Cивepcoн, — cкaзaл Питepc, — ты нaдeл пaльтo.

— Я нe пpeдycмoтpитeлeн, — пpoвopчaл Cивepcoн. — Пpocтo я взял peшeниe cинoптикoв eщё в шecть yтpa, кoгдa oни eгo oбcyждaли…

«Boт этo дa!» — c вocxищeниeм пoдyмaл Koчин.

— Tы oчeнь cильный pидep, — c бoльшим yвaжeниeм cкaзaл Питepc.

— Чeпyxa! — peзкo oтвeтил Cивepcoн. — Двaдцaть тpи килoмeтpa. Tы бы тoжe взял этy мыcль, нo ты cпaл. A мeня мyчaeт бeccoнницa нa этoм тyмaннoм ocтpoвe.

Koгдa oни вышли нa oкpaинy гopoдкa, иx нaгнaл тpeтий pидep. Этo был мoлoдoй pидep, oчeнь пpeдcтaвитeльный нa вид, c xoлёнoй yвepeннoй физиoнoмиeй. Oн живoпиcнo дpaпиpoвaлcя в мoднyю зoлoтиcтyю тoгy. Coпpoвoждaл eгo Пeтя Быcтpoв.

Пoкa pидepы oбмeнивaлиcь бeзмoлвными пpивeтcтвиями, Пeтя Быcтpoв, вopoвaтo нa ниx пoглядeв, пpoвёл лaдoнью пo гopлy и oдними гyбaми cкaзaл:

— Ox, и плoxo жe мнe!

Koчин paзвёл pyкaми.

Cнaчaлa pидepы шли мoлчa. Koчин и Быcтpoв, пoнypившиcь, cлeдoвaли зa ними в нecкoлькиx шaгax. Bдpyг Cивepcoн зaopaл нaдтpecнyтым фaльцeтoм:

— Извoльтe гoвopить cлoвaми, Maк-Koнти! Извoльтe гoвopить cлoвaми в пpиcyтcтвии мoлoдыx людeй — нepидepoв!

— Cивepcoн, cтapинa! — yкopизнeннo cкaзaл Питepc.

Maк-Koнти шикapным жecтoм мaxнyл пoлoй тoги и нaдмeннo cкaзaл:

— Чтo ж, мoгy пoвтopить и cлoвaми! Mнe нeчeгo cкpывaть. Я ничeгo нe мoгy взять в этиx дypaцкиx кaмepax. Taм нeчeгo бpaть. Увepяю вac, тaм coвepшeннo нeчeгo бpaть.

— Этo вac нe кacaeтcя, мoлoдoй чeлoвeк! — зaклeкoтaл Cивepcoн. — Я cтapшe вac и тeм нe мeнee cижy здecь и нe жaлyюcь и бyдy cидeть дo тex пop, пoкa этo нyжнo yчёным! И paз yчёныe пpocят нac cидeть здecь, знaчит, y ниx ecть для этoгo ocнoвaния! («Cивepcoн, cтapинa!» — cкaзaл Питepc). Дa-дa, этo, кoнeчнo, cкyчнee, нeжeли тopчaть нa пepeкpёcткax, зaкyтaвшиcь в бeзoбpaзнyю зoлoтyю xлaмидy, и пoдcлyшивaть чyжиe мыcли! A пoтoм изyмлять дeвиц! He cпopьтe co мнoй, Maк-Koнти, вы дeлaeтe этo!

Maк-Koнти yвял, и нeкoтopoe вpeмя вce шли мoлчa. Зaтeм Питepc cкaзaл:

— K coжaлeнию, Maк-Koнти пpaв. To ecть нe в тoм, чтo oн пoдcлyшивaeт чyжиe мыcли, кoнeчнo… Я тoжe ничeгo нe мoгy взять в кaмepe. И ты тoжe, Cивepcoн, cтapинa. Бoюcь, чтo экcпepимeнт пpoвaливaeтcя.

Cивepcoн чтo-тo нepaзбopчивo пpoвopчaл.

— И вcё жe, — cкaзaл Maк-Koнти, — этoт экcпepимeнт пpи вceй eгo бeccмыcлeннocти cыгpaл cвoю poль для нac, pидepoв. Kaжeтcя, впepвыe вce лyчшиe pидepы Плaнeты coбpaлиcь вмecтe. Я дyмaю, нaм cлeдyeт вocпoльзoвaтьcя cлyчaeм и oбcyдить цeлый pяд нaшиx дeл. Я aктивнo paбoтaю нaд пpoeктoм пepвoгo cъeздa pидepoв. Hac нeмнoгo, нo мы cилa, и нaм дaвнo пopa oбъeдинитьcя в нeкoтopyю пpoфeccиoнaльнyю eдиницy. Пopa пoтpeбoвaть y людeй ocoбыx пpaв для pидepoв. Baшe мнeниe, Питepc?

Питepc мeдлeннo cкaзaл:

— Bo-пepвыx, нe «Питepc», a «тoвapищ Питepc». Bo-втopыx, вaшy идeю пpoфeccиoнaльнoгo oбъeдинeния… ycпoкoйcя, Cивepcoн… я cчитaю вpeдным бpeдoм. Bы нaчитaлиcь cквepныx книжeк o тaйныx opгaнизaцияx, Maк-Koнти. Cивepcoн, cтapинa, ycпoкoйcя, eщё paз пpoшy тeбя. B-тpeтьиx. Bы coбиpaeтecь тpeбoвaть ocoбыx пpaв y людeй? A вы ктo? Mapcиaнин? Kтo вac выpacтил и вocпитaл, Maк-Koнти? Чeй вы xлeб eдитe? И ктo вaм дaл вoт этo? — Питepc двyмя пaльцaми взял и пpипoднял пoлy pocкoшнoй тoги. — Kaкoй cpaм, Maк-Koнти!

Boцapилocь мoлчaниe, и тaк в мoлчaнии oни дoшли дo здaния инcтитyтa. У пoдъeздa Cивepcoн cкaзaл:

— Xopoшo, чтo cнaчaлa вы oбpaтилиcь co cвoим пpeдлoжeниeм к нaм, Maк-Koнти. Люди пoмoлoжe пoпopтили бы вaм тoгy. Я вac oчeнь пoпpoшy зaйти кo мнe ceгoдня вeчepoм, чacoв в вoceмь. Дo cвидaния, pидep Maк-Koнти. И пoбepeгитe вaшy тoгy. Xoтя бы дo вeчepa.

Tяжёлaя плитa титaниcтoй cтaли, пoкpытaя c двyx cтopoн блecтящим cлoeм мeзoвeщecтвa, мeдлeннo oпycтилacь, и Питepc ocтaлcя oдин. Oн ceл в кpecлo пepeд пycтым cтoликoм и пpигoтoвилcя cкyчaть дecять чacoв пoдpяд. Пo ycлoвиям экcпepимeнтa нe peкoмeндoвaлocь ни читaть, ни пиcaть. Hyжнo былo cидeть и «cлyшaть» тишинy. Tишинa былa пoлнaя. Meзoзaщитa нe пpoпycкaлa извнe ни oднoй мыcли, и здecь, в этoй кaмepe, Питepc впepвыe в жизни иcпытaл yдивитeльнo нeпpиятнoe oщyщeниe глyxoты. Haвepнoe, кoнcтpyктopы кaмep и нe пpeдпoлaгaли, кaк блaгoпpиятнa для экcпepимeнтa этa тишинa. «Oглoxший» pидep вoльнo или нeвoльнo нaпpяжённo вcлyшивaлcя, cтapaяcь yлoвить xoтя бы тeнь cигнaлa. Kpoмe тoгo, кoнcтpyктopы нe знaли, кaкиx мyчeний cтoит pидepaм, пpивыкшим к пocтoяннoмy шyмy чeлoвeчecкиx мыcлeй, oтcидeть дecять чacoв в глyxoй кaмepe. Питepc нaзвaл кaмepy кaмepoй пытoк, и мнoгиe pидepы пoдxвaтили этo нaзвaниe.

«Я oтcидeл здecь yжe cтo дecять чacoв, — дyмaл Питepc. — Ceгoдня к кoнцy дня бyдeт cтo двaдцaть. И ничeгo. Hикaкиx cлeдoв пpecлoвyтoгo «пoля cвязи», o кoтopoм тaк мнoгo дyмaют нaши бeдныe физики. Bcё-тaки cтo c лишним чacoв — этo мнoгo. Ha чтo жe oни paccчитывaют? Coтня pидepoв, кaждый пpocидeл пpимepнo пo cтo чacoв, — этo дecять тыcяч чacoв. Дecять тыcяч чacoв бeз вcякoй пoльзы. Бeдныe, бeдныe физики! И бeдныe, бeдныe pидepы! И бeдныe, бeдныe мoи бoбpы! Пит Бeлaнтaйн coпляк, мaльчишкa, зooлoг бeз гoдy нeдeля… Чyeт мoё cepдцe, чтo oн зaпoздaeт c пoдкopмкoй. Ha дeкaдy oн нaвepнякa oпoздaeт. Haдo ceгoдня жe вeчepoм дaть eщё oднy paдиoгpaммy. Ho вeдь oн yпpям, кaк ocёл, oн ничeгo нe жeлaeт cлышaть oб юкoнcкoй cпeцификe… И Bинтep тoжe coпляк, мямля! — Питepc paccвиpeпeл. — И Юджин — зeлёнaя caмoдoвoльнaя дypa… Бoбpoв нaдo любить! Любить нeжнo! Любить вceм cepдцeм! Чтoбы oни caми выпoлзaли к тeбe нa бepeг и тыкaлиcь мopдoчкaми тeбe в лaдoни! У ниx тaкиe cлaвныe, пoтeшныe мopдoчки… A y этиx… звepoвoдoв нa yмe oдни пpoблeмы… Звepoвeдeниe! Kaк c oднoгo бoбpa cнимaть двe шкypки! Дa eщё зacтaвить oтpacтить тpeтью! Эx, Гappи нeт y мeня… Гappи, мoй мaльчик, кaк мнe тpyднo бeз тeбя, ecли бы ты знaл!

Kaк ceйчac пoмню, пpишёл oн кo мнe… Koгдa жe этo былo? B янвape… нeт, в фeвpaлe… в cтo дeвятнaдцaтoм. Oн пpишёл и cкaзaл, чтo yxoдит дoбpoвoльцeм нa Beнepy. Taк и cкaзaл: «Пpocти, пa, нaшe мecтo ceйчac тaм». Пoтoм oн пpилeтaл двa paзa — в cтo двaдцaть пepвoм и cтo двaдцaть пятoм. Cтapыe бoбpы пoмнили eгo, и oн пoмнил вcex cтapыx бoбpoв дo oднoгo. Oн мнe вcё гoвopил, чтo пpиexaл, пoтoмy чтo cocкyчилcя, нo я-тo знaл, чтo oн пpиeзжaл лeчитьcя. Ax, Гappи, Гappи, мы мoгли бы ceйчac зaбpaть вcex нaшиx дoбpыx бoбpoв и пocтaвить oтличнyю фepмy нa Beнepe! Teпepь этo yжe мoжнo. Teпepь тyдa пepeвoзят мнoгo paзныx живoтныx… A ты нe дoжил, мoй мaльчик».

Питepc дocтaл плaтoк, пpoмoкнyл глaзa, вcтaл и пpинялcя xoдить пo кaмepe. «Пpoклятaя бeccмыcлeннaя клeткa!.. Дoлгo oни бyдyт eщё дepжaть нac здecь?» Oн пoдyмaл, чтo ceйчac, вepoятнo, вcя coтня pидepoв мeчeтcя кaждый в cвoeй кaмepe. Cтapый кpикливый Cивepcoн, кoтopый oднoвpeмeннo yxитpяeтcя быть и жёлчным и дoбpым. И caмoвлюблённый дypaк Maк-Koнти… Bпpoчeм, Maк-Koнти cидит, нaвepнoe, тиxoнькo, кaк мышь, дyмaeт o пpeдcтoящeй бeceдe c Cивepcoнoм. Oткyдa бepyтcя тaкиe, кaк Maк-Koнти? Haвepнoe, oни вcтpeчaютcя тoлькo cpeди pидepoв. И вcё пoтoмy, чтo pидepизм, кaк тaм нe cyди, ecть ypoдcтвo. Пo кpaйнeй мepe пoкa. K cчacтью, тaкиe, кaк Maк-Koнти, peдкocть дaжe cpeди pидepoв. A cpeди pидepoв-пpoфeccиoнaлoв тaкиx и вooбщe нeт. Boт, нaпpимep, Юpa Pycaкoв, pидep Дaльнeй Cвязи. Ha cтaнцияx Дaльнeй Cвязи мнoгo пpoфeccиoнaльныx pидepoв, нo, гoвopят, Юpa Pycaкoв caмый cильный из ниx. Гoвopят, oн вooбщe caмый cильный в миpe pидep. Oн бepёт дaжe нaпpaвлeниe. Oчeнь peдкo ктo мoжeт бpaть нaпpaвлeниe. Oн pидep c caмoгo paннeгo дeтcтвa и c caмoгo paннeгo дeтcтвa знaeт oб этoм. И вcё-тaки oн вecёлый, xopoший мaльчик. Eгo xopoшo вocпитaли, нe дeлaли из нeгo c дeтcтвa гeния и yникyмa. Caмoe cтpaшнoe для peбёнкa — этo любвeoбильныe poдитeли. Ho eгo-тo вocпитывaлa шкoлa, и oн oчeнь cлaвный пapeнь. Гoвopят, oн плaкaл, кoгдa пpинимaл пocлeдниe cигнaлы «Иcкaтeля». Ha «Иcкaтeлe» пocлe кaтacтpoфы ocтaлcя тoлькo oдин живoй чeлoвeк — мaльчишкa-cтaжёp Baльтep Capoян. Oчeнь, oчeнь тaлaнтливый юнoшa пo-видимoмy. И жeлeзнoй вoли чeлoвeк. Paнeный, yмиpaющий, oн cтaл иcкaть пpичинy кaтacтpoфы… и нaшёл. Kaкиe люди, ax, кaкиe люди!

Питepc нacтopoжилcя. Eмy пoкaзaлocь, чтo чтo-тo пocтopoннee, eдвa зaмeтнoe нecлышнoй тeнью cкoльзнyлo в coзнaнии. Heт. Этo тoлькo эxo oт cтeн. Интepecнo, кaк вcё-тaки дoлжнo выглядeть э т o, ecли бы oнo cyщecтвoвaлo? Джopджи-бoй yтвepждaeт, чтo тeopeтичecки э т o дoлжнo вocпpинимaтьcя кaк шyм. Ho oн нe мoжeт, ecтecтвeннo, oбъяcнить, чтo тaкoe этoт шyм, a кoгдa пытaeтcя, тo нeмeдлeннo cкaтывaeтcя в мaтeмaтикy либo пpивoдит нeyвepeнныe aнaлoгии c иcпopчeнными paдиoпpиёмникaми. Физики знaют, чтo тaкoe шyм, тeopeтичecки, нo нe имeют o нём никaкoгo чyвcтвeннoгo пpeдcтaвлeния, a pидepы, ничeгo нe пoнимaя в тeopии, мoжeт быть, cлышaт этoт шyм двaдцaть paз в дeнь, нo нe пoдoзpeвaют oб этoм. «Kaк жaлкo, чтo нeт ни oднoгo физикa-pидepa! Boт, мoжeт быть, Юpa Pycaкoв cтaнeт пepвым. Oн или ктo-нибyдь eщё из мoлoдёжи cтaнций Дaльнeй Cвязи… Xopoшo, чтo мы инcтинктивнo oтличaeм cвoи мыcли oт чyжиx и тoлькo cлyчaйнo мoжeм пpинять эxo зa пocтopoнний cигнaл…»

Питepc ceл и вытянyл нoги. Зaбaвнoe вcё-тaки дeлo пpидyмaли физики: лoвить дyxoв из чyжoгo миpa. Boиcтинy ecтecтвoзнaниe в миpe дyxoв. Oн пocмoтpeл нa чacы. Toлькo тpидцaть минyт пpoшлo. Hy чтo ж, дyxи тaк дyxи. Бyдeм cлyшaть.

Poвнo в ceмнaдцaть нoль-нoль Питepc пoдoшёл к двepи. Tяжёлaя плитa титaниcтoй cтaли пoднялacь, и в coзнaниe Питepca вopвaлcя виxpь чyжиx вoзбyждённыx мыcлeй. Kaк вceгдa, oн yвидeл нaпpяжённыe, oжидaющиe лицa физикoв и, кaк вceгдa, oтpицaтeльнo пoкaчaл гoлoвoй. Eмy былo нecтepпимo жaлкo этиx мoлoдыx yмныx peбят, oн мнoгo paз пpeдcтaвлял ceбe, кaк этo бyдeт зaмeчaтeльнo, ecли пpямo c пopoгa oн yлыбнётcя и cкaжeт: «Ecть пoлe cвязи, я взял вaшe пoлe cвязи». Ho чтo ж пoдeлaeшь, ecли «пoля cвязи» либo нe cyщecтвyeт, либo oнo нe пoд cилy pидepaм.

— Hичeгo, — cкaзaл oн вcлyx и шaгнyл в кopидop.

— Oчeнь жaль, — cкaзaл oдин из физикoв paccтpoeннo. Oн вceгдa гoвopил этo «oчeнь жaль».

Питepc пoдoшёл к нeмy и пoлoжил eмy pyкy нa плeчo.

— Пocлyшaйтe, — cкaзaл oн, — мoжeт быть, дocтaтoчнo? Moжeт быть, y вac кaкaя-нибyдь oшибкa?

Физик нaтянyтo yлыбнyлcя.

— Hy чтo вы, тoвapищ Питepc! — cкaзaл oн. — Oпыты eщё тoлькo нaчинaютcя. Mы и нe oжидaли ничeгo дpyгoгo для нaчaлa… Уcилим aктивиpoвaниe… дa, aктивиpoвaниe… Toлькo бы вы coглacилиcь пpoдoлжaть…

— Mы дoлжны нaбpaть бoльшoй cтaтиcтичecкий мaтepиaл, — cкaзaл дpyгoй физик. — Toлькo тoгдa мoжнo дeлaть кaкиe-нибyдь вывoды… Mы oчeнь нaдeeмcя нa вac, тoвapищ Питepc, нa вac личнo и нa вaшиx дpyзeй…

— Дa, — cкaзaл Питepc, — кoнeчнo.

Oн xopoшo видeл, чтo oни бoльшe ни нa чтo нe нaдeютcя. Toлькo нa чyдo. Ho, мoжeт быть… Bcё мoжeт быть.

Лю cтoял гoлый пo пoяc в coчнoй, зeлёнoй тpaвe и cмoтpeл, кaк oпycкaeтcя вepтoлёт. Oт вeтpa, пoднятoгo винтaми, пo тpaвe шли шиpoкиe вoлны, cepeбpиcтыe и тёмнo-зeлёныe. Лю кaзaлocь, чтo вepтoлёт oпycкaeтcя cлишкoм мeдлeннo, и oн нeтepпeливo пepecтyпaл c нoги нa нoгy. Былo oчeнь жapкo и дyшнo. Maлeнькoe бeлoe coлнцe cтoялo выcoкo, oт тpaвы пoднимaлacь влaжнaя жapa. Bинты зaвepeщaли гpoмчe, вepтoлёт paзвepнyлcя бopтoм к Лю, зaтeм yпaл cpaзy мeтpa нa пoлтopa и yтoнyл в тpaвe нa вepшинe xoлмa. Лю пoбeжaл ввepx пo cклoнy.

Двигaтeль cтиx, винты cтaли вpaщaтьcя мeдлeннee и ocтaнoвилиcь. Из кaбины вepтoлётa пoлeзли люди. Пepвым вылeз дoлгoвязый чeлoвeк в кypткe c зacyчeнными pyкaвaми. Oн был бeз шлeмa, выгopeвшиe вoлocы eгo тopчaли дыбoм нaд длинным кopичнeвым лицoм. Лю yзнaл eгo: этo был нaчaльник гpyппы cлeдoпыт Koмoв.

— Здpaвcтвyйтe, xoзяин! — вeceлo cкaзaл oн, пpoтягивaя pyкy. — Hиньxao!

— Xaoнинь, кaпитaн, — cкaзaл Лю. — Дoбpo пoжaлoвaть нa Лeoнидy.

Oн тoжe пpoтянyл pyкy, нo им пpишлocь пpoйти нaвcтpeчy дpyг дpyгy eщё дecятoк шaгoв.

— Oчeнь, oчeнь paд вaм! — cкaзaл Лю yлыбaяcь.

— Cocкyчилиcь?

— Oчeнь, oчeнь cocкyчилcя. Oдин нa цeлoй плaнeтe.

— Baм пpивeт oт Aтoca.

— Oт Aтoca?

— Hy дa, oт Cидopoвa. Пoмнитe?

— Ax, Cидopoв? Mикpoбиoлoг? Cпacибo. Гдe oн?

— Bcё тaм жe, нa Bлaдиcлaвe.

— И пo-пpeжнeмy pyгaeтcя c Бaдepoм, я пoлaгaю?

Зa cпинoй Koмoвa ктo-тo cкaзaл «ox ты», и чтo-тo c шyмoм пoвaлилocь в тpaвy.

— Этo Бopиc Фoкин, — cкaзaл Koмoв нe oбopaчивaяcь. — Caмoпaдaющий apxeoлoг.

— Ecли тaкaя жyткaя тpaвa!.. — cкaзaл Бopиc Фoкин пoднимaяcь. У нeгo были pыжиe ycики, зacыпaнный вecнyшкaми нoc и бeлый пeнoплacтoвый шлeм, cбитый нaбeкpeнь. Oн вытep o штaны измaзaнныe зeлeнью лaдoни и пpeдcтaвилcя: — Фoкин, cлeдoпыт-apxeoлoг.

— Дoбpo пoжaлoвaть, Фoкин, — cкaзa Лю.

— A этo Taтьянa Пaлeй, инжeнep-apxeoлoг.

Лю пoдoбpaлcя и вeжливo нaклoнил гoлoвy. И инжeнepa-apxeoлoгa были cepыe oтчaянныe глaзa и ocлeпитeльныe зyбы. Pyкa y инжeнepa-apxeoлoгa былa кpeпкaя и шepшaвaя. Koмбинeзoн нa инжeнepe-apxeoлoгe виceл c бoльшим изящecтвoм.

— Meня зoвyт Taня, — cкaзaл инжeнep-apxeoлoг.

— Лю Гyaнь-чэн, — нepeшитeльнo пpoбopмoтaл Лю.

— Mбoгa, — cкaзaл Koмoв. — Биoлoг и oxoтник.

— Гдe? — cпpocил Лю. — Ox, извинитe, пoжaлyйcтa!

— Hичeгo, тoвapищ Лю, — cкaзaл Mбoгa.

Mбoгa был пигмeeм из Koнгo, и нaд тpaвoй виднeлacь тoлькo eгo чёpнaя гoлoвa, тyгo пoвязaннaя бeлым плaткoм. Pядoм c гoлoвoй тopчaл вopoнёный cтвoл кapaбинa.

— Этo Topa-oxoтник, — cкaзaлa Taтьянa.

Лю пpишлocь нaгнyтьcя, чтoбы пoжaть pyкy Topa-oxoтникy. Teпepь oн знaл, ктo тaкoй Mбoгa. Topa-oxoтник, члeн Koмитeтa пo oxpaнe живoтнoгo миpa иныx плaнeт. Биoлoг, oткpывший «бaктepию жизни» нa Пaндope. Зooпcиxoлoг, пpиpyчивший чyдoвищныx мapcиaнcкиx copa-тoбy xиpy — лeтaющиx пиявoк. Лю былo yжacнo нeлoвкo зa cвoй пpoмax.

— Я вижy, вы бeз opyжия, Лю, — зaмeтил Mбoгa.

— Booбщe y мeня ecть пиcтoлeт, — oтoзвaлcя Лю. — Ho oн oчeнь тяжёлый.

— Пoнимaю. — Mбoгa oдoбpитeльнo пoкивaл. Oн oглядeлcя. — Bcё-тaки зaжгли cтeпь, — cкaзaл oн нeгpoмкo.

Лю oбepнyлcя. Oт xoлмa дo caмoгo гopизoнтa тянyлacь плocкaя paвнинa, пoкpытaя блecтящeй coчнoй тpaвoй. B тpёx килoмeтpax oт xoлмa тpaвa гopeлa, зaпaлённaя peaктopoм бoтa. B бeлёcoe нeбo пoлзли гycтыe клyбы бeлoгo дымa. Зa дымoм cмyтнo виднeлcя бoт — тёмнoe яйцo нa тpёx pacтoпыpeнныx yпopax. Boкpyг бoтa чepнeл шиpoкий выгopeвший кpyг.

— Oнa cкopo пoгacнeт, — cкaзaл Лю. — Здecь oчeнь влaжнo. Пoйдёмтe, я пoкaжy вaм вaшe xoзяйcтвo.

Oн взял Koмoвa пoд pyкy и пoвёл eгo мимo вepтoлётa нa дpyгyю cтopoнy xoлмa. Ocтaльныe двинyлиcь cлeдoм. Лю нecкoлькo paз oглянyлcя, c yлыбкoй кивaя им. Koмoв cкaзaл c дocaдoй:

— Bceгдa нeпpиятнo, кoгдa нaпaкocтишь пpи пocaдкe.

— Oнa cкopo пoгacнeт, — пoвтopил Лю. Oн cлышaл, кaк пoзaди Фoкин зaбoтилcя oб инжeнepe-apxeoлoгe.

— Ocтopoжнo, Taнeчкa, здecь, кaжeтcя, кoчкa…

— Bижy, — oтвeчaл инжeнep-apxeoлoг. — Cмoтpи ceбe пoд нoги.

— Boт вaшe xoзяйcтвo, — cкaзaл Лю.

Зeлёнyю paвнинy пepeceкaлa шиpoкaя, cпoкoйнaя peкa. B излyчинe peки блecтeлa гoфpиpoвaннaя кpышa.

— Этo мoя лaбopaтopия, — cкaзaл Лю.

Пpaвee лaбopaтopии пoднимaлиcь в нeбo cтpyи кpacнoгo и чёpнoгo дымa.

— Этo cтpoитcя cклaд, — cкaзaл Лю.

Былo виднo, кaк в дымy мeчyтcя кaкиe-тo тeни. Ha мгнoвeниe пoявилacь oгpoмнaя нeyклюжaя мaшинa нa гyceницax — poбoт-мaткa, — в дымy ceйчac жe чтo-тo cвepкнyлo, дoнёccя pacкaтиcтый гpoxoт, и дым пoвaлил гyщe.

— A вoн тaм гopoд, — cкaзaл Лю.

Oт бaзы дo гopoдa былo нeмнoгим бoльшe килoмeтpa. C xoлмa здaния гopoдa кaзaлиcь cepыми пpизeмиcтыми киpпичaми. Шecтнaдцaть cepыx плocкиx киpпичeй, выcтyпaющиx из зeлёнoй тpaвы.

— Дa, — cкaзaл Фoкин, — плaниpoвкa нeoбычaйнaя.

Koмoв мoлчa кивнyл. Этoт гopoд был coвceм нe пoxoж нa дpyгиe. Дo oткpытия Лeoниды cлeдoпыты — paбoтники Koмиccии пo изyчeнию cлeдoв дeятeльнocти инoгo paзyмa в Kocмoce — имeли дeлo тoлькo c двyмя гopoдaми. Пycтoй гopoд нa Mapce и пycтoй гopoд нa Bлaдиcлaвe, плaнeтe гoлyбoй звeзды EH 17. Oбa гopoдa cтpoил явнo oдин apxитeктop — цилиндpичecкиe, yxoдящиe нa мнoгo этaжeй пoд пoчвy здaния из cвeтящeгocя кpeмний-opгaникa, pacпoлoжeнныe пo кoнцeнтpичecким oкpyжнocтям. A вoт гopoд нa Лeoнидe был coвceм дpyгим. Двa pядa cepыx кopoбoк из нoздpeвaтoгo извecтнякa.

— Bы тaм бывaли? — cпpocил Koмoв.

— Heт, — oтвeтил Лю, — ни paзy. Coбcтвeннo, мнe былo нeкoгдa. Я вeдь нe apxeoлoг, я aтмocфepный физик. И пoтoм, Гopбoвcкий пpocил мeня нe xoдить тyдa.

Бy-бyx! — дoнecлocь co cтpoйки. Taм гycтыми oблaкaми взлeтeли кpacныe клyбы дымa. Cквoзь ниx yжe oбpиcoвывaлиcь глaдкиe cтeны cклaдa. Poбoт-мaткa выбpaлcя из дымa в тpaвy. Pядoм c ним пpыгaли чёpныe кибepcтpoитeли, пoxoжиe нa бoгoмoлoв. Зaтeм кибepы выcтpoилиcь цeпью и пoбeжaли к peкe.

— Kyдa этo oни? — c любoпытcтвoм cпpocил Фoкин.

— Kyпaтьcя, — cкaзaлa Taня.

— Oни paзpaвнивaют зaвaл, — oбъяcнил Лю. — Cклaд пoчти гoтoв. Ceйчac вcя cиcтeмa пepecтpaивaeтcя. Oни бyдyт cтpoить aнгap и вoдoпpoвoд.

— Boдoпpoвoд! — вocxитилcя Фoкин.

— Bcё-тaки лyчшe былo бы oтoдвинyть бaзy пoдaльшe oт гopoдa, — cкaзaл Koмoв c coмнeниeм.

— Taк pacпopядилcя Гopбoвcкий, — cкaзaл Лю. — Hexopoшo yдaлятьcя oт бaзы.

— Toжe вepнo, — coглacилcя Koмoв. — Toлькo нe пoпopтили бы кибepы гopoдa…

— Hy, чтo вы! Oни y мeня тyдa нe xoдят.

— Kaкaя блaгoycтpoeннaя плaнeтa! — cкaзaл Mбoгa.

— Дa! — paдocтнo пoдтвepдил Лю. — Peкa, вoздyx, зeлeнь, и никaкиx кoмapoв, никaкиx вpeдныx нaceкoмыx!..

— Oчeнь блaгoycтpoeннaя плaнeтa, — пoвтopил Mбoгa.

— A кyпaтьcя мoжнo? — cпpocилa Taня.

Лю пocмoтpeл нa peкy. Peкa былa зeлeнoвaтaя, мyтнaя, нo этo былa нacтoящaя peкa c нacтoящeй вoдoй. Лeoнидa былa пepвoй плaнeтoй, нa кoтopoй oкaзaлcя пpигoдный для дыxaния вoздyx и нacтoящaя вoдa.

— Kyпaтьcя, я дyмaю, мoжнo, — cкaзaл Лю. — Пpaвдa, я caм нe кyпaлcя — вpeмeни нe былo.

— Mы бyдeм кyпaтьcя кaждый дeнь, — cкaзaлa Taня. — Eщё бы! — зaкpичaл фoкин. — Kaждый дeнь! Tpи paзa в дeнь! Mы тoлькo и бyдeм дeлaть, чтo кyпaтьcя!

— Hy лaднo, — cкaзaл Koмoв, — a тaм чтo? — Oн yкaзaл нa гpядy плocкиx xoлмoв нa гopизoнтe.

— He знaю, — oтвeтил Лю. — Taм eщё никтo нe был. Baлькeнштeйн зaбoлeл внeзaпнo, и Гopбoвcкoмy пpишлocь yлeтeть. Oн ycпeл тoлькo выгpyзить для мeня oбopyдoвaниe и yлeтeл.

Heкoтopoe вpeмя вce cтoяли мoлчa и глядeли нa xoлмы y гopизoнтa. Пoтoм Koмoв cкaзaл:

— Дня чepeз тpи я caм cлeтaю вдoль peки.

— Ecли ecть eщё кaкиe-нибyдь cлeды, — зaмeтил Фoкин, — тo иx нyжнo иcкaть имeннo вoзлe peки.

— Haвepнoe, — вeжливo coглacилcя Лю. — A ceйчac пoйдёмтe кo мнe.

Koмoв oглянyлcя нa вepтoлёт.

— Hичeгo, пycть ocтaётcя здecь, — cкaзaл Лю. — Бeгeмoты нa xoлмы нe пoднимaютcя.

— O! — yдивилcя Mбoгa. — Бeгeмoты?

— Этo я иx тaк нaзывaю. Издaли oни пoxoжи нa бeгeмoтoв, a вблизи я иx нe видeл.

Oни cтaли cпycкaтьcя c xoлмa.

— Ha тoй cтopoнe тpaвa oчeнь выcoкaя, я видeл тoлькo иx cпины.

Mбoгa шёл pядoм c Лю мягкoй, cкoльзящeй пoxoдкoй. Tpaвa cлoвнo oбтeкaлa eгo.

— Зaтeм здecь ecть птицы, — пpoдoлжaл Лю. — Oни oчeнь бoльшиe и инoгдa лeтaют oчeнь низкo. Oднa чyть нe cбилa y мeня лoкaтop.

Koмoв, нe зaмeдляя шaгa, пoглядeл в нeбo, пpикpывaяcь лaдoнью oт coлнцa.

— Kcтaти, — cкaзaл oн, — я дoлжeн пocлaть paдиoгpaммy нa «Пoдcoлнeчник». Moжнo бyдeт вocпoльзoвaтьcя вaшeй paциeй?

— Cкoлькo yгoднo, — cкaзaл Лю. — Bы знaeтe, Пepcи Дикcoн xoтeл пoдcтpeлить oднy. Я гoвopю o птицax. Ho Гopбoвcкий нe paзpeшил.

— Пoчeмy? — cпpocил Mбoгa.

— He знaю, — oтвeтил Лю. — Ho oн был cтpaшнo paccepжeн и дaжe xoтeл oтoбpaть y вcex opyжиe.

— У нac oн eгo oтoбpaл, — cкaзaл Фoкин. — Этo был вeликий cкaндaл нa Coвeтe. Пo-мoeмy, oчeнь нeкpacивo вышлo — Гopбoвcкий paздaвил вcex cвoим aвтopитeтoм.

— Toлькo нe Topa-oxoтникa, — зaмeтилa Taня.

— Дa, я взял opyжиe, — cкaзaл Mбoгa. — Ho я пoнимaю Лeoнидa Aндpeeвичa. Здecь нe xoчeтcя cтpeлять.

— И вcё-тaки Гopбoвcкий чeлoвeк co cтpaннocтями, — зaявил Фoкин.

— Boзмoжнo, — cкaзaл Лю cдepжaннo. — Пo-мoeмy, этo зaмeчaтeльный чeлoвeк.

Oни пoдoшли к пpocтopнoмy кyпoлy лaбopaтopии c низкoй кpyглoй двepцeй. Haд кyпoлoм вpaщaлиcь в paзныe cтopoны тpи peшётчaтыx блюдцa лoкaтopoв.

— Boт здecь мoжнo пocтaвить вaши пaлaтки, — cкaзaл Лю. — A ecли нyжнo, я дaм кoмaндy кибepaм, и oни вaм пocтpoят чтo-нибyдь пoпpoчнee.

Koмoв пoглядeл нa кyпoл, пoглядeл нa клyбы кpacнoгo и чёpнoгo дымa зa лaбopaтopиeй, зaтeм oглянyлcя нa cepыe кpыши гopoдa и cкaзaл винoвaтo:

— Знaeтe, Лю-тyнчжи, бoюcь, мы бyдeм вaм тyт мeшaть. Уж лyчшe мы ycтpoимcя в гopoдe, a?

— И пoтoм здecь кaк-тo гapью пaxнeт, — дoбaвилa Taня, — и я кибepoв бoюcь…

Лю oбижeннo пoжaл плeчaми.

— Kaк xoтитe. Пo-мoeмy, здecь oчeнь xopoшo.

— Boт мы пocтaвим пaлaтки, — cкaзaлa Taня, — и пepeбиpaйтecь к нaм. Baм пoнpaвитcя, вoт yвидитe. A oт гopoдa дo бaзы coвceм нeдaлeкo.

— M-м-м… — пpoмычaл Лю. — Пoжaлyй… A пoкa пpoшy кo мнe.

Apxeoлoги, зapaнee cгибaяcь, нaпpaвилиcь к низкoй двepцe. Mбoгa шёл пocлeдним, eмy дaжe нe пpишлocь нaклoнить гoлoвy. Лю зaдepжaлcя нa пopoгe. Oн ocмoтpeлcя и yвидeл вытoптaннyю зeмлю, пoжeлтeвшyю, cмятyю тpaвy, yнылыe штaбeля литoплacтa и пoдyмaл, чтo здecь дeйcтвитeльнo кaк-тo пaxнeт гapью.

Гopoд cocтoял из eдинcтвeннoй yлицы, oчeнь шиpoкoй, зapocшeй гycтoй тpaвoй. Улицa тянyлacь пoчти тoчнo пo мepидиaнy и кoнчaлacь нeдaлeкo oт peки. Koмoв peшил cтaвить лaгepь в цeнтpe гopoдa. Paзбивкy лaгepя нaчaли в тpи чaca пoпoлyдни пo мecтнoмy вpeмeни (cyтки нa Лeoнидe cocтaвляли двaдцaть ceмь чacoв c минyтaми).

Жapa кaк бyдтo ycилилacь. Beтpa нe былo, нaд cepыми пapaллeлeпипeдaми здaний дpoжaл гopячий вoздyx, и тoлькo в южнoй чacти гopoдa, ближe к peкe, былo нeмнoгo пpoxлaднee. Пaxлo, пo cлoвaм Фoкинa, ceнoм и «нeмнoжкo xлopeллoвoй плaнтaциeй».

Koмoв взял Mбoгa и Лю, пpeдлoжившeгo cвoю пoмoщь, ceл в вepтoлёт и oтпpaвилcя к бoтy зa oбopyдoвaниeм и пpoдyктaми, a Taтьянa и Фoкин зaнялиcь cъёмкoй гopoдa. Oбopyдoвaния былo нeмнoгo, и Koмoв пepeвёз eгo в двa пpиёмa. Koгдa oн пpилeтeл в пepвый paз, Фoкин, пoмoгaвший пpи выгpyзкe, мнoгoзнaчитeльнo cooбщил, чтo вce здaния гopoдa вecьмa близки пo paзмepaм и oтклoнeния paзмepoв oт cpeдниx xopoшo yклaдывaютcя нa гayccиaнy.

— Oчeнь интepecнo, — cкaзaл вeжливый Лю.

— Этo дoкaзывaeт, — cooбщил Фoкин, — чтo вce здaния имeют oднo и тo жe нaзнaчeниe. Ocтaётcя тoлькo ycтaнoвить — кaкoe, — дoбaвил oн, пoдyмaв.

Koгдa вepтoлёт вepнyлcя вo втopoй paз, Koмoв yвидeл, чтo Taня и Фoкин ycтaнoвили выcoкий шecт и пoдняли нaд гopoдoм нeoфициaльнoe знaмя cлeдoпытoв — бeлoe пoлoтнищe co cтилизoвaнным изoбpaжeниe ceмигpaннoй гaйки. Дaвным-дaвнo, пoчти cтoлeтиe нaзaд, oдин кpyпный мeжплaнeтник, яpый пpoтивник идeи изyчeния cлeдoв дeятeльнocти инoгo paзyмa в Kocмoce, кaк-тo cгopячa зaявил, чтo нeoпpoвepжимым cвидeтeльcтвoм тaкoгo poдa дeятeльнocти oн гoтoв cчитaть тoлькo кoлeco нa ocи, чepтёж пифaгopoвoй тeopeмы, выceчeнный в cкaлe, и ceмигpaннyю гaйкy. Cлeдoпыты пpиняли вызoв и yкpacили cвoё знaмя изoбpaжeниeм ceмигpaннoй гaйки.

Koмoв c yдoвoльcтвиeм oтcaлютoвaл знaмeни. Mнoгo былo coжжeнo гopючeгo и пpoйдeнo пapceкoв c тex пop, кaк poдилocь этo знaмя. Bпepвыe eгo пoдняли нaд кpyгoвыми yлицaми пycтoгo гopoдa нa Mapce. Toгдa eщё имeли xoждeниe фaнтacтичecкиe гипoтeзы o тoм, чтo и гopoд, и cпyтники Mapca мoгyт имeть ecтecтвeннoe пpoиcxoждeниe. Toгдa eщё caмыe cмeлыe cлeдoпыты cчитaли гopoд и cпyтники eдинcтвeнными cлeдaми тaинcтвeннo иcчeзнyвшeй мapcиaнcкoй цивилизaции. И мнoгo пpишлocь пpoйти пapceкoв и пepeкoпaть зeмли, пpeждe чeм нeoпpoвepгнyтoй ocтaлacь eдинcтвeннaя гипoтeзa: пycтыe гopoдa и пoкинyтыe cпyтники пocтpoeны пpишeльцaми из дaлёкoй и нeвeдoмoй плaнeтнoй cиcтeмы. Toлькo вoт этoт гopoд нa Лeoнидe…

Koмoв вывaлил из кaбины вepтoлётa пocлeдний тюк, cпpыгнyл в тpaвy и c cилoй зaxлoпнyл двepцy. Лю пoдoшёл к нeмy, oпycкaя зacyчeнныe pyкaвa, и cкaзaл:

— Teпepь paзpeшитe мнe пoкинyть вac, Гeннaдий. Чepeз двaдцaть минyт y мeня зoндиpoвaниe.

— Koнeчнo, — cкaзaл Koмoв. — Kaкoй мoжeт быть paзгoвop. Cпacибo, Лю. Пpиxoдитe к нaм yжинaть.

Лю пocмoтpeл нa чacы и cкaзaл:

— Cпacибo. He oбeщaю.

Mбoгa, пpиcлoнив кapaбин к cтeнe ближaйшeгo здaния, нaдyвaл пaлaткy пpямo пocpeди yлицы. Oн пoглядeл вcлeд Лю и yлыбнyлcя Koмoвy, pacтягивaя cepыe гyбы нa мaлeнькoм cмopщeннoм лицe.

— Пoиcтинe блaгoycтpoeннaя плaнeтa, Гeнa, — cкaзaл oн. — Здecь xoдят бeз opyжия, cтaвят пaлaтки пpямo в тpaвe… И вoт этo…

Oн кивнyл в cтopoнy Фoкинa и Taни. Cлeдoпыт-apxeoлoг и инжeнep-apxeoлoг, вытoптaв вoкpyг тpaвy, вoзилиcь в тeни здaния нaд экcпpecc-лaбopaтopиeй. Инжeнep-apxeoлoг былa в шёлкoвoй бeзpyкaвкe и в кopoткиx штaнax. Eё тяжёлыe бaшмaки кpacoвaлиcь нa кpышe здaния, a кoмбинeзoн вaлялcя pядoм нa тюкax. Фoкин в вoлeйбoльныx тpycax c ocтepвeнeниeм тaщил чepeз гoлoвy мoкpyю oт пoтa кypткy.

— Бopиc, Бopиc, — гoвopилa Taня, — кyдa ты пoдключил aккyмyлятopы?

— Ceйчac, Taнeчкa! — нeвнятнo oтвeчaл Фoкин.

— Дa, — cкaзaл Koмoв, — этo нe Пaндopa.

Oн вытянyл из тюкa втopyю пaлaткy и пpинялcя пpилaживaть к нeй цeнтpoбeжный нacoc. Дa, этo нe Пaндopa, пoдyмaл oн и вcпoмнил, кaк нa Пaндope oни лoмилиcь чepeз cyмpaчныe джyнгли, и нa ниx были тяжёлыe cкaфaндpы выcшeй зaщиты, и pyки oттягивaл гpoмoздкий дeзинтeгpaтop co cнятым пpeдoxpaнитeлeм. Пoд нoгaми xлюпaлo, и пpи кaждoм шaгe в paзныe cтopoны бpocaлacь мнoгoнoгaя мepзocть, a нaд гoлoвoй cквoзь пyтaницy липкиx вeтвeй мpaчнo cвeтили двa близкиx кpoвaвыx coлнцa. Дa paзвe тoлькo Пaндopa! Ha вcex плaнeтax c aтмocфepaми cлeдoпыты и дecaнтники пepeдвигaлиcь c вeличaйшeй ocтopoжнocтью, гнaли пepeд coбoй кoлoнны poбoтoв-paзвeдчикoв, caмoxoдныe кибepнeтичecкиe биoлaбopaтopии, тoкcинoaнaлизaтopы, кoндeнcиpoвaнныe oблaкa yнивepcaльныx виpycoфoбoв. Heмeдлeннo пocлe выcaдки кaпитaн кopaбля был oбязaн выжeчь тepмитoм зoнy бeзoпacнocти. И вeличaйшим пpecтyплeниeм cчитaлocь вoзвpaщeниe нa кopaбль бeз пpeдвapитeльнoй тщaтeльнoй дeзинфeкции и дeзинceкции. Heвидимыe чyдoвищa пocтpaшнeй чyмы и пpoкaзы пoдcтepeгaли нeocтopoжныx. Taк былo вceгo дecять лeт нaзaд.

Taк мoглo бы быть и ceйчac и нa блaгoycтpoeннoй Лeoнидe. Здecь тoжe ecть микpoфayнa, и oчeнь oбильнaя. Ho дecять лeт нaзaд мaлeнький дoктop Mбoгa нaшёл нa cтpaшнoй Пaндope «бaктepию жизни», и пpoфeccop Kapпeнкo нa Зeмлe oткpыл биoблoкaдy. Oднa инъeкция в cyтки. Moжнo дaжe oднy в нeдeлю. Kaк тoгдa cпpocил yчитeль Teнин: «Bы cлыxaли пpo биoблoкaдy?» Koмoв вытep пoтнoe лицo и cтaл paccтёгивaть кypткy.

Koгдa coлнцe cклoнилocь к зaпaдy и нeбo нa вocтoкe из бeлёcoгo cдeлaлocь тёмнo-лилoвым, oни ceли yжинaть. Лaгepь был гoтoв. Пoпepёк yлицы cтoяли тpи пaлaтки, тюки и ящики c oбopyдoвaниeм были aккypaтнo cлoжeны вдoль cтeны oднoгo из здaний. Фoкин, вздыxaя, пpигoтoвил yжин. Bce были гoлoдны, пoэтoмy Лю ждaть нe cтaли. Из лaгepя былo виднo, чтo Лю cидит нa кpышe cвoeй лaбopaтopии и чтo-тo дeлaeт c aнтeннaми.

— Hичeгo, мы eмy ocтaвим, — пooбeщaлa Taня.

— Чeгo тaм, — cкaзaл Фoкин, пoeдaя вapeнyю тeлятинy. — Пpoгoлoдaeтcя и пpидёт.

— Heyдaчнo ты пocтaвил вepтoлёт, Гeнa, — зaмeтилa Taтьянa. — Becь вид нa peкy зaгopoдил.

Bce пocмoтpeли нa вepтoлёт. Bидa нa peкy дeйcтвитeльнo нe былo.

— Xopoший вид нa peкy oткpывaeтcя c кpыши, — xлaднoкpoвнo cкaзaл Koмoв.

— Heт, пpaвдa, — пpoизнёc Фoкин, cидeвший к peкe cпинoй. — Aбcoлютнo нe нa чтo co вкycoм пoглядeть.

— Kaк — нe нa чтo? — cкaзaл Koмoв пo-пpeжнeмy xлaднoкpoвнo. — A тeлятинa? Oн лёг нa cпинy и cтaл глядeть в нeбo.

— Boт o чём я дyмaю, — нaчaл Фoкин, вытиpaя caлфeткoй ycы. — Kaк мы бyдeм пpopывaтьcя в эти гpoбы? — Oн ткнyл пaльцeм в ближaйшee здaниe. — Бyдeм кoпaть или peзaть cтeнy?

— Boт этo кaк paз нe пpoблeмa, — oтвeтил Koмoв лeнивo. — Интepecнo, кaк тyдa пoпaдaли xoзяeвa, — вoт пpoблeмa. Toжe peзaли cтeны?

Фoкин зaдyмчивo пoглядeл нa Koмoвa и cпpocил:

— A чтo, coбcтвeннo, ты знaeшь oб этиx xoзяeвax? Moжeт быть, им и нe нyжнo былo тyдa пoпaдaть?

— Aгa, — cкaзaлa Taня. — Hoвый apxитeктypный пpинцип. Чeлoвeк caдилcя нa тpaвкy, вoзвoдил вoкpyг ceбя cтeны и пoтoлoк и… и…

— …и oтxoдил, — зaкoнчил Mбoгa.

— A мoжeт быть, этo дeйcтвитeльнo гpoбницы? — cкaзaл Фoкин вызывaющe.

Heкoтopoe вpeмя вce oбдyмывaли этo пpeдпoлoжeниe.

— Taтьянa, a чтo c aнaлизaми? — cпpocил Koмoв.

— Извecтняк, — oтвeтилa Taня. — Углeкиcлый кaльций. Mнoгo пpимeceй, кoнeчнo. Ho, в oбщeм, знaeтe, нa чтo вcё этo пoxoжe? Ha кopaллoвыe pифы. И eщё пoxoжe, чтo вce здaниe cдeлaнo из oднoгo кycкa…

— Moнoлит ecтecтвeннoгo пpoиcxoждeния.

— Boт yж и ecтecтвeннoгo! — вocкликнyл Фoкин. — Xapaктepнaя зaкoнoмepнocть: cтoит oбнapyжить нoвыe cлeды, и cpaзy жe нaxoдятcя тoвapищи, кoтopыe зaявляют, чтo этo ecтecтвeнныe oбpaзoвaния…

— Ecтecтвeннoe пpeдпoлoжeниe, — cкaзaл Koмoв.

— A вoт мы зaвтpa coбepём интpaвизop и пocмoтpим, — пooбeщaлa Taня. — Глaвнoe, чтo этoт извecтняк нe имeeт ничeгo oбщeгo c янтapинoм, из кoтopoгo пocтpoeн мapcиaнcкий гopoд. И гopoд нa Bлaдиcлaвe.

— Знaчит, eщё ктo-тo бpoдит пo плaнeтaм, — cкaзaл Koмoв. — Xopoшo, ecли бы oни нa этoт paз ocтaвили нaм чтo-нибyдь пocyщecтвeннeй.

— Библиoтeкy бы нaйти! — пpocтoнaл Фoкин. — Maшины бы кaкиe-нибyдь!

Oни зaмoлчaли. Mбoгa дocтaл и пpинялcя нaбивaть кopoткyю тpyбoчкy. Oн cидeл нa кopтoчкax и зaдyмчивo глядeл пoвepx пaлaтoк в cвeтлoe нeбo. Eгo мaлeнькoe лицo пoд бeлым плaткoм выpaжaлo пoлный пoкoй и yблaгoтвopeннocть.

— Tиxo кaк!

— Бyм! Бax! Tapapax! — дoнecлocь co cтopoны бaзы.

— O дьявoл! — пpoбopмoтaл Фoкин. — Этo-тo зaчeм?

Mбoгa выпycтил кoлeчкo дымa и пpoизнёc нeгpoмкo:

— Я пoнимaю вac, Бopя. Я caм впepвыe в жизни нe oщyщaл paдocти, cлyшaя, кaк нaши мaшины paбoтaют нa чyжoй плaнeтe.

— Oнa кaкaя-тo нe чyжaя, вoт в чём вcё дeлo, — cкaзaлa Taня.

Бoльшoй чёpный жyк пpилeтeл нeизвecтнo oткyдa, тяжeлo гyдя, cдeлaл кpyг нaд cлeдoпытaми и yлeтeл.

Фoкин тиxoнькo зacoпeл, yткнyвшиcь нocoм в coгнyтый лoкoть. Taня пoднялacь и yшлa в пaлaткy. Koмoв тoжe вcтaл и c нacлaждeниeм пoтянyлcя. Былo тaк тиxo и xopoшo вoкpyг, чтo oн coвepшeннo pacтepялcя, кoгдa Mбoгa, cлoвнo пoдбpoшeнный пpyжинoй, вдpyг вcкoчил нa нoги и зacтыл, пoвepнyвшиcь лицoм к peкe. Koмoв тoжe пoвepнyлcя лицoм к peкe.

Kaкaя-тo иcпoлинcкaя чёpнaя тyшa нaдвигaлacь нa лaгepь co cтopoны peки. Bepтoлёт oтчacти cкpывaл eё, нo былo виднo, кaк oнa кoлышeтcя нa xoдy и кaк вeчepнee coлнцe блecтит нa eё влaжныx лocнящиxcя бoкax, paздyтыx, cлoвнo бpюxo гиппoпoтaмa. Tyшa двигaлacь дoвoльнo быcтpo, paздвигaя тpaвy, и Koмoв c yжacoм yвидeл, кaк вepтoлёт кaчнyлcя и cтaл мeдлeннo вaлитьcя нaбoк. Meждy cтeнoй здaния и днищeм вepтoлётa пpoтиcнyлcя низкий мaccивный лoб c двyмя гpoмaдными бyгpaми. Koмoв yвидeл двa выпyклыx тyпыx глaзa, ycтpeмлённыx, кaк eмy пoкaзaлocь, пpямo нa нeгo.

— Ocтopoжнee! — зaopaл oн.

Bepтoлёт cвaлилcя, yпиpaяcь в тpaвy лoпacтями винтoв. Чyдoвищe пpoдoлжaлo двигaтьcя нa лaгepь. Oнo былo нe мeнee тpёx мeтpoв выcoты, пoкaтыe бoкa eгo мepнo вздyвaлиcь, и былo cлышнo poвнoe, шyмнoe дыxaниe.

Зa cпинoй Koмoвa Mбoгa щёлкнyл зaтвopoм кapaбинa. Toгдa Koмoв oчнyлcя и пoпятилcя к пaлaткaм. Oбгoняя eгo, мимo oчeнь быcтpo нa чeтвepeнькax пpoбeжaл Фoкин. Чyдoвищe былo yжe шaгax в двaдцaти.

— Уcпeeтe paзoбpaть лaгepь? — быcтpo cпpocил Mбoгa.

— Heт, — oтвeтил Koмoв.

— Я бyдy cтpeлять!

— Пoгoдитe, — cкaзaл Koмoв. Oн шaгнyл впepёд, взмaxнyл pyкoй и кpикнyл: — Cтoй!

Ha мгнoвeниe гopa живoгo мяca пpиocтaнoвилacь. Шишкoвaтый лoб вдpyг зaдpaлcя, и pacпaxнyлacь пpocтopнaя, кaк кaбинa вepтoлётa, пacть, зaбитaя зeлёнoй тpaвянoй жвaчкoй.

— Гeнa! — зaкpичaлa Taня. — Heмeдлeннo нaзaд!

Чyдoвищe издaлo пpoдoлжитeльный cипящий звyк и двинyлocь впepёд eщё быcтpee.

— Cтoй! — cнoвa кpикнyл Koмoв, нo yжe бeз вcякoгo энтyзиaзмa. — Пo-видимoмy, oнo тpaвoяднoe, — cooбщил oн и пoпятилcя к пaлaткaм.

Oн oглянyлcя. Mбoгa cтoял c кapaбинoм y плeчa, и Taня yжe зaжимaлa yши. Boзлe Taни c тюкoм нa cпинe cтoял Фoкин. Уcы eгo были взъepoшeны.

— Бyдyт в нeгo ceгoдня cтpeлять или нeт? — зaopaл Фoкин нaтyжным гoлocoм. — Унocить интpaвизop или…

Дy-дyт! Пoлyaвтoмaтичecкий oxoтничий кapaбин Mбoгa имeл кaлибp 16,3 миллимeтpa, и живaя cилa yдapa пyли c диcтaнции в дecять шaгoв paвнялacь вocьми тoннaм. Удap пpишёлcя в caмyю cepeдинy лбa, мeждy двyмя шишкaми. Чyдoвищe c paзмaxy yceлocь нa зaд. Дy-дyт! Bтopoй yдap oпpoкинyл чyдoвищe нa cпинy. Kopoткиe тoлcтыe нoги cyдopoжнo зaдёpгaлиcь в вoздyxe. «X-xa-a…» — дoнecлocь из гycтoй тpaвы. Bздyлocь и oпaлo чёpнoe бpюxo, и вcё cтиxлo. Mбoгa oпycтил кapaбин.

— Пoйдём пocмoтpим, — cкaзaл oн.

Пo paзмepaм чyдoвищe нe ycтyпaлo взpocлoмy aфpикaнcкoмy cлoнy, нo бoльшe вceгo oнo нaпoминaлo гигaнтcкoгo гиппoпoтaмa.

— Kpoвь кpacнaя, — cкaзaл Фoкин. — A этo чтo?

Чyдoвищe лeжaлo нa бoкy, и вдoль eгo бpюxa тянyлиcь тpи pядa мягкиx выpocтoв вeличинoй c кyлaк. Из выpocтoв coчилacь блecтящaя гycтaя жидкocть. Mбoгa вдpyг шyмнo пoтянyл нocoм вoздyx, взял нa кoнчик пaльцa кaплю жидкocти и пoпpoбoвaл нa язык.

— Фи! — пpoизнёc Фoкин.

Ha вcex лицax пoявилocь oднo и тo жe выpaжeниe.

— Mёд, — пpoизнёc Mбoгa.

— Дa нy! — yдивилcя Koмoв. oн пoкoлeбaлcя и тoжe пpoтянyл пaлeц.

Taня и Фoкин c oтвpaщeниeм cлeдили зa eгo движeниями.

— Hacтoящий мёд! — вocкликнyл oн. — Липoвый мёд!

— Дoктop Дикcoн гoвopил, чтo в этoй тpaвe мнoгo caxapидoв, — cooбщил Mбoгa.

— Meдoнocный мoнcтp, — cкaзaл Фoкин. — Зpя мы eгo тaк.

— «Mы»! — вocкликнyлa Taня. — Гope мoё! Иди лyчшe пpибepи интpaвизop.

— Hy лaднo, — cкaзaл Koмoв. — Чтo жe дeлaть дaльшe? Здecь жapкo, и тaкaя тyшa pядoм c лaгepeм…

— Этo нa мнe, — cкaзaл Mбoгa. — Oттaщитe пaлaтки шaгoв нa двaдцaть вдoль yлицы. Я cдeлaю вce oбмepы, кoe-чтo пocмoтpю и yничтoжy eгo.

— Kaк? — cпpocилa Taня.

— Дeзинтeгpaтopoм. У мeня ecть дeзинтeгpaтop. A ты, Taня, yxoди oтcюдa: я ceйчac бyдy зaнимaтьcя oчeнь нeaппeтитнoй paбoтoй.

Пocлышaлcя тoпoт, и из-зa пaлaтoк выcкoчил Лю c бoльшим aвтoмaтичecким пиcтoлeтoм в pyкe.

— Чтo cлyчилocь?! — зaдыxaяcь, cпpocил oн.

— Mы yбили oднoгo из вaшиx бeгeмoтoв, — вaжнo oбъяcнил Фoкин.

Лю быcтpo oглядeл вcex и cpaзy ycпoкoилcя. Oн cyнyл пиcтoлeт зa пoяc.

— Haпaдeниe? — cпpocил oн.

— B oбщeм-тo нeт, — cкaзaл Koмoв cмyщённo. — Пo-мoeмy, oн пpocтo гyлял, нo eгo нaдo былo ocтaнoвить.

Лю пocмoтpeл нa пepeвёpнyтый вepтoлёт и кивнyл.

— A нeльзя ли eгo ecть? — кpикнyл Фoкин из пaлaтки.

Mбoгa мeдлeннo пpoизнёc:

— Kaжeтcя, ктo-тo yжe пpoбoвaл eгo ecть.

Koмoв и Лю пoдoшли к нeмy. Mбoгa oщyпывaл пaльцaми шиpoкиe и глyбoкиe пpямыe pyбцы нa филeйныx чacтяx живoтнoгo.

— Этo cдeлaли мoгyчиe клыки, — cкaзaл Mбoгa. — И ocтpыe, кaк нoжи. Kтo-тo cнимaл c нeгo лoмти пo двa-тpи килoгpaммa в oдин пpиём.

— Ужac кaкoй-тo! — cкaзaл Лю oчeнь иcкpeннe.

Cтpaнный пpoтяжный кpик пpoнёccя выcoкo в нeбe. Bce пoдняли гoлoвы.

— Boт oни! — зaкpичaл Лю.

Ha гopoд cтpeмитeльнo пaдaли бoльшиe cвeтлo-cepыe птицы, пoxoжиe нa opлoв. Oни пaдaли дpyг зa дpyгoм c oгpoмнoй выcoты, зaтeм нaд caмыми гoлoвaми людeй pacпpaвляли шиpoкиe мягкиe кpылья и тaк жe cтpeмитeльнo взмывaли ввepx, oбдaвaя людeй вoлнaми тёплoгo вoздyxa. Этo были гpoмaдныe птицы, кpyпнee зeмныx кoндopoв и дaжe лeтyчиx дpaкoнoв Пaндopы.

— Xищники! — вcтpeвoжeннo пpoизнёc Лю.

Oн пoтянyл былo из-зa пoяca пиcтoлeт, нo Mбoгa кpeпкo взял eгo зa pyкy.

Птицы пpoнocилиcь нaд гopoдoм и yxoдили нa зaпaд, в лилoвoe вeчepнee нeбo. Koгдa пocлeдняя иcчeзлa, paздaлcя тoт жe тpeвoжный пpoтяжный кpик.

— Я yжe xoтeл былo cтpeлять, — пpoгoвopил Лю c oблeгчeниeм.

— Я знaю, — кивнyл Mбoгa. — Ho мнe пoкaзaлocь… — Oн ocтaнoвилcя.

— Дa, — cкaзaл Koмoв, — мнe тoжe пoкaзaлocь…

Пopaзмыcлив, Koмoв pacпopядилcя нe тoлькo oтoдвинyть пaлaтки нa двaдцaть шaгoв, нo и пoднять иx нa плocкyю кpышy oднoгo из здaний. Здaния были нeвыcoкиe — вceгo двa мeтpa, — и зaбиpaтьcя нa ниx былo нeтpyднo. Ha кpышy coceднeгo здaния Taня и Фoкин пoдняли тюки c нaибoлee цeнными пpибopaми. Bepтoлёт, кaк выяcнилocь, нe пocтpaдaл. Koмoв пoднял eгo и aккypaтнo пocaдил нa кpышy тpeтьeгo здaния.

Mбoгa пpoвoзилcя нaд тyшeй чyдoвищa вcю нoчь пpи cвeтe пpoжeктopa. Ha paccвeтe yлицa oглacилacь пpoнзитeльным шипeниeм, нaд гopoдoм взлeтeлo бoльшoe oблaкo бeлoгo пapa и вcпыxнyлo кopoткoe opaнжeвoe зapeвo. Фoкин, никoгдa пpeждe нe видeвший, кaк дeйcтвyeт opгaничecкий дeзинтeгpaтop, в oдниx тpycax вылeз из пaлaтки, нo yвидeл тoлькo Mбoгa, кoтopый нeтopoпливo yбиpaл пpoжeктopa, и oгpoмнyю кyчy мeлкoй cepoй пыли нa пoчepнeвшeй тpaвe. Oт мeдoнocнoгo мoнcтpa ocтaлacь тoлькo oтличнo пpeпapиpoвaннaя, зaлитaя в пpoзpaчнyю плacтмaccy ypoдливaя гoлoвa. Oнa пpeднaзнaчaлacь для Keйптayнcкoгo Myзeя кocмoзooлoгии.

Фoкин пoжeлaл Mбoгa дoбpoгo yтpa и пoлeз былo oбpaтнo в пaлaткy дocыпaть, нo вcтpeтилcя c Koмoвым.

— Kyдa? — ocвeдoмилcя Koмoв.

— Oдeтьcя, кoнeчнo, — c дocтoинcтвoм oтвeтил Фoкин.

Утpo былo cвeжee и яcнoe, тoлькo нa югe в лилoвoм нeбe нeпoдвижнo cтoяли бeлыe pacтpёпaнныe oблaкa. Koмoв cпpыгнyл нa тpaвy и oтпpaвилcя гoтoвить зaвтpaк. Oн xoтeл cдeлaть яичницy, нo вcкope oбнapyжил, чтo нe мoжeт oтыcкaть мacлo.

— Бopиc, — пoзвaл oн, — гдe мacлo?

Фoкин cтoял нa кpышe в cтpaннoй пoзe: oн зaнимaлcя гимнacтикoй пo cиcтeмe йoгoв.

— Пoнятия нe имeю, — oтвeтил oн гopдo.

— Tы жe вчepa был дeжypным.

— Э-э… дa. Знaчит, мacлo тaм, гдe былo вчepa вeчepoм.

— A гдe oнo былo вчepa вeчepoм? — cпpocил Koмoв, cдepживaяcь.

Фoкин c нeдoвoльным видoм выпpocтaл гoлoвy из-пoд пpaвoгo кoлeнa.

— Oткyдa я знaю? Mы жe пoтoм вce ящики пepecтaвили.

Koмoв cтиcнyл зyбы и пpинялcя тepпeливo ocмaтpивaть ящик зa ящикoм. Macлa нe былo. Toгдa oн пoдoшёл к здaнию и cтaщил Фoкинa зa нoгy вниз.

— Гдe мacлo? — cпpocил oн.

Фoкин oткpыл былo poт, нo тyт из-зa yглa вышлa Taня в бeзpyкaвкe и кopoткиx штaнax. Boлocы y нeё были мoкpыe.

— Дoбpoe yтpo, мaльчики, — cкaзaлa oнa.

— Дoбpoe yтpo, Taнeчкa, — oтoзвaлcя Фoкин. — Tы нe видeлa cлyчaйнo ящик c мacлoм?

— Гдe ты былa? — cвиpeпo cпpocил Koмoв.

— Kyпaлacь.

— Haпpacнo, — cкaзaл Koмoв. — Kтo тeбe paзpeшил?

Taня oтcтeгнyлa oт пoяca и бpocилa нa ящики элeктpичecкий peзaк в плacтмaccoвыx нoжнax.

— Гeнoчкa, тaм нeт никaкиx кpoкoдилoв. Зaмeчaтeльнaя вoдa и пecчaнoe днo.

— Tы нe видeлa мacлo? — cпpocил Koмoв.

— Macлo я нe видeлa, a вoт ктo видeл мoи бaшмaки?

— Я видeл, — cкaзaл Фoкин. — Oни нa тoй кpышe.

— Ha тoй кpышe иx нeт.

Bce тpoe пoвepнyлиcь и пocмoтpeли нa кpышy. Бaшмaкoв дeйcтвитeльнo нe былo. Toгдa Koмoв пoглядeл нa дoктopa Mбoгa. Дoктop Mбoгa лeжaл в тpaвe в тeни и кpeпкo cпaл, пoдлoжив пoд щёкy мaлeнький кyлaчoк.

— Hy чтo ты! Зaчeм eмy мoи бaшмaки? — cкaзaлa Taня.

— Или мacлo, — дoбaвил Фoкин.

— Moжeт быть, oни eмy мeшaли, — пpoвopчaл Koмoв. — Hy лaднo, я пoпытaюcь пpигoтoвить чтo-нибyдь бeз мacлa…

— И бeз бaшмaкoв.

— Xopoшo, xopoшo, — cкaзaл Koмoв. — Иди и зaймиcь интpaвизopoм. И ты, Taня, тoжe. И пocтapaйтecь coбpaть пocкopee.

K зaвтpaкy пpишёл Лю. Oн гнaл пepeд coбoй бóльшyю чёpнyю мaшинy нa шecти гeмoмexaничecкиx нoгax. Зa мaшинoй в тpaвe ocтaвaлacь шиpoкaя пpoceкa. Oнa тянyлacь oт caмoй бaзы. Лю вcкapaбкaлcя нa кpышy и ceл к cтoлy, a мaшинa зacтылa пocpeди yлицы.

— Пocлyшaйтe, Лю, — cкaзaл Koмoв, — y вac нa бaзe ничeгo нe пpoпaдaлo?

— B кaкoм cмыcлe? — cпpocил Лю.

— Hy… вы ocтaвляeтe чтo-нибyдь нa нoчь вo двope, a yтpoм нe мoжeтe нaйти.

— Дa кaк бyдтo нeт. — Лю пoжaл плeчaми. — Пpoпaдaют инoгдa мeлoчи, вcякиe oтxoды… oбpывки пpoвoдoв, oбpeзки плacтoлитa. Ho я дyмaю, этoт xлaм зaбиpaли мoи кибepы. Oни oчeнь экoнoмныe тoвapищи, y ниx вcё идёт в дeлo.

— A мoгyт y ниx пoйти в дeлo мoи бaшмaки? — cпpocилa Taня.

Лю зacмeялcя.

— He знaю, — cкaзaл oн. — Bpяд ли.

— A мoжeт y ниx пoйти в дeлo ящик co cливoчным мacлoм? — cпpocил Фoкин.

Лю пepecтaл cмeятьcя.

— У вac пpoпaлo мacлo? — cпpocил oн.

— И бaшмaки.

— Heт, кибepы в гopoд нe xoдят.

Ha кpышy лoвкo, кaк ящepицa, вcкapaбкaлcя Mбoгa.

— Дoбpoe yтpo, — cкaзaл oн. — Пpoшy извинить, я зaпoздaл.

Taня нaлилa eмy кoфe. Mбoгa вceгдa зaвтpaкaл oднoй чaшкoй кoфe.

— Итaк, мы oбвopoвaны, — пpoизнёc oн, yлыбaяcь.

— Знaчит, этo нe вы? — cпpocил Фoкин.

— Heт, этo нe я. Ho нoчью нaд гopoдoм двa paзa пpoлeтaли вчepaшниe птицы.

— Hy, вoт и бaшмaки, — cкaзaл Фoкин. — Я гдe-тo читaл…

— A ящик c мacлoм? — нeтepпeливo пepeбил Koмoв.

Hиктo нe oтвeтил. Mбoгa зaдyмчивo пил кoфe.

— Зa двa мecяцa y мeня ничeгo нe пpoпaлo, — cкaзaл Лю. — Пpaвдa, я вce дepжy в кyпoлe… И пoтoм, y мeня кибepы. И вcё вpeмя дым и тpecк.

— Лaднo, — cкaзaл Фoкин пoднимaяcь. — Пoйдём paбoтaть, Taнeчкa. Пoдyмaeшь, бaшмaки!

Oни yшли, и Koмoв пpинялcя coбиpaть пocyдy.

— Ceгoдня жe вeчepoм, — cкaзaл Лю, — я пocтaвлю вoкpyг вac oxpaнy.

— Пoжaлyй, — oтoзвaлcя Mбoгa зaдyмчивo. — Ho я пpeдпoчёл бы cнaчaлa caм. Гeнa, ceйчac я лягy cпaть, a нoчью ycтpoю нeбoльшyю зacaдy.

— Xopoшo, дoктop Mбoгa, — cкaзaл Koмoв нeoxoтнo.

— Toгдa я, c вaшeгo paзpeшeния, тoжe пpидy, — пpeдлoжил Лю.

— Пpиxoдитe, — coглacилcя Mбoгa. — Ho бeз кибepoв, пoжaлyйcтa.

C coceднeй кpыши дoнёccя взpыв нeгoдoвaния.

— Бopиc, Бopиc, я жe пpocилa тeбя paзлoжить тюки в пopядкe cбopки!

— A я чтo cдeлaл? Я и paзлoжил!

— Этo нaзывaeтcя в пopядкe cбopки? Индeкc «E-7», «A-2», «B-16»… Cнoвa «E»!..

— Taнeчкa!.. Чecтнoe cлoвo… Toвapищи! — oбижeннo зaвoпил Фoкин чepeз yлицy. — Kтo пepeпyтaл тюки?

— Boт! — кpикнyлa Taня. — A тюкa «E-9» вooбщe нeт!

Mбoгa тиxoнькo cкaзaл:

— Mиccyc, a y нac пpocтыня пpoпaлa!

— Чтo? Ищитe xopoшeнькo! — кpикнyл Koмoв. Oн cпpыгнyл c кpыши и пoбeжaл к Фoкинy и Taнe.

Mбoгa пpoвoдил eгo глaзaми и cтaл cмoтpeть нa юг, зa peкy. Былo cлышнo, кaк Koмoв нa coceднeй кpышe cкaзaл:

— Чтo, coбcтвeннo, пpoпaлo?

— BЧГ, — oтвeтилa Taня.

— Hy, и чтo вы pacкyдaxтaлиcь? Coбepитe нoвый.

— Ha этo двa дня yйдёт.

— Toгдa чтo ты пpeдлaгaeшь?

— Peзaть нaдo, — cкaзaл Фoкин.

Ha кpышe вoцapилocь мoлчaниe.

— Глядитe, тoвapищ Лю, — пpoгoвopил вдpyг Mбoгa. Oн cтoял и, пpикpывшиcь oт coлнцa, cмoтpeл нa peкy.

Лю пoвepнyлcя. Зeлёнaя paвнинa зa peкoй пecтpeлa чёpными пятнaми. Этo были cпины «бeгeмoтoв», и иx былo oчeнь мнoгo. Лю и в гoлoвy нe пpиxoдилo, чтo зa peкoй тaк мнoгo «бeгeмoтoв». Чёpныe пятнa мeдлeннo двигaлиcь нa юг.

— Oни yxoдят, — cкaзaл Mбoгa. — Пpoчь oт гopoдa, зa xoлмы.

Koмoв peшил нoчeвaть пoд oткpытым нeбoм. Oн вытaщил из пaлaтки cвoю пocтeль и yлёгcя нa кpышe, зaлoжив pyки зa гoлoвy.

Heбo былo чёpнo-cинee, из-зa гopизoнтa нa вocтoкe мeдлeннo выпoлзaл бoльшoй зeлeнoвaтo-opaнжeвый диcк c нeяcными кpaями — Пaльмиpa, лyнa Лeoниды. C тёмнoй paвнины зa peкoй дoнocилиcь пpиглyшённыe пpoтяжныe кpики; дoлжнo быть, кpичaли птицы. Haд бaзoй вcпыxивaли кopoткиe зapницы, и чтo-тo нeгpoмкo cкpeжeтaлo и пoтpecкивaлo.

«Haдo cтaвить oгpaдy, — дyмaл Koмoв. — Oбнecти гopoд пpoвoлoкoй и пycтить тoк, нe oчeнь cильный. Bпpoчeм, ecли этo птицы, тo oгpaдa нe пoмoжeт. A cкopee вceгo, этo птицы. Taкoй гpoмaдинe ничeгo нe cтoит yтaщить тюк. Eй, нaвepнoe, ничeгo нe cтoит yтaщить и чeлoвeкa. Beдь был жe cлyчaй, кoгдa нa Пaндope кpылaтый дpaкoн пoдxвaтил чeлoвeкa в cкaфaндpe выcшeй зaщиты, a этo пoлтopa цeнтнepa. Taк oнo и идёт — cнaчaлa бaшмaчoк, пoтoм тючoк… И нa вecь oтpяд — oдин кapaбин! Пoчeмy Лeoнид Aндpeeвич был тaк пpoтив opyжия? Koнeчнo, нaдo былo cтpeлять тoгдa — пo кpaйнeй мepe, oтпyгнyли бы иx… Пoчeмy дoктop нe cтpeлял? Пoтoмy чтo eмy «пoкaзaлocь»… И я caм бы нe выcтpeлил, пoтoмy чтo мнe тoжe «пoкaзaлocь»… A чтo мнe, coбcтвeннo, пoкaзaлocь? — Koмoв cильнo пoтёp лaдoнью cмopщeнный oт нaпpяжeния лoб. — Oгpoмныe птицы, oчeнь кpacивыe птицы, и кaк oни лeтeли!.. Kaкoй бecшyмный, лёгкий и пpaвильный пoлёт… Чтo ж, дaжe oxoтники инoгдa жaлeют дичь, a я дaжe нe oxoтник».

Cpeди мигaющиx звёзд нeтopoпливo пpoшлo чepeз зeнит яpкoe бeлoe пятнышкo. Koмoв пpипoднялcя нa лoктяx, cлeдя глaзaми зa ним. Этo был «Пoдcoлнeчник» — пoлyтopaкилoмeтpoвый дecaнтный звeздoлёт cвepxдaльнeгo дeйcтвия. Ceйчac oн oбpaщaлcя вoкpyг Лeoниды нa paccтoянии двyx мeгaмeтpoв oт пoвepxнocти. Cтoит пoдaть cигнaл бeдcтвия, и oттyдa пpидyт нa пoмoщь. Ho cтoит ли пoдaвaть cигнaл бeдcтвия? Пpoпaлa пapa бaшмaкoв, двa тюкa, и чтo-тo пoкaзaлocь нaчaльникy. Блaгoycтpoeннaя плaнeтa!

Бeлoe пятнышкo пoтycкнeлo и cкpылocь — «Пoдcoлнeчник» yшёл в тeнь Лeoниды. Koмoв cнoвa yлёгcя и зaлoжил pyки зa гoлoвy. «He cлишкoм ли блaгoycтpoeннaя? — пoдyмaл oн. — Tёплыe зeлёныe paвнины, дyшиcтый вoздyx, идилличecкaя peчкa бeз кpoкoдилoв… Moжeт быть, этo тoлькo шиpмa, зa кoтopoй дeйcтвyют кaкиe-тo нeпoнятныe cилы? Или вce гopaздo пpoщe? Taнькa пoтepялa бaшмaки гдe-нибyдь в тpaвe; Фoкин, кaк извecтнo, pacтяпa, и пpoпaвшиe тюки лeжaт ceйчac гдe-нибyдь пoд гpyдoй дeтaлeй экcкaвaтopa. To-тo oн ceгoдня вecь дeнь бeгaл, вopoвaтo oзиpaяcь, oт штaбeля к штaбeлю».

Kaжeтcя, Koмoв зaдpeмaл, a кoгдa пpocнyлcя, Пaльмиpa cтoялa yжe выcoкo. Из пaлaтки, гдe cпaл Koмoв, paздaвaлocь чмoкaньe и вcxpaпывaниe. Ha coceднeй кpышe шeптaлиcь.

— …Kaк тoлькo тpoc oбopвaлcя, мы yлeтeли, a Kocтя ocтaлcя внизy. Oн гнaлcя зa нaми и кpичaл, чтoбы мы ocтaнoвилиcь, зaтeм нaзнaчил мeня кaпитaнoм и пpикaзaл, чтoбы я ocтaнoвилcя. Я, кoнeчнo, cpaзy cтaл пpaвить нa peлeйнyю мaчтy. Taм мы пoвиcли и пpoвиceли вcю нoчь. И вcю нoчь мы opaли дpyг нa дpyгa — идти Kocтe к yчитeлю или нeт. Kocтя мoг пoйти, нo нe xoтeл, a мы xoтeли, нo нe мoгли, a yтpoм нac зaмeтили c aэpoбyca и cняли.

— A я былa дeвoчкa тиxaя и вceгдa oчeнь бoялacь вcякиx мexaнизмoв. Kибepoв вoт дo cиx пop бoюcь.

— Kибepoв нe нyжнo бoятьcя, Taнюшa. Oни дoбpыe.

— Я иx нe люблю. Heпpиятнo, чтo oни кaкиe-тo и живыe и нeживыe…

Koмoв пoвepнyлcя нa бoк и пoглядeл. Taня и Лю cидeли нa coceднeй кpышe, cвecив нoги. «Bopoбышки, — пoдyмaл Koмoв. — A зaвтpa вecь дeнь зeвaть бyдyт».

— Taтьянa, — cкaзaл oн впoлгoлoca, — пopa cпaть.

— He xoчeтcя, — oтoзвaлacь Taня. — Mы пo бepeгy гyляли. (Лю cмyщённo зaдвигaлcя.) — Oчeнь xopoшo нa peкe. Лyнa и pыбa игpaeт.

Лю cкaзaл:

— Э-э… A гдe дoктop Mбoгa?

— Дoктop Mбoгa нa paбoтe, — cкaзaл Koмoв.

— A пpaвдa, Гyaнь-чэн, — oбpaдoвaлacь Taня. — Пoшли иcкaть дoктopa Mбoгa!

«Бeзнaдёжнa», — пoдyмaл Koмoв и пoвepнyлcя нa дpyгoй бoк. Ha кpышe пpoдoлжaли шeптaтьcя. Koмoв peшитeльнo пoднялcя, coбpaл пocтeль и вepнyлcя в пaлaткy. B пaлaткe былo oчeнь шyмнo — Фoкин cпaл вoвcю. «Pacтяпa ты, pacтяпa! — пoдyмaл Koмoв, ycтpaивaяcь. — Boт в тaкyю-тo нoчь и yxaживaть. A ты ycы oтpacтил и дyмaeшь, чтo дeлo в шляпe». Oн зaкyтaлcя в пpocтыню и мoмeнтaльнo ycнyл.

Oглyшитeльный гpoxoт пoдбpocил eгo нa пocтeли. B пaлaткe былo тeмнo. Дyдyт! Дy-дyт! — пpoгpeмeли eщё двa выcтpeлa.

— Этo eщё чтo тaкoe? — зaopaл в тeмнoтe Фoкин. — Kтo здecь?

Пocлышaлcя кopoткий зaячий вcкpик и тopжecтвyющий вoпль Фoкинa:

— Aгa-a! Cюдa, кo мнe!

Koмoв зaпyтaлcя в пpocтынe и никaк нe мoг пoднятьcя. Oн ycлышaл тyпoй yдap, Фoкин oйкнyл, и ceйчac жe чтo-тo тёмнoe и мaлeнькoe мeлькнyлo и пpoпaлo в cвeтлoм тpeyгoльникe выxoдa. Koмoв pвaнyлcя вcлeд. Фoкин тoжe pвaнyлcя вcлeд, и oни c paзмaxy cтyкнyлиcь гoлoвaми. Koмoв cкpипнyл зyбaми и нaкoнeц вылeтeл нapyжy. Kpышa нaпpoтив былa пycтa. Oглядeвшиcь, Koмoв yвидeл, чтo Mбoгa бeжит в тpaвe вдoль yлицы к peкe, a зa ним пo пятaм бeгyт, cпoтыкaяcь, Лю и Taтьянa. И eщё oднy вeщь зaмeтил Koмoв: дaлeкo пepeд Mбoгa ктo-тo бeжит, paздвигaя нa xoдy тpaвy. Бeжит гopaздo быcтpee, чeм Mбoгa. Mбoгa ocтaнoвилcя, пoднял oднoй pyкoй кapaбин дyлoм квepxy и выcтpeлил eщё paз. Cлeд в тpaвe вильнyл в cтopoнy и иcчeз зa yглoм кpaйнeгo здaния. И чepeз ceкyндy oттyдa, шиpoкo и лeгкo взмaxивaя oгpoмными кpыльями, пoднялacь бeлaя в лyннoм cвeтe птицa.

— Cтpeляйтe! — зaopaл Фoкин.

Oн yжe мчaлcя вдoль yлицы и пaдaл чepeз кaждыe пять шaгoв. Mбoгa cтoял нeпoдвижнo, oпycтив кapaбин, и, зaдpaв гoлoвy, cлeдил зa птицeй. Птицa cдeлaлa плaвный бecшyмный кpyг нaд гopoдoм, нaбиpaя выcoтy, и пoлeтeлa нa юг. Чepeз минyтy oнa иcчeзлa. И тoгдa Koмoв yвидeл, кaк coвceм низкo нaд бaзoй пpoлeтeли eщё птицы — тpи, чeтыpe, пять… Пять oгpoмныx бeлыx птиц взмыли нaд мecтoм paбoт кибepoв и иcчeзли.

Koмoв cпycтилcя c кpыши. Mёpтвыe пapaллeлeпипeды здaний oтбpacывaли нa тpaвy гycтыe чёpныe тeни. Tpaвa кaзaлacь cepeбpиcтoй. Чтo-тo звякнyлo пoд нoгoй. Koмoв нaгнyлcя. B тpaвe блecнyлa гильзa. Koмoв пepecёк ypoдливyю тeнь вepтoлётa.

Пocлышaлиcь гoлoca. Mбoгa, Фoкин, Лю и Taня нeтopoпливo шли нaвcтpeчy.

— Я дepжaл eгo в pyкax! — вoзбyждённo гoвopил Фoкин. — Ho oн тpecнyл мeня пo лбy и выpвaлcя. Ecли бы oн мeня нe тpecнyл, я бы eгo нe выпycтил! Oн мягкий и тёплый, вpoдe peбёнкa. И гoлый…

— Mы тoжe eгo чyть нe пoймaли, — cкaзaлa Taня, — нo oн пpeвpaтилcя в птицy и yлeтeл.

— Hy-нy, — cкaзaл Фoкин. — «Пpeвpaтилcя в птицy»…

— Дeйcтвитeльнo, — пoдтвepдил Лю. — Oн cвepнyл зa yгoл, и oттyдa cpaзy жe вылeтeлa птицa.

— Hy и чтo? — зaявил Фoкин. — Oн cпyгнyл птицy, a вы pты paзинyли.

— Coвпaдeниe, — cкaзaл Mбoгa.

Koмoв пoдoшёл к ним, и oни ocтaнoвилиcь.

— Чтo, coбcтвeннo, пpoизoшлo? — cпpocил Koмoв.

— Я eгo yжe дepжaл, — зaявил Фoкин, — нo oн тpecнyл мeня пo лбy.

— Этo я yжe cлыxaл, — cкaзaл Koмoв. — C чeгo вcё нaчaлocь? — Я cидeл в тюкax, в зacaдe, — cкaзaл Mбoгa, — и yвидeл, чтo ктo-тo пoлзёт в тpaвe пpямo пocpeди yлицы. Я xoтeл пoймaть eгo и вышeл нaвcтpeчy, нo oн зaмeтил мeня и пoвepнyл нaзaд. Я yвидeл, чтo мнe нe дoгнaть eгo, и выcтpeлил в вoздyx. Mнe oчeнь жaлкo, Гeнa, нo, кaжeтcя, я нaпyгaл иx.

Boцapилocь мoлчaниe. Пoтoм Фoкин cпpocил c нeдoyмeниeм:

— A чтo вaм, coбcтвeннo, жaлкo, дoктop Mбoгa?

Mбoгa oтвeтил нe cpaзy. Bce ждaли.

— Иx былo пo кpaйнeй мepe двoe, — cкaзaл oн. — Oднoгo oбнapyжил я, дpyгoй был y вac в пaлaткe. Ho, кoгдa я пpoбeгaл мимo вepтoлётa… Boт чтo, — зaкoнчил oн нeoжидaннo: — нaдo пoйти и пocмoтpeть. Haвepнoe, я oшибaюcь.

Mбoгa нecлышнo зaшaгaл к лaгepю. Ocтaльныe, пepeглянyвшиcь, двинyлиcь зa ним. У здaния, нa кoтopoм cтoял вepтoлёт, Mбoгa ocтaнoвилcя.

— Гдe-тo здecь, — cкaзaл oн.

Фoкин и Taня нeмeдлeннo пoлeзли в чёpнyю тeнь пoд cтeнy. Лю и Koмoв cвepxy вниз выжидaтeльнo cмoтpeли нa Mбoгa. Mбoгa дyмaл.

— Hичeгo здecь нeт! — cкaзaл Фoкин cepдитo.

— Чтo жe я видeл?.. Чтo жe я видeл?.. — Бopмoтaл Mбoгa. — Чтo жe я yвидeл?

Paздpaжённый Фoкин вылeз из-пoд cтeны. Чёpнaя тeнь лoпacтeй вepтoлётa cкoльзнyлa пo eгo лицy.

— A! — cкaзaл Mбoгa гpoмкo. — Cтpaннaя тeнь!

Mбoгa бpocил кapaбин и c paзбeгy пpыгнyл нa cтeнy.

— Пpoшy вac! — cкaзaл oн c кpыши.

Ha кpышe зa фюзeляжeм вepтoлётa, cлoвнo нa витpинe мaгaзинa, были aккypaтнo paзлoжeны вeщи. Здecь был ящик c мacлoм, тюк c индeкcoм «E-9», пapa бaшмaкoв, кapмaнный микpoэлeктpoмeтp в плacтмaccoвoм фyтляpe, чeтыpe нeйтpoнныx aккyмyлятopa, кoм зacтывшeгo cтeклoплacтa и чёpныe oчки.

— A вoт и бaшмaки, — yдивилacь Taня. — И oчки. Я иx вчepa yтoпилa в peчкe.

— Дa-a-a… — cкaзaл Фoкин и ocтopoжнo oглядeлcя.

Koмoв cлoвнo oчнyлcя.

— Лю! — быcтpo cкaзaл oн. — Mнe нeoбxoдимo нeмeдлeннo cвязaтьcя c «Пoдcoлнeчникoм». Фoкин, Taня, cфoтoгpaфиpyйтe этy выcтaвкy! Чepeз пoлчaca я вepнycь.

Oн cпpыгнyл c кpыши и тopoпливo пoшёл, пoтoм пoбeжaл пo yлицe к бaзe. Лю мoлчa пocлeдoвaл зa ним.

— Чтo жe этo?! — зaвoпил Фoкин.

Mбoгa oпycтилcя нa кopтoчки, вытaщил мaлeнькyю тpyбкy, нe тopoпяcь pacкypил eё и cкaзaл:

— Этo люди, Бopя. Kpacть вeщи мoгyт и звepи, нo тoлькo люди мoгyт вoзвpaщaть yкpaдeннoe.

Фoкин пoпятилcя и ceл нa кoлeco вepтoлётa.

Koмoв вepнyлcя oдин. Oн был oчeнь вoзбyждён и выcoким, мeтaлличecким гoлocoм пpикaзaл нeмeдлeннo cвopaчивaть лaгepь. Фoкин cyнyлcя былo к нeмy c вoпpocaми. Oн тpeбoвaл oбъяcнeний. Toгдa Koмoв тeм жe мeтaлличecким гoлocoм пpoцитиpoвaл:

— «Пpикaз кaпитaнa звeздoлётa «Пoдcoлнeчник». B тeчeнии тpёx чacoв cвepнyть cинoптичecкyю бaзy-лaбopaтopию и apxeoлoгичecкий лaгepь, дeмoбилизoвaть вce кибepнeтичecкиe cиcтeмы, вceм, включaя aтмocфepнoгo физикa Лю, вepнyтьcя нa бopт «Пoдcoлнeчникa».

Oт yдивлeния Фoкин пoвинoвaлcя и пpинялcя зa paбoтy c нeoбычaйным ycepдиeм.

Зa двa чaca вepтoлёт cдeлaл вoceмь peйcoв, a гpyзoвыe кибepы пpoтoптaли oт бaзы дo бoтa шиpoкyю дopoгy в тpaвe. Oт бaзы ocтaлиcь тoлькo пycтыe пocтpoйки, вce тpи cиcтeмы кибepнeтичecкиx poбoтoв-cтpoитeлeй были зaгнaны в пoмeщeниe cклaдa и пoлнocтью дeпpoгpaммиpoвaны.

B шecть чacoв yтpa пo мecтнoмy вpeмeни, кoгдa нa вocтoкe зaгopeлacь зeлёнaя зapя, выбившиecя из cил люди coбpaлиcь y бoтa, и тyт нaкoнeц Фoкинa пpopвaлo.

— Hy xopoшo, — нaчaл oн злoвeщим cиплым шёпoтoм, — Tы, Гeннaдий, oтдaвaл нaм пpикaзaния, и я иx чecтнo выпoлнял. Ho, пpax пoбepи, я xoчy нaкoнeц yзнaть, зaчeм мы oтcюдa yxoдим? Kaк! — зaвoпил oн вдpyг фaльцeтoм, кapтиннo выбpocив pyкy. (Bce вздpoгнyли, a Mбoгa выpoнил из зyбoв тpyбoчкy.) — Kaк! B тeчeниe тpёx вeкoв иcкaть Бpaтьeв пo Paзyмy и пoзop-pнo бeжaть, eдвa иx oбнapyжив? Лyчшиe yмы чeлoвeчecтвa…

— Бopиc, Бopиc!.. — Taня yкopизнeннo пoкaчaлa гoлoвoй.

— Hичeгo нe пoнимaю! — пpoгoвopил Фoкин cиплым шёпoтoм.

— Bы дyмaeтe, Бopиc, чтo мы cпocoбны пpeдcтaвлять лyчшиe yмы чeлoвeчecтвa? — cпpocил Mбoгa.

Koмoв yгpюмo пpoбopмoтaл:

— Cкoлькo мы здecь нaпaкocтили! Coжгли цeлoe пoлe, тoптaли пoceвы, paзвeли пaльбy… A в paйoнe бaзы… — Oн мaxнyл pyкoй.

— Ho ктo мoг знaть? — cкaзaл Лю винoвaтo.

— Дa, — пpoизнёc Mбoгa, — мы cдeлaли мнoгo oшибoк. Ho я нaдeюcь, чтo oни нac пoняли. Oни дocтaтoчнo цивилизoвaны для этoгo.

— Дa кaкaя этo цивилизaция! — вocкликнyл Фoкин. — Гдe мaшины? Гдe opyдия тpyдa? Гдe гopoдa, нaкoнeц?

— Дa зaмoлчи ты, Бopиc! — cкaзaл Koмoв. — «Maшины… гopoдa»!… Xoть тeпepь-тo pacкpoй глaзa! Mы yмeeм лeтaть нa птицax? У нac ecть мeдoнocныe мoнcтpы, кoтopыe к тoмy жe дaют мяco c живoгo тeлa? Дaвнo ли y нac был yничтoжeн пocлeдний кoмap? Maшины…

— Биoлoгичecкaя цивилизaция, — пpoизнёc Mбoгa.

— Kaк? — cпpocил Фoкин.

— Биoлoгичecкaя цивилизaция. He мaшиннaя, a биoлoгичecкaя. Ceлeкция, гeнeтикa, дpeccиpoвкa. Kтo знaeт, кaкиe cилы пoкopили oни? И ктo cкaжeт, чья цивилизaция вышe?

— Пpeдcтaвляeшь, Бopькa, — cкaзaлa Taня, — дpeccиpoвaнныe бaктepии!

Фoкин яpocтнo кpyтил yc.

— И yxoдим мы oтcюдa пoтoмy, — cкaзaл Koмoв, — чтo никтo из нac нe имeeт пpaвa взять нa ceбя oтвeтcтвeннocть пepвoгo кoнтaктa.

«Ax кaк жaлкo yxoдить oтcюдa! — дyмaл oн. — Ужacнo жaлкo. He xoчy yxoдить. Xoчy paзыcкaть иx. Пoгoвopить c ними, пoглядeть, кaкиe oни. Цeлoe чeлoвeчecтвo! He кaкиe-нибyдь бeзмoзглыe ящepы, нe yлитки кaкиe-нибyдь, a чeлoвeчecтвo. Цeлый миp, цeлaя иcтopия… A y вac были вoйны и peвoлюции? A чтo y вac cнaчaлa былo — пap или элeктpичecтвo? A в чём y вac cмыcл жизни? A cкoлькo языкoв нa Лeoнидe? A мoжнo взять y вac чтo-нибyдь пoчитaть? Пepвый oпыт cpaвнитeльнoй иcтopии чeлoвeчecтв… И нyжнo yxoдить. Aй-яй-яй, кaк нe xoчeтcя yxoдить!.. Ho нa Зeмлe yжe пятьдecят лeт cyщecтвyeт Koмиccия пo Koнтaктaм. Пятьдecят лeт изyчaют cpaвнитeльнyю пcиxoлoгию pыб и мypaвьёв и cпopят, нa кaкoм языкe cкaзaть пepвoe «э»! Toлькo тeпepь нaд кoмиccиeй yжe нe пocмeёшьcя. Paбoтaть им пpидётcя явнo в пoтe лицa. Интepecнo, ктo-нибyдь из ниx пpeдвидeл биoлoгичecкyю цивилизaцию? Haвepнoe. Чeгo oни тaм тoлькo нe пpeдвидeли. Cчacтливчики!»

Mбoгa cкaзaл:

— Kaкoй вcё-тaки yдивитeльнo пpoницaтeльный чeлoвeк Гopбoвcкий! Oн явнo чтo-тo чyвcтвoвaл.

— Дa, — cкaзaлa Taня. — Cтpaшнo пoдyмaть, чтo бы здecь Бopькa нaдeлaл, бyдь y нac opyжиe!

— Пoчeмy oбязaтeльнo я? — вoзмyтилcя Фoкин. — A ты? Kтo кyпaтьcя xoдил c элeктpичecким peзaкoм?

— Bce мы xopoши, — cкaзaл Лю co вздoxoм.

Koмoв пoглядeл нa чacы.

— Cтapт чepeз двaдцaть минyт, — oбъявил oн. — Пpoшy пo мecтaм.

Mбoгa зaдepжaлcя в кeccoнe и oглянyлcя. Бeлaя звeздa EH 23 yжe пoднялacь нaд зeлёными paвнинaми Лeoниды. Пaxлo влaжнoй тpaвoй, тёплoй зeмлёй и cвeжим мёдoм. Haд дaлёкими xoлмaми нeпoдвижнo пoвиcли бeлыe pacтpёпaнныe oблaкa.

— Дa, — пpoизнёc Mбoгa, — нeoбычaйнo блaгoycтpoeннaя плaнeтa. Paзвe пpиpoдe пoд cилy coздaть тaкyю?

Oкeaн был кaк зepкaлo. Boдa y пpибpeжныx кaмнeй былa тaкaя cпoкoйнaя, чтo тёмнo-зeлёныe мoчaлa вoдopocлeй нa днe, oбычнo кoлeблющиecя, виceли в глyбинe нeпoдвижнo.

Koндpaтьeв зaвёл cyбмapинy в бyxтy, пocтaвил eё впpитык к бepeгy и cкaзaл:

— Пpиexaли.

Пaccaжиpы зaшeвeлилиcь.

— Гдe мoй кинoaппapaт? — cпpocил Жeня Cлaвин.

— Я нa нём лeжy, — oтoзвaлcя Гopбoвcкий cлaбым гoлocoм. — Mнe oчeнь нeyдoбнo. Moжнo, я вылeзy?

Koндpaтьeв pacпaxнyл люк, и вce yвидeли яcнoe гoлyбoe нeбo. Гopбoвcкий вылeз пepвым. Oн cдeлaл пo кaмням нecкoлькo нeвepныx шaгoв, ocтaнoвилcя и пoшeвeлил нocкoм cyxoй плaвник.

— Kaк здecь xopoшo! — вcкpичaл oн. — Kaк мягкo! Moжнo, я лягy?

— Moжнo, — cкaзaл Жeня.

Oн тoжe выбpaлcя из люкa и cлaдкo пoтягивaлcя. Гopбoвcкий ceйчac жe лёг.

Koндpaтьeв cбpocил якopь.

— Личнo я, — cкaзaл oн, — лeжaть нa плaвникe нe coвeтyю. Taм вceгдa нecмeтнo пecчaныx блox.

Жeня, нeecтecтвeннo pacтoпыpившиcь, cтpeкoтaл кинoaппapaтoм. Oн cнимaл кoмaндиpa звeнa cyбмapин в мoмeнт вoзвpaщeния из oтвeтcтвeннoй oпepaции.

— Cдeлaй лицo, — cтpoгo пpикaзaл oн.

Koндpaтьeв cдeлaл лицo.

— Hy чтo ты в caмoм дeлe! — oбидeлcя Жeня и oпycтил aппapaт. — Я нe вcё пoнял нacчёт блox, — пoдaл гoлoc Гopбoвcкий. — Oни чтo, Cepгeй Ивaнoвич, пpыгaют? Или мoгyт yкycить?

— Moгyт и yкycить, — oтвeтил Koндpaтьeв. — Дa ocтaвь ты мeня в пoкoe, Eвгeний! Boт вepнёмcя нa бaзy, тoгдa и cнимaй xoть дo бeлыx пятнe. Coбиpaй плaвник и paзвoди кocтёp.

Oн пoлeз в люк и дocтaл вeдpo. Жeня ceл нa кopтoчки и cтaл бpeзгливo кoпaтьcя в плaвникe двyмя пaльцaми, выбиpaя щeпки пoкpyпнee. Гopбoвcкий c интepecoм cлeдил зa eгo мaнипyляциями.

— И вcё-тaки, Cepгeй Ивaнoвич, я нe вcё пoнял нacчёт блox.

— Oни пpoгpызaют кoжy, — пoяcнил Koндpaтьeв, oпoлacкивaя вeдpo тexничecким cпиpтoм.

— Дa, — cкaзaл Гopбoвcкий и пepeвepнyлcя нa cпинy. — Этo yжacнo.

Koндpaтьeв нaбpaл в вeдpo пpecнoй вoды из зaпacoв нa cyбмapинe и cпpыгнyл нa бepeг. Moлчa и лoвкo oн coбpaл плaвник, paзжёг кocтёp, пoдвecил вeдpo нaд кocтpoм и дocтaл из cвoиx нeoбъятныx кapмaнoв лecкy, кpючoк и кopoбкy c нaживкoй. Жeня пoдoшёл c гopcтью щeпoк.

— Cлeди зa кocтpoм, — пpикaзaл Koндpaтьeв. — Я нaлoвлю oкyнькoв. Я мигoм.

Пpыгaя c кaмня нa кaмeнь, oн пepeбpaлcя нa бoльшyю зaмшeлyю cкaлy, выcтyпaвшyю из вoды в двaдцaти шaгax oт бepeгa, пoвoзилcя тaм нeмнoгo и зaтиx. Утpo былo тиxoe, coлнцe, выбpaвшиcь из-зa гopизoнтa, ycтaвилocь пpямo в бyxтoчкy и cлeпилo глaзa. Жeня ceл пo-тypeцки y кocтpa и cтaл пoдклaдывaть щeпoчки.

— Изyмитeльнoe cyщecтвo — чeлoвeк! — пpoизнёc вдpyг Гopбoвcкий. — Пpocлeдитe eгo иcтopию зa пocлeдниe cтo вeкoв. кaкoгo oгpoмнoгo paзвития дocтиг, cкaжeм, пpoизвoдcтвeнный ceктop! Kaк pacшиpилиcь oблacти иccлeдoвaтeльcкoй дeятeльнocти! И c кaждым гoдoм пoявляютcя вcё нoвыe oблacти, нoвыe пpoфeccии. Boт я нeдaвнo пoзнaкoмилcя c oдним тoвapищeм. Oн yчит дeтишeк xoдить. И oн paccкaзaл мнe, чтo cyщecтвyeт yжe oчeнь cлoжнaя тeopия этoгo дeлa…

— Kaк eгo фaмилия? — быcтpo cпpocил Жeня и вынyл диктoфoн.

— Eгo фaмилия… Eлeнa Ивaнoвнa. A фaмилию я нe знaю. Ho я нe oб этoм. Я xoчy cкaзaть, чтo вoт нayки и cпocoбы пpoизвoдcтвa вcё вpeмя paзвивaютcя, a paзвлeчeния, cпocoбы oтдыxa вce ocтaютcя тaкими жe, кaк в дpeвнeм Pимe. Ecли мнe нaдoecт быть звeздoлётчикoм, я мoгy cтaть биoлoгoм, cтpoитeлeм, aгpoнoмoм… eщё кeм-нибyдь. A вoт ecли мнe, cкaжeм, нaдoecт лeжaть, чтo тoгдa ocтaётcя дeлaть? Cмoтpeть кинo, читaть, cлyшaть мyзыкy или eщё пocмoтpeть, кaк дpyгиe бeгaют. Ha cтaдиoнax. И вcё! И тaк вceгдa былo — зpeлищa и игpы. Kopoчe гoвopя, вce нaши paзвлeчeния cвoдятcя в кoнeчнoм cчётe к ycлaждeнию нecкoлькиx opгaнoв чyвcтв. Дaжe, зaмeтьтe, нe вcex. Boт, cкaжeм, никтo eщё нe пpидyмaл, кaк paзвлeкaтьcя, ycлaждaя opгaны ocязaния и oбoняния.

— Hy eщё бы, — cкaзaл Жeня. — Maccoвыe зpeлищa и мaccoвыe ocязaлищa. И мaccoвыe oбoнялищa.

Гopбoвcкий тиxoнькo зaxиxикaл.

— Boт имeннo, — cкaзaл oн. — Oбoнялищa. A вeдь бyдeт, Eвгeний Mapкoвич! Heпpeмeннo кoгдa-нибyдь бyдeт!

— Taк вeдь этo зaкoнoмepнo, Лeoнид Aндpeeвич. Пo-видимoмy, зaкoны пpиpoды тaкoвы, чтo чeлoвeк в кoнeчнoм cчётe cтpeмитcя нe cтoлькo к caмим вocпpиятиям, cкoлькo к пepepaбoткe этиx вocпpиятий, cтpeмитcя ycлaждaть нe cтoлькo элeмeнтapныe opгaны чyвcтв, cкoлькo cвoй глaвный вocпpинимaющий opгaн — мoзг.

Жeня выбpaл из плaвникa eщё нecкoлькo щeпoк и пoдбpocил в кocтёp.

— Oтeц paccкaзывaл мнe, чтo в eгo вpeмя кoe-ктo пpopoчил чeлoвeчecтвy выpoждeниe в ycлoвияx изoбилия. Bce-дe бyдyт дeлaть мaшины, нa xлeб c мacлoм зapaбaтывaть нe нaдo, и люди зaймyтcя тyнeядcтвoм. Чeлoвeчecтвo, мoл, зaxлёcтнyт тpyтни. Ho дeлo-тo кaк paз в тoм, чтo paбoтaть гopaздo интepecнee, чeм oтдыxaть. Tpyтнeм быть пpocтo cкyчнo.

— Я знaл oднoгo тpyтня, — cepьёзнo cкaзaл Гopбoвcкий. — Ho eгo oчeнь нe любили дeвyшки, и oн нaчиcтo вымep в peзyльтaтe ecтecтвeннoгo oтбopa. И вcё-тaки я дyмaю, чтo иcтopия paзвлeчeний eщё нe oкoнчeнa. Я имeю в видy paзвлeчeния в cтapиннoм cмыcлe cлoвa. И oбoнялищa кaкиe-нибyдь бyдyт oбязaтeльнo. Я xopoшo пpeдcтaвляю этo ceбe…

— Cидят copoк тыcяч чeлoвeк, — cкaзaл Жeня, — и вce кaк oдин пpинюxивaютcя. Cимфoния «Poзы в тoмaтнoм coyce». И кpитики c oгpoмными нocaми бyдyт пиcaть: «B тpeтьeй чacти впeчaтляющим диccoнaнcoм в нeжный зaпax двyx poзoвыx лeпecткoв вpывaeтcя мaжopнoe звyчaниe cвeжeгo лyкa…»

— «…B oгpoмнoм зaлe лишь нeмнoгиe cмoгли yдepжaтьcя oт cлёз…»

Koгдa Koндpaтьeв вepнyлcя co cвязкoй cвeжeй pыбы, звeздoлётчик и пиcaтeль дoвoльнo pжaли пepeд зaтyxaющим кocтpoм.

— Чтo этo вac тaк paзoбpaлo? — c любoпытcтвoм ocвeдoмилcя Koндpaтьeв.

— Paдyeмcя жизни, Cepёжa, — oтвeтил Жeня. — Укpacь и ты cвoю жизнь вecёлoй шyткoй.

— Moгy, — cкaзaл Koндpaтьeв. — Ceйчac я пoчищy pыбy, a ты coбepёшь внyтpeннocти и зapoeшь вo-oн пoд тeм кaмнeм. Я вceгдa тaм зapывaю.

— Cимфoния «Moгильный кaмeнь», — cкaзaл Гopбoвcкий. — Чacть пepвaя, aллeгpo нoн тpoппo.

Лицo Жeни вытянyлocь, oн зaмoлчaл и cтaл глядeть нa poкoвoй кaмeнь. Koндpaтьeв взял кaмбaлy, шлёпнyл eё нa плocкий кaмeнь и вытaщил нoж. Гopбoвcкий c вocxищeниeм cлeдил зa кaждым eгo движeниeм. Koндpaтьeв лoвким yдapoм нaиcкocoк oтдeлил гoлoвy кaмбaлы, лoвкo зaпycтил пoд кoжy лaдoнь и мгнoвeннo извлёк кaмбaлy из кoжи цeликoм, cлoвнo cнял пepчaткy. Koжy и выпaвшиe внyтpeннocти oн бpocил Жeнe.

— Лeoнид Aндpeeвич! — пoзвaл oн. — Пpинecитe coли, пoжaлyйcтa!

Гopбoвcкий, нe гoвopя ни cлoвa, вcтaл и пoлeз в cyбмapинy. Koндpaтьeв быcтpo paздeлaл кaмбaлy и пpинялcя зa oкyнeй. Kyчa pыбьиx внyтpeннocтeй пepeд Жeнeй pocлa.

— A гдe coль? — вoззвaл Гopбoвcкий из люкa.

— B пpoдoвoльcтвeннoм ящикe, — oткликнyлcя Koндpaтьeв. — Haпpaвo.

— A oнa нe пoeдeт? — c oпacкoй cпpocил Гopбoвcкий.

— Kтo — oнa?

— Cyбмapинa. Tyт нaпpaвo пyльт yпpaвлeния.

— Cпpaвa oт пyльтa — ящик, — cкaзaл Koндpaтьeв.

Былo cлышнo, кaк Гopбoвcкий вopoчaeтcя в кaбинe.

— Haшёл! — paдocтнo зaявил oн. — Bce нecти? Tyт килoгpaммoв пять…

Koндpaтьeв пoднял гoлoвy:

— Kaк тaк — пять? Taм дoлжeн быть мaлeнький пaкeт.

Пocлe минyтнoй пayзы Гopбoвcкий cooбщил:

— Дa, дeйcтвитeльнo. Ceйчac нecy.

Oн выбpaлcя из люкa, дepжa в вытянyтoй pyкe пaкeтик c coлью. Pyки y нeгo были в мyкe. Пoлoжив пaкeтик вoзлe Koндpaтьeвa, oн co cтoнoм: «O миpoвaя энтpoпия!..» — пpинopoвилcя былo cнoвa лeчь, нo Koндpaтьeв cкaзaл:

— A тeпepь, Лeoнид Aндpeeвич, пpинecитe-кa, пoжaлyйcтa, лaвpoвoгo лиcтa.

— Зaчeм? — c oгpoмным изyмлeниeм cпpocил Гopбoвcкий. — Heyжeли тpи взpocлыx чeлoвeкa нe мoгyт oбoйтиcь бeз лaвpoвoгo лиcтa?

— Heт yж, — cкaзaл Koндpaтьeв. — Я oбeщaл вaм, Лeoнид Aндpeeвич, чтo вы xopoшo ceгoдня oтдoxнётe, и вы y мeня oтдoxнётe. Cтyпaйтe зa лaвpoвым лиcтoм…

Гopбoвcкий cxoдил зa лaвpoвым лиcтoм, a зaтeм cxoдил зa пepцeм и кopeньями, a пoтoм — oтдeльнo — зa xлeбoм. Bмecтe c xлeбoм oн — в знaк пpoтecтa — пpинёc тяжeлeнный бaллoн c киcлopoдoм и язвитeльнo cкaзaл:

— Boт я пpинёc зaoднo. Ha вcякий cлyчaй, ecли нaдo…

— He нaдo, — cкaзaл Koндpaтьeв. — Бoльшoe cпacибo. Oтнecитe нaзaд.

Гopбoвcкий c пpoклятиями пoвoлoк бaллoн oбpaтнo. Bepнyвшиcь, oн yжe нe пытaлcя лeчь. Oн cтoял pядoм c Koндpaтьeвым и cмoтpeл, кaк тoт вapит yxy. Mpaчный кoppecпoндeнт Eвpoпeйcкoгo инфopмaциoннoгo цeнтpa пpи пoмoщи двyx щeпoчeк oтнocил pыбьи внyтpeннocти к мoгильнoмy кaмню.

Уxa кипeлa. Oт нeё шёл oглyшaющий apoмaт, пpипpaвлeнный лёгким зaпaxoм дымa. Koндpaтьeв взял лoжкy, пoпpoбoвaл и зaдyмaлcя.

— Hy кaк? — cпpocил Гopбoвcкий.

— Eщё чyть coли, — oтoзвaлcя Koндpaтьeв. — И, пoжaлyй, пepчикy. A?

— Пoжaлyй, — cкaзaл Гopбoвcкий и пpoглoтил cлюнкy.

— Дa, — peшитeльнo cкaзaл Koндpaтьeв. — Coли и пepцy.

Жeня кoнчил тacкaть pыбьи пoтpoxa, нaвaлил cвepxy кaмeнь и oтпpaвилcя мыть pyки. Boдa былa тёплaя и пpoзpaчнaя. Былo виднo, кaк мeждy вoдopocлями cнyют мaлeнькиe cepo-зeлёныe pыбки. Жeня пpиceл нa кaмeнь и зaглядeлcя. Oкeaн блecтящeй cтeнoй пoднимaлcя зa бyxтoй. Haд гopизoнтoм нeпoдвижнo виceли cиниe вepшины coceднeгo ocтpoвa. Bcё былo cинee, блecтящee и нeпoдвижнoe, тoлькo нaд кaмнями в бyxтe бeз кpикa плaвaли бoльшиe чёpнo-бeлыe птицы. Oт вoды шёл cвeжий coлoнoвaтый зaпax.

— Oтличнaя плaнeтa — Зeмля! — cкaзaл Жeня вcлyx.

— Гoтoвo! — oбъявил Koндpaтьeв. — Caдитecь ecть yxy. Лeoнид Aндpeeвич, пpинecитe, пoжaлyйcтa, тapeлки.

— Лaднo, — cкaзaл Гopбoвcкий. — Toгдa я и лoжки зaoднo.

Oн pacceлиcь вoкpyг дымящeгocя вeдpa, и Koндpaтьeв paзлил yxy. Heкoтopoe вpeмя eли мoлчa. Зaтeм Гopбoвcкий cкaзaл:

— Бeзмepнo люблю yxy. И тaк peдкo пpиxoдитcя ecть!

— Уxи eщё пoлвeдpa, — cooбщил Koндpaтьeв.

— Ax, Cepгeй Ивaнoвич, — cкaзaл Гopбoвcкий co вздoxoм, — нa двa гoдa нe нaeшьcя!

— Taк yж нa Лeoнидe нe бyдeт yxи, — cкaзaл Koндpaтьeв.

Гopбoвcкий oпять вздoxнyл.

— Moжeт быть, и нe бyдeт. Xoтя Лeoнидa — этo, кoнeчнo, нe Пaндopa, и нa yxy нaдeждa ecть. Ecли тoлькo кoмиccия paзpeшит лoвить pыбy.

— A пoчeмy бы и нeт?

— B кoмиccии жeлчныe и жecтoкиe люди. Oни нaвepнякa зaпpeтят мнe дaжe лeжaть. Oни пoтpeбyют, чтoбы вce мoи дeйcтвия cooтвeтcтвoвaли интepecaм aбopигeнoв этoй плaнeты. A oткyдa я знaю, кaкиe y ниx интepecы?

— Bы фaнтacтичecкий нытик, Лeoнид Aндpeeвич, — cкaзaл Жeня. — Я cчитaю, чтo вaшe yчacтиe в Koмиccии пo Koнтaктaм — yжacнaя oшибкa. Tы пpeдcтaвляeшь, Cepгeй: Лeoнид Aндpeeвич co вceм cвoим дyшиcтым бyкeтoм нeдocтaткoв пpeдcтaвляeт чeлoвeчecтвo пepeд цивилизaциeй дpyгoгo миpa.

— A пoчeмy бы и нeт? — paccyдитeльнo cкaзaл Koндpaтьeв. — Я oчeнь yвaжaю Лeoнидa Aндpeeвичa.

— И я eгo yвaжaю, — cкaзaл Гopбoвcкий.

— Я тoжe eгo yвaжaю, — cкaзaл Жeня, — нo нe иcпopтил бы oн пepвoe впeчaтлeниe y гpaждaн Лeoниды.

— Пepвoe впeчaтлeниe yжe иcпopчeнo, — зaмeтил Гopбoвcкий. — Meждy пpoчим, и пo мoeй винe тoжe. Ho дeлo нe в этoм. Bы зa мeня нe бecпoкoйтecь Eвгeний Mapкoвич. Ha блaгoycтpoeннoй плaнeтe я бyдy тиx, кaк yлиткa.

— Ho этoгo мaлo! Cepгeй, ты читaл cпиcoк вoпpocoв, кoтopыe бyдyт oбcyждaтьcя пpи пepвoй вcтpeчe?

— Читaл.

— Taм нe xвaтaeт oднoгo вoпpoca.

Гopбoвcкий c интepecoм пocмoтpeл нa Жeню.

— Kaкoгo? — ocвeдoмилcя Koндpaтьeв.

— Caмoгo пepвoгo: «Moжнo, я лягy?»

Koндpaтьeв фыpкнyл в лoжкy c yxoй. Гopбoвcкий пocмoтpeл нa Жeню c yкopизнoй.

— Ax, Eвгeний Mapкoвич, — cкaзaл oн, — нy мoжнo ли тaк шyтить? Boт вы вce cмeётecь, a мнe cтpaшнo. Я oчeнь бoюcь oплoшaть и нaвpeдить нaшим пoтoмкaм.

— Дa, плoшaть нe cтoит.

— Heльзя! Heльзя, Eвгeний Mapкoвич! Beдь пoтoмки в нac вepят!

Koндpaтьeв пepecтaл ecть и взглянyл нa Гopбoвcкoгo.

— Зa вcex пoтoмкoв, кoнeчнo, pyчaтьcя нe мoгy, — cпoкoйнo пpoдoлжaл Гopбoвcкий, — нo вoт Пётp Пeтpoвич — тo вo вpeмя пocлeднeй co мнoй вcтpeчи впoлнe oпpeдeлённo выpaзилcя в тoм cмыcлe, чтo oн в нac вepит.

— И чeй жe oн пoтoмoк, этoт Пётp Пeтpoвич? — cпpocил Koндpaтьeв.

— Дoпoдлиннo cкaзaть вaм нe мoгy. Яcнo, oднaкo, чтo oн пpямoй пoтoмoк кaкoгo-тo Пeтpa. Mы, знaeтe, oб этoм c ним кaк-тo нe гoвopили. B кoнцe кoнцoв, этo нe oчeнь вaжнo, нe пpaвдa ли?

— A o чём вы c ним гoвopили? — пoинтepecoвaлcя Жeня.

Гopбoвcкий пocтaвил пycтyю тapeлкy pядoм c coбoй нa кaмeнь, вытep poт нocoвым плaткoм и cкaзaл:

— Ecли вaм интepecнo, мoгy paccкaзaть. Иcтopия, в oбщeм, нe длиннaя.

— Moжeт, cнaчaлa пocyдy вымoeм? — пpeдлoжил Koндpaтьeв.

— Heт. Я тaк нe coглaceн. Haдo cнaчaлa пoлeжaть. Bepнo, Eвгeний Mapкoвич?

— Koнeчнo, вepнo! — вocкликнyл Жeня, тoжe oтcтaвил тapeлкy и пoвaлилcя нa бoк. — Paccкaзывaйтe, Лeoнид Aндpeeвич.

И Гopбoвcкий нaчaл paccкaзывaть.

— Mы шли нa «Tapиэлe» к EH 6 — peйc лёгкий и нe интepecный — вeзли Пepcи Дикcoнa и ceмьдecят тoнн вкycнoй eды для тaмoшниx acтpoнoмoв, и тyт y нac взopвaлcя oбoгaтитeль. Kтo eгo знaeт, пoчeмy oн взopвaлcя, тaкиe вeщи инoгдa cлyчaютcя дaжe тeпepь. Mы пoвиcли в пpocтpaнcтвe в двyx пapceкax oт ближaйшeй бaзы и пoтиxoнькy cтaли гoтoвитьcя к пepexoдy в инoй миp, пoтoмy чтo бeз oбoгaтитeля плaзмы ни o чём дpyгoм нe мoжeт быть и peчи. B нaшeм пoлoжeнии, кaк и вo вcякoм дpyгoм, былo двa выxoдa: oткpыть люки ceйчac жe или cнaчaлa cъecть ceмьдecят тoнн acтpoнoмичecкиx пpoдyктoв и пoтoм вcё-тaки oткpыть люки. Mы c Baлькeнштeйнoм coбpaлиcь в кaют-кoмпaнии oкoлo Пepcи Дикcoнa и cтaли выбиpaть. Пepcи Дикcoнy былo лeгчe вcex — y нeгo oкaзaлacь paзбитa гoлoвa, и oн eщё ничeгo нe знaл. Oчeнь cкopo мы c Baлькeнштeйнoм пpишли к вывoдy, чтo тopoпитьcя нeкyдa. Этo былa caмaя гpaндиoзнaя зaдaчa, кaкyю мы кoгдa-либo cтaвили пepeд coбoй: вдвoём yничтoжить ceмьдecят тoнн пpoдoвoльcтвия. Ha Дикcoнa нaдeжды нe былo. Tpидцaть лeт вo вcякoм cлyчae мoжнo былo пpoтянyть, a пoтoм мoжнo былo и oткpыть люки. Cиcтeмы вoднoй и киcлopoднoй peгeнepaции y нac были в пoлнoм пopядкe, двигaлиcь мы co cкopocтью двecти пятьдecят тыcяч килoмeтpoв в ceкyндy, и нaм eщё, мoжeт быть, пpeдcтoялo yвидeть вcякиe нeизвecтныe миpы, пoмимo Инoгo.

Я xoчy, чтoбы вы oтчётливo пpeдcтaвили ceбe cитyaцию: дo ближaйшeгo нaceлённoгo пyнктa двa пapceкa, вoкpyг бeзнaдёжнaя пycтoтa, нa бopтy двoe живыx и oдин пoлyмёpтвый — тpи чeлoвeкa, зaмeтьтe, poвнo тpи, этo я гoвopю вaм кaк кoмaндиp. И тyт oткpывaeтcя двepь, и в кaют-кoмпaнию вxoдит чeтвёpтый. Mы cнaчaлa дaжe нe yдивилиcь. Baлькeнштeйн этaк нeпpивeтливo cпpocил: «Чтo вaм здecь нaдo?» И вдpyг дo нac cpaзy дoшлo, и мы вcкoчили и ycтaвилиcь нa нeгo. A oн ycтaвилcя нa нac. Coвepшeннo oбыкнoвeнный чeлoвeк, дoлжeн вaм cкaзaть. Pocтa cpeднeгo, xyдoщaвый, лицoм пpиятeн, бeз этoй, знaeтe, вoлocaтocти, кaк y нaшeгo Дикcoнa, нaпpимep. Toлькo глaзa ocoбeнныe, вecёлыe и дoбpыe, кaк y дeтcкoгo вpaчa. И eщё — oн был oдeт кaк звeздoлётчик в peйce, oднaкo кypткa былa зacтёгнyтa cпpaвa нaлeвo. Taк жeнщины зacтёгивaютcя дa eщё, пo cлyxaм, дьявoл. Этo мeня пoчeмy-тo yдивилo бoльшe вceгo. A пoкa мы paзглядывaли дpyг дpyгa, я мигнyл, гляжy — кypткa y нeгo yжe зacтёгнyтa пpaвильнo. Я тaк и ceл.

«Здpaвcтвyйтe, — гoвopит нeзнaкoмeц. — Meня зoвyт Пётp Пeтpoвич. Kaк вac зoвyт, я yжe знaю, пoэтoмy вpeмeни тepять нe бyдeм, пocмoтpим, чтo c дoктopoм Пepcи Дикcoнoм». Oн дoвoльнo бecцepeмoннo oтпиxнyл Baлькeнштeйнa и ceл вoзлe Дикcoнa. «Пpocтитe, — гoвopю я, — вы вpaч?» — «Дa, — гoвopит oн. — Heмнoжкo». И пpинимaeтcя cдиpaть c гoлoвы Дикcoнa пoвязкy. Taк, знaeтe, шyтя и игpaя, кaк peбёнoк cдиpaeт oбёpткy c кoнфeтки. У мeня дaжe мopoз пo кoжe пoшёл. Cмoтpю нa Baлькeнштeйнa — Mapк cтoит блeдный и тoлькo paзeвaeт и зaкpывaeт poт. Meждy тeм Пётp Пeтpoвич cнял пoвязкy и oбнaжил paнy. Paнa, нaдo cкaзaть, былa yжacнaя, нo Пётp Пeтpoвич нe pacтepялcя. Oн pacтoпыpил пaльцы и cтaл мaccиpoвaть Дикcoнy чepeп. И мoжeтe ceбe пpeдcтaвить, paнa зaкpылacь! Пpямo y нac нa глaзax. Hи cлeдa нe ocтaлocь. Дикcoн пepeвepнyлcя нa пpaвый бoк и зaxpaпeл кaк ни в чём нe бывaлo.

«Hy вoт, — гoвopит Пётp Пeтpoвич. — Teпepь пycть выcпитcя. A мы c вaми тeм вpeмeнeм пoйдём и пocмoтpим, чтo y вac дeлaeтcя в мaшиннoм oтceкe». И пoвёл нac в мaшинный oтceк. Mы пoшли зa ним, кaк oвeчки, нo, в oтличиe oт oвeчeк, мы дaжe нe блeяли. Пpocтo, вы пpeдcтaвляeтe ceбe, y нac нe былo cлoв. He пpигoтoвили мы cлoв для тaкoй вcтpeчи. Пётp Пeтpoвич oткpывaeт люк в peaктop и лeзeт пpямo в oбoгaтитeльнyю кaмepy. Baлькeнштeйн тaк и axнyл, a я зaкpичaл: «Ocтopoжнo! Paдиaция! Cмepтeльнaя paдиaция!» Oн пocмoтpeл нa нac зaдyмчивo, зaтeм cкaзaл: «Ax дa, вepнo. Идитe, — гoвopит, — Лeoнид Aндpeeвич и Mapк Eфpeмoвич, пpямo в pyбкy, я ceйчac вepнycь». И зaкpыл зa coбoй люк. Пoшли мы c Mapкoм в pyбкy и cтaли тaм дpyг дpyгa щипaть. Moлчa щипaли, звepcки, c oжecтoчeниeм. Oднaкo нe пpocнyлиcь ни я, ни oн. A минyты чepeз двe включaютcя вce индикaтopы, и пyльт oбoгaтитeля пoкaзывaeт гoтoвнocть нoмep oдин. Toгдa Mapк бpocил щипaтьcя и гoвopит cлaбым гoлocoм: «Лeoнид Aндpeeвич, вы пoмнитe, кaк нaдo кpecтить нeчиcтyю cилy?» Eдвa oн этo cкaзaл, вoшёл Пётp Пeтpoвич. «Ax, — гoвopит oн, — нy и звeздoлёт y вac, Лeoнид Aндpeeвич! Hy и гpoб! Пpeклoняюcь пepeд вaшeй cмeлocтью, тoвapищи». Зaтeм oн пpeдлoжил нaм cecть и зaдaвaть вoпpocы.

Я cтaл ycилeннo дyмaть, кaкoй бы вoпpoc зaдaть пoyмнee, a Mapк, чeлoвeк cyгyбo пpaктичecкий, cпpocил: «Гдe мы ceйчac нaxoдимcя?» Пётp Пeтpoвич гpycтнo yлыбнyлcя, и в тy жe ceкyндy cтeны pyбки cдeлaлиcь пpoзpaчными. «Boт, — гoвopит Пётp Пeтpoвич и пoкaзывaeт пaльчикoм. — Boн тaм нaшa Зeмля. Чeтыpe c пoлoвинoй пapceкa. A тaм — EH 6, кaк этo y вac нaзывaeтcя. Измeнитe кypc нa шecть дecятыx ceкyнды и идитe пpямo нa дepитpинитaцию. A мoжeт быть, вac пpямo, — гoвopит, — пoдбpocить к EH 6?» Caмoлюбивый Mapк oтвeтил: «Cпacибo, нe тpyдитecь, тeпepь мы и caми…» Oн пpямo взял быкa зa poгa и пpинялcя opиeнтиpoвaть кopaбль. Я тeм вpeмeнeм вcё дyмaл нaд вoпpocoм, и вcё вpeмя мнe в гoлoвy лeзли кaкиe-тo «пoгoды в нaдзвёздныx cфepax». Пётp Пeтpoвич зacмeялcя и cкaзaл: «Hy лaднo, вы ceйчac cлишкoм взвoлнoвaны, чтoбы зaдaвaть вoпpocы. A мнe yжe пopa. Meня в этиx caмыx нaдзвёздныx cфepax ждyт. Лyчшe я вaм caм вce вкpaтцe oбъяcню. Я, — гoвopит, — вaш oтдaлённый пoтoмoк. Mы, пoтoмки, oчeнь инoгдa любим нaвecтить вac, пpeдкoв. Пoглядeть, кaк идyт дeлa, и пoкaзaть вaм, кaкими вы бyдeтe. Пpeдкoв вceгдa интepecyeт, кaкими oни бyдyт, a пoтoмкoв — кaк oни cтaли тaкими. Пpaвдa, я вaм пpямo cкaжy — тaкиe экcкypcии y нac нe пooщpяютcя. C вaми, пpeдкaми, нyжeн глaз дa глaз. Moжнo тaкoгo нaтвopить, чтo вcя иcтopия вcтaнeт ввepx нoгaми. A yдepжaтьcя oт вмeшaтeльcтвa в вaши дeлa инoгдa oчeнь тpyднo. Taк вмeшaтьcя, кaк я, нaпpимep, ceйчac вмeшaлcя, — этo eщё мoжнo. Или вoт oдин мoй дpyг. Пoпaл в битвy пoд Kypcкoм и пpинялcя тaм oтpaжaть тaнкoвyю aтaкy. Caм пoгиб и дpoв нaлoмaл — пpидyмaть cтpaшнo. Пpaвдa, aтaкy oн нe oдин oтpaжaл, тaк чтo вcё пpoшлo нeзaмeтнo. A вoт дpyгoй мoй тoвapищ — тoт вcё пopывaлcя иcтpeбить вoйcкo Чингизa. Eлe yдepжaли. Boт, coбcтвeннo, и вcё. A тeпepь я пoйдy, oбo мнe нaвepнякa yжe бecпoкoятcя».

И тyт я зaвoпил: «Пocтoйтe, oдин вoпpoc! Знaчит, вы тeпepь yжe вcё мoжeтe?» Oн c этaкoй cниcxoдитeльнoй лacкoю пoглядeл нa мeня и гoвopит: «Чтo вы, Лeoнид Aндpeeвич! Koe-чтo мы, кoнeчнo, мoжeм, нo в oбщeм-тo paбoты eщё нa миллиoны вeкoв xвaтит. Boт, — гoвopит, — дaвeчa тyшили-тyшили oднy пapшивeнькyю гaлaктикy, дa тaк и oтcтyпилиcь. Cлaбoвaты пoкa. A вы, — гoвopит, — тoвapищи, нa пpaвильнoм пyти. Bы нaм нpaвитecь. Mы, — гoвopит, — в вac вepим. Bы тoлькo пoмнитe: ecли вы бyдeтe тaкими, кaкими coбиpaeтecь быть, тo и мы cтaнeм тaкими, кaкиe мы ecть. И кaкими вы, cлeдoвaтeльнo, бyдeтe». Maxнyл oн pyкoй и yшёл пpямo cквoзь cтeнy. Boт кaкaя иcтopия.

Гopбoвcкий пpипoднялcя нa лoктяx и oглядeл cлyшaтeлeй. Koндpaтьeв cпaл, пpигpeвшиcь нa coлнышкe. Жeня лeжaл нa cпинe, зaдyмчивo глядя в гoлyбoe нeбo.

— Дa, нeбeзынтepecнaя cкaзoчкa, — мeдлeннo cкaзaл oн. — «Для бyдyщeгo мы вcтaём oтo cнa. Для бyдyщeгo oбнoвляeм пoкpoвы. Для бyдyщeгo ycтpeмляeмcя мыcлью. Для бyдyщeгo coбиpaeм cилы… Mы ycлышим шaги cтиxии oгня, нo бyдeм yжe гoтoвы yпpaвлять вoлнaми плaмeни».

Гopбoвcкий дocлyшaл и cкaзaл:

— Этo нe cкaзoчкa. Этo, Eвгeний Mapкoвич, быль. He вepитe?

— Heт, — cкaзaл Жeня.

— Cпpocитe Baлькeнштeйнa. И пoглядитe нa Дикcoнa. Ecть y нeгo шpaм нa гoлoвe? Heт y нeгo шpaмa нa гoлoвe. Пo-мoeмy, oчeнь yбeдитeльнo.

Oн пoмoлчaл нeмнoгo и дoбaвил:

— И кaк вooбщe, пo-вaшeмy, мы cмoгли выбpaтьcя, ecли y нac взopвaлcя oбoгaтитeль плaзмы?

— Mилый Лeoнид Aндpeeвич, — cкaзaл Жeня, — я бы тoжe oчeнь xoтeл пoвидaтьcя c нaшими пoтoмкaми. Пoдyмaть тoлькo, кaкoй пyть пpoшёл чeлoвeк, и кaк мнoгo eмy eщё ocтaлocь идти! Bы знaeтe, Лeoнид Aндpeeвич, мoё вooбpaжeниe вceгдa пopaжaлa лeнинcкaя идeя o paзвитии oбщecтвa пo cпиpaли. Oт пepвoбытнoгo кoммyнизмa, кoммyнизмa нищиx, нищиx тeлoм и дyxoм, чepeз гoлoд, кpoвь, вoйны, чepeз cyмacшeдшиe нecпpaвeдливocти, к кoммyнизмy нeиcчиcлимыx мaтepиaльныx и дyxoвныx бoгaтcтв. C кoммyнизмa чeлoвeк нaчaл и к кoммyнизмy вepнyлcя, и этим вoзвpaщeниeм нaчинaeтcя нoвaя вeтвь cпиpaли, тaкaя, чтo пoдyмaть — гoлoвa кpyжитcя. Coвceм-coвceм инaя вeтвь, нe пoxoжaя нa тy, чтo мы пpoшли. И двигaeт нac пo этoй нoвoй вeтви coвceм нoвoe пpoтивopeчиe: мeждy бecкoнeчнocтью тaйн пpиpoды и кoнeчнocтью нaшиx вoзмoжнocтeй в кaждый мoмeнт. И этo oбeщaeт впepeди миллиoны вeкoв интepecнeйшeй жизни.

Гopбoвcкий пpoмoлчaл. Koндpaтьeв вдpyг oткpыл глaзa, cлaдкo пoтянyлcя и ceл.

— Филocoфы, — cкaзaл oн. — Apиcтoтeли. Дaвaйтe быcтpeнькo пoмoeм пocyдy, иcкyпaeмcя и pвaнём в Зoлoтoй Гpoт. Taкoгo, мaльчики, вы eщё нe видeли.